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LOS VISITANTES PATRICK TILLEY

1975 by Patrick Tilley 1977 by Editorial Pomaire, s. a. Avda. Infanta Carlota, 114/ Barcelona-15 / Espaa Ttulo original: Fade-Out Editorial: Pomaire Ao publicacin: 1976 (1975) Traduccin por: Sebastin Martnez y Luis Vigil eLibro por: Kiermel ISBN 84-286-0148-8 (tela) ISBN 84-286-0147-4 (rstica) Depsito Legal: B. 53.145-1976 Printed in Spain Impreso y encuadernado por Grficas M. Pareja Montaa. 16 / Barcelona-13

Biografa PATRICK
TILLEY, (Essex 4 Julio 1928) escritor ingls, empez a escribir guiones para la televisin en 1960 y lo que fue al comienzo un entretenimiento, se convirti despus en trabajo nico. Es un autor de ciencia ficcin cuya produccin apenas ha sido publicada en espaol. Los visitantes, la nica traducida, es su primera novela. Tard tres aos en terminarla, y sus conocimientos sobre aviacin y marina hacen que sta tenga un carcter impresionante de verosimilitud. Su serie de Las guerras de Amtrak, por la que es conocido en el mundo anglosajn, permanece indita en castellano.

Sinopsis ERA viernes,


3 de agosto. Para algunos, segn el lugar donde vivieran, el da no hacia sino empezar. Para otros, era el final de una jornada ms, perfectamente normal. De repente, en todo el mundo enloquecieron todos los aparatos de radar, tanto en tierra como en el aire No es la primera vez que un objeto volador no identificado visita la tierra ni tampoco ser la ltima. Pero esta vez hay que intervenir. Cuando las luces de Nueva York se apagan y en Mosc se cortan las comunicaciones, es el momento crucial para preguntarse qu pasa Solamente quedan nueve semanas para conocer esa respuesta, pero los privilegiados en descubrirla son muy pocos y al final solo dos son elegidos para recibir esa revelacin sorprendente. Los que sobrevivan no tendrn ms remedio que aprender a vivir de otra manera, porque es ya un hecho que el mundo que conocieron ha llegado a su fin. Ms que un libro inquietante es una advertencia de lo que nos puede pasar. Sin embargo, el sorprendente final abre una esperanza hacia lo que puede ser un futuro, si revisamos los viejos esquemas del hombre y su historia. El lector podr comprender que no es una novela ms de cienciaficcin, sino que todo queda dentro de los lmites de lo posible.

Agradecimientos DESEARA expresar mi gratitud a todos aquellos que me han ayudado durante los tres aos que
tard en escribir este libro, y en particular querra dar las gracias a las siguientes personas que se prestaron, de muy buena gana, a proporcionarme valiosos consejos, asistencia prctica, informacin tcnica y unos nimos que me resultaban muy necesarios. En Montana: a Pat Gudmundson, Jean Freese y Sue Connors del Miles City Star; al doctor Martin Freese; al ingeniero Jim Stephenson de la ciudad de Miles; al sheriff del condado de Custer H. W. Keithley; al especialista en electrnica Bill Hampton; a Harry Corbin y Jim Hoythya del Servicio Areo de la ciudad de Miles; a Elliot Miller, ranchero de Angela, a su esposa Ella y sus hijos Gale, Ross y Verlin, y a Sid Holmlund de la Angela Mercantile. La hospitalidad y amabilidad de la gente del Este de Montana es algo que siempre recordar. Igualmente estoy en deuda con Paul y Margot Weathley de la Universidad de Chicago; y, en Inglaterra, con Eric Freeman, Ludwig Lobell, Tony Milne, Mary Rendall, Stan Riley, con el piloto civil de lnea Tony Wood, con Richard Bateson de la Air Britain, y con los especialistas en control del trfico areo Mike Edwards y Dale McLoughlin, tambin de Air Britain, que me suministraron valiosa informacin cientfica y tcnica. Tambin querra expresar mi reconocimiento hacia un segundo grupo de personas sin las cuales el libro jams hubiera sido terminado: mi hijo Pierre-Andr, cuya idea fue el ncleo originario de la obra; a Tony Jones y Maureen Rissik, que lo encontiraron prometedor desde el principio; a Clive Parsons y Davina Belling, que me apoyaron cuando las cosas se pusieron difciles, y a Jim Landis, de la casa editora William Morrow, cuya fe en m nunca flaque durante el largo camino desde el principio hasta las compaginadas finales. PATRICK TILLEY Londres Noviembre, 1974

Viernes 3 de agosto
Base de la Fuerza Area de Offutt/Omaha/Nebraska Para el Estado Mayor del Mando Areo Estratgico fue la situacin de mayor tensin a la que tenan que hacer frente desde la crisis de los cohetes de Cuba, en 1962. Creado en 1946, el MAE constitua la espina dorsal de la poltica de disuasin nuclear de los Estados Unidos. Haba sido, y todava lo era, la fuerza mejor equipada, ms perfectamente entrenada y motivada del mundo. Su organizacin era soberbia y su planeamiento impecable; se trataba de una brillante combinacin del dinero, la habilidad y la dedicacin estadounidenses. Esta dedicacin haba resultado una cosa necesaria. Durante casi treinta aos, los bombarderos del MAE haban permanecido alerta tras una pantalla, cada vez ms compleja, de aparatos electrnicos que vigilaban los menores movimientos de los rusos. De repente, a las 11.13 de la maana, cada pantalla de radar que posea el MAE se convirti en un plato de spaghettis luminosos. Momentneamente perdido el equilibrio, el MAE comenz a hacer arder los cables entre Omaha y el Cuartel General de la Defensa Area Norteamericana en la Base de la Fuerza Area de Ent, en el vecino Colorado. En una decodificacin rpida el mensaje transmitido por el velocsimo tlex preguntaba qu diablos estaba sucediendo. El CGDAN no poda contestar. La red mundial de estaciones de radar de los Estados Unidos, cuya finalidad era advertir inmediatamente de un posible ataque fulminante de los rusos con cohetes, no estaba enviando otra cosa que una esttica confusa al Centro de Operaciones del CGDAN situado en lo ms profundo de las Montaas Cheyenne. En lugar de seguir a los aviones y cohetes rusos, planeando trayectorias de intercepcin y transmitiendo simultneamente las instrucciones apropiadas a todas las bases del Mando de la Defensa Area, los computadores digitales que formaban el corazn del complejo sistema cliqueteaban y zumbaban impotentes. Era un fallo generalizado, totalmente imprevisto y aterrador, del sistema ms seguro que jams hubiera creado el hombre. Durante aos, tanto los norteamericanos como los rusos haban gastado miles de millones de dlares en la bsqueda de un sistema que lograra interferir las defensas de radar del otro pas. Acaso aquel fallo repentino era la prueba de que los rusos haban alcanzado el xito? Y, en caso afirmativo, su prximo paso sera un ataque por sorpresa? El general William Mitchell Allbright, Comandante en Jefe del Mando Areo Estratgico, reflexionaba sobre todos estos puntos mientras bajaba en ascensor desde la luz del da a su cuartel general subterrneo en la BFA de Offutt. Allbright pens que haba llegado el momento para el que tanto l como el resto de los dirigentes del MAE se haban estado preparando durante la mayor parte de sus vidas. Allbright haba empezado ya a mover los hilos desde su despacho situado en un piso alto del edificio de ladrillos amarillos. En cuanto se sent en su silln del stano, recibi un rpido resumen informativo de su estado mayor. Las patrullas que durante las veinticuatro horas del da se mantenan alerta en el aire se dirigan ya hacia los puntos de control de seguridad, situados alrededor del globo. Todos los dems aparatos, que estaban despegando de diversos aeropuertos situados por todos los Estados Unidos, volaran a puntos similares, con sus aparatos de radio sintonizados con la red especial de transmisiones del MAE, que enviara la trascendental seal de ataque enviada por el

mismo presidente, que transformara, si era necesario, la alerta defensiva en un ataque masivo contra Rusia. Pero algo haba fallado estrepitosamente. Se haba perdido contacto con los satlites de comunicaciones y de navegacin puestos en rbita por la Fuerza Area, y la esttica que estaba interfiriendo las pantallas de radar estaba originando tambin graves problemas en las vitales frecuencias de UHF que transmitiran la orden presidencial. Y, sin respuesta de radar, tampoco llegara nada por la lnea que les una con el CGDAN, en Colorado. No haba nada que la costosa maquinaria, en la que se haban invertido millones de dlares, pudiera traducir en seales coloreadas sobre los grandes mapas de situacin. Nada que pudiera mostrar lo que tal vez estuviera llegando desde Rusia. Quiz sus pjaros estn ya en el aire, pens Allbright y nosotros volamos a ciegas. Su esposa y su hija estaban de vacaciones en Santa Brbara, California. Su hijo cursaba el cuarto y ltimo ao de la Academia de la Fuerza Area de Colorado Springs. Y segn los informes del servicio de espionaje acerca de los objetivos seleccionados por los rusos, saba que ambos puntos estaban incluidos en las zonas programadas para el primer ataque. Si los soviticos haban lanzado sus proyectiles nucleares, su familia sera aniquilada en un plazo de unos siete a diez minutos Allbright tom su telfono dorado y se comunic con el Alto Estado Mayor Conjunto en Washington. All tenan una lnea abierta con el Secretario de Defensa quien, a su vez, estaba informando al presidente de la situacin. En Washington estaban intentando, por todos los medios, establecer el grado y naturaleza de la crisis en que parecan verse envueltos y si haba sido provocada o no por los rusos. Cinco minutos y cuarenta y dos segundos despus de que Allbright hubiera dado la alerta, el ltimo de los enormes B-52 del MAE se elev de la pista de la BFA de Loring, Maine. No era el rcord de rapidez en reaccionar que haba logrado aquella tripulacin, pero haban pinchado un neumtico del tren principal de aterrizaje y haban tenido que cambiar una rueda. Allbright inform a Washington que toda su fuerza estaba en el aire. A las 11.23, despus de diez minutos de apagn total, la Casa Blanca autoriz a Allbright a poner sus proyectiles balsticos intercontinentales en Condicin Roja. Instantneamente, a travs de unas lneas telefnicas subterrneas y blindadas, se envi la seal que alertara a los equipos de los silos de cemento de los proyectiles Minuteman, enterrados a gran profundidad en los trigales de la espina dorsal del Medio Oeste, en las Montaas Rocosas. Se dio vuelta a las llaves en las cerraduras de seguridad, para iniciar las complejas operaciones de preignicin. Los datos de los objetivos fueron comunicados automticamente a los sistemas de gua por inercia y se inici la gran cuenta atrs. A las 11.24, cuando el general Allbright an segua en lnea directa con el Estado Mayor Conjunto, lleg una llamada de una de las bases de la Fuerza Area en Turqua. Una unidad area de vigilancia electrnica que patrullaba la frontera con la Armenia sovitica haba informado de que la red de radar rusa estaba sufriendo las mismas interferencias. Allbright pidi una verificacin independiente de aquel informe. Y, mientras esperaba, el premier ruso llam por la lnea directa a la Casa Blanca. A las 11.33, mientras ambos presidentes estaban an tranquilizndose el uno al otro y afirmando sus intenciones pacficas, las pantallas de radar volvieron a entrar en funcionamiento y los mapas de situacin del cuartel subterrneo del MAE se iluminaron como si fueran rboles de Navidad sobrecargados de bombillas. Haba montones de aviones rusos en el aire, pero sus proyectiles

seguan en tierra. El general Allbright permaneci sentado, contemplando las pantallas, durante una hora, mientras las Fuerzas Areas de la Unin Sovitica y de los Estados Unidos abandonaban sus trayectorias de colisin y regresaban a sus bases. Todo haba terminado. Ms o menos hacia las 15.30, Allbright dej el mando al oficial de guardia y parti en coche de la Base de la Fuerza Area de Offutt hasta su casa situada no lejos de all. Le dijo a su ayudante que poda irse, se sirvi una gran copa y se dio una larga ducha. Mientras se secaba, vio en el espejo que la tensin de la repentina alerta unida al temor que le haba provocado el fallo inesperado de las defensas de radar haban transformado su rostro en una mscara tensa llena de profundas arrugas. Se sirvi otra copa y solicit una conferencia de persona a persona con su esposa, en Santa Brbara. Le pregunt sobre el tiempo que haca en la costa Oeste y cmo estaba su hija Lynn. Su esposa se lo dijo y aadi que haba odo por la radio del coche que se haba producido un repentino fallo del sistema de Control de Trfico Areo que afectaba a la mayor parte de los aeropuertos de California. Eso haba sucedido hacia las 9.15, hora local. Los aviones de lnea haban sido desviados para evitar que pudieran chocar en vuelo y, durante todo el da, se haban visto alterados los horarios. La gente que ocupaba la casa de al lado esperaba ansiosamente noticias de un pariente que, por el momento, an no haba dado seales de que hubiera llegado sano y salvo a Los Angeles. Allbright afirm, por su parte, que haba odo que casi todos los Estados se haban visto afectados brevemente, pero que desconoca qu era lo que haba provocado aquel fallo. Hablaron de la fecha de su regreso a Nebraska y terminaron la conversacin sin que l le dijera nada de la alerta.

Sbado 4 de agosto
La Casa Blanca/Washington D. C. La urgente investigacin que haba iniciado el Estado Mayor Conjunto sobre el apagn que haba sufrido el sistema de radar durante veinte minutos, no haba dado ningn fruto cuando comenz el almuerzo de trabajo con el presidente, en la Casa Blanca. Cuando llegaron los tres jefes de las Fuerzas Armadas, se encontraron con Mel Fraser, Arnold Wedderkind y Bob Connors ya sentados alrededor de la mesa con el presidente. Fraser era el Secretario de Defensa, Wedderkind el Consejero Cientfico del presidente y el cargo de Connors era el de Consejero Especial de la presidencia. En una mesa lateral haba abundante provisin de panecillos, tocino y caf, pero nadie pareca tener ganas de comer o beber. El presidente alz una mano para saludar la llegada del almirante Edward Garrison, del general de la Fuerza Area Chuck Clayson y del general del Ejrcito Vernon Wills. El almirante Kirk, presidente del Estado Mayor Conjunto se hallaba en singladura en algn lugar al norte de Diego Garca, a bordo del portaviones Lexington, de la Armada de los Estados Unidos, para tener una impresin directa de la presencia naval rusa en el Ocano Indico. Cuando los tres jefes del Estado Mayor Conjunto se sentaron, Arnold Wedderkind repiti brevemente lo que haba estado diciendo acerca de las erupciones solares. El Observatorio de Monte Wilson, en California, haba captado unas erupciones solares inusitadamente potentes durante un perodo de dos horas, el jueves por la maana. La radiacin en onda corta resultante que alcanzara a la Tierra veintisis horas ms tarde podra ocasionar una disminucin parcial de la fiabilidad de las bandas de ondas del radar de alta frecuencia y de la radio, que alcanzara su mxima intensidad unas 45 horas despus del momento de la observacin. Tal como se haba previsto, la alteracin haba tenido su punto mximo hacia las 7 de aquella maana del sbado. El problema era que, incluso en su punto mximo, la interferencia, aunque haba sido importante, no poda compararse con los efectos, de la interrupcin de 25 minutos de duracin que se haba producido el da anterior. Era indudable la presencia de algn otro factor y los cientficos de Monte Wilson parecan dispuestos a explicar aquello desde la ptica de una inversin del efecto del Sol sobre el campo magntico de la Tierra. Todo eso poda resultar muy claro para Wedderkind, pero era muy difcil de comprender para el general Wills. Sac un enorme cigarro habano, lo encendi y lo mastic agresivamente para combatir una repentina sensacin de impotencia. Wedderkind termin su recapitulacin con la noticia de que varias estaciones de diversas partes del mundo haban estado siguiendo la trayectoria de un gran meteorito que se acercaba a nuestro planeta. Se esperaba que entrase en la atmsfera de la Tierra y se quemase sin causar ningn dao hacia las 11.15 de la maana del viernes. Caba dentro de lo posible que hubiese afectado, de un modo temporal, a la ionosfera interfiriendo de este modo la propagacin de las ondas de radio. Era posible, pero poco probable. Y aparte de eso? pregunt el presidente. Nada. Podramos decir que ha sido una semana tranquila en el espacio exterior a

Wedderkind, que jugaba a baln-volea con el presidente, le estaba permitido hacer algn que otro chiste. Entonces, qu hay con respecto a los rusos? La pregunta, que no iba dirigida a nadie en particular, no obtuvo una respuesta inmediata. Todos ellos haban estado pensando en los rusos. El almirante Garrison golpe las carpetas de los informes del Servicio de Inteligencia que estaban alineadas con su bloc de notas. No tenemos ningn dato que indique que poseen o han utilizado algo capaz de provocar ese fenmeno. Es en momentos como stos, pens el presidente, cuando me gustara tener aqu a personas que supiesen decir S o No. No obstante Garrison hizo una pausa. Es posible que cuenten con algunas cosas que nosotros no conozcamos. Cierto, pero El presidente prescindi de Garrison y mir a los dems que se sentaban en torno a la mesa. Es posible que hayan podido interferir nuestro sistema de radar de este modo? Quiere decir si es tericamente posible? Quiero decir si es posible de algn modo, Arnold y, antes de que Wedderkind pudiera decir nada, el presidente aadi: Dados los conocimientos actuales de la ciencia. Es posible, s, pero en este caso no es probable era el general Clayson, de la Fuerza Area, que ocupaba un asiento hacia la mitad de la mesa. Los informes de nuestras unidades de vigilancia fronteriza indican una total interrupcin de las frecuencias del radar ruso, durante el mismo perodo. Eso ya lo s, Chuck. Pero ellos saben que nosotros les estamos escuchando. No podran haber montado todo un espectculo para que nosotros nos tragsemos el anzuelo? Quiere decir? el almirante Garrison estaba an tratando de comprenderlo todo. Que esto fuera un ensayo general para comprobar nuestra capacidad de respuesta. Si han sido ellos, entonces quiz la prxima vez que nos dejen ciegos nos veremos en problemas. No es as, Bob? Bob Connors era el edecn ms prximo al presidente. Algunas personas crean que era un colaborador demasiado ntimo. Uno de los que as opinaban era Mel Fraser, que se hallaba frente a l, al otro lado de la mesa. Connors aconsejaba al presidente sobre una gran cantidad de temas que iban desde la defensa y las relaciones internacionales hasta la corbata que deba ponerse en un momento determinado. El Departamento de Estado lo odiaba, y tambin algunas personas del Departamento de Defensa. Tal era el caso de Mel Fraser. Connors sigui relajado, con un brazo sobre el respaldo de su silla. Quiz, pero no hay motivo para ello. Estamos ms cerca que nunca de un acuerdo sobre el control de las armas nucleares. Ya se huele un tratado sobre los proyectiles antimisiles, hemos logrado entendernos sobre la manera de manejar a China, y existe toda una serie de acuerdos comerciales. No veo por qu iban a hacernos una jugarreta como sta. Bueno, pues para m esto ha supuesto un buen susto. S muy bien lo que son capaces de hacer esos bastardos el general Wills haba ayudado a dar su fuerza inicial a la OTAN. Y haba

intentado mantenerse unos pasos por delante de los rusos desde que les haba estrechado las manos en las orillas del ro Elba, en 1945. Clayson volvi a intervenir: Nadie hara un simple ensayo montando una operacin de tales proporciones. No iban a arriesgarse a que les saliese el tiro por la culata, Debo tener razn, pens Clayson. Debo tenerla. El Consejo de la Aeronutica Civil haba informado que haba habido un perodo de veinte minutos de una confusin casi total cuando los centros de control del trfico areo civil perdieron el contacto por radar con los vuelos matutinos de las compaas areas nacionales. Y todos los centros de control del trfico areo europeos haban sufrido la misma ceguera de sus radarscopios. Pero, por algn milagro del clima, haba existido una visibilidad casi perfecta en los lugares donde el trfico areo era ms denso. Recurrieron a un procedimiento de control de emergencia utilizando las ondas de radio de baja frecuencia que no haban sido afectadas, y de ese modo, los centros de control del trfico areo haban conseguido evitar el desastre. De todos modos, hubo momentos aterradores en los que casi se produjeron colisiones y, a pesar de que cuando se produjo la interferencia elctrica an era de da en la Europa del Este, all el tiempo haba sido malo. El presidente trag saliva cuando Clayson le describi cmo un Tupolev, en vuelo hacia Mosc, haba partido en dos un viejo Viscount de las lneas areas polacas que estaba sumergido entre las nubes, sobre Varsovia. Terrible Afortunadamente, los aviones slo estaban ocupados en la mitad de su capacidad aadi Clayson. Bueno, por lo menos ellos no tienen que obtener beneficios para los accionistas, pens Connors de modo irreverente. Y la Malev, la compaa area hngara, perdi uno de sus Ilyushines en el pico de una montaa en Moldavia prosigui Clayson. 95 muertos. El almirante Garrison puso en palabras el pensamiento del presidente: Eso es lo que ellos dicen? O lo hemos comprobado? Los pases del otro lado del teln de acero pocas veces, casi nunca, dan publicidad a los accidentes areos que se producen dentro de sus fronteras. A bordo del Tupolev iba uno de nuestros agregados areos dijo Clayson. Uno de los cinco ases de la aviacin militar que hubo en Corea. Era ridculo: Wallis haba sobrevivido a todos los intentos de los comunistas por acabar con l en el ro Yalu, para morir, al final, en un avin ruso. Lo conoca yo? pregunt el presidente. No es que eso tuviera gran importancia. Estaba pensando en la gente que ocupaba aquellos tres aviones de lnea. Acaso los rusos habran? Se atreveran? Algn gobierno se atrevera a hacer eso? No obstante, slo haba que fijarse en las vctimas que los rusos haban tenido luchando contra los alemanes durante la Segunda Guerra Mundial. Cuntos haban sido: diez, doce y adems los civiles veinte millones de personas? Considerndolo frente a esta escala de sacrificios, qu representaban 95 personas? Todo dependa, poda pensarse, de lo que estuviera en juego. Con un poco de suerte, l nunca se encontrara en una situacin similar a aquella. Y, si llegaba ese momento,

esperaba con todas sus fuerzas que en algn punto de la lnea de mando hubiera un ejecutivo que tomase por l la decisin. La voz de Bob Connors interrumpi sus especulaciones. Creo que podemos aceptar el mensaje del Premier sovitico. Por lo que dijo, parece bastante claro que pensaban que ramos nosotros quienes les habamos hecho una mala pasada. Han ledo todos ustedes la transcripcin de la conversacin? Todo el mundo asinti con la cabeza. Por lo que yo recuerdo dijo Connors, usted tuvo que tranquilizarle, a l. Cierto. Entonces, esto ratifica la teora del general Clayson. Y cul es esa teora? Clayson volvi a inclinarse sobre la mesa: Una interrupcin temporal y total de las ondas de radar y de la radio de frecuencia de alcance mundial, provocada por algn fenmeno de origen solar hasta ahora desconocido. Arnold? S, acepto eso. Mel? Quiz Chuck tenga la respuesta correcta dijo Fraser. Pero creo que no deberamos eliminar la posibilidad de que los rusos hayan logrado algn adelanto tecnolgico mir a Connors brevemente. Incluso aunque estn haciendo gestos diplomticos amistosos. Connors le devolvi la mirada. Y cmo explicar que ellos hayan tenido los mismos problemas? Fraser se encogi de hombros. Podra haber sido una transmisin de prueba de alguna unidad secreta de investigacin. Una unidad de la que no tuviesen noticia ni siquiera las Fuerzas Armadas rusas. Justo lo que necesitbamos!, pens el almirante Garrison. Como si no fueran bastante complicados los secretos normales de los rusos. El presidente se le adelant con la frase que pensaba pronunciar: Y cmo piensa comprobar eso? Toda Europa del Este y Asia estn cubiertas fotogrficamente por nuestros satlites de la Fuerza Area contest Fraser. Tendremos que repasar cada centmetro de terreno y volver a reconsiderar todas las instalaciones. Es un fragmento del mapa bastante grande. Cunto tiempo nos llevar hacer eso? Podr precisarlo cuando haya hecho algunas consultas. Y si esa instalacin es subterrnea? An as tenemos procedimientos para encontrarla. De acuerdo, pero que no pasen una eternidad en ello el presidente se volvi hacia Wedderkind. Tiene usted alguna idea de cmo podramos estudiar este asunto desde un punto de vista geofsico? Wedderkind se puso de nuevo sus gafas de gruesa montura. El general Clayson y yo ya hemos preparado un grupo de estudio para que se dedique a esto.

Los principales fsicos de la Fuerza Area ya estn en el asunto con la Cal. Tech., el MIT y la NASA. Busque a los mejores, Arnold. Consiga todo lo que necesite. Y esperemos que logren averiguar algo gru Wills. No queremos vernos de nuevo en un lo como ste. Wedderkind se crey obligado a defender la causa de la ciencia: Si sufrimos esta experiencia otra vez, de lo que s puede estar seguro es de que los rusos tambin tendrn muchos problemas. Arnold dijo Wills, no confunda nunca a los cientficos rusos con los soldados rusos. stos pueden seguir luchando sin todas esas complicaciones electrnicas. Y, si alguna vez se quedan sin armas ni municin, continuarn intentando acabar con nosotros a golpes con sus mochilas. Crame, Arnold, nosotros somos los que necesitamos el radar. Se ha anotado un punto dijo el presidente, perversamente complacido al ver cmo el miembro de su equipo reciba una reprimenda. Parece que ahora le toca a usted sacar la pelota, Arnold. Y as era. Wedderkind no dijo nada, pero el rpido aumento en el parpadeo de sus ojos indic que le haban acertado de lleno.

Cuando todos se haban ido, Connors sirvi dos tazas de caf. Tanto l como el presidente tomaban edulcorantes artificiales. Connors haba dejado de tomar azcar despus de leer en algn sitio que el azcar destrua las clulas cerebrales. El presidente se hallaba de nuevo detrs de su enorme escritorio cubierto de cuero azul. Haba girado su silla para mirar por la ventana. Quiere un bocadillo? No. Connors dej el caf sobre el escritorio. Me gusta Wills. Es un tipo que sabe lo que se hace. S, es un buen hombre. Al que no soporto es a Garrison. La Armada debera licenciarlo. No es un mal tipo. Lo que pasa es que hoy no ha tenido tiempo para hablar con l. Connors era un antiguo miembro de la Armada, en donde haba recibido entrenamiento como piloto de portaviones. Y el da en que haba volado por primera vez solo, en San Diego, los norcoreanos haban iniciado las discusiones para un alto el fuego. Al menos, eso es lo que a l le gustaba contar. El presidente, que haba combatido en Europa y en el Pacfico, haba alcanzado el grado de coronel en la Guardia Area Nacional de California. En los das malos, en el Departamento de Estado se referan a Connors y al presidente como Snoopy y el Barn Rojo. Esa costumbre se haba extendido a Mel Fraser y sus amigos del Departamento de Defensa. Cosa extraa, aunque el volar era casi la nica cosa que ambos hombres tenan en comn, era un tema del que nunca hablaban. Bob

S? Cree que los rusos estn tratando de tendernos una trampa? No no es posible, pens Connors. No, despus de todo lo que hemos estado trabajando. El presidente apart la silla de la ventana. Espero que Clayson tenga razn. Pero, si la tiene, qu diablos haremos si esto ocurre otra vez? La prximo vez, el radar puede quedar inutilizado durante horas en vez de minutos. Qu haremos entonces? el presidente agit la cabeza. Y cmo sabemos que esto no es el inicio de algn importante cambio en el medio ambiente de nuestro planeta? No lo sabemos, pens Connors. El presidente se puso en pie. Resulta increble. Todo nuestro sistema defensivo depende del radar. Si ste no funciona, todo se va al traste. No contamos con un sistema de localizacin del enemigo, no podemos seguir a los aviones o proyectiles hostiles ni planificar trayectorias de intercepcin del enemigo. Nuestros propios proyectiles tierra-aire y aire-are no pueden seguir a sus objetivos, nuestros aviones y barcos no pueden saber dnde se encuentran Vamos, vamos. Tenemos muchos aviones y proyectiles provistos de sistemas de gua por inercia. Y siempre podemos utilizar las estrellas para navegar. S, y de da pueden volar siguiendo las vas del ferrocarril. Venga ya, Bob, ya sabes lo que quiero decir. Qu es lo que vamos a hacer si son los rusos? Los rusos, siempre los rusos Lo primero que tenemos que hacer es no perder la calma le contest Connors. El presidente hizo un gesto impaciente con la mano. Dime lo que piensas, sin todas esas tonteras. No son los rusos. Y no me pregunte por qu. No tengo prueba alguna. Pero s que no son ellos. Llmelo corazonada, si lo prefiere. De acuerdo. Y qu pasa si Fraser? Si Fraser encuentra algo, entonces me hace de nuevo esa pregunta. Si lo encuentra, quiz no me moleste en preguntrtelo. Connors se encogi de hombros. Todo el mundo puede cometer errores. No cuando se trata de algo de esta ndole. T eres el jefe mientras deca esto, Connors pensaba que si los rusos haban logrado destruir su defensa, se iban a quedar todos sin empleo. El presidente se hundi en su silln y apret los labios. Sigues creyendo que debo ir a Houston, tal como estaba planeado? S. Todo el mundo te espera. Si no vas, empezar a cundir la preocupacin. Creo que hicimos bien al mantener en secreto la alerta, no te parece? Infiernos, s respondi Connors. Con lo que sucedi en las lneas areas ayer, la prensa ya tiene tema para todo el fin de semana. En las declaraciones a la prensa no haremos referencia ms que a la erupcin solar hasta que se nos ocurra algo mejor. Pero lo ms importante es que ni se mencione a los rusos.

S el presidente cerr los ojos, se hizo un masaje en el puente de la nariz durante algunos segundos y luego alz la vista hacia Connors. De acuerdo, iremos a Houston. Muy bien Connors mir su reloj. Si partimos en una media hora ms, an podremos llegar a Houston a tiempo para la comida programada. Luego podemos seguir hasta Dallas para cenar all el domingo, tal como est planeado. En la Casa Blanca de la costa Oeste podremos dejar que los chicos de la prensa saquen fotos mientras pescas un pez espada en el Pacfico. El lunes por la maana, de vuelta aqu. Y comprobaremos con Cla-son y Arnold cules han sido los progresos de su gente. Qu te parece eso? Excelente. Llama a Marin y pdele que le diga a mi esposa que finalmente salimos de viaje. Marin Wilson era la secretaria privada del presidente. Ya lo sabe dijo Connors. Ya tiene las maletas hechas y est dispuesta para partir trat de no rer, pero no pudo evitar que se curvaran las comisuras de sus labios: Nosotros bueno me parece que ambos supusimos cul sera tu decisin. En ese caso dijo el presidente, ser mejor que no la hagamos esperar. Connors ignor el rostro impasible del presidente. Era una de las muchas expresiones que haban estado ensayando para ayudarle a enfrentarse con los entrevistadores difciles en los programas de televisin en directo. Washington D. C. Houston Dallas/Texas A pesar de que el gran helicptero Sikorsky era todo lo seguro que poda construirlo el ingenio humano, Anne, la esposa del presidente, sufri durante cada minuto del corto viaje hasta la Base de la Fuerza Area de Andrews. Como ella deca, prefera los cacharros con alas. Connors contempl el breve y exagerado instante de atencin que el presidente concedi a su esposa. Uno casi poda creer que seguan enamorados el uno del otro. Era una idea que nunca antes se le haba ocurrido a Connors. Ya a salvo a bordo del Avin Nmero Uno de la Fuerza Area, y mientras ste ascenda hacia el cielo, la primera dama se relaj mientras se enfrascaba de nuevo en el trabajo. El Secretario del Tesoro y el lder del partido en el Congreso se haban unido a la comitiva presidencial en el aeropuerto de Andrews y la mayor parte del tiempo de vuelo lo pasaron tratando de imaginar cmo convencer a un Congreso poco favorable para que aprobase una ayuda fiscal adicional destinada a la necesitada industria aeroespacial. En su comida con los hombres de negocios e industriales de Houston, el presidente explic con gran conviccin sus planes en pro de un esfuerzo renovado para conseguir que los Estados Unidos llegasen a ser totalmente independientes de los suministros petrolferos del extranjero. A juzgar por el aplauso, eso era lo que todo el mundo esperaba or. La cena en Dallas no era sino una reunin para conseguir fondos. Texas era un estado que el presidente quera tener a su favor. Connors lo contempl mientras trabajaba a los incondicionales del partido: amable, sonriente, atento, estrechando manos, dando palmadas en la espalda, aferrando por los hombros. Ese hombre era perfecto en los contactos corporales. Tena un odo y una palabra para todo el mundo y adems siempre recordaba los nombres. Y no haba nada tan maravilloso como sentirte insignificante y entonces descubrir que se fijaban en tu presencia, que reconocan tu rostro y

recordaban tu nombre. A las 22.30 el reactor presidencial despeg de la pista y se dirigi hacia el Oeste para iniciar el vuelo de 2.700 kilmetros que le llevara a la BFA de Hamilton, justo al norte de San Francisco. All, sobre las Montaas Rocosas, el cielo era de un color prpura oscuro. El sol poniente les llevaba ventaja pero, volando a una velocidad de ms de mil kilmetros por hora, lo iran persiguiendo durante todo el trayecto hacia la costa. En el interior del aparato la mayor parte del squito se dedicaba a dormir. Jerry Silvermann, el Secretario de Prensa, haba iniciado una partida de cartas en una de las mesas. La esposa del presidente estaba acostada en su suite privada. Connors fue a ver al presidente. Lo encontr recostado sobre un asiento junto a una ventanilla, con la mandbula apoyada en una mano. Se haba quitado los zapatos y haba hecho que disminuyera la luz del compartimiento. En la mesa que haba frente a l se vean un montn de papeles que haba apartado a un lado. Todo va bien? S, muy bien El presidente se concentr de nuevo en la oscuridad que reinaba al otro lado de la ventanilla. Connors eligi cuidadosamente un asiento no excesivamente prximo y se sent. Bostez en silencio, se estir un poco y se afloj la corbata. Ms all, y por debajo de la punta del ala de estribor, Las Vegas refulga, como un brillante, sobre la negra arena. En los tres aos durante los cuales haba luchado por abrirse camino contracorriente hasta conseguir su actual posicin, Connors se haba familiarizado perfectamente con los bruscos cambios de estado de nimo del presidente. Connors era lo bastante complejo interiormente como para apreciar la intrincada estructura y la infinita variabilidad de su relacin. Saba cundo deba mostrarse dominante, servil, tranquilizador, complicado o suavemente inocente. Ahora era un momento para estar cerca sin pronunciar palabra. Connors volvi a preguntarse, una vez ms, si realmente lo haba planeado todo para conseguir aquel empleo o si, por el contrario, era el presidente quien lo haba planeado todo para obligarle a aceptarlo. Todos somos suicidas potenciales, pens. De lo contrario, yo no estara donde estoy y t no estaras pensando en presentarte para la reeleccin. Jodrell Bank/Cheshh e/Inglaterra Situado a unos 30 kilmetros al sur de Manchester, Jodrell Bank es el lugar donde se halla lo que, en tiempos, fue el mayor radiotelescopio totalmente orientable del mundo. Manejado por un equipo de investigacin que haba descubierto muchas de las actuales tcnicas de la radioastronoma, el Gran Disco Mark One de 75 metros de dimetro se eleva en medio de un frtil terreno agrcola, moteado de robles y de ganado que pasta. Jodrell Bank comenz sus operaciones en 1957, aportando valiosos datos de investigacin al primer programa de estudios coordinados a nivel mundial: el primer Ao Geofsico. Poco despus, la instalacin original se vio incrementada con un disco ovalado de 37,5 metros, el Mark Two. El Mark Three, una antena circular ms pequea, se ocupaba del seguimiento de los satlites. Tras el apagn del viernes, que ocurri en Inglaterra a primeras horas de la tarde, el equipo encargado del Gran Disco Mark One decidi realizar un rpido examen para comprobar la

instalacin el sbado por la maana. La prueba consista en rebotar seales pulsantes de radar sobre la superficie de la Luna y comprobar las mediciones obtenidas con los datos ya existentes en el archivo. Con gran sorpresa, comprobaron que, durante la transmisin de prueba, uno de los impulsos rebot en algo mucho ms prximo a la Tierra. Como una de las estaciones de escucha contribuyentes al programa SPACETRACK de la Fuerza Area de los Estados Unidos, Jodrell Bank tena un catlogo al da de todos los objetos hechos por el hombre que circundaban el espacio. El centro del SPACETRACK en Colorado tambin les suministraba una lista constantemente renovada del ngulo de visin, que daba a cada estacin la posicin exacta de todos los objetos conocidos en el espacio en relacin con su propia estacin en tierra. El equipo del Mark One pas las coordenadas del objeto misterioso a una computadora para que fueran comparadas con todos los objetos actualmente listados. Las coordenadas no correspondan a nada de lo que figuraba en la lista. Eso significaba que se trataba de algo nuevo, y que vala la pena observarlo. El movimiento del radiotelescopio tambin era controlado por la computadora. Rpidamente se introdujeron por el teclado nuevas instrucciones y, a medida que la Tierra fue rotando, mantuvo al Gran Disco apuntado hacia el mismo lugar del cielo. Cuatro horas despus de haberse producido la primera seal, inesperada, rebot otro impulso de radar. La seal resultaba al principio un tanto imprecisa, pero, para Jodrell Bank, ello era una clara indicacin de que algo estaba describiendo una rbita alrededor de la Tierra cada cuatro horas. Gracias a las dos observaciones se pudo llegar a un clculo aproximado de su tamao y la altura a la que se encontraba por encima de nuestro planeta. Alertada por Jodrell Bank, una estacin de seguimiento de satlites de Carnarvon, Australia Occidental, apunt hacia el cielo su antena de radar. En Australia ya era domingo. Tras varias horas de bsqueda captaron el objetivo de Jodrell Bank y pudieron establecer su velocidad, altura y plano de rbita. Carnarvon transmiti sus datos por el teleprinter a Inglaterra, en donde fueron procesados por la computadora de Jodrell Bank. A las cinco de la tarde del domingo, la antena Mark Three estaba siguiendo de cerca a la nave espacial. Una nueva informacin de la computadora mostraba que estaba describiendo una rbita perfectamente circular. El descubrimiento de la nave espacial coincidi con la llegada del doctor Geoffrey Cargill, director de Jodrell Bank, a su casa en el cercano pueblo de Tremlow Green. Cargill haba estado en Rusia asistiendo a un simposio cientfico en la Academia de Ciencias de Mosc. Uno de los temas, que no constaba en la agenda, haba sido la discusin, muy animada, de algunas teoras acerca del apagn del radar ocurrido el viernes. Cargill haba logrado llevar su equipaje hasta la sala de estar cuando su subdirector le telefone y le comunic la noticia. Se olvid de los bocadillos de pepino y el t que su criada le haba preparado y logr rebajar en tres minutos su propio rcord de puerta a puerta. Durante su estancia en Mosc, Cargill haba interrogado a sus colegas rusos para que le dieran detalles de las prximas realizaciones de su programa espacial. Como siempre, los rusos haban hablado de otros temas. Y lo nico que haba logrado sonsacarles eran vagas generalizaciones acerca de algunos de sus objetivos de investigacin a largo plazo. Resultaba irritante. No haba ninguna

necesidad de que aquellos estpidos se andasen con tantos secretitos. Era cierto que Jodrell Bank estaba estrechamente relacionado con el programa espacial norteamericano, pero aquel lugar segua siendo britnico, gracias a Dios. Era obvio que aquellos individuos de Mosc crean que estaba trabajando para la CA. Cargill estudi la hoja de la computadora que analizaba las caractersticas orbitales del vehculo espacial mientras recordaba sus conversaciones en Mosc. Una de las cosas que haba intentado dilucidar era el secreto que exista alrededor de un rumor muy extendido en el sentido de que los rusos estaban ya casi dispuestos a lanzar un gran laboratorio espacial automtico para ponerlo en rbita alrededor de Jpiter. Sus anfitriones sonrieron ante sus preguntas pero se negaron a comentarlas. Al ver su frustracin, Vasily Grigorienko, un astrofsico de la Ciudad de las Estrellas, le palme el hombro y le dijo: Estoy seguro de que comprende que, en este pas, hay momentos en que es aconsejable no mostrarse demasiado especfico. De lo contrario, son muchas las cosas que pueden ir maL Digamos que an estamos seguros de que os daremos algunas sorpresas. Y los dems rusos del grupo haban alzado sus vasos para brindar por ello. Los muy desgraciados, pens Cargil. Mientras l trataba de sonsacarles en Mosc, ellos ya haban puesto el maldito cacharro en rbita. Pero no se haba producido ninguna de las habituales transmisiones de datos desde el artefacto espacial, ni ninguna seal interrogadora desde las estaciones de tierra soviticas. Y tampoco haba habido ningn comunicado de prensa. Cargil comprendi, repentinamente, lo que Grigorienko haba querido decirle: se haba producido un fallo garrafal. La sonda a Jpiter estaba all arriba, pero tena problemas. Cargil le dijo a su subdirector que remitiese todos los datos a los Estados Unidos y mir a su reloj. Eran las 5.55 de la tarde. Tena el tiempo justo de conseguir salir en la primera pgina de los peridicos matutinos del da siguiente, tanto de Londres como de Nueva York. Con un poco de suerte, lograra adelantarse a todo el mundo. Y sera otra noticia importante que habra proporcionado Jodrell Bank y un impulso, muy necesario, a la capacidad cientfica y a la tecnologa britnica. Y tampoco le iba a ir nada mal a Geoffrey Cargil.

Domingo 5 de agosto
Casa Blanca del Oeste/California Siguiendo la costumbre de sus predecesores, el presidente se haba preparado su propia Casa Blanca de los fines de semana. Estaba situada en una playa rocosa prxima a Arena Point, en la costa Oeste. El clima no era del agrado de todo el mundo, pero al presidente no le gustaba el calor seco o el estril aire acondicionado. Necesitaba un terreno montaoso cubierto de neblina, laderas empinadas repletas de sequoias gigantes, y un fresco viento del mar que le diera en el rostro. Se levant temprano y cometi el error de leer personalmente los peridicos del domingo, en lugar de pedirle un resumen a Jerry Silvermann. Precios en alza, desempleo creciente, un aterrador aumento de la criminalidad. Descenso en las inversiones, estancamiento industrial. Una tasa de crecimiento prevista para la economa de un ridculo dos por ciento para el prximo ao fiscal. Una creciente actividad guerrillera urbana. Los centros de las ciudades convertidos ahora en bunkers sitiados por los ghettos. Y, por encima de todo, los problemas irresolubles provocados por la continuada crisis de la energa. En su discurso inaugural, haba hecho la solemne promesa de arreglarlo todo. Cmo lo haba llamado un nuevo despertar? Era una pesadilla. No lo conseguir, pens. Nadie puede lograrlo

Connors no sali con el presidente en la gran lancha rpida. Se limit a observar desde el pequeo embarcadero de piedra mientras Silvermann llevaba a sus cinco periodistas favoritos a bordo y salud un momento con la mano cuando el Sant'Anna I se alejaba. La lancha patrullera de la Armada, que estaba aguardando, tom su lugar a estribor por popa, y luego disminuy la potencia de sus grandes motores para igualar los 35 nudos del Sant'Anna I. El fresco viento levantaba gotitas de las crestas de las olas y el sol, que se reflejaba en la superficie del mar, daba a esas olas un color verdeazulado. Connors inspir profundamente el aire marino, y luego volvi hacia la escalinata de la casa. En el mismo momento en que al presidente le picaba el primer pez espada, los datos de Jodrell Bank acerca de la sonda a Jpiter comenzaron a tabletear en el teleprinter del centro SPACETRACK del CGDAN en la BFA de Ent, Colorado. Eran las 11.05. El hombre que recibi la informacin en los Estados Unidos fue un empleado civil del CGDAN: Willard D. (Duane) Charles de Reg Park, Nueva York. Charles haba realizado una comprobacin rutinaria de la multitudinaria coleccin de satlites en rbita y de la basura espacial que variaba en tamao desde una cmara Hasselblad hasta el laboratorio espacial norteamericano Skylab, de 67 toneladas que se hallaba temporalmente vaco. El objeto detectado por Jodrell Bank era an mayor. Charles avis al oficial de guardia del SPACETRACK e introdujo los datos orbitales en la computadora. En unos pocos minutos ya haba calculado las coordenadas del ngulo de visin para cada estacin de escucha de la red SPACETRACK, y comenz a enviarles la informacin. Todo cuanto tenan que hacer para captar la sonda a Jpiter era apuntar su radar o radiotelescopio en la direccin indicada. Slo haba un pequeo problema: la sonda estaba orbitando fuera del radio de

accin de la mayor parte de las estaciones de radar del SPACETRACK. El CGDAN trat de ponerse en contacto con el general Clayson, en Washington y, finalmente, lo localiz con Wedderkind y su grupo de cientficos en los laboratorios de investigacin de la Fuerza Area en Cambridge, Massachusetts. Clayson arranc a Wedderkind de una reunin, cuando se hallaba en mitad de una explicacin, para informarle del descubrimiento de Jodrell Bank. Wedderkind saba que Cargill tena una reputacin cientfica bien ganada, pero tambin saba ms que l acerca de la sonda a Jpiter. Haba llamado inmediatamente a Arkhip Karamatov, en Houston. Karamatov era el jefe del grupo ruso que estaba realizando una tarea de enlace con la NASA para elaborar los planes de una nueva serie de reuniones espaciales. Karamatov confirm la corazonada de Wedderkind: la sonda a Jpiter segua an en tierra. Entonces, qu era lo que los rusos haban puesto en rbita? Era una pregunta a la que Karamatov no poda contestar. En la costa Este, la repentina oleada de especulaciones hizo que mucha gente se perdiese la comida del domingo. Clayson orden una censura total sobre el descubrimiento y llam a la Casa Blanca de la costa Oeste. El presidente recibi la noticia a travs de Connors por el telfono que una el bote con tierra. El patrn del Sant'Anna I llam a la patrullera de la Armada que navegaba a su lado, y el presidente y Silvermann pasaron de un buque a otro y regresaron a la costa a una velocidad de 65 nudos. Afortunadamente, los periodistas de la Casa Blanca ya le haban fotografiado en una pose sonriente, junto a un pez espada de 2,10 metros de longitud. Connors esperaba en el embarcadero mientras atracaba la patrullera. Muy lejos, en el horizonte, se distingua un punto blanco que era el casco del Sant'Anna I. Mientras el costado de la patrullera tocaba al embarcadero, el presidente salt a tierra sin aferrar la mano que le tenda Connors. Silvermann, en cambio, esper a que pusieran la plancha. El presidente espet, inmediatamente, su primera pregunta: Cmo es de grande? An no tenemos ningn dato seguro. Las primeras estimaciones lo sitan alrededor de las doscientas toneladas Jess! describe una rbita polar, a unos 6.500 kilmetros de altura. El presidente se volvi hacia Silvermann. Escuche, mantenga a sus hombres fuera de aqu, sin que molesten, durante el resto de la tarde. Y bsqueme una buena coartada. Silvermann asinti con la cabeza. Connors sigui al presidente al interior de la casa.

Desde el estudio del piso alto situado en el lado norte de la casa, se distingua la cordillera, tapizada de rboles, que protega la cabecera del Valle de Sacramento, hacia el norte se vea el Monte Lynn y ms all el Pacfico. Dos de los agentes del Servicio Secreto que estaban patrullando pasaron por delante. A travs de los rboles, ms abajo de la ladera, Connors pudo entrever a la patrullera, que se hallaba fondeada. El Sant'Anna I, que ahora estaba de nuevo en la mar, se diriga hacia el Norte, frente a la punta, en un viaje turstico improvisado. Quin viene adems de Clayson y Wedderkind?

Connors se volvi de la ventana oeste. Fraser trae a Gene Samuels, y McKenna tambin est en camino. Samuels era el director de la AID, la Agencia de Inteligencia para la Defensa. McKenna era el jefe de la CA. Amante tambin de la pesca de los domingos, haba sido arrancado de los bosques canadienses, cerca de la frontera de Minnesota. El silln que ocupaba el presidente era idntico al que haba detrs de su escritorio en Washington. Le gustaban las sillas que al mismo tiempo pudieran girar y balancearse. A quin ms crees que deberamos llamar? A nadie. Ya somos demasiados en esto, pens Connors. Podan haberse equivocado totalmente al juzgar las intenciones de los rusos? Pareca obvio. Los hechos, escuetos y simples, hablaban por s mismos. Le pareca que el presidente ya haba relacionado el apagn del radar con el objeto, cualquiera que fuera, que los rusos haban puesto en rbita. Entr Silverrnann. Puedo hacer algo? S dijo el presidente. Trate de conseguirme un bocadillo de pollo o algo as. T quieres algo, Bob? No, gracias. Ya he comido. Un bocadillo de pollo? Dos. De acuerdo dijo Silvermann. La puerta se cerr tras l. Crees que deberamos regresar a Washington? No. Creo que debemos quedarnos aqu Connors estaba sentado, frente al presidente. Que sean ellos quienes vengan. Si hemos de pelearnos, aqu al menos lo podremos hacer en privado. El presidente lo pens y manifest su acuerdo asintiendo con la cabeza. Se inclin sobre el escritorio, se cubri la boca y la nariz con las palmas de las manos y cerr los ojos. Dmelo otra vez. Est en una rbita circular, de norte a sur sobre los polos, dando una vuelta cada cuatro horas. Velocidad, 13.000 positivos. Altura, 6.500 kilmetros. Dos de las estaciones de seguimiento de la NASA lo vigilan. Y tambin desde Jodrell Bank. Por qu est orbitando tan lejos? A nadie se le ha ocurrido an una buena respuesta a esa pregunta. Podra ser para evitar ser detectado. La mayor parte de las estaciones de radar de contacto directo, es decir las que siguen la huella que deja el rebote del propio satlite, slo pueden operar de un modo efectivo hasta una altura de unos 1.500 kilmetros. Lo ms importante para el seguimiento en el espacio profundo es recibir una seal de la propia nave espacial. Y ah es donde intervienen los radiotelescopios. Exacto. Pueden localizar y amplificar las seales de radio que llegan desde ms de un milln y medio de kilmetros de distancia. Hemos hecho rebotar impulsos de radar en Marte, pero, para ello, se necesita una cantidad infernal de energa.

Como la que tienen en Jodrell Bank. Eso es le contest Connors. Y no tenemos equipo ptico de rastreo? S, toda una batera. La Fuerza Area tiene una instalacin en el Sur, en Nuevo Mxico, que puede captar satlites a ms de 30.000 kilmetros de distancia. El problema de los detectores pticos es que slo funcionan cuando ellos estn en la oscuridad y el satlite est iluminado por el Sol. Puedo esperar hasta esta noche dijo el presidente. Si es tan grande como dices Bueno, esto esos datos son provisionales. Parece que existen algunas dificultades para calcular con exactitud su tamao. El tipo de seal que devuelve indica que la nave espacial tiene una superficie que absorbe o distorsiona las ondas de radar. Es lo que llaman escaso perfil. Y ninguna de nuestras unidades de escucha ha captado las habituales transmisiones a las estaciones de tierra rusas. Un loco rayo de esperanza hizo aparecer una sonrisa en el rostro del presidente. Quiz los ingleses tenan razn en esta parte de su informacin. Quiz los rusos han perdido el contacto. Eso sera importante, no? Se puso en pie. S Connors dud. Lo nico que no concuerda es que Jodrell Bank ha captado dos ligeros cambios en el ngulo de rbita desde que lo descubrieron por primera vez con su radar. Desapareci la sonrisa. Es posible pero la cuestin es que no se ha captado ninguna seal procedente de la Tierra. Eso podra significar dos cosas. O bien es automtico o El presidente se adelant: O podra estar fuera de control. Eso es lo que yo haba pensado. Eso es lo que ms me gusta el presidente se sent de nuevo. Silvermann regres con dos bocadillos de pollo, hechos con pan negro.

Melvin Fraser y Gene Samuels fueron los ltimos en llegar a la gran mesa redonda del Saln de Pino, que estaba en el piso de arriba, junto al estudio. Connors se sentaba a la derecha del presidente. Clayson y Wedderkind parecan algo irritados. Las gafas sin aro de McKen-na reflejaban una absoluta objetividad. Fraser y Samuel irradiaban una alegre malicia. Se dieron los primeros golpes de tanteo y luego, Clayson fue directo al grano. Desde que se detect por primera vez, se han captado dos ajustes del ngulo de rbita. Cada cambio de trayectoria ha sido precedido por un apagn de diez segundos de nuestros sistemas de navegacin y vigilancia por radar, de idnticas caractersticas a la interrupcin de veinte minutos que se produjo el viernes. Connors se recost en su silla e intercambi una mirada con Wedderkind. Eso parece indicar que la fuente de interferencia es el sistema de propulsin del objeto espacial.

Lo que quiere usted decir es que cuando el motor funciona nuestro radar deja de hacerlo intervino el presidente. Exacto dijo Clayson. Y por eso fue por lo que result imposible seguirlo desde el despegue hasta su rbita. Clayson hizo un gesto con la cabeza a Fraser, y luego se volvi para escuchar la siguiente pregunta del presidente. Obviamente se trata de un tipo de motor radicalmente nuevo. Tenemos alguna idea respecto a sus posibles caractersticas? En la actualidad estamos llevando a cabo estudios tericos sobre varios nuevos sistemas de propulsin para astronaves anunci Wedderkind. Y es muy probable que alguno de ellos, por ejemplo el motor de plasma, pudiera tener algn efecto localizado sobre la transmisin de radar y radio. Pero debo admitir que me preocupa la idea de que los rusos puedan haber avanzado en alguno de estos sistemas ms all del estadio experimental. A m tambin dijo el presidente. Y an me preocupa ms la idea de lo que puede estar flotandg por all arriba. Alguna hiptesis al respecto? Connors vio cmo Fraser intercambiaba una mirada con Samuels. Era obvio que haban estado discutiendo la respuesta a aquella pregunta en su camino desde Washington. Slo hay una cosa que los soviticos pudieran desear colocar all en secreto dijo Fraser. Y estoy seguro de que todos sabemos lo que es. Connors vio cmo tres aos de una diplomacia global cuidadosamente estructurada se derrumbaban como un castillo de naipes. Tres aos en que los rusos haban incrementado su superioridad numrica en proyectiles balsticos intercontinentales y en proyectiles lanzados desde los submarinos, mientras que proseguan el despliegue de sus proyectiles balsticos de cabezas mltiples SS-18 y rodeaban sus principales ciudades y centros industriales con proyectiles antibalsticos Katyushka. Y, mientras tanto, las conferencias sobre limitacin de armamento haban proseguido su ritmo cansino en las capitales de Europa. Las fuerzas acorazadas rusas seguan alineadas a lo largo de las fronteras de la Alemania del Este y Checoslovaquia. Y ahora, esto El presidente dijo: Por si acaso no lo supiramos todos, Mel, por qu no nos lo dice? Fraser inspir profundamente y lanz una mirada triunfal a Connors. Gene y yo pensamos que esto podra ser su plataforma orbital de bombardeo nuclear a la que hicimos referencia en la reunin del Consejo Nacional de Seguridad del pasado enero. Hiptesis que nosotros decidimos no seguir estudiando el presidente lanz una mirada cortante en direccin a Connors. Nombre de cdigo SWAYBACK Connors recordaba la discusin, y el dossier de la Agencia de Inteligencia para la Defensa que Gene Samuels haba presentado en la reunin mensual rutinaria del CNS. Los rusos haban llevado a cabo estudios muy completos de un artefacto orbital desde el que podran ser lanzados ingenios nucleares contra los Estados Unidos desde el espacio exterior. Era una idea que ambos pases haban contemplado desde haca mucho tiempo. Y, al final del informe de la AID se insertaba una informacin no confirmada segn la cual, se estaba ya llevando a cabo la construccin de un prototipo. No hay firmado un acuerdo que prohibe este tipo de acciones? pregunt el presidente.

Lo hay dijo Connors. Lo malo es que ambos bandos alteramos un poco las reglas. Quin fue el primero en alterarlas? Nosotros. Esto quiero decir que lo hizo el anterior gobierno. El presidente asinti con la cabeza. Y en qu tipo de situacin nos pone esto, Mel? Bueno si es el SWAYBACK, lo nico que tienen que hacer es disparar esos proyectiles amparados en un apagn de radar similar al que ya ocurri el otro da y nunca sabremos qu fue lo que nos golpe. Era una perspectiva muy poco alentadora, y Connors no poda acabar de aceptarla. Simplemente, no concordaba con lo que l haba ido averiguando de los rusos en los ltimos tres aos. Era cierto que no haban cedido un palmo de terreno en la ftil batalla por la supremaca nuclear, pero la ltima escalada era un resultado directo del gran presupuesto norteamericano para armamento en los aos 1974 y 1975. Y las continuas crisis econmicas y financieras que amenazaban con despedazar a Occidente no conseguan ms que aumentar su nerviosismo. Era esto por lo que Connors crea llegada la era del diplomtico y no del dinosaurio del Departamento de Defensa. Mel, toda esta suposicin suya est basada en una serie de hiptesis. Cmo piensa verificar cualquiera de ellas? En este momento an no creo que haya ninguna prueba de que esa nave espacial sea la causa de la interferencia o de que est repleta de bombas H. Ni siquiera estamos seguros de que sea rusa. A quin podra pertenecer, si no? pregunt el presidente con una cierta nota de impaciencia . A los chinos? Seor presidente? era McKenna, el director de la CA. Hable. Mack. Creo que podemos eliminar a los chinos. Hemos estado efectuando una seria investigacin de todo su programa. En los ltimos tres meses no se ha producido ningn lanzamiento desde Shuang Cheng-Tzu. Y tampoco son los franceses o los alemanes occidentales. Los britnicos abandonaron la carrera espacial hace aos. Qu es lo que cree, Arnold? Quin queda, por tanto los israeles? La mirada antisemtica de Fraser rebot inofensiva en las gruesas gafas de Wedderkind. De acuerdo, Mel dijo Connors. Pero, para estar seguros, por qu no llamamos a Mosc y lo preguntamos? Los rusos siempre han mantenido muy secretos los detalles de su programa espacial. El hecho de que no recibisemos informacin previa a este lanzamiento no quiere decir, necesariamente, que ese vehculo tenga capacidad ofensiva. Eso es cierto contest Wedderkind, pero Eso depende de la definicin que queramos dar de la capacidad ofensiva intervino Fraser . De acuerdo, en este momento no tengo ninguna prueba de que se trate del SWAYBACK. Lo acepto. Pero, acaso trata usted de decir que lo que los rusos han puesto all arriba no es la causa del apagn? Admito que las ltimas interferencias de diez segundos de duracin parecen estar relacionadas con los cambios de rbita dijo Connors. No parecen estarlo, lo estn.

Podrn estar relacionadas de otra manera intervino Wedderkind. Chuck y yo hemos estado discutiendo esto mientras venamos hacia aqu. En lugar de tratarse de radiacin que proceda de la fuente de energa de la nave espacial, podra tratarse de algo que proceda del espacio exterior. Ya sabemos que la radiacin csmica puede producir el frenado de los satlites, causando alteraciones orbitales. En cuyo caso, esos cambios que hemos observado pueden no haber sido controlados. Tal vez se deban al efecto de alguna fuerte radiacin csmica sobre el vehculo espacial. Eso no vara el hecho de la existencia de doscientas toneladas de instrumental rojo que tienen que ser explicadas de alguna manera dijo Fraser. Y no me digan que su destino es Jpiter. Yo ni siquiera intentara imaginar qu es dijo Connors. Creo que ya hemos imaginado demasiadas cosas. Mel, me parece que usted no ha tenido en cuenta an las colosales proporciones de este apagn. Quiero decir que se trata de algo muy grande. Arnold sabe muchsimo ms que yo de esto, pero estoy seguro de que una perturbacin de esta intensidad slo podra haber sido producida por algn tipo extrao de radiacin ya fuera procedente del Sol o de alguna otra fuente del espacio exterior. O tal vez del interior de la Tierra. Estoy en lo cierto, Arnold? Wedderkind ahuec los labios. Si procediera del interior de la Tierra ya estaramos todos muertos. Connors haba esperado conseguir de l una respuesta ms constructiva. La rplica de Wedderkind lo dejaba an en posesin de la palabra. Mir a su alrededor, por la mesa. Al menos la suposicin que yo planteo se ve avalada por los informes de nuestro servicio de inteligencia en el sentido de que los rusos se vieron afectados por los mismos problemas que nosotros el pasado viernes. Seguimos sin tener informacin precisa sobre el tamao de ese objeto. Podra resultar ser otro laboratorio espacial del tipo Salyut. No han tenido un cien por cien de xitos en ese tipo de operaciones. Quiz estuviesen tratando de obtener algo ms de experiencia antes de la prxima cita espacial y su ensayo se fue al traste por efectos del apagn. Eso tendra ms sentido que el pensar en algn arma secreta. Por qu? pregunt Fraser. Porque si hubieran hallado algn procedimiento de inutilizar nuestro radar, nos lo hubieran hecho saber o la guerra ya habra terminado. Quiz decidieron hacernos una demostracin dijo Fraser. Y tal vez sea usted el que no ha captado el mensaje. Mel dijo Connors, se olvida usted de que yo tengo la ventaja de conocer personalmente a la gente de Mosc: al presidente, al premier, a la media docena de tipos principales del Presidium, al mariscal Rudenkov. Y no nicamente para compartir una botella de vodka, sino para llevar a cabo serias discusiones cara a cara. Y puedo asegurarle de que una escalada de la carrera de armamentos hacia el espacio exterior con el tipo de armas que est usted suponiendo es algo que no se adeca en absoluto con lo que sabemos de sus objetivos a largo plazo. Yo slo s una cosa de sus objetivos replic Fraser: Que cada ao los disfrazan de un modo distinto, pero que siguen siendo los mismos de siempre: su guerra con nosotros sigue adelante. Mir a su alrededor, por la mesa. S que ste es un punto de vista muy poco de moda en Washington en estos das. Pero se es mi punto de vista. Y cada acuerdo que firmamos con ellos los acerca un paso ms a su verdadero objetivo: la eventual derrota de los Estados Unidos de Norteamrica y la esclavizacin de su pueblo.

Palabras grandilocuentes, pens Connors, pero ya pasadas de moda. Durante la campaa electoral haba quedado bien claro que las convicciones de Fraser eran totalmente opuestas a las suyas y a las del presidente, pero su presencia en su campo haba sido de una importancia vital para la consecucin de un delicado equilibrio de fuerzas. Permanentemente agostado por la Guerra Fra, el punto de vista mundial de Fraser tena sus races en la poltica aislacionista de los aos treinta. Pero an as, no era posible ignorarlo. Fraser tena muchos amigos poderosos y haba una gran masa de gente, por todo el pas, que estaba de acuerdo con l. Y no todos ellos eran miembros de la John Birch Society Creo que nuestra respuesta del viernes demuestra que este gobierno est dispuesto a actuar centra cualquier verdadera amenaza que puedan presentarnos los rusos dijo el presidente, con voz baja. No obstante, por el momento creo que an nos enfrentamos con un peligro mayor que radica en las fuerzas destructoras que actan en el interior de nuestra propia sociedad. Deberamos ocuparnos de eso de igual modo que tendramos que hacerlo con respecto a los rusos dijo Fraser. Pero no estamos aqu para discutir mis puntos de vista sobre ese asunto. En lugar de ello, permtanme que les presente algunos datos acerca del objeto que estoy seguro todos desearamos que fuera una sonda a Jpiter, totalmente inocente. Entramos en contacto con todas nuestras instalaciones de radar, tanto en Norteamrica como en el extranjero, y nos informaron del momento exacto en que se vieron afectadas, as como de la duracin del apagn. Tambin recibimos la misma informacin de cada uno de los principales aeropuertos y centros de control del trfico areo y pasamos todos esos datos a una computadora. Estn incluidas la Europa del Este y Rusia? pregunt Connors. No dijo Fraser. No quisieron facilitarnos los datos. Ya se puede imaginar por qu. Y lo que demuestran esos datos es que no todos los sitios fueron afectados al mismo tiempo. El dibujo que mostraba la computadora nos ofreci la imagen de una onda de choque de una amplitud de 9.000 kilmetros que se trasladaba de Este a Oeste alrededor del globo, con un ngulo de aproximadamente sesenta grados con respecto al ecuador. La velocidad de la onda de choque es equivalente a la de la nave espacial y su trayectoria coincide con el plano original de rbita. Connors mir.a Wedderkind y ste le hizo una sea con la cabeza que indicaba que ya saba todo aquello. Eso explicaba por qu no le haba apoyado anteriormente. Todo concuerda dijo Fraser. Nuestro amigo de all arriba es la causa del apagn. Y eso significa que esos bastardos pueden bajar la cortina sobre nosotros cuando lo deseen. Y ahora a ver cmo explicas esto, Connors. Connors not sobre l los ojos del presidente. No alz la vista. Pero Arnold Wedderkind, que saba reconocer a un amigo en problemas cuando lo vea, apareci sobre la colina como si fuera el Quinto de Caballera. Mel, quiz t y Gene tenis razn, pero an hay algunas cosas que me preocupan. Si recuerdo bien, el informe que Gene nos mostr en enero deca que el SWAYBACK sera puesto en rbita por una corona mltiple de cohetes de combustible slido. No se mencionaba ningn sistema nuevo de propulsin. Eso es cierto dijo Samuels, pero Fraser le interrumpi. Escuche. No vayamos a empantanarnos discutiendo cuntos tornillos y tuercas se supone que

lleva el SWAYBACK. Olvidmonos de eso y comencemos a pensar en ese cacharro como en un artefacto totalmente nuevo. Desde luego lo es sigui Wedderkind. Y eso nos coloca ante tres grandes interrogantes. Para poder apoyar esa suposicin suya, necesitamos algo ms que esos datos que nos ha facilitado. Tenemos que considerar tres situaciones hipotticas. En primer lugar El presidente alz una mano. Espere un momento, Arnold. Sigamos tocando con los pies en la tierra. Tiene algn dato referente a esto, Mack? McKenna ya tena una carpeta abierta en la pgina correcta. Sabemos que estn llevando a cabo investigaciones tericas sobre nuevos sistemas de propulsin en Chesserakova. Y tambin estn realizando pruebas de un modelo de laboratorio de un motor de energa nuclear para vehculos espaciales en Byelnapayevsk. Pero todo lo que sabemos hasta el momento indica que esos proyectos no han pasado de la fase experimental. Ese era uno de los puntos que yo iba a proponer dijo Wedderkind. El presidente asinti y mir ms all de l, al general Clayson. Alguna de sus unidades de vigilancia intercept las habituales seales radiales previas a un lanzamiento, Chuck? No, seor, pero si Mel est en lo cierto, podran haber despegado y haber entrado en rbita protegidos por el apagn. Escuche dijo Connors. S que, pese a la existencia de un tratado que prohibe poner en rbita plataformas de ataque nuclear, los rusos han continuado desarrollando el SWAYBACK y tambin s que van ms adelantados que nadie en la investigacin sobre el plasma No se trata nicamente de investigacin dijo Samuels. Tenemos informes de que han logrado una fusin controlada y continua en un TOKOMAK del Tipo D, modificado en Novokuznetsk el pasado noviembre. Connors vio cmo Wedderkind enarcaba las cejas. Mir a McKenna. Eso es nuevo para m dijo ste, encogindose de hombros. Connors saba que haba una intensa y continua rivalidad entre la CA y la Agencia de Inteligencia que diriga Samuels. Se volvi hacia ste. Eso s que es un adelanto. Y dira que los rusos habran informado al mundo de algo as. A menos de que pensasen utilizarlo con fines secretos dijo Samuels. Querra alguien explicarme lo que estn ustedes hablando? solicit el presidente. Es el proceso de fusin del plasma explic Wedderkind. Hemos logrado mantener en marcha ese proceso durante algunos segundos. Hace algunos aos, slo podamos mantener esa reaccin durante uno o dos milisegundos. Gene afirma que los rusos han logrado estabilizar el proceso. Y eso no es todo intervino Connors. Est diciendo que han colocado un reactor de plasma en un vehculo espacial. Y cmo explicar que no nos hayamos enterado antes de ese adelanto? Hemos estado tratando de verificar los informes iniciales que recibimos. Debieron de haber sido copiados de una revista de ciencia ficcin sovitica dijo Wedderkind. A m eso no me huele nada bien.

No me parece que se pueda basar ninguna estimacin vlida sobre las intenciones militares soviticas en el sentido del olfato de nadie dijo Samuels. Por muy agudo que pueda ser ese rgano. Mir a su alrededor, para comprobar la reaccin que provocaba. Cundo recibimos el ltimo conjunto de fotografas del Big Bird? pregunt Connors. Hace menos de dos semanas respondi Clayson. Big Bird era el nombre en cdigo de la Fuerza Area para los satlites dirigibles de fotorreconocimiento. Haba varios de ellos en rbita. En ese caso, usted o la AID deberan tener una fotografa de ese artefacto en algn sitio de la superficie dijo el presidente. Clayson no dijo nada. Puede ser que Gene tenga una guardada en la manga dijo Connors. Todo el mundo, excepto Fraser, mir a Samuels. Qu me dice de eso, Gene? pregunt Connors. Samuels tena una expresin como si le hubiesen acertado de lleno en el rostro con un pastel de natillas. Haba un gran cohete en la torre Nmero Dos de Baikonur la pasada semana dijo Clayson. An segua ah el viernes por la tarde. El presidente acept esta informacin de Wedderkind con un gesto de la cabeza. Todos saban que Wedderkind estaba en contacto con una misteriosa red cientfica de la que obtena informaciones acerca del programa espacial ruso. Esa era una de las razones por las que se hallaba all, sentado en aquella mesa. Qu hay de las otras bases de lanzamiento? Plesetsk estaba preparndose para poner en rbita dos satlites SOSA inform Clayson. Todos los dems puntos de lanzamiento se hallaban vacos. Ese era el segundo punto al que yo quera llegar dijo Wedderkind. Exactamente dijo Connors. Desde dnde lanzaron ese objeto los rusos, Gene? Desde un agujero en el suelo? Tiene que haber salido de algn sitio dijo Samuels. Connors vio cmo Fraser parpadeaba. Mel dijo el presidente. No estoy seguro de saber ni el cmo ni el porqu, ni qu es lo que los rusos han puesto all arriba, pero si pretenden utilizarlo ustedes para destruir mi poltica exterior, van a tener que esforzarse mucho ms que hasta ahora. Mientras Samuels se hunda sin dejar rastro, son dos veces el telfono que estaba situado detrs de Connors. Se inclin hacia atrs y lo alz de la horquilla. De acuerdo Psela al estudio Connors dej el telfono y volvi a poner las patas delanteras de su silla sobre el suelo. Telefonean del Kremlin sonri al presidente. Al menos esta vez no tenemos que pagar por la llamada. El presidente apoy sus codos sobre la mesa, cerr los ojos y se hizo un masaje en el puente de la nariz con sus dos ndices. Connors haba advertido que era algo que haca en momentos como ste: dos o tres segundos de intensa concentracin. Se levant, haciendo un gesto para que permaneciesen en sus sillas. Todos menos Connors.

Dado que es tu cabeza lo que est en juego, ms vale que participes en esto sus ojos quitaron algo de hierro a sus palabras. Fraser y los dems contemplaron cmo la puerta se cerraba tras el presidente y Connors. Wedderkind abri un paquete de cigarrillos y lo pas por la mesa. McKenna, al igual que el presidente, no fumaba. Clayson estaba tratando de dejar el vicio. Samuels encendi el cigarrillo de Fraser: Lo lamento murmur. Realmente met la pata en eso. Pero no estaba Usted sobrevivir dijo Fraser. Estaba ya convencido de que el verdadero problema resida en que tanto Samuels como l eran casi ocho centmetros ms altos que el presidente, mientras que Connors Jerry Silvermann entr en el Saln de Pino. Han llegado algunos datos ms acerca de la Tumba de Lenin. La tumba de quin? pregunt Clayson. La Tumba de Lenin Silvermann mantuvo una expresin impertrrita. No es eso lo que han puesto en rbita ah arriba? Djese de chistes dijo Fraser. Limtese a pasarnos el mensaje. Ha habido otros treinta segundos de espaghettis en el radar, y esa sonda a Jpiter est orbitando ahora a poco ms de 1.500 kilmetros de altura. Parece que esos tipos de la Gran Bretaa tenan razn Silvermann adopt un cmico acento eslavo. Los ruskis tener problemas Jerry dijo Wedderkind con mucha paciencia. Vaya a poner una cinta nueva a su mquina de escribir, quiere? No tienen sentido del humor. Eso es lo malo de este gobierno dijo Silvermann. Por cierto, todas las agencias de noticias han informado del caso. La NBC ya ha hablado de ello en un flash informativo. Y probablemente la mayor parte de los peridicos le dedicarn maana algunas lneas. Se acab mi mensaje. Wedderkind frunci el ceo mientras Silvermann se marchaba. Por qu est bajando? Quiz vaya a arder le contest McKenna. Mir al otro extremo de la mesa, a Fraser. Si es as, es posible que acabes con el fracaso de apreciacin ms grande de este ao. No necesariamente respondi Fraser. Samuels ech el humo de su cigarrillo. Al menos, hay una cosa favorable. Esta informacin que los britnicos han proporcionado a todo el mundo nos dejar tranquilos durante un tiempo. Y nos dar la oportunidad de averiguar lo que es realmente eso. S sigui exhalando humo. Es muy positivo para nosotros. Es mejor eso a que todo el mundo se entere de que nos cogieron desprevenidos dijo Fraser. No estaba mirando a Samuels, pero su voz le destroz. Esto s. Ah Chuck, cundo puede hacer que uno de sus SAINTS vaya a ver qu es ese cacharro? La palabra SAINTS era la contraccin del trmino Sistema de Vigilancia e Intercepcin de Satlites. Era uno de los secretos ms estrictos de los Estados Unidos: satlites de reconocimiento armados, controlados desde tierra y capaces de variar su altura y ngulo de rbita. Camuflados como

inofensivos satlites que formaban parte del programa estadounidense de investigacin de los recursos mundiales, cada uno de los SAINTS iba equipado con cmaras de TV y llevaba cincuenta pequeos proyectiles dirigidos con cabezas explosivas convencionales. Su misin era espiar el creciente nmero de satlites rusos que eran lanzados en secreto, con propsitos que slo conoca el Kremlin. Ahora haba veinticuatro SAINTS en rbita, a diferentes alturas. Fue en junio de 1971 cuando uno de los saints inform de una cuidadosa inspeccin efectuada por los soviticos. Desde entonces, los rusos haban puesto en rbita un total de veinte satlites de combate. El Departamento de Defensa los haba bautizado con el nombre de SOSA: Sistemas Orbitales Soviticos de Armamento. Lamento decir que, en el momento actual, no nos es posible establecer una vigilancia sobre ese artefacto. Por qu? pregunt Fraser. Porque el ltimo informe de situacin operacional indica un fallo total en el funcionamiento de todos los SAINTS que actualmente estn en rbita. En momentos como aquel, Clayson acostumbraba a utilizar la terminologa habitual del Pentgono. Fraser se qued mirndole. Quiere decir que ninguno de ellos est funcionando? As es. Nos ha sido imposible activar los circuitos de reserva diseados para entrar en funcionamiento en el caso de un fallo en el funcionamiento de los primarios. Cundo ha ocurrido eso? En las ltimas 48 horas afirm Clayspn. Y eso no es todo intervino Wedderkind. No estamos recibiendo transmisiones de ninguno de los ingenios que tenemos all arriba. Los satlites de investigacin, de navegacin, meteorolgicos, de comunicaciones toda la red civil parece haberse esfumado. Los Intelsat, los Comsat todos agit la cabeza. No quiero ni pensar cuntos miles de millones de dlares de inversiones perdidas representa eso. Y cmo es que no he recibido ninguna indicacin del alcance de esos fallos hasta ahora? Yo mismo no he empezado a conocer todo lo que estaba sucediendo hasta esta maana dijo Clayson. Fue un fallo progresivo. Trat de entrar en contacto con usted antes de que salisemos de la costa Este, pero estaba S le interrumpi Fraser. Y qu hay de los satlites rusos? pregunt Samuels. Nadie ha odo una sola seal procedente de ellos desde el viernes respondi Wedderkind . Todo parece indicar que se ha producido un colosal estallido de rayos X o de radiaciones gamma y que esa ha sido la causa del fallo. Una cosa as tambin afectara a nuestros satlites. Nos los han apagado dijo Fraser. Por qu? pregunt McKenna. Para dejarnos a oscuras dijo Fraser, mientras planean el siguiente paso a dar. Samuels cerr su carpeta del Servicio de Inteligencia. Quin le va a contar esto al viejo?

Lo har yo dijo Fraser. Iba a ser un momento de deleite para l.

En el estudio, Connors escuchaba por un supletorio la conversacin de los dos presidentes. Aparte de su ventaja como crea firmemente Fraser, de ser ms de un centmetro ms bajo que el presidente, otra de las cosas que haba contribuido a la promocin de Connors haba sido su habilidad de hablar con fluidez el ruso. Despus de pasar una temporada en la UCLA, haba continuado sus estudios de ruso en Harvard, en donde haba obtenido un sobresaliente en todo, excepto en popularidad. A un ao de trabajo como posgraduado en la Universidad de Oxford haba seguido otro en el que haba vivido con una familia de rusos blancos, en Pars. Su estancia en Europa se haba cerrado con broche de oro con una relacin, que haba durado cinco meses, con una bailarina que se haba pasado a Occidente con ocasin de una gira por los Estados Unidos de la Compaa Kirov de Leningrado. Y si bien este ltimo y tormentoso perodo de enseanza haba servido para dar el toque final a sus conocimientos del ruso, no haba contribuido en forma positiva a su matrimonio. Connors escuchaba la traduccin de las palabras del presidente sovitico y traduca al ruso la respuesta del presidente norteamericano. En total, Mosc estuvo en lnea durante veinticinco minutos. No eran las malas noticias que Connors casi estaba seguro de escuchar, pero tampoco eran buenas noticias. Se qued con una momentnea sensacin de impotencia. Connors colg el supletorio despus de que el presidente cort la comunicacin. Se miraron el uno al otro, pensativamente, y luego el presidente cerr los ojos y de nuevo se hizo un masaje en el puente de la nariz. Con los ojos an cerrados, dijo: A quin crees que debemos informar de esto? Connors trat de ordenar sus pensamientos. Bueno en estos momentos yo dira que al menor nmero de personas que nos sea posible. De lo contrario puede escaprsenos de las manos. S Era una situacin interesante, pens Connors. Despus de todas las discusiones, resultaba que tanto Fraser como l tenan razn pero en un sentido que ninguno de ellos poda haber llegado a imaginar. Creo que tendremos que comunicarlo a los de la habitacin de al lado. S dijo Connors. Creo que s. El presidente se arrellan en su silln. De acuerdo, hazlos entrar.

McKenna fue el ltimo en atravesar la puerta. Mientras la cerraba tras l, el presidente dijo: Quiz sea mejor que se sienten ustedes. Clayson, Fraser, Samuels y Wedderkind ocuparon las sillas ms cercanas. McKenna prefiri

sentarse en un extremo del ancho alfizar de la ventana que daba al mar, y Connors se sent en el otro. Mientras apoyaba la espalda contra el cristal, descubri a Fraser que le lanzaba una mirada desconfiada. La conversacin que he tenido con mis amigos de Mosc dijo el presidente, y la naturaleza inequvoca de las confirmaciones que he recibido, no dejan lugar a dudas respecto al hecho de que nuestras conclusiones preliminares acerca de esta nave espacial estn basadas en un error fundamental. Quiere usted decir que no se trata de un sistema de armamento? Fraser pareca desilusionado. Quiero decir que no es ruso. Como era presumible, la reaccin fue de asombrada incredulidad. Ni chino, ni israel n de nadie que conozcamos. Quiere usted decir que es? pregunt Clayson. De origen extraterrestre, La idea estall como una bengala en el cerebro de Wedderkind. Y quiz llevase vida inteligente. Al menos, era algn tipo de artefacto. De otro planeta. De otro Sistema Solar. Tal vez incluso de otra galaxia. Aqu. All arriba. Mientras l estaba vivo. Fantstico! Fraser mir al presidente. Cree que esta vez nos estn diciendo la verdad? De qu les iba a servir mentirnos sobre una cosa como sta, Mel? Saben que vamos a comprobarlo. No les he hecho pasar aqu para contarles un cuento de hadas ruso. Lo lamento dijo Fraser. Es que resulta una idea infernalmente difcil de aceptar. Y que lo diga! corrobor Clayson. Lo comprendo afirm el presidente. Yo mismo tengo problemas para crermelo. Qu piensa usted, Mack? McKenna alz las cejas. Tena que suceder ms tarde o ms temprano. Pero an as, es Fantstico interrumpi Wedderkind. Esto podra cambiar toda nuestra concepcin del hombre, de su origen, su lugar en el Universo todo. S bueno, es algo que tendremos que pensar detenidamente dijo el presidente, mirando a Samuels. Qu opina, Gene? Que me sentir mucho ms feliz cuando sepa ms al respecto contest Samuels. Todos aadi Connors. Superada ya la primera reaccin de anonadamiento tras el informe de los rusos, ahora se senta muy preocupado. No le preocupaban los seres extraterrestres, sino la inmensa cantidad de problemas prcticos que se desprendan de una situacin as, que afectaba a todo tipo de cosas incluso a l mismo. Pero, al mismo tiempo, se senta excitado por la perspectiva de un contacto inminente con algo procedente de otro mundo. Quiz slo fuera la versin extraterrestre de un mensaje colocado dentro de una botella. No importaba. Sera prueba suficiente de que el hombre no estaba solo en el Universo. Tal vez un signo de que las naciones del mundo deban unirse. Pero, lo haran? Era una hermosa idea, pero Connors

saba que cualquiera que bajase de una astronave se encontrara con que las dos mitades del mundo trataban de convencerle de los mritos que adornaban su propio sistema de vida. Por otra parte, si iban a ser vctimas de una invasin marciana similar a la que describa H. G. Wells, exista la deprimente posibilidad de que los rusos o los chinos tratasen de conseguir una ventaja tctica de la confusin subsiguiente. Y, si as era, los Estados Unidos tambin querran tener parte en el asunto. Bob La voz del presidente le devolvi a la realidad. Lo lamento. Estaba No te preocupes. Mira, este es un problema del que preferira no tener que ocuparme. Te voy a asignar la responsabilidad de preparar un grupo operativo especial para enfrentarse con este asunto. Alguna objecin? No, ninguna. El presidente mir a los dems. Quiero organizarlo de modo que todo pase a travs de Bob. l me informar directamente. Alguien ve algn problema? Aparentemente nadie lo vea. Muy bien. Entonces, supongo que puedo contar con su apoyo y cooperacin totales. Connors vio cmo todos decan s, incluso aquellos que no lo decan de corazn. Muy bien el presidente se volvi hacia Connors. Arnold te ayudar en los aspectos cientficos y creo que ser mejor que arregles las cosas con la Fuerza Area para que puedas contar con su apoyo logstico. Al fin y al cabo, ya se ocupa de las actividades espaciales. No le parece, Mel? S, supongo que s contest Fraser. Chuck? S, muy bien. Pero qu hay de la NASA? No piensa informarles de esto? El general de la Fuerza Area Clayson era muy respetuoso del protocolo. Quiz ms tarde. Pero pienso que, por el momento, deberamos dejarlos aparte. Esos chicos se han relacionado demasiado con la prensa para lograr ms dinero y entusiasmo para sus programas espaciales, y no podran mantener el secreto. Maana estara en los titulares de todos los peridicos. Seguro que empezaran a vender sillas de primera fila dijo Connors. Por tanto, hasta que sepamos exactamente en lo que nos estamos metiendo, mantendremos esto en secreto entre nosotros. Queda claro? Resultaba claro. Nadie deseaba provocar una cada en Wall Street. Bien el presidente gir su silla para quedar frente a Connors. Bob, desde este momento quiero que empieces a efectuar preparaciones activas para enfrentarnos con un posible aterrizaje. En cooperacin con los rusos? Creo que tendremos que hacerlo as. Tal vez puedas hablar con ellos al respecto. Pero, a partir de maana, quiero un informe diario. De ahora en adelante, tu equipo tendr prioridad para utilizar todos los recursos cientficos, tecnolgicos y de personal que existen en el pas. No te preocupes por el papeleo. Limtate a poner las cosas en marcha.

Limtate a poner las cosas en marcha. Deba de ser maravilloso ser el presidente de los Estados Unidos. Poder girar en un gran silln azul de respaldo alto y decir cosas como sa. Acabas de buscarte un trabajo infernal, Connors. El peor de todos Ya est en marcha dijo una voz. Connors apenas si la reconoci como la suya propia.

Aparte de las siete personas que estaban en el estudio del presidente, slo nueve de los ms altos cargos del Kremlin saban que el mundo tena un visitante procedente del espacio exterior. Los dos presidentes haban llegado al acuerdo de mantener un secreto absoluto sobre todo aquel asunto, al menos por el momento. Se iba a hacer que las organizaciones militares y civiles estadounidenses implicadas aceptasen la afirmacin de Jodrell Bank de que el vehculo en rbita era la fallida sonda a Jpiter. Por el contrario, al personal ruso que deba cooperar activamente se le hara creer que el artefacto era estadounidense. Y dado su aislamiento de la prensa y la radio de Occidente, haba muy pocas posibilidades de que este personal descubriese el doble juego. Los rusos haban acordado no hacer ninguna declaracin a la prensa occidental. Como en sus fracasos anteriores siempre haban mantenido un total mutismo, as se reforzara la conviccin de que haban fracasado de nuevo. A cambio, el presidente se haba comprometido a suavizar todo informe que relacionase a la nave espacial con el apagn. Con el laboratorio espacial satisfactoriamente identificado y con la prediccin de que iba a descender y finalmente arder al entrar en las capas ms densas de la atmsfera, los observatorios civiles dedicaran su atencin a otros temas, y el inters pblico se desvanecera rpidamente. Los acontecimientos posteriores dependan en gran parte de qu fuera lo que haba all arriba. Qu posibilidades hay de enviar uno de nuestros SAINTS para que observe esa cosa? pregunt el presidente. Fraser le dijo exactamente qu posibilidades haba: ninguna. Siempre entraa algn peligro ser el portador de malas nuevas, pero para Fraser vala la pena con tal de ver la expresin del rostro de Connors. Para Connors, la demostracin de Schadenfreude era una confirmacin adicional de su mentalidad teutona. Considerando los otros shocks que haba tenido que soportar, el presidente se lo tom bastante bien. Se pellizc la nariz, pero mantuvo los ojos muy abiertos. Cundo podramos enviar una cpsula tripulada para que estudiase esa cosa, Arnold? la voz del presidente estaba cargada de dudas. El programa Skylab ha terminado dijo Wedderkind. Ya no tenemos proyectado ningn nuevo vuelo tripulado. No hasta que el Congreso decida votar el presupuesto que pretende la NASA para el transbordador espacial o para efectuar un nuevo encuentro con los rusos. Quiere decir que no hay nada en la torre de lanzamiento de Cabo Caaveral? Nada en lo que se pueda meter a un hombre. Y cmo infiernos ha pasado esto? Es el efecto acumulativo de los cortes presupuestarios que realizaron en el programa espacial

los dos gobiernos anteriores. Pero deben de existir mdulos Apolo, de los que fueron utilizados para las pruebas y entrenamiento. Los hay. Y probablemente podramos quitarle las telaraas a alguno de ellos. El problema es que no contamos con ningn cohete Saturno 5 preparado para ponerlo en rbita. Podramos disponer uno, pero al menos se tardara tres meses en hacerlo despegar. El presidente se mordi el labio inferior y consider las palabras que acababa de pronunciar Wedderkind. Connors le mir a la cara mientras su silla giraba hacia la ventana. En cierto sentido un vuelo tripulado no es una mala idea dijo Connors. Pero con una misin de este tipo todo el mundo en el control de Houston y en el Cabo tendra que ser informado. Es preciso. As es como funciona su organizacin. S, en eso tienes razn dijo el presidente. Puede imaginar alguna forma de evitar eso, Arnold? Bueno, s que este tema le molesta un poco porque le han estado presionando para que les concediera fondos, pero hemos de aceptar que no podemos mantener a la NASA al margen de los acontecimientos durante mucho tiempo. Vamos a necesitar sus conocimientos. Muchos de los miembros ms capacitados de la NASA la han dejado, pero an conservan a algunos de los mejores cerebros que hay en ese campo. Recordemos tambin que, durante aos, han estado lanzando gran cantidad de instrumental del que mucha gente, yo incluido, an no sabe nada. El general de la Fuerza Area Clayson mir a Connors y sonri. En realidad, el problema no es la seguridad continu Wedderkind, sino que la nave espacial est orbitando a unos 1.500 kilmetros de altura Y el Skylab est orbitando a una altura de 430 kilmetros muy por debajo de la capa inferior de radiaciones. Pero el mdulo Apolo ha traspasado el cinturn Van Alien mientras iba camino de la Luna dijo Connors. Y tambin cuando regresaba fue la respuesta de Wedderkind. Pero atravesar el cinturn es muy diferente que orbitar durante un perodo largo en el interior del mismo. Ya en condidones normales existira un peligro definido, a causa de la radiacin, para el mdulo Apolo y su tripulacin. Despus de los Telstar Uno y Dos, todos nuestros satlites han sido equipados con escudos contra las radiaciones. Para que todos ellos hayan sido puestos temporalmente fuera de accin han debido recibir una enorme cantidad de rayos gamma. Podramos superar ese problema, pero para ello habra que medir los niveles de radiacin con cohetes sonda antes de poder modificar el Apolo. Habra que disponer en la cpsula un escudo adicional para proteger a la tripulacin y al instrumental y si fueran a realizar algn paseo espacial para inspeccionar a nuestro amigo, sera necesario dar alguna proteccin adicional a los trajes espaciales. Y todo eso requiere tiempo. Quiz amigo no sea la palabra ms adecuada dijo Connors. Si ha inutilizado a nuestros satlites puede inutilizar tambin la misin Apolo. Este apagn podra ser un efecto secundario incontrolable, pero tambin puede haber sido provocado en forma deliberada. Como arma era Fraser quien hablaba, con su habitual talante belicista. Connors se encogi de hombros. Lo importante es que si lanzamos un Apolo, esa cosa no sabr que hay hombres dentro. Estamos dispuestos a vernos en una situacin de ese tipo?

Por qu de repente hemos comenzado a hablar de armas? pregunt Wedderkind. De acuerdo, tenemos algunos problemas Algunos? respondi Fraser. Por Dios, Arnold, dnde has estado durante los ltimos tres das?! Wedderkind parpade con rapidez, pero no mir a Fraser. Eso no significa que el mundo est siendo rodeado por una inteligencia malvola. Y por qu iba a querer alguien de ah fuera hacernos ningn dao? Por Dios incluso slo para llegar hasta aqu ya tienen que estar mucho ms avanzados que nosotros. Hasta el punto, quiz, de que la comunicacin a nuestro nivel, les resulte imposible. Si es as, para qu molestarse en ponerse en contacto con nosotros? pregunt Fraser. El contacto debe tener alguna finalidad afirm Wedderkind. Qu forma cree que tendr? pregunt Samuels. Wedderkind se alz de hombros. Si tenemos suerte, podemos encontrarnos con que alguien nos ha regalado una maquinaria inofensiva. Tendremos que mirar, escuchar y, sobre todo, tratar de comprender. De acuerdo, todo eso suena maravilloso, Arnold. Pero, mientras tanto, qu vamos a hacer aqu en el rancho? Fraser estaba haciendo de filisteo, pero la suya era una pregunta prctica, que Connors tambin habra hecho, aunque no con un tono tan beligerante. Wedderkind apret los labios. Mir hacia Fraser, pero sin verle. Creo que debemos hacer cuanto est a nuestro alcance, pero evitando cualquier estupidez. Entonces, cul es la decisin final acerca del lanzamiento del Apolo? pregunt Connors. Creo que habr que reflexionar sobre ello durante algn tiempo contest el presidente. De repente, se puso en pie. Tengo hambre. Alguno de ustedes quiere comer? Lo nico que he comido desde las ocho de esta maana es un ridculo bocadillo de pollo. Slvermann haba trado dos, tal como le haban ordenado, pero el presidente haba cometido el error de ofrecerle a Connors el segundo.

Despus de comer, el presidente telefone al Kremlin y discuti la situacin durante casi 35 minutos. Connors se encarg de la traduccin. El presidente repas las diversas opciones y dijo a los rusos que estaban considerando la posibilidad de efectuar un vuelo Apolo. Los rusos acordaron no tomar ninguna accin en contra de la nave espacial sin antes consultar con los Estados Unidos. Tras la llamada, Fraser y los dems se unieron a Connors en el estudio del presidente. ste les explic que, a cambio de la aceptacin por parte de los rusos de no empezar a disparar, les haba dado seguridades de que, si lanzaban una misin Apolo, cualquier informacin que se pudiera obtener de ella sera puesta inmediatamente a disposicin de los rusos. S que ya he dicho esto durante la comida dijo Fraser, pero voy a repetirlo de nuevo: creo que eso de esperar a ver lo que pasa es una locura. Me parece que nosotros y los rusos deberamos lanzar un par de las bombas ms grandes que tengamos contra ese maldito cacharro y

hacerlo pedazos No! Wedderkind casi grit. Luego, con voz ms tranquila, aadi: No tenemos derecho a hacer una cosa as. Es muy probable que en toda la historia de la raza humana no vuelva a producirse un acontecimiento como ste. Puede ser que la historia de la raza humana est a punto de terminar dijo Fraser. Tal vez eso que hay ah arriba ha sido enviado para producir nuestra aniquilacin. Uno de nuestros problemas es que todos hemos visto demasiadas pelculas malas de invasores que llegaban del espacio dijo Wedderkind. Creo que nos ayudara mucho recordar que todo monstruo de ciencia ficcin del que hemos odo hablar ha sido creado aqu en la Tierra. Sin embargo dijo Clayson, creo que deberamos estar preparados para lo peor y dispuestos a devolver el golpe. Wedderkind se encogi de hombros y abri los dedos, con las palmas de las manos hacia arriba. Por favor, sea razonable. Por qu de repente tenemos que pensar que estamos en el fin del mundo? Quiz se limite a darnos una ojeada y marcharse. Si yo estuviera ah arriba y viera con mis propios ojos lo que est sucediendo aqu, eso es exactamente lo que hara. Crame. Pero, qu vamos a hacer si se decide a aterrizar? Se encogi nuevamente de hombros. Dejarlo aterrizar. Acaso sera tan terrible? Y si desciende en medio de Times Square? Wedderkind se volvi hacia Fraser. Si estuviera usted all arriba y pudiera elegir un punto en cualquier lugar del mundo, sera ah donde iba a aterrizar? Fraser no contest. Hamilton BFA/California Dos helicpteros de las Fuerzas Areas se llevaron a Connors y a los dems de regreso a la BFA de Hamilton donde el Avin Nmero Uno estaba cargado de combustible y dispuesto a partir. Eran casi las once de la noche. Mientras suban a bordo, el helicptero Sea Queen de la Armada, que llevaba al presidente y a su esposa, aterriz en el cercano crculo para helicpteros bajo la atenta mirada de los agentes del Servicio Secreto. Un pequeo grupo de personal de mando de la base esperaba, atentamente, con su mejor uniforme azul. Desde la ventanilla, Connors contempl cmo el presidente y la primera dama daban los apretones de mano de despedida por el camino desde el helicptero hasta el pie de la escalerilla de acceso. Los perdi de vista cuando el presidente sigui a su esposa escalones arriba, pero se saba de memoria aquella escena. Se detuvieron en la parte superior. Ella se volvi y l tambin, frente a ella, pero un escaln ms abajo. Un breve saludo con el brazo estirado por parte de ella. Otro doble saludo, con el codo doblado, por parte de l, acompaado de una clida sonrisa, con los labios separados para que se vieran los dientes. Ambos saban sonrer muy bien. Luego, una mano suave en la espalda de ella, guindola a travs de la puerta. Un ligero bajar la cabeza. Teln. Connors se levant cuando pasaban junto a l. Sonri a la primera dama:

Ya ve que no ha pasado nada. S, lo s no es una tontera? ri un poco. Creo que es por su gran parecido a los insectos por lo que Un alzarse de hombros complet el razonamiento. Jean Seagren, la azafata jefe del Avin Nmero Uno, abri la puerta de la suite privada e hizo pasar al presidente y a su esposa. Mientras la puerta se cerraba tras ellos, Connors vio que Jean Seagren le lanzaba una mirada. No era la primera vez, y durante los ltimos seis meses se haban ido haciendo ms clidas. Se sent y se abroch el cinturn mientras el enorme Boeing rodaba suavemente hacia la oscuridad. Connors abri las manos e hizo un esfuerzo consciente por relajarse. Con ocasin de cada despegue y aterrizaje, se senta sometido a la misma ansiedad que notaba en el silln del dentista antes de que le clavasen la aguja. Mir por la ventanilla y trat de apartar de su mente las fotografas de los restos de aviones estrellados que desfilaban por su memoria como si fueran una sucesin de diapositivas. Las luces azules que bordeaban el permetro de la pista fueron pasando bajo el ala como si fueran cansinas balas trazadoras. El Nmero Uno de la Fuerza Area dio otro giro hacia la derecha y rod hacia la cabecera de la pista. Empujado contra el respaldo de su asiento por la repentina aceleracin, Connors sinti de nuevo el deseo de poder estar en la parte de delante, pilotando. Cerr los ojos y se record a s mismo que se hallaba a bordo del avin ms seguro del mundo. No haba nada delante de ellos en un mnimo de treinta minutos. Las reglas de Trfico Areo que presidan los vuelos presidenciales aseguraban que el Avin Nmero Uno estara envuelto en un seguro y vaco pedazo de cielo, en todo su camino hasta Washington. Wedderkind haba calculado que la trayectoria de vuelo de la nave espacial cruzara la suya, ms o menos en ngulo recto, en algn punto al este de las Rocosas. Pero no se preocupen haba dicho Arnold. Estar a mil quinientos kilmetros por encima de nosotros. El general de la Fuerza Area Clayson y Mel Fraser haban volado juntos al Cuartel General del CGDAN, cerca de Colorado Springs, para discutir cmo podra hacer frente la red de defensa area a un nuevo apagn del radar. Desde all Clayson proyectaba ir a ver a los representantes de la AFA, la Administracin Federal de Aviacin, para discutir procedimientos de emergencia de vuelo con la OIAC, la Organizacin Internacional de Aviacin Civil, que tena su sede en Montreal. Los peridicos del lunes de Europa y los Estados Unidos haran probablemente alguna referencia al avistamiento desde Jodrell Bank de la sonda a Jpiter. Antes de abandonar California, Wedderkind haba telefoneado a Chris Matson, el director de la NASA en Houston, para asegurarse de que la NASA no fuera a negar aquella historia a travs de sus propios informes de prensa. En Houston conocan bien la pasin de Cargill por ver su nombre en letras de molde. Matson acept no hacer nada a cambio de una promesa de Wedderkind de que le tendra al corriente de los acontecimientos en el momento oportuno. En lo que a la OIAC o cualquier otro se refera, el apagn habra sido provocado por una inusitada radiacin solar. Ni se mencionaba que aquel objeto espacial no tuviese un propietario identificable, ni que pareciese ser la causa de la interferencia. En Montreal esperaban delegados procedentes de Rusia, Europa y el Japn y de la reunin poda resultar una prohibicin temporal de

los vuelos con mal tiempo, y de los vuelos nocturnos como aquel. Quiere que le traiga una almohada? Connors abri los ojos y vio a Jean Seagreri. Una almohada? S, es una buena idea. Muchas gracias. Connors la contempl mecnicamente mientras ella alzaba los trazos y sacaba una del estante. No est mal, teniente J. Seagren. Tiene unas rodillas aceptables. Es una pena que slo tuviera ocho aos cuando yo ingres en la Armada y tambin que ya no me importen demasiado estas cosas. Al menos no lo suficiente. Seagren coloc la almohada bajo la cabeza de Connors.

Lunes 6 de agosto
A bordo del Avin Nmero Uno de la Fuerza Area Connors no recordaba nada ms hasta que despert a causa de un dbil aroma a tocino, panecillos recin hechos y caf. Jean Seagren estaba a su lado. Vamos a aterrizar en Andrews dentro de media hora. Quiere un poco de caf? Quiero un poco de todo. Qu infiernos, vivamos un poco! Para casi todos los que iban a bordo y para casi todo el mundo que estaba en tierra, era tan slo un lunes ms. Ignoraban completamente que, desde el viernes por la maana, mientras ellos estaban viviendo, amando, riendo y complicando las cosas, el posible fin de su mundo haba estado dando vueltas, silenciosamente, sobre sus cabezas. Hoy el fin del mundo estaba ms cerca. No haba tiempo para preocuparse por mantener la lnea. Aunque quiz se fuese, tal como haba dicho Arnold. Quiz, pero, habiendo venido desde tan lejos? Jo Magill, la segunda azafata, coloc una bandeja sobre sus rodillas. Jean Seagren puso en ella el desayuno: zumo de naranja, tostadas, dos porciones de tocino, muy tostado como a l le gustaba, mantequilla, crema, de todo. Esto parece excelente. Muchas gracias. Connors se sent ms erguido, se arregl la corbata y desdobl la servilleta. Seagren comenz a apartarse. S generoso, Connors: puedes permitirte mostrarte un poco clido y humano en un da como ste. Seorita Seagren. S? Tiene usted unas rodillas muy bonitas. Pues muchas gracias, seor. Las gracias son suyas dijo Connors, que era un maestro en cuestiones de dialctica. Cuando pasaban por la puerta, Jean Seagren estaba all, con su elegante gorrita, junto con el resto de la tripulacin. Adis, adis, adis. Luego le toc a Connors. Adis, seor. Espero que haya disfrutado usted del vuelo. Mientras Connors pasaba sobre el umbral de la puerta, mir hacia atrs, por encima del hombro, esperando quizs otra de aquellas miradas. Pero Jean ya estaba saludando al Secretario de Prensa, Silvermann. La Casa Blanca/Washington D. C. Adems de su despacho situado junto al del presidente, Connors tena una pequea habitacin con una cama y un armario en donde guardaba una muda. Son el telfono mientras sala de la ducha. Era Charlotte Annhauser. Su familia ocupaba un lugar en el tercio superior de la escala social de Washington, en posicin claramente ascendente. Se haban conocido haca nueve meses. Y no slo tena a los padres de ella a su favor, sino que incluso haban iniciado el rumor de que ambos salan

juntos. Bob? Hola, Charly. Acabo de volver. Pens que me llamaras este fin de semana su voz tena un tono quejumbroso. Yo tambin lo pensaba. Qu ha sucedido? Oh las cosas se complicaron Connors comenz a llenar los bolsillos de su traje limpio con el contenido del traje que haba llevado antes, Ya veo hubo una pausa. Podemos vernos esta semana? S, quiz podamos vernos. Me gustara presentarte a los Schuman el viernes. Puedes soportar la idea de cenar con ellos? Esperaba poderte ver antes de ese da. Bueno, a ti corresponde decidir eso. Connors se puso sus gafas de leer que llevaba en el bolsillo del pecho de su chaqueta sucia y hall un trozo de papel doblado. Escucha, Charly, pase lo que pase, te llamar esta noche, de acuerdo? De acuerdo. Y ya quedaremos en algo Connors comenz a desdoblar el pequeo trozo de papel. Bob S? Sabes algo acerca de ese enorme cacharro de los rusos? Qu enorme cacharro ruso? Bueno, por ah corre un rumor que dice que han puesto en rbita una bomba enorme. De dnde poda haber salido aquella idea?, pens Connors. Y hasta dnde se habra extendido el rumor? La gente ha estado hablando de esto durante todo el fin de semana aadi ella. De verdad? Oh trat de parecer aburrido. Qu han dicho los peridicos? Apenas nada. El Post le dedic ocho lneas en una pgina interior. Pero no dicen ms que eso es lo que piensa alguien en Inglaterra. Y qu han dicho los rusos. Nada. Entonces, ah tienes la respuesta. Ya lo s. Es eso lo que me preocupa. Si no es nada, por qu todo el mundo se mantiene tan callado sobre este asunto? No puedo enfrentarme con un razonamiento lgico de este tipo, pens Connors. Charly comenz a decir. Ya s, tienes que dejarme. Te llamar esta noche. Te lo prometo. De acuerdo, pero, escucha Si los rusos nos han jugado una mala pasada y estamos a punto de volar en pedazos, me lo dirs a m, no?

No te preocupes por los rusos, Charly. Todo est perfectamente controlado. Creme. Lo saba afirm Charly. Ha pasado algo horrible. Han sido los chinos? Adis, Charly. Connors colg y mir al trozo de papel que tena en la mano. En l, con firme escritura femenina estaba el nombre, direccin y nmero de telfono de la teniente Jean Seagren. Se lo deba haber introducido en el bolsillo mientras dorma. Muy eficiente. Connors dobl el trozo de papel por la mitad y luego, lentamente, lo parti en diecisis pedacitos.

Connors regres a su despacho y se encontr a McKenna que lo esperaba. Haba llegado haca unos pocos minutos. JoAnne, una morena de aspecto eficiente, con una taquigrafa igualmente eficiente, acababa de ofrecerle una taza de caf. Que sean dos dijo Connors. Alguna noticia de Wedderkind? S, acaba de llamar desde su coche. Se ha encontrado atrapado por el trfico. Llegar en cualquier momento. De acuerdo. JoAnne le llev a Connors un caf y se march. Ha informado de esto a algn miembro de su equipo? le pregunt McKenna. No pero creo que tendr que meter en esto a Greg Mitchell. l es quien se encarga de llevarlo todo en mi despacho y es de la mxima fiabilidad en cuestiones de seguridad. Esta operacin puede requerir una nueva clasificacin, exclusiva para ella. Me doy cuenta de eso Connors dej caer dos edulcorantes artificiales en su caf. Pero creo que voy a necesitar a alguien a quien enviar a muchos sitios y se podra muy bien ser Greg. Vuelva a comprobar sus informes si quiere. No hay nada en su contra. Es inteligente, y adems hizo dos perodos de servicio en Vietnam con la Primera Divisin Aerotransportada. Connors haba sido demasiado joven para participar en la Segunda Guerra Mundial. Haba llegado demasiado tarde para Corea y haba sido demasiado viejo para Vietnam. Estaba convencido de que el haber sufrido el bautismo de fuego daba a los partcipes en una guerra un cierto machsmo; no importa que su concurso hubiera sido totalmente involuntario. Respetaba esta cualidad en los otros y se daba perfecta cuenta de que ya no tena posibilidad de adquirirla para s. Ahora que habla de ese asunto le dijo McKenna, quin va a comprobar el historial de los miembros del equipo que usted va a constituir? Buena pregunta. Supongo que el FBI debe de tener fichas de todos los cientficos que Arnold tiene proyecto de reclutar. La Fuerza Area se encargar de investigar a su gente y usted puede ocuparse de los suyos. No hay que andar con tantas tonteras en este asunto. Lo nico importante es que nuestros colaboradores no sean agentes rusos, que no sean unos psicticos y que sepan mantener la boca cerrada. Bueno, eso marca una pauta general acept McKenna. Qu clase de trato piensa ofrecer a la gente que reclute para este proyecto? An no he tenido tiempo para pensar en eso, Mack. Habr que pensar en cosas como

compensacin para los familiares y todas las tonteras habituales. La CA ya debe de tener contratos de ese tipo, Quiere que le preparemos un borrador para que lo estudie? Yo no tengo ningn inters en ocuparme de este asunto. Por m, puede encargarse usted. De acuerdo, mandar que uno de nuestros abogados comience a trabajar en esto inmediatamente McKenna sac un delgado bloc de notas de color negro y lo apunt con letra pequea y muy regular. Si me hace llegar la lista de compras de Arnold, nos ocuparemos nosotros mismos de ir hacindoles firmar. Estupendo en ese momento son el telfono de Connors. Lo descolg, escuch y luego puso una mano sobre el micrfono. Es Chuck Clayson. Telefonea desde Colorado. La Base de la Fuerza Area de Ent, Colorado. Cuartel General del CGDAN: la Defensa Area Norteamericana, y tambin el centro de control de la red SPACETRACK. Hola, Chuck S, desde luego, puede hablar. Es una lnea muy segura Bien bien Y no hay ninguna posibilidad, en absoluto, de que se trate de un error? McKenna vio cmo los ojos de Connors parpadeaban nerviosos. Problemas? Connors alz una mano y frunci el ceo mientras escuchaba las palabras del general de la Fuerza Area Clayson. Sabe Fraser? Ah, est con usted! Bueno, muy bien, de acuerdo, Chuck, tngame informado de cualquier acontecimiento nuevo De acuerdo, adis. Connors colg el receptor y lo mantuvo apretado con la mano, como si quisiese impedir que volviera a sonar. McKenna esper. Connors solt el telfono, puso los codos sobre el escritorio y se frot la cara con ambas manos. Alz la vista hacia McKenna. La Fuerza Area ha enfocado con sus telescopios de seguimiento y cmaras la rbita de la nave espacial durante toda la noche y no ha sido posible efectuar ningn contacto visual, a pesar de que siguen manteniendo contacto directo por medio del radar. McKenna frunci el ceo. Quiere decir que est ah arriba, pero que no pueden verlo? Exactamente. En la Fuerza Area piensan que debe tener una superficie de color negro mate, antirreflectante que impide que lo veamos se puso en pie. Ser mejor que se lo comunique al presidente. Mientras voy all, por qu no telefonea a su departamento legal? Connors se encontr con Arnold Wedderkind en el pasillo. Le refiri la llamada de Clayson mientras caminaban hacia el despacho del presidente. Marin le dijo que pasasen sin esperar. Connors dio la noticia al presidente, y Wedderkind la explic. Todos nuestros satlites tienen una capa exterior de un material reflector, que los aisla del calor del Sol, y que nos permite verlos mientras dan vueltas alrededor de la Tierra. Este aparato parece como si estuviera absorbiendo la luz y el calor solar, convinindolos en algn otro tipo de energa. Pero, no hay nada que funcione mal en nuestro equipo? No dijo Wedderkind. Esas cmaras responden perfectamente. Pero tal vez haya alguna

otra razn que explique que no podamos verlo. El presidente se sent ms cmodamente, con aire cansino, y junt las yemas de los dedos. Qu quiere decir, Arnold? Bueno, puede ser que no lo veamos porque est en una longitud de onda diferente. El presidente mir a Connors. Lo nico que nos faltaba. Una nave espacial invisible se volvi de nuevo haca Wedderkind. Quiere decir que podra haber algo en la esquina de mi escritorio, por ejemplo, y que yo no podra verlo? S dijo Wedderkind. Pero si estuviese en las longitudes de onda ultravioletas o infrarrojas, podramos fotografiarlo con una pelcula sensible a esa formas de radiacin y lo mismo podemos decir respecto a los rayos X. Y por qu no ha usado la Fuerza Area esa pelcula? Quiz no han pensado en ella an dijo Connors. No todo el mundo tiene la imaginacin de Arnold. Pero, desde luego podemos decirles que lo intenten. Tal vez ni siquiera as puedan conseguir una fotografa dijo Wedderkind. La atmsfera slo permite el paso de una pequea cantidad de las ondas ultravioletas ms largas que son las que dan un bello bronceado a las muchachas. Si la nave espacial est en alguna de las longitudes de onda bloqueadas, su imagen fotogrfica no llegar hasta nosotros, en la superficie. A menos que descienda ms o aterrice dijo Connors. Exacto corrobor Wedderkind. Hasta que no tengamos las lecturas del cohete sonda, no podemos hacer otra cosa que meras suposiciones acerca de lo que ha sucedido all arriba. Uno puede interferir las transmisiones de radio y radar transmitiendo una seal ms poderosa en la misma longitud de onda. La nave espacial podra ser extraordinariamente potente, como los quasar Como los qu? pregunt el presidente. Un quasar: una fuente radiante cuasi estelar. Ah, ya el presidente decidi no interrogar sobre eso. Esta podra ser una de las causas del problema. Por otra parte, fue la radiacin csmica lo que dej fuera de combate a nuestro Telstar Uno en 1962. De cualquier modo, es un problema bastante difcil. Si esa cosa est en el ultravioleta lejano, los rayos X o cualquier cosa ms corta y decide aterrizar, tendremos que acercarnos a ella con contadores Geiger y vestidos con trajes de plomo. Arnold, est usted convirtindose en un verdadero profeta apocalptico! Wedderkind se volvi hacia Connors. En absoluto, es un problema fascinante indic con un gesto la esquina del escritorio presidencial. Estoy tratando de imaginarme lo que sucedera, por ejemplo, si hubiera un objeto ah, en una longitud de onda infrarroja. Podramos captarlo como una fuente de calor. Bsicamente, eso es lo que son las radiaciones infrarrojas. Pero, si fuera invisible, podramos distinguir la parte del escritorio sobre la que se encontrase? Wedderkind frunci el ceo pensativo, mientras contemplaba el objeto imaginario. Haga el favor de recoger eso y llevrselo de aqu, Arnold le dijo l presidente. Tengo mucho trabajo.

Viernes 10 de agosto
La Casa Blanca/Washington D. C. No haba sido una buena semana para el presidente. Desde el momento de su regreso a Washington haba tratado, sin xito, de concentrarse en los problemas cotidianos de gobierno. Pero cada vez que estudiaba documentos, escuchaba resmenes de sus ayudantes o miembros de su gabinete, no poda escapar a la morbosa atraccin de aquel interrogante de doscientas toneladas que orbitaba en torno a la Tierra. Incluso su esposa haba llegado a imaginar que tena algn problema especial. Como siempre, haba esperado que lo compartiese con ella, pero aquella vez no le haba dicho nada. El presidente gir en redondo sobre su silla para enfrentarse con Connors. Qu va a hacer ese artefacto, Bob? Y, lo que an es ms importante, qu vamos a hacer nosotros? Era una pregunta retrica. En efecto, la maquinaria ya haba comenzado a funcionar. Poco despus de su regreso a Washington, a principios de la semana, Connors haba llegado a un acuerdo con McKenna con el objeto de ocultar la verdad al pblico en el caso de que se produjera un aterrizaje en territorio de los Estados Unidos, si la localizacin y las circunstancias del aterrizaje permitan que se siguiera manteniendo el secreto. Haban pedido al general de la Fuerza Area Clayson que preparase una unidad militar mvil que garantizase una pantalla de seguridad en el punto de aterrizaje, el personal necesario para las operaciones sobre el terreno, especialistas electrnicos, tcnicos e ingenieros. El personal seleccionado sera puesto a disposicin de la CA como civiles durante todo el tiempo de duracin del proyecto. Por intermedio de Clayson, Connors haba establecido una lnea directa con el Centro de Inteligencia Tcnica Area en la BFA de Wright Patterson, al norte de Dayton, Ohio. En marzo de 1952, el Centro haba iniciado el proyecto Blue Book, una recopilacin de todas las pruebas materiales e informes de testigos en relacin con todos los casos de observacin de objetos voladores no identificados tanto en los Estados Unidos como en el extranjero. El proyecto haba sido completado oficialmente en 1969, pero tras una misteriosa serie de contactos por radar tanto areos como submarinos y la desaparicin no explicada de varios aviones militares a principios de la dcada de los setenta, el Blue Book haba sido abierto nuevamente sin dar a ese hecho la menor publicidad. Y si haba algn contacto visual con la nave espacial dentro de los Estados Unidos o se conoca a travs de la red mundial de bases e instalaciones de comunicacin estadounidense, el CITA de Wright Patterson recibira la informacin pertinente. Arnold Wedderkind, que iba a dirigir el grupo de investigacin, haba comenzado ya los contactos con los cientficos que colaboraran en el problema. Y cuando pasaban a formar parte del equipo, su punto de reunin era tambin Wright Patterson. El martes y mircoles, Connors y Wedderkind haban estado en Rusia. El viaje haba sido totalmente secreto, y sin poner al corriente a la Embajada de los Estados Unidos en Mosc. Aprovecharon un vuelo rutinario de suministro de un C-5A Galaxy del Mando Militar de Transporte Areo, que desde la BFA de Andrews les dej en la BFA de Rhein-Main en las cercanas de

Frankfurt. Desde all, un coche los llev directamente hasta la escalerilla de un avin de las lneas areas polacas que, desde Frankfurt-am-Main, les llev hasta Mosc, va Varsovia. All se entrevistaron con el premier sovitico, Alekseii Leonovich y con el mariscal Rudenkov, el ministro de Defensa sovitico. Rudenkov era un hombretn robusto y duro, con manos rudas de pen y que tena el aspecto de poder ser un buen luchador, aunque se quedase sin armas ni municiones. Al general Wills le habra cado bien. A las 9.05 de la maana, el presidente y Connors recibieron la visita de Clayscn, Fraser y Wedderkind. Mientras se sentaban alrededor de la mesa, el presidente retocaba la posicin del retrato enmarcado de su esposa, de su bloc de notas, de su secante y del juego de plumas. Sus ojos se encontraron con los de Connors, uni las manos y comenz la reunin. He aqu el acuerdo al que hemos llegado con los rusos. Dado que ellos tienen un control completo sobre sus medios de comunicacin, han aceptado que sigamos diciendo que son los propietarios de la nave espacial, mientras sta no cause problemas. Para ser ms exactos, podremos afirmar que es de ellos, y ellos no desmentirn la noticia hizo una pausa, para dejar que Connors interviniese. La idea es que Jerry Silvermann d publicidad a la versin de Jodrell Bank en el sentido de que se trata del gran laboratorio espacial robot que los rusos intentaban poner en rbita alrededor de Jpiter y que, a consecuencia de un inexplicable proceso de radiacin de veinte minutos de duracin, ha sufrido un fallo energtico de importancia. Lo que explica la inexistencia absoluta de transmisiones de radio aadi Wedderkind. Y por eso mantienen un silencio total sigui el presidente. Y esto resulta perfectamente verosmil ya que sa suele ser su forma de proceder cuando las cosas no les salen bien. Fraser emiti un gruido que no tena un sentido muy claro. Tambin hemos conseguido apartar del asunto a Jodrell Bank dijo Connors. Las nicas dos estaciones que estn siguiendo a la astronave se hallan controladas por la Fuerza Area, He conseguido la colaboracin de un grupo de amigos mos de distintas instituciones cientficas para que sigan manteniendo la historia de que una erupcin solar fue lo que origin el apagn. Eso Mantendr ocupada a la prensa Wedderkind sonri. Naturalmente, ninguno de ellos sabe lo que nosotros sabemos. Lo que no debemos dejar de tener en cuenta dijo Connors, es que ahora que ese trasto ha sido identificado como un nuevo fracaso de los rusos, nadie va a preocuparse en lo ms mnimo de lo que le suceda. Todo el mundo volver de nuevo a los partidos de bisbol en la televisin. Y qu pasar si desciende? pregunt Fraser. El presidente respondi por Wedderkind. Si desciende, el problema ser otro. Tal como yo veo las cosas, y corrjame, Arnold, si me equivoco para descender tendr que conectar su sistema de propulsin. Eso significa que se producir otro apagn del radar, as que hasta que no se produzca un contacto visual, nadie sabr dnde se encuentra. Correcto afirm Wedderkind. Dgame algo Arnold intervino Fraser, cmo podr realizarse un contacto visual? A principios de semana usted deca que esta cosa era invisible para el ojo humano. Dije que sa poda ser una de las razones por las que las cmaras de seguimiento no haban

podido fotografiarla. Y si me permite recordrselo, tambin estuve de acuerdo con la sugerencia de Chuck: que la nave espacial poda tener una superficie negra, no reflectante, que absorbiese la luz. Es una teora tan vlida como la de que la nave puede estar en una longitud de onda que est ms all de la luz visible. Ya es ms fcil de entender dijo el presidente. Pero no vamos a anunciar que no se ha conseguido un contacto visual Connors mir a Fraser . Dado que la Fuerza Area controla todas las cmaras de seguimiento, lo nico que hay que hacer es pensar una razn de peso que justifique que el Departamento de Defensa no haya hecho pblicas las fotografas. Quiere que preparemos un comunicado de prensa? No, no se preocupe respondi Fraser. Creo que podremos ocuparnos nosotros mismos de eso. Pienso slo por un deseo de coordinacin, que sera importante que examinramos previamente cualquier declaracin que se proponga dar a la publicidad. Fraser mir al presidente. Naturalmente sus ojos se clavaron brevemente en Connors. El mensaje resultaba claro, como lo haba sido desde haca mucho tiempo. Como buena parte de sus predecesores, Fraser tena tendencia a considerar el Departamento de Defensa como su feudo personal, un bastin de la libertad cuya misin consista en proteger a los Estados Unidos de la locura temporal de los residentes circunstanciales de la Casa Blanca y sus engredos edecanes. El Departamento saba cmo bloquear los proyectos impopulares, y, si no contaba con el tipo de secretario adecuado, los tres servicios armados hacan de l un ser impotente recurriendo al tipo ms til de rebelin. El problema es ste dijo Wedderkind: La nave espacial rbita con un ngulo de ochenta grados respecto al ecuador, virtualrnente de polo a polo, con la Tierra en rotacin por debajo de ella. Si sufrimos otro perodo de apagn, ello podra significar la entrada en la atmsfera de la nave. Como conocemos su trayectoria de vuelo, podramos calcular su trayectoria de descenso y el probable lugar del aterrizaje. Pero eso slo si se mantiene en la misma trayectoria. Creo que en el caso de este vehculo, heros de suponer que su capacidad energtica es ilimitada, lo cual implicara una libertad direccional total. Y hay algo ms: quiz no inicie su descenso al comienzo del apagn. Podra continuar en rbita durante un tiempo y luego descender. Si esto es as, su localizacin se convertir en un problema de difcil solucin. Fraser se volvi hacia el presidente. Tienen los rusos alguna idea al respecto? El presidente pas la pregunta a Connors. Bueno respondi ste. En primer lugar desean mantener un secreto total sobre toda la operacin. En segundo lugar hemos llegado a un acuerdo provisional para organizar una operacin conjunta de investigacin para tratar de localizar a la nave espacial en el caso de que se produzca un supuesto aterrizaje, y luego un grupo conjunto de estudio que contine la observacin y trate de evaluar los descubrimientos que se hayan realizado. El problema es que cuando el motor empiece a funcionar suponiendo que sea sa la causa del apagn, ignoraremos por completo si la nave ha realizado alguna variacin en su trayectoria o ha descendido. A menos de que alguien tropiece con ella intervino Fraser. Cmo podemos organizar

nada partiendo de estos supuestos? Ese maldito cacharro podra estar en cualquier sitio! Exactamente dijo Wedderkind. Pero a pesar de cuanto he dicho, espero que hayamos conseguido algn tipo de informe de que ha sido visto si se decide a aterrizar. Yo tambin dijo Connors. Pero antes de entusiasmarnos, creo que debemos recordar una cosa. Esta investigacin binacional y el grupo de estudio conjuntos son unas ideas excelentes, pero no tenemos la ms mnima garanta de que ese trasto vaya a aterrizar en un territorio que est bajo nuestra jurisdiccin o la de la Unin Sovitica. Eso es cierto dijo Wedderkind, pero ambos tenemos acceso a una buena parte del mapa y somos los nicos que tenemos cierta idea de lo que andamos buscando. De acuerdo, pero no podemos plantar nuestras tiendas en cualquier parte, Arnold. Si aterriza en la Arabia Saudita, de acuerdo, tenemos acceso. Existe una posibilidad de que podamos dominar la situacin. Pero, si el lugar de aterrizaje es Francia Connors se encogi de hombros. Podran dejarnos a los rusos y a nosotros fuera del asunto, Y ya que hablamos de esto intervino Fraser, cmo sabemos que los rusos cumplirn con su promesa bueno, con el acuerdo provisional, si el descenso se produce en territorio de la Unin Sovitica? No lo sabemos dijo Connors. Tendremos que confiar en ellos. Y si desciende en los Estados Unidos? Entonces sern ellos los que debern confiar en nosotros dijo el presidente. Mir primero a Connors y luego a los dems. Todos recibieron su mensaje. Connors vio cmo Wedderkind alzaba las cejas y le contest con un ligero encogimiento de hombros. As acababa la poltica de distensin. Seor presidente, puedo hacer un comentario final? Seguro, adelante, Mel. Fraser mir a Connors y a Wedderkind. Ya lo he dicho antes, pero me gustara que mis palabras quedasen archivadas por ltima vez. Creo que deberamos volver a ver a los rusos y decirles que vamos a hacer estallar en pedazos ese trasto antes de que nos veamos ms comprometidos en el asunto. Y que pueden unirse a nuestro ataque, o esperar y mirar. Si no vienen con nosotros, ser porque creen que pueden sacar algn provecho. Tenemos que demostrarles que no estamos dispuestos a jugar. El presidente mir a Connors. T que dices, Bob? Connors mir a Wedderkind y a Fraser. Si se prescinda de la curiosidad cientfica, la idea no pareca tan mala. Tal como deca el viejo proverbio: Ojos que no ven, corazn que no siente. Notaba el silencioso alarido de angustia de Wedderkind. Marin Wilson entr con un mensaje escrito a mquina para el presidente. Slo era media hoja de papel azul, pero era lo bastante grande como para sacar del compromiso a Connors. El presidente estudi el mensaje con el ceo fruncido y luego se lo pas a Connors. Una parte del mensaje comunicaba buenas noticias y la segunda parte no tan buenas. Las buenas noticias consistan en que no tenan que disparar ningn proyectil. La parte negativa era que no hubieran podido hacerlo aunque lo hubiesen deseado.

Quiere que lo lea en voz alta? El presidente asinti con la cabeza. Connors intercambi una mirada con Wedderkind. Esta informacin es emitida conjuntamente por el Servicio de Comunicacin de la Fuerza Area, la Autoridad Federal de Aviacin y la Comisin Federal de Comunicaciones Connors vio cmo Clayson se inclinaba hacia delante, expectante. Durante los doce ltimos minutos se ha producido una interrupcin creciente de todos los sistemas de vigilancia por radar, de navegacin y de control del trfico areo, as como de las transmisiones por radio de alta frecuencia. Fraser y el general Clayson se irguieron en sus sillas como si hubieran recibido un disparo en la espalda. No somos slo nosotros dijo el presidente. Los rusos tambin y todo el mundo. Connors sigui leyendo: El apagn es ahora completo, a escala mundial, y contina. Los Centros del Control del Trfico Areo estn desviando los vuelos a los aeropuertos ms cercanos. Todos los aviones de lnea civiles y aparatos privados han sido confinados temporalmente en tierra. Los vuelos militares continan en las reas con buena visibilidad. Dilo todo, Bob. La voz del presidente era tona y nada emotiva, pero Connors, que saba comprender su estado de nimo, captaba su intensa preocupacin. Tambin Connors trat de adoptar un aire despreocupado: La misma fuente de interferencia est afectando ya a las transmisiones de televisin y parece estar extendindose por los canales comerciales de onda corta. Los canales de onda media y larga no han sufrido alteraciones, por el momento. Fraser lanz una mirada cargada de significado a Connors y luego mir a Wedderkind. Qu infiernos est pasando ah arriba, Arnold? Todo el mundo tena la atencin puesta en Wedderkind. ste se encogi de hombros como si fuera un buho enfermo y se refugi en sus gafas de gruesa montura. Al menos an seguimos teniendo el telfono, pens Connors. Tom la decisin de llamar a Charly. Y decirle que no se preocupase, que todo iba a ir bien, pero que no podra ir a cenar con ella a casa de los Schuman. Connors lanz el trozo de papel hacia el centro de la mesa. Nadie lo recogi. Crow Ridge/Montana La carretera 22 se dirige hacia el Noroeste desde la ciudad de Miles, en el condado de Custer, sobre el ro Yellowstone, sube hacia Jordn, en el condado de Garfield, y pasa por Cohagen. Entre la ciudad de Miles y Cohagen la carretera atraviesa la punta nordeste del condado de Rosebud. En el mapa, la superficie es de color marrn y las lneas orogrficas comienzan desde los seiscientos metros y llegan hasta una altura superior a los novecientos metros. Sobre el terreno, tambin el color predominante es el marrn. Al norte de la ciudad de Miles se conoce a aquel territorio como El gran espacio abierto. Se

trata de un terreno desnudo, agreste, de llanuras con tan pocos rboles como habitantes. Kilmetro tras kilmetro, a ambos lados de la carretera de dos vas, no se distingue otra cosa que extensiones ilimitadas de hierba. Tierras ganaderas, cicatrizadas aqu y all por pozos salados venenosos y los matorrales y pedregales que constituyen los accidentes ms sobresalientes de las tierras estriles del este de Montana. De vez en cuando, la hierba deja lugar a hileras alternadas de trigo de primavera o invierno y tierras cultivadas que se alejan de la carretera hacia el horizonte como si fueran las olas de algn gigantesco mar interior. Los escasos rboles buscan cobijo en las quebradas y honduras, o se aferran a las laderas de las colinas que rompen la suave lnea del horizonte entre la tierra y el cielo. Junto al lmite norte de la frontera del condado de Rosebud a unos siete kilmetros por un retorcido camino de tierra que parte de la carretera, se halla un lugar llamado Broken Mill: un puado de casas fijas y rodantes amontonadas alrededor de una oficina de correos, una gasolinera y un almacn en el que se vende de todo. De las veintids personas que tenan fijada all su residencia en el censo de 1970, ya slo quedaban doce. La mayor parte de ellas tenan menos de 15 o ms de 40 aos. Cerca de la gasolinera dos caminos, cubiertos en algunos puntos por manchas de escoria rojas, corren a derecha y a izquierda de la carretera en lnea recta hasta donde alcanza la vista. La nica indicacin de que vive alguien ms all del vaco son dos tablones pintados a mano y unidos a las verjas en el cruce de caminos en los que figuran los nombres de los rancheros aislados y la distancia a que se hallan de la carretera. Fue desde Broken Mill, desde el Almacn General y Mercantil de Anne, desde donde el ayudante del sheriff Carl V olkert telefone a la oficina del sheriff del condado de Rosebud, en Forsyth para dar detalles de lo que l crea que era un accidente de aviacin. Normalmente hubiera utilizado la radio de su coche pero desde primera hora de la maana se haba producido una fuerte interferencia en las frecuencias normales de la polica. Le haba resultado imposible transmitir o recibir un mensaje coherente. Tambin en la lnea telefnica se oan muchos ruidos de fondo. V olkert comunic a su oficina que varios de los habitantes de Broken Mill decan haber visto una bola azulada de fuego que, procedente de las nubes haba ido a caer hacia el Sudoeste en una curva descendente, perdindose de vista ms all de Crow Ridge. V olkert, que haba hecho un viaje rpido para visitar a su amiga, haba odo un trueno largo y lejano, pero no haba visto nada desde su coche. Tres chicos estaban seguros de haber visto un OVNI, pero Volkert no los tomaba demasiado en serio. Desde la oficina del sheriff del condado le dieron instrucciones a V olkert para que realizara una inspeccin por Crow Ridge y luego telefonearon a la Fuerza Area en la BFA de Glasgow, a 200 kilmetros al Norte. El Control de Trfico Areo de Glasgow no tena noticias de que hubiera desaparecido algn aparato ni tampoco de que alguno hubiera tenido problemas en la zona area de Montana, pero comunic que enviara un helicptero para una misin de reconocimiento. Naturalmente, la oficina del sheriff del condado conoca la prohibicin temporal de cualquier vuelo civil. Pero lo que no saba era que una espesa capa de nubes y fuertes lluvias haba cubierto todas las bases de la Fuerza Area en la mitad norte de los Estados Unidos. Cegados por la prdida del radar y por la progresiva interrupcin de las transmisiones por radio, los aviones militares no haban despegado. Aparte de los pjaros, slo otra cosa poda haber estado en el aire sobre Montana aquella maana del viernes, pero nadie en la BFA de Glasgow, en Broken Mill, ni en la oficina del sheriff del condado en Forsyth, tena la menor idea de lo que en la Casa Blanca estaban esperando que ocurriera.

V olkert se dirigi hacia el Sur por la carretera y gir por el camino de tierra que serpenteaba hacia la cima de Crow Ridge. El camino haba sido abierto por una petrolfera que se haba dedicado a realizar prospecciones en aquella zona a finales de la Segunda Guerra Mundial y probablemente no haba vuelto a ser utilizado desde entonces. Cada primavera, la lluvia y la nieve fundida suavizaban los profundos surcos abiertos en la tierra marrn, pero no lo suficente. Cuando llegaba el perodo de sequa, el suelo se endureca; el paisaje era idntico a como lo haba sido cuando V olkert era un chico de 75 kilos, que se alimentaba de maz y que deseaba tener dos aos ms para poder entrar en accin y conseguir unas cuantas frauleins antes de que terminasen los tiros. La precipitacin en forma de tormenta que se haba producido antes, haba convertido en barro la capa superficial del terreno. V olkert tom las primeras curvas demasiado deprisa y casi se estrell contra los pinos. Disminuy la velocidad hasta unos setenta kilmetros por hora. Ya haba golpeado la parte inferior del coche con alguna roca y uno de los golpes haba sonado como si la caja de transmisiones fuera a salir despedida por el suelo del coche. No era muy alentadora la posibilidad de una avera tan lejos de casa Cuando se empezaba a divisar el borde de la meseta rocosa, su coche se detuvo. V olkert maldijo entre dientes. Lo haba recogido aquella misma maana, recin salido del taller. Trat de volverlo a poner en marcha. Nada. El motor ni siquiera giraba. Sali, abri el cap y comprob todas las conexiones elctricas. No haba ningn cable suelto. La batera estaba llena. Cerr de un golpe el cap y mir bajo el coche para ver si haba roto la conduccin de aceite o la de gasolina con alguna piedra. No haba fugas ni se vea nada roto. Se situ de nuevo tras el volante, comprob que no haba ningn cable roto tras el tablier y luego intent una vez ms poner el coche en marcha. No hubo respuesta. Dio un golpe al volante con la palma de la mano y tom el micrfono de la radio. Al menos, aquello tena su energa propia. Y aunque debido a la esttica tal vez tuviera problemas para que lo oyesen, vala la pena intentarlo. Coche cuatro siete a Rosebud Uno, cambio. El altavoz sise una tormenta de esttica. El sonido subi y baj de tono varias veces, V olkert repiti su llamada y luego, de repente, ces cualquier sonido. Tambin haban fallado las bateras de su radio. Tendi la mano hacia arriba y conect la luz interior. Para sorpresa de V olkert se encendi y luego empez a destellear rtmicamente. Algunos segundos ms tarde, la luz se apag. V olkert dej caer el micrfono sobre el asiento delantero, muy irritado. Maldita lata de basura Sali del coche y dio una larga mirada a su alrededor, con las manos en jarras. Haba sus buenos once kilmetros por el sendero de barro hasta regresar a la carretera, y no todo era bajada, as que era imposible hacer el trayecto rodando sin motor. En el cielo, las bajas nubes parecan a punto de iniciar otra fuerte tormenta de lluvia. Mierda Sin embargo, ya que estaba all, poda dedicarse a inspeccionar los alrededores. Record que haba una pareja que viva en una cabaa all en el extremo norte de la cordillera. Un hombre que se llamaba Bodell. Era un veterano de la Infantera de Marina de la Segunda Guerra Mundial, y un verdadero cerdo con cara de pocos amigos. Pareca lo bastante duro como para cazar a un oso con sus manos, V olkert lo haba visto en un par de ocasiones all en Broken Mill, y Annie le haba contado algunas cosas ms de l. Tena un viejo y destartalado Dodge 4 4 que antes haba sido del Ejrcito. Quiz consiguiera convencerle

para que le arrastrase. Sigui el camino de tierra hasta el punto en que terminaba entre los rboles. Desde all, el camino slo estaba indicado por una serie de profundas y entrecruzadas huellas de unos neumticos Goodyear todo terreno. Probablemente eran del viejo Dodge de Bodell, pens V olkert. Si era as, eso significaba que podra llevar el camin por la montaa, hasta donde l haba dejado el coche. Tom hacia la derecha, en lnea recta a la cima rocosa. Desde all podra divisar ambas vertientes de la cordillera. V olkert lleg a la parte ms alta de la montaa y dio una buena mirada a su alrededor. La visibilidad eran tan slo de unos tres o cuatro kilmetros. En un da claro, en Montana, uno puede llegar a ver hasta unos ochenta kilmetros. All debajo, en la meseta, se vea un gran crter al borde de una hilera de rboles y detrs de l apareca un semicrculo de rboles destrozados. Pareca como si hubiesen sido aplastados por un puo gigante. No haba ninguna seal de restos de un avin. Quiz haba estallado en pedazos, pens V olkert. Se haban referido a una explosin. Estaba a punto de bajar cuando oy al helicptero. Se hallaba casi a su altura, justo bajo las nubes. El punto negro fue tomando la forma de color verde oscuro de un helicptero Bell Iroquois de la Fuerza Area. Volkert le hizo seas con su sombrero vaquero de color marrn. El helicptero alter su rumbo y se elev describiendo una curva alrededor de la cordillera, a la izquierda de donde l se encontraba. V olkert poda ver al tripulante observador que se inclinaba por la compuerta. V olvi a hacer seas e indic hacia el crter cuando el Iroquois vol por encima de l en un cerrado crculo. V olkert comenz a bajar por la ladera. El helicptero se inclin notablemente y descendi pegado a la ladera, hasta el punto de casi atrepellarle a l. Locos bastardos El tripulante observador le hizo una seal con el pulgar en alto. V olkert vio cmo el helicptero se diriga hacia abajo. Con un poco de suerte, quiz pudiera pedir que lo llevasen a Rosebud. Desde luego, sera mucho mejor que el Dodge de Bodell. Mientras pensaba en ello, el helicptero se levant repentinamente sobre su cola, y luego cay del cielo. Volkert comenz a correr. Con los rotores perdiendo velocidad, el helicptero cay en una loca espiral hasta chocar contra el costado del crter. Justo antes de que se desplomase por el borde, el tripulante observador salt y cay rodando por la ladera del crter. Por una extraa maniobra del destino eligi el lado equivocado. Una de las palas del rotor seg su cabeza cuando trataba de ponerse en pie y luego el helicptero cay de costado y aplast su cadver contra la blandura del terreno. V olkert cubri el kilmetro que lo separaba del crter tan deprisa como le fue posible. El piloto rondaba alrededor del helicptero, con el rostro demudado. Pareca muy alterado. Le examin rpidamente y comprob que lo nico que tena roto era el reloj de pulsera. El piloto indic en un gesto desvado el desecho cuerpo de su tripulante: No encuentro su cabeza. Siga buscando le dijo Volkert. Le dio unas palmadas en el hombro y luego se volvi a mirar al copiloto. ste yaca con la mitad superior de su cuerpo dentro de la carlinga. Se puso en cuclillas junto a l. Pregunt:

Se encuentra bien? S, muy bien. Estaba tratando de comunicarme con este maldito trasto el copiloto indic la radio. Era usted quien estaba en la cima de la montaa? S. Me enviaron para comprobar una informacin sobre un accidente areo. Parece como si ese accidente fuera el que han sufrido ustedes. Me llamo V olkert y pertenezco a la Oficina del Sherif del Condado de Rosebud. Excelente. Tiene una radio? No. La ma tampoco funciona. Mi coche se qued totalmente parado a medio kilmetro de aqu. All abajo, en direccin a la carretera, Pero cerca de aqu vive un hombre que tiene un camin. Creo que lo mejor ser ir a buscarle V olkert lanz una mirada ansiosa hacia el helicptero. Est seguro de que quiere quedarse ah dentro? Vi caer uno de estos cacharros en una ocasin. Se le rompi uno de los depsitos de combustible y estall como una traca de fuegos artificales. S, puede suceder dijo el piloto. Lanz al suelo el micrfono inutilizado, Tiene telfono ese individuo? No. Pero, s est en casa, le pediremos que nos lleve hasta Broken Mill. Podremos telefonear desde all. De acuerdo? Muy bien. Vamos el copiloto sali reptando de la carlinga. El piloto, que an no haba conseguido encontrar la cabeza del observador, tuvo que ser arrastrado por los brazos durante todo el trayecto hasta la casa de Bodell.

Tres horas ms tarde, cuando los pilotos se hallaban ya de regreso en la Base Area al norte de Glasgow, notaron una sensacin extraa, como si tuvieran una quemadura y una picazn en sus manos y rostros. Su piel adquiri un color rojo brillante y comenz a hincharse dolorosaniene y a cubrirse de erupciones. Los mdicos diagnosticaron una dosis masiva de radiaciones ultravioletas y ordenaron su hospitalizacin inmediata. En Forsyth, V olkert tambin experiment los mismos sintomas. El sherf le envi al mdico que le inyect un calmante, le aplic una locin dermatolgica, le vend, le dijo que tena una quemadura del sol y le envi a casa. Slo haba un problema: el sol no haba brillado en todo el da. La Casa Blanca/Washington D. C. Se dice que hay malos vientos que no soplan para bien de nadie. Mientras la tormenta de esttica hunda fatalmente a las cadenas de televisin, los peridicos volvan a registrar una cifra de negocios a escala nacional que pocos das antes hubiera parecido inusitada. Ediciones especiales del medioda se dedicaban a comentar la teora de la erupcin solar y la tormenta magntica y, confiadamente, hablaban de que se trataba de un fenmeno temporal. Se necesitaba esa confianza. El tiempo, permanentemente malo, se haba combinado con el apagn para ocasionar una cifra aterradora de 37 colisiones en el aire, siete de ellas sobre Nueva York y nueve en Chicago.

Haban ocurrido cinco ms sobre Boston, Washington y Filadelfia. Las restantes haban tenido lugar en Europa y el Japn. 74 aparatos. Total de muertos: 4.128, y an no haban sido contabilizados todos. Daos a las propiedades calculadas en muchos millones de dlares. Un desastre estremecedor e internacional, todo ello durante los sesenta primeros minutos del apagn. La tranquilizadora msica y las endulzadas noticias de la radio aparecan y desaparecan entre un sonido crujiente como el que puede hacer un ratn dentro de una bolsa de patatas fritas, mientras que en la televisin, lo mejor que podan lograr los tcnicos era una imagen fluctuante superpuesta sobre una trama incoherente de lneas blancas. Durante la maana, el general Clayson urgi al presidente para que informase a los otros miembros del Estado Mayor Conjunto y de su gabinete de la presencia de la astronave, su origen extraerrestre y la creencia de que ella era la causante del actual apagn. En aquel momento, en Washington se ignoraba lo ocurrido en el crter en Crow Ridge, y V olkert, que lo haba hallado, no saba nada de la astronave. Siguiendo los consejos de Connors y Wedderkind, el presidente decidi no aceptar la sugerencia de Clayson. Wedderkind argument que la presencia de la nave espacial no constitua, en s misma, ninguna amenaza inmediata para la seguridad de los Estados Unidos. Fraser no estaba de acuerdo, pero su principal preocupacin consista en los peligros ms tangibles que pudieran provenir de las iniciativas que podran tomar Rusia o China amparndose en el apagn. Fraser crea que era en este aspecto de la situacin en el que deba concentrar su atencin el Estado Mayor Conjunto y, si era preciso, el gabinete. El presidente decidi informar a los otros jefes del Estado Mayor Conjunto: el general Wills y el almirante Garrison, pero no a los miembros de su gabinete. A pesar de sus diferencias, todos estaban de acuerdo en que una ampliacin innecesaria del nmero de personas involucradas en aquel estadio tan especulativo de la operacin no hara sino incrementar el riesgo de que se produjese una filtracin de noticias. El pas ya estaba intranquilo, preocupado por el paro, por los precios en alza, por el efecto cada vez ms notable de una prolongada recesin en la industria automovilstica y muy irritado por las restricciones impuestas a consecuencia de la crisis de la energa. Despus de los desastres de la maana, no se necesitaba mucha imaginacin para prever lo que podra provocar una publicidad incontrolada, mal informada y sensacionalista sobre la nave espacial. Era algo que podra destruir al pas. Consultado por el presidente, Connors pint de manera vivida el panorama: el dao que la noticia podra causar a la Bolsa, los bancos y otras instituciones financieras y cmo sera un da maravilloso para todos los fanticos que hablaban del fin del mundo, los violadores, los incendiarios, los ladrones Mientras el presidente escuchaba, pens que quiz slo fueran ellos, los que tenan el poder, los que temiesen algo semejante. Clayson retir su peticin y volvi a aceptar la tesis mayoritara. Connors saba que la preocupacin de Clayson por que el Gobierno actuase de una manera abierta no estaba motivada nicamente por su respeto a la Constitucin. Provena de su creenciade que los poderes y privilegios del Ejecutivo, debilitados tras el asunto Watergate, ya no permitan mantener en secreto indefinidamente un problema de ese tipo. Lo nico que realmente deseaba era evitar problemas a la Fuerza Area.

Connors dict a JoAnne dos memorndums escritos con estilo telegrfico, le dijo que cerrase la puerta y luego se volvi hacia Wedderkind. Sabe?, si pudiramos lograr llegar a ese cacharro antes que los rusos y averiguar cmo funciona, conseguiramos una importante ventaja Trate, aunque slo sea por dos milisegundos, de olvidarse de la poltica, Bob. Lo que me preocupa es la fuente de energa potencial que esa cosa representa. Para crear esta cantidad de esttica por todo el mundo bueno, es la cantidad de energa que se necesita es increble. Pero ya debemos saber algo respecto a la unidad propulsora que puede tener ese aparato. Cules son las alternativas: fisin nuclear, plasma, motor inico, motor fotnico? Ya estamos trabajando en todo eso. En tres de esos sistemas. Hemos probado motores cohete nucleares, pero an no hemos logrado elevarlos del suelo. En 1964 se prob un motor inico. El empuje total fue despreciable. E incluso los motores gigantes que estamos planeando ahora tienen un empuje ridculo. El motor fotnico an es algo que slo existe sobre el papel. Tiene usted idea de las dificultades que todo esto representa, Bob? Por ejemplo, ah est el motor de propulsin a plasma. Uno funde juntos tomos de deuterio y consigue una fantstica liberacin de energa: plasma, que propulsa pero, para generar esa energa, esos tomos de deuterio tienen que ser fundidos a 250 millones de grados centgrados. Y la nica forma de lograrlo es manteniendo la masa fundida dentro de un campo magntico, dentro de un vaco total. Los problemas Arnold hizo un gesto de impotencia. No puedo ni llegar a explicrselo. Fjese slo en el tamao de la instalacin Taurus en Princeton y an tenemos problemas para mantener una reaccin continua durante algo ms de un par de segundos. Pero, mientras nosotros estamos en la fase de intentarlo, parece que esos extraterrestres ya lo han conseguido. Y no solo les funciona bien, sino que han construido una nave espacial y han lanzado 200 toneladas o ms a travs de la galaxia. O quiz an desde ms lejos. Es eso tan fantstico? pregunt Connors. Cul es la estrella ms cercana? Alfa de Centauro? Est a 4,3 aos-luz de distancia. Procin est a 10,4; Cisne-61 a 10,7; Ofiuco a 12. Y hablamos de aos-luz. Tiene idea de la distancia que eso representa? Bien, de acuerdo los tipos esos viajan a la velocidad de la luz. O al 99 por ciento de ella. Y qu me dice de sus sistemas de mantenimiento de las condiciones vitales? No est tripulado. Nadie comienza enviando una nave tripulada. Y quin dice que es la primera? Connors no respondi. Incluso si no hacemos caso de las historias de los platillos volantes, cunto nos hemos de remontar para estar ya fuera de la historia que nos ha sido transmitida? Diez mil aos? Eso es una nimiedad para la escala de tiempo y distancia de las que estamos hablando. Arnold, durante toda nuestra vida hemos estado condicionados a esperar que, cualquier contacto con el espacio exterior va a ser con una civilizacin mucho ms adelantada que la nuestra. Lo ms posible es que as sea. Pero no tiene por qu serlo necesariamente. Eso que hay all arriba podra ser una sonda no tripulada. Como uno de nuestros Surveyor. Supongamos que, en lugar de enviar sondas a Marte y Venus, hubiramos enviado una hacia arriba en la direccin general de la

Va Lctea. Lo hicimos respondi Wedderkind. El Pioneer 10. Fue lanzado en marzo de 1972 para que llegase hasta las proximidades de Jpiter, y luego saliese de nuestro sistema. Oh, s, lo haba olvidado. No se preocupe, prosiga. De acuerdo, pero sigamos con el Surveyor, porque puede 86 aterrizar. Si no le alcanza un meteoro, si sigue funcionando perfectamente Con qu clase de energa? Bateras solares. Pero ya ha dejado atrs nuestro Sistema Solar. De acuerdo, y sigue avanzando hasta que se encuentra con otra estrella como nuestro Sol. Ah Las bateras solares se cargan de nuevo y los instrumentos son reactivados. La estrella tiene un sistema planetario. El Surveyor es atrado a una rbita alrededor de un planeta. Sigue una rbita de vuelo preprogramada, aterriza suavemente y entonces comienza a transmitir datos. Ya sabe el aspecto que tena el Surveyor. Para una civilizacin avanzada, dentro de diez mil aos, podra parecer tan moderno como para nosotros pueda serlo un molinillo de caf. Bob, aun reducidos a su forma ms simple, los problemas del control de un vuelo interestelar no tripulado siguen siendo realmente colosales. Incluso desde la estrella ms cercana. Digamos que uno se halla a cuatro aos-luz de Alfa de Centauro, en direccin a nuestro Sol. En ese momento an quedan 3,2 billones de kilmetros hasta llegar a Plutn. Nosotros estamos 5.000 millones de kilmetros ms lejos. Los instrumentos revelan la presencia de un sistema planetario. Se tardar ocho aos en transmitir la noticia y recibir una seal de mando desde Alfa de Centauro. Si es que all siguen interesados. De acuerdo, veamos la teora de que fue preprogramado para una trayectoria de vuelo al azar que resulta estar preparado de tal modo que escapa a la atraccin gravitacional de Urano, Jpiter y Saturno para no mencionar al Sol, y va a dar exactamente a donde casualmente est la Tierra. Supongo que podra ser concebible. Puede estar programado para dirigirse hacia una masa gravitacional especfica que est emitiendo una cantidad X de ondas radiantes emitidas de un modo inteligible. Piense en el nmero de seales de radio que han estado saliendo al espacio en los ltimos treinta aos. Esta vez fue Wedderkind quien se qued mirando a Connors. ste mir su reloj, y luego sonri. No es ms increble que cualquier otra teora. Cierto afirm Wedderkind, pero, y Dios me perdone porque yo, un cientfico, hable as, hay algo aqu se golpe con un dedo el ombligo, que me dice que lo que vamos a encontrar es algo ms que un molinillo de caf.

Sbado 11 de agosto
Crow Ridge/Montana Ante la extraeza producida por las quemaduras de radiacin y el inexplicable fallo de la energa en el helicptero, la Fuerza Area decidi enviar una Unidad de Rescate y un Equipo de Recuperacin de Aviones a Crow Ridge, por carretera, para recoger el cadver del tripulante y el helicptero que haba sido derribado. Cuando llegaron por el retorcido camino hasta la cordillera, se encontraron con la gra que haba enviado la Oficina del Sheriff del Condado de Rosebud, que estaba detenida junto al coche patrulla de V olkert. Y cuando el camin de rescate se situ a su lado, tambin su motor dej de funcionar. El gran camin de recuperacin se detuvo a una distancia segura, cincuenta metros ms atrs, y sus ocupantes acudieron a ayudar a los del primer vehculo. Descubrieron que en los tres vehculos haban saltado todos los fusibles. Despus de inspeccionar la zona en busca de radiaciones ultravioletas, el equipo de la Fuerza Area camin por entre los rboles, hacia la meseta. Hallaron el cadver del tripulante cuidadosamente envuelto en una lona vieja y remendada. Sus pies sobresalan por un extremo. En el otro extremo, alguien haba plantado una burda cruz de ramas atadas con alambre. Encima de ella estaba el ensangrentado casco de vuelo del tripulante. El equipo de recuperacin avanz hasta el helicptero, dio una vuelta a su alrededor, observndolo cuidadosamente y luego intercambi miradas de sorpresa. Al salir de la BFA de Glasgow estaba pintado del color verde oliva opaco reglamentario. Ahora tena un color marrn sonrosado claro y el azul que haba alrededor de la estrella blanca de la insignia se haba vuelto de un brillante color prpura. La Casa Blanca/Washington D. C. En la sala de conferencias todos se sentaron en el mismo sitio que el sbado anterior. Al general del Ejrcito Wills y al almirante Garrison el mismo presidente les haba dado la noticia de la existencia de la nave espacial durante la cena, el viernes. An parecan algo anonadados, pero Fraser se lanz al combate sin perder tiempo: Todo lo que se ha derivado de este encuentro es muerte, daos y destruccin. Yo digo que al diablo con todos los posibles adelantos cientficos. Este apagn constituye un caso flagrante de agresin. Lo nico que debemos decidir ahora es cmo y cundo devolvemos el ataque. Con qu? le pregunt Connors. Con un cohete tierra-aire? Con todos nuestros sistemas electrnicos de gua averiados no podemos utilizar ningn ingenio ms complejo que un proyectil de artillera. Yo creo que lo que Arnold trata de decirnos es que todo esto no es intencionado, lo cual hace que no pueda calificarse de comportamiento agresivo. No estoy de acuerdo con ese razonamiento dijo Fraser. Un perro no quiere coger la rabia, pero cuando la tiene, hay que matarle antes de que muerda a alguien. Eso es cierto, pens Connors. Ahora te toca a ti, Arnold.

Wedderkind se apret las gafas contra el puente de la nariz. Si las suposiciones bsicas que hemos realizado hasta el momento son correctas, esta interferencia podra ser accidental. No obstante, tambin podra constituir parte de un programa planificado. Para paralizar nuestras defensas Fraser pareca complacido. Exactamente dijo Garrison. El Wedderkind elev el volumen de su voz y le hizo callar: Lo que trato de explicar es que una tal accin no tiene por qu ser, necesariamente, interpretada como agresiva. Podra ser meramente defensiva. Depende. De qu, Arnold? Wedderkind se volvi hacia el presidente. De lo que suceda luego. Y eso nos pone directamente ante el supuesto del perro con rabia dijo Wills. Fraser sonri. Creo que Arnold desea que esperemos hasta que muerda a alguien. No creo que haya ninguna necesidad de que nos mostremos paranoicos al respecto el ritmo de parpadeo de Wedderkind aument. No aterrizamos en la Luna con la intencin de destruir todo lo que se vea. No hay razn alguna para creer que un aterrizaje similar en este planeta constituya una invasin hostil La razn por la que no hubo ningn problema ni en la Luna ni en Marte dijo Fraser, fue que all no haba nadie para devolvernos los tiros. Exactamente corrobor Garrison. Y eso es lo que usted quiere que hagamos? pregunt Connors. Creo que deberamos estar preparados. No es usted de la misma opinin, general? Fraser se volvi hacia Wills. El general Wills se quit el cigarro de la boca y escupi el humo. Apreciaba a Wedderkind, pero l y Fraser hablaban el mismo idioma. Arnold, esa lata de basuras suya nos ha estropeado el sistema de radar, ha obligado a que deban permanecer en tierra la mayor parte de nuestros aviones y ha trastornado nuestras comunicaciones globables. Si los rusos o los chinos hubieran sido los causantes de estos hechos, yo me sentira inclinado a decir que se estaban mostrando hostiles no le parece? Exactamente Garrison estaba comenzando a sonar como un disco rayado. Pero no se trata de los rusos ni los chinos dijo Connors. Ellos estn tan a oscuras como nosotros. Sobre eso, todo lo que tenemos es su palabra dijo Fraser. Oh, vamos, Mel enunci Connors. Acepto que tengamos diferencias con respecto al desarme, pero nuestras relaciones internacionales jams han sido tan buenas y hay en vigor importantes tratados comerciales tanto con Rusia como con China. No voy a discutir eso fue la respuesta de Fraser. Ha coleccionado un montn de autgrafos. Es algo ms que simple tinta sobre el papel. Muchos de esos acuerdos son de enorme

importancia la voz del presidente tena un tono cortante. Y seguirn teniendo la misma importancia, seor presidente mientras sigamos armados hasta los dientes. Pero si permanecemos inermes, esos hormigueros rojos se desparramarn sobre nosotros. Mel, ya conocemos sus ideas sobre la poltica exterior. Pero no creo que sea eso lo que debemos discutir en este momento. No obstante, con respecto a lo que acaba de decir, pienso que el pueblo de los Estados Unidos, como un todo, an tiene la dureza, las virtudes y el vigor bsicos que han engrandecido al pas. Y no me cabe duda alguna de nuestra habilidad para superar con facilidad cualquier tipo de situacin. Puedo hablar, seor presidente? Adelante, Arnold. Miren esta vez le tocaba abrir mucho los dedos de las manos. Supongan que fueran ustedes un ciego que tiene que encontrarse con cinco individuos a los que no conoce, dentro de un stano. No tiene ni idea de si van a darle palmadas en la espalda o si le abrirn la cabeza. Cul sera la actuacin ms prudente? Apagar las luces al entrar? sugiri Connors. Exacto afirm Wedderkind. Eso igualara las posibilidades. Incluso tal vez concediera al ciego una cierta ventaja se volvi hacia Fraser. Y es mucho mejor que llevar un arma, porque si resultan ser amistosos, siempre se est a tiempo de encender la luz. Nuestro amigo de all arriba ha estado en rbita durante ms de una semana. Ha sobrevolado todas las partes del globo. Ha volado por entre satlites y todos los dems artefactos que la NASA ha colocado all arriba, as que sabe que se est enfrentando con una sociedad de tecnologa avanzada que cuenta con una red mundial de comunicaciones Tena intervino Fraser. Y que ya ha realizado viajes espaciales continu Wedderkind. Un mundo organizado con economa mixta que vive en un planeta de masas terrestres irregulares separadas por el agua. Ahora ya est lo bastante prximo como para poder divisar las reas cultivadas y los grandes ncleos urbanos. Tambin sabe que nosotros sabemos que est ah arriba, estudindonos. Cul ha sido nuestra reaccin hasta el momento? Ninguna. Ningn vuelo espacial para estudiarlo. Ningn cohete nuclear para hacerle saltar en pedazos. Por la esttica continua que estamos sufriendo ahora, creo que podra haber interferido nuestro sistema de radar desde tan lejos, que nunca nos habramos enterado de que estaba llegando. Pero no lo hizo. Sufrimos veinte minutos de apagn mientras disminua la velocidad para entrar en una rbita terrestre, luego dej que lo siguisemos, volviendo a interferir nuestras pantallas brevemente mientras se situaba en una rbita inferior. Tal vez para comprobar nuestra reaccin. Quiz incluso para hacernos una advertencia. En ese caso dijo el presidente, me alegra que decidisemos mantenernos a la espera. De acuerdo, Arnold dijo Fraser. Hemos estado esperando todo este tiempo. No hemos tratado de derribar de los cielos a esa cosa. Y ahora caminamos hacia una confusin total. En qu momento de su teora de no intervencin comenzaremos a disfrutar algunos beneficios de los que usted vislumbra? An no ha aterrizado. Pero podra estar ya en camino dijo Garrison, haciendo finalmente una aportacin

constructiva. Creen que este apagn de las comunicaciones proseguir hasta que haya aterrizado sano y salvo? Esa es una suposicin que no parece demasiado descabellada. Qu le gustara que hiciramos entonces, Arnold? Engalanarlo todo con banderas? Fraser descubri que le resultaba difcil no sonrer. No, estoy de acuerdo con Chuck. Creo que deberamos estar dispuestos a defendernos, por si resulta necesario sus gafas no necesitaban ser empujadas hacia atrs, pero lo hizo de todos modos . Y tambin creo que el arma ms poderosa que tiene el hombre es su mente, si la mantiene abierta. Arnold dijo Fraser, el Departamento de Defensa siempre ha tratado de animar a todo el mundo para que desarrolle su curiosidad cientfica e intelectual. Sin la cual, pens Connors, jams hubiramos conseguido el napalm Chuck? era el presidente, que peda su opinin al general Clayson. Creo que, por el momento, no deberamos hipotecar ninguna de nuestras opciones. En este momento tenemos muchas entre las que elegir. Tcticamente nos encontramos en una desventaja momentnea, pero Clayson sonri. Estoy tratando de dominar mis reflejos belicistas. Arnold tiene razn. No debemos considerar esta situacin simplemente en trminos defensivos y ofensivos. Estoy de acuerdo con la poltica de la mente abierta, pero ya no tanto con la de los brazos abiertos. S dijo Fraser. Los aztecas de Mxico recibieron a Corts con los brazos abiertos. Y qu les pas? Que los espaoles les hicieron pedazos. Fueron despedazados por hombres como usted y como yo dijo Wedderkind. El error de los aztecas fue creer que los espaoles eran dioses. Lo nico de que casi podemos estar seguros es de que no estamos tratando con hombres Yo creo que debe tratarse de una mquina. Eso podra ser mucho peor intervino Wills. La nica cosa peor que el hombre dijo Wedderkind, es una mquina fabricada por el hombre. Eso es filosofa y no un hecho dijo Fraser. Hasta este momento, an no sabemos ni dnde est, ni qu es o quin es. Lo hemos estado llamando de un montn de formas distintas dijo el presidente. De ahora en adelante, propongo que utilicemos el nombre en clave Crusoe. El nombre haba surgido desde su subconsciente, mientras los dems hablaban. Era un paralelismo muy apropiado. Connors sonri: Se trataba de un tipo bastante pacifico. Y que no destruy el medio ambiente de la isla en la que naufrag aadi Wedderkind. Exacto el presidente se concedi a s mismo una breve sonrisa de satisfaccin. Quiz no sean ms que buenos deseos, pero en este momento me gustara pensar que mi eleccin ha sido premonitoria. Esperemos que los que vayan en ese cacharro hayan ledo el libro dijo Fraser.

Domingo 12 de agosto
Omaha/Nebraska A las ocho en punto de la maana del domingo, Fraser despeg del aeropuerto Friendship, al norte de Washington, y se dirigi hacia el Oeste a bordo de un Lear Jet de propiedad privada. El avin se lo haba prestado discretamente a Fraser un viejo amigo, uno de los principales accionistas de una corporacin industrial para quien la reciente concesin de un contrato con el Departamento de Defensa haba representado la diferencia entre la vida o la muerte. Fraser haba obtenido un permiso especial para su vuelo, de la Fuerza Area. Como la Fuerza Area estaba subordinada al Departamento de Defensa, no le haba resultado demasiado difcil, pero a los menos afortunados que haba en tierra, bajo su autoridad, la prohibicin temporal de todos los vuelos civiles estaba comenzando a afectarles. Las compaas areas haban sido tranquilizadas con la sugerencia de que tendran un apoyo financiero, pero los propietarios de avionetas, aviones de ejecutivos y las compaas de vuelos charter estaban ya haciendo gestiones entre sus asociaciones y congresistas y la desafortunada Administracin Federal de Aeronutica se haba visto inundada por una lluvia de telegramas de protesta. Y no era que la AFA no tuviera buena disposicin. En efecto, haba reunido a Ios representantes de la Oficina de Aeronutica Civil, el Comit de Control del Trfico Areo y las compaas areas en Washington para tratar de conseguir establecer un servicio de emergencia que se pudiera mantener con seguridad por los principales aeropuertos y tripulaciones, utilizando una red de ondas medias. La reunin se haba iniciado el sbado y an no haba terminado. Para cuando Fraser despeg, el apagn ya duraba desde haca casi 48 horas. Y pareca empeorar. Dos horas y media ms tarde, el aerodinmico aeroplano blanco cruz el Missouri, inclin su ala de estribor sobre la extensa estacin de carga de Omaha y luego fren los motores para iniciar la pasada de aproximacin al aeropuerto municipal. El piloto gir en la primera pista de aparcamiento y se detuvo frente a la torre. Mientras se abra la puerta del fuselaje y se desplegaba la escalerilla automtica, un Buick Riviera plateado se detuvo junto al ala de babor. Era un modelo de 1970, pero sus lneas an tenan un buen aspecto. Fraser se subi la cremallera de su chaquetn azul. Tena cosida en el pecho izquierdo la insignia del Gran E. El capitn del portaviones Enterprise se la haba regalado como recuerdo de su estancia a bordo de la nave durante las maniobras de la flota del Pacfico. El piloto abri el armario de la carlinga y sac la bolsa que contenia los palos de golf de Fraser. ste mir su reloj. Eran las 9.30, hora local. V olver a las 2.30 Fraser se inclin para pasar por la puerta e hizo un gesto al conductor del Buick mientras bajaba por la escalerilla. El general Allbright sali del coche y estrech la mano que le alargaba Fraser. Mitch me alegra mucho verle, Haca mucho que no nos veamos cmo est Joan? Furiosa porque no la he trado conmigo. Pero le enva recuerdos y me ha dicho que le comunicase que acaba de redecorar la habitacin de invitados. Supongo que espera que vaya usted a utilizarla.

A mi esposa y a m nos gustara mucho, pero no iremos a Washington hasta noviembre. Quiz vaya antes le dijo Fraser. Club de golf de Spring Lake/Omaha Allbright y Fraser arrastraron sus carritos de golf a lo largo del campo, y empezaron el juego. Mientras recorran el campo, Fraser fue informando a Allbright de todo lo que saba acerca de Crusoe y el catastrfico apagn, cuyos efectos haban causado ya graves problemas a Allbright, as como la decisin de la Casa Blanca. Reconozco que slo hay una posibilidad entre un milln, pero si Crusoe aterriza en los Estados Unidos en las circunstancias que he descrito, es casi seguro que el presidente encargar a Connors para que asuma la direccin de las operaciones, Wedderkind participar tambin en el asunto. Connors est trabajando para lograr algn tipo de proteccin con McKenna, en la CA. Y ya sabe lo resbaladizos que son esos bastardos. Quiero estar seguro de que interviene un elemento militar en esta operacin. Chuck Clayson no se ha comprometido, como siempre, pero es casi seguro que la Fuerza Area intervendr. El plan es que consiga el mayor control de la operacin como le sea posible. Pero, para conseguirlo, Chuck deber destinar a alguien para que organice los aspectos logsticos de la operacin, mantener la seguridad en el lugar de aterrizaje y que pueda, en caso necesario, tomar el mando, si algo marcha mal. Eso significa que tiene que ser alguien a quien nadie vaya a discutir. Alguien como usted, por ejemplo. Allbright pareci sorprendido. Y por qu yo? En primer lugar porque ambos creemos en las mismas cosas dijo Fraser. Y en segundo lugar porque ese cargo es an mucho ms difcil que el que ha desempeado durante los ltimos tres aos. S que, en comparacin con la direccin del MAE, va a resultarle muy simple, pero durante las prximas semanas o tal vez meses, va a ser lo ms importante. Y podra resultar mucho ms peligroso que cualquier cosa que los rusos puedan intentar contra nosotros. De eso ya me doy cuenta respondi Allbright. Pens por un momento y luego dijo. Cunto tiempo vamos a permanecer en situacin de Defensa 3? Hasta que finalice esta emergencia. Puede buscarse a un buen elemento como lugarteniente. Alguien que pueda estar al mando hasta que usted regrese. Y podemos ocultar este nombramiento diciendo que ha sido destinado al Consejo de Seguridad Nacional hasta que se consiga la solucin del problema Fraser sonri. Al menos Fran disfrutar en Washington. Aunque no puedo garantizar dnde estar usted. As es. Acepta el cargo? Djeme que lo decida mientras acabamos la partida dijo Allbright. Fraser gan. Para comer, tomaron dos enormes filetes asados a la brasa en la mesa ms alejada de la terraza. Cul es para usted el verdadero problema? pregunt Allbright. Hay un riesgo de que Connors y, a travs de l, el presidente, acabe metido en el bolsillo de Wedderkind. No podemos permitir que sean los cientficos quienes dominen esta situacin. Adems,

Wedderkind tambin es bastante ntimo del viejo. Es un verdadero artista en las conversaciones. Puede hablarte del Da del Juicio y hacer que parezca tan divertido como la noche de Carnaval. Ya sabe cmo son estos tipos: en un momento estn divirtindose como chiquillos, construyendo una bomba atmica para hundir al Japn en el mar y en el siguiente estn contndoselo todo a los rusos para que sean ellos los que nos hundan a nosotros en el mar Fraser agit la cabeza y cort un poco ms de la sanguinolenta carne. Es por eso por lo que me parece imprescindible que haya alguien que sepa cules son las verdaderas prioridades. Pero Connors tendr el mando absoluto. Sobre el papel, s. Pero mientras est fuera de la ciudad pienso tratar de quitarle todo el apoyo que pueda. Por lo que usted me ha dicho parece ser muy buen poltico. Es un infeliz que sabe hacer las cosas admiti Fraser. En el Departamento de Estado le llaman Snoopy. Qu aspecto fsico tiene? Oh, de estatura mediana. Un tanto blando Fraser mastic la carne y trat de hacer una descripcin adecuada pero nada caritativa. Es el tipo de individuo que uno se encuentra con una camisa de puntillas tocando el violn en un restaurante hngaro. Y puede ser ignorado con tanta facilidad como uno de esos violinistas? pregunt Allbrght. No, pero no importa lo que digan los papeles, usted ser quien controlar la situacin sobre el terreno, respaldado por su propia gente y se mantendr en lnea directa conmigo. Connors y Wedderkind pueden ser amigos del viejo, pero usted y yo sabernos lo que necesita el pas. Me gusta pensar que as es dijo Allbright. Aceptar el trabajo, Mitch? S si el presidente me lo ordena. Lo har dijo Fraser. Pero recuerde una cosa la idea no ha sido ma.

Mircoles 15 de agosto
La Casa Blanca/Washington D. C. No fue sino 36 horas despus del misterioso accidente del helicptero cuando la Fuerza Area, en Glasgow, logr finalmente unir todas las piezas del rompecabezas. Dos sanitarios de la Fuerza Area, enviados a comprobar el estado de V olkert, descubrieron que sus quemaduras por radiacin ultravioleta eran varios grados ms suaves que las que haban sufrido los dos pilotos. Tomaron una muestra de su sangre para comprobar el aumento del fsforo y calcio inorgnicos, y el mayor de la Fuerza Area que los acompaaba advirti luego, formalmente, a V olkert que no dijera nada a nadie, y en especial a ningn miembro de la prensa. La pieza ms importante del rompecabezas se consigui de modo accidental. De regreso a la BFA de Glasgow, el camin de Recuperacin de Aviones se detuvo en Broken Mill para que uno de los miembros del equipo comprase cigarrillos en el almacn de Annie. Un par de chicos que haba dentro de la tienda le preguntaron si haban acudido all a buscar el platillo volante. l les dijo que se trataba de un avin, y que su equipo slo haba ido a recoger el cadver de un aviador. La BFA de Glasgow envi una nota rutinaria de avistamiento de un OVNI al Centro Tcnico Areo de la BFA de Wright Patterson de Ohio y luego aadi el resto de la informacin que haba recogido. El mensaje, enviado a las 11.47 inici una secreta reaccin en cadena que no se detuvo hasta llegar a la Sala Ovalada de la Casa Blanca. El presidente solicit a Connors que estudiase el informe y averiguase qu haba pasado realmente en Crow Ridge. Connors estuvo varios das reuniendo toda la informacin sin conseguir poner las cosas en claro, pero el mircoles la situacin pareca ya aclarada. El presidente estudi la fotografa area de Crow Ridge y luego mir a Connors, Clayson y Wedderkind. Es este crter el que est causndonos problemas? S dijo Wedderkind. Parece que a su alrededor existe un campo magntico alternante de gran potencia que tiene un radio de accin que se calcula de medio kilmetro. Y fue eso lo que hizo que se estrellase el helicptero? Eso creemos dijo Connors. La Fuerza Area descubri que el sistema elctrico del helicptero estaba totalmente quemado. Arnold cree que fue ocasionado por una repentina y fortsima descarga de corriente que atraves los cables. Debi producirse una sobrecarga instantnea en el circuito. Saltaron los fusibles bam! y el piloto perdi el control. Y el coche patrulla? El campo magntico cort la corriente a las bujas dijo Wedderkind. Tambin averi la gra que haba ido a recogerlo y el camin de rescate que la Fuerza Area envi para recoger las piezas del helicptero dijo Connors. Todos se quedaron detenidos ms o menos en el mismo sitio. Y todo eso est provocado por un campo magntico alterno? Es una de las formas en que puede producirse dijo Wedderkind. Durante las tormentas

elctricas muy intensas se crea una corriente inducida en los cables de alta tensin que, a veces, puede provocar una avera. El general Clayson mostr un informe. La CA hizo que uno de sus aviones equipados para investigaciones geofsicas sobrevolase la zona con un magnetmetro. Descubri una alteracin en el campo magntico de la Tierra en el rea situada en las inmediaciones del crter. Coloc una fotografa coloreada frente al presidente. Tambin hemos tomado otras fotografas con pelcula infrarroja. El crter es ese punto caliente que hay en el centro. La temperatura en l es unos siete grados superior que la del resto de la meseta. Estn ustedes seguros de que este calor no fue generado por el impacto de algo que pudo golpear contra el suelo? No, no se trata de un crter de impacto. Los rboles han sido derribados a su alrededor pero Arnold piensa que el agujero ha sido producido por algo que se ha introducido en el subsuelo. Y qu pueden decirme respecto a la radiacin ultravioleta que quem a los pilotos? pregunt el presidente. Ha desaparecido dijo Wedderkind. Pero eso explica por qu el helicptero de la Fuerza Area cambi de color: los pigmentos de la pintura reaccionaron a la radiacin. Tambin explica que no pudiramos fotografiarlo en rbita. Lo realmente interesante es que las quemaduras de los pilotos fueron causadas por los ultravioletas lejanos. Las quemaduras del ayudante del sheriff fueron menos severas y se debieron a rayos ultravioletas cercanos. Su longitud de onda era ms larga ms prxima a la de la luz visible. Parece como si Crusoe estuviese transformndose de algo que no podemos ver en algo que resultar visible. El presidente mir a los dems y luego volvi a enfrentarse con Wedderkind. Y por qu se ha enterrado? Wedderkind se encogi de hombros. No lo s. Pero tuvo buen cuidado en descender al amparo del apagn. Tal vez se sienta tan nervioso como nosotros. Qu hay de ese escudo magntico, Arnold? pregunt Connors. La esttica en el radar y la radio son una cosa, pero si eso va a dejar fuera de uso todos nuestros sistemas elctricos entonces nos veremos realmente en problemas, no? S dijo el presidente. Y no me gustara pensar que eso pueda extenderse. Las cejas de Arnold se alzaron, mientras aumentaba el ritmo de su parpadeo. Puedo aclarar un aspecto de esta discusin? Adelante, Arnold esta vez fue el presidente quien comenz a ondear una mano. Estoy comenzando a sacar la impresin de que piensan que todo esto es culpa ma. Nadie le culpa, Arnold. Lo nico que quiero es hacer patente mi preocupacin por lo que ha sucedido, y los peligros que an se pueden cernir sobre nosotros. Lo que son, y cmo va a hacerles frente, es ya su problema. Los ojos del presidente cayeron sobre los tres. Quiero que esa zona quede aislada con el mximo de seguridad y el mnimo de publicidad. Arnold, sus hombres van a aportar el cerebro y el conocimiento cientfico. Chuck, cuento con usted para que suministre el personal y el equipo adecuado. El general Clayson asinti.

Esos hombres deben ser elegidos cuidadosamente, Chuck. Tal vez nos encontremos con una situacin en la que sea necesaria gente muy motivada que est dispuesta a ir ms all de lo que exige el deber. Podremos ocuparnos de eso, seor. Elija a un buen hombre, Chuck. Quiero que sobre el terreno haya alguien con agallas el presidente hizo un gesto a Connors. Deseo que Bob est al mando de toda la operacin. Tambin tendr documentos que le autoricen y le den todos los poderes para movilizar todas las fuerzas militares locales y el personal civil, las instituciones, organizaciones estatales y todos los recursos necesarios para hacer frente a cualquier posible emergencia que pueda surgir all como consecuencia de esta situacin especfica. El presidente sonri a Connors. Pero eso no quiere decir que ustedes tres vayan a hacerse dueos de todo el pas. De acuerdo dijo Connors, pero si decide no volverse a presentar, envenos una nota, seor. Seris vosotros los que tendris que mandrmela a m dijo el presidente, desde Montana. Se levant del escritorio. Era una indicacin de que haba terminado la reunin. Mientras Connors acompaaba a los otros hasta la puerta, el presidente le llam para que volviese. Crees que tendramos que decirles a los rusos lo de Crow Ridge? sa es una opcin que an tenemos dijo Connors. Pero, por ahora, no hay mucho que podamos decirles. No. Creo que todos tenemos la impresin de que piensas que deberamos reservarnos las noticias durante un tiempo. S s que he dado a entender eso. Fue una reaccin automtica. Lo que quiero saber es qu opinas de esto. Si se filtra la noticia, podra redundar en un deterioro de las relaciones que hemos ido estableciendo con ellos. Despus de todo, hemos acordado plantear una respuesta conjunta ante cualquier acontecimiento. T mismo acordaste eso. No deba llevarse a cabo ninguna accin unilateral. No va a haber ninguna accin unilateral para destruir a Crusoe dijo Connors. En cuanto a la respuesta conjunta, Ar-nold le ha pedido a Chris Matson que se encargue de la direccin del Grupo Conjunto de Investigacin y Estudio. Bob, ambos sabemos que el grupo de Arnold no va a llegar a parte alguna. Es slo una pura accin de distraccin. No del todo. Cuando el grupo haya quedado totalmente formado, comenzar a estudiar el problema del apagn. Har lo que queramos que haga. Lo nico que no sabrn ser lo de Crow Ridge. Y Chris sabe? S, se le ha informado de todo. Con l no tenemos problemas de seguridad. El presidente pareca seguir preocupado. An sigue existiendo el peligro de que los rusos descubran que hemos roto este acuerdo, porque pondra en duda la veracidad de todos los dems acuerdos en cuya redaccin t has

contribuido. No estoy pensando nicamente en los adelantos sobre proyectiles de cabezas mltiples o sobre proyectiles antibalsticos, ni en los nuevos acuerdos comerciales, sino tambin en el compromiso sobre China. No quiero correr el riesgo de que todo se vaya al agua. An nos queda un largo camino para llegar a una distensin duradera. Me doy cuenta de eso Connors inspir profundamente. Pero pienso que si informamos a los rusos del lugar en que creemos que se halla Crusoe ahora, estaremos poniendo en peligro la vida de varios millones de estadounidenses. El presidente se qued mirando a Connors durante un tiempo que a ambos les pareci muy largo. Para alguien no muy dado a las exageraciones, esa afirmacin es realmente dramtica. No podras aclararla un poco? S. Creo que nuestra motivacin original al retener la noticia de un aterrizaje en territorio de los Estados Unidos era el deseo de lograr un adelanto en la consecucin de cualquier tecnologa extraterrestre y, en especial, del proceso que origin la interferencia de nuestro radar, que en principio atribuimos al motor de Crusoe. Haba tambin otras consideraciones secundarias, entre las que se inclua la remota posibilidad de iniciar un dilogo como embajadores de una sociedad libre, pero la principal motivacin radicaba en la explotacin de cualquier ventaja tecnolgica que pudiese derivarse de la presencia de Crusoe en los Estados Unidos. Recuerdo nuestras conversaciones. Adelante. Esa decisin fue tomada antes del apagn del viernes. Ninguno de nosotros haba previsto una interferencia prolongada de las frecuencias de radar o el progresivo debilitamiento de las transmisiones de radio. Ahora nos encontramos frente a un problema de comunicaciones que va en aumento, y la nica fuente identificable del mismo es Crusoe. Quiz haya an un mdulo de mando en rbita, pero sin radar no tenemos posibilidad de saberlo. Crusoe es nuestro nico punto de referencia y, a menos que logremos hallar la forma de neutralizarlo, su presencia aqu en los Estados Unidos constituye ahora un gran peligro. Pero la interrupcin de las comunicaciones es a nivel mundial dijo el presidente. Los rusos tienen exactamente los mismos problemas. Cierto. Pero supongamos que Crusoe es la causa del problema, y no logramos hallar la forma de neutralizarlo. Si los rusos supiesen dnde est, podran intentar hacerlo sin consultar con nosotros. Mediante un ataque con proyectiles nucleares? Sabemos que an tienen planes para un ataque preventivo contra las instalaciones de investigacin y produccin nucleares de los chinos. Si estn dispuestos a arriesgarse a entrar en guerra con tal de eliminar la amenaza de un posible ataque futuro de los chinos con cohetes atmicos, tal vez tambin piensen en llevar a cabo un ataque contra Crow Ridge. Por otra parte, si las cosas empeoran, si nos quedamos inermes, puede que no les quede otra opcin que intentarlo. El presidente agit la cabeza con asombrada incredulidad. Acaso dudaramos nosotros en hacer algo similar si creysemos contribuir as al bienestar del mundo? pregunt Connors. Tu lgica es persuasiva dijo el presidente. Lo que sucede es que la perspectiva resulta bueno, inimaginable. Adems, con este apagn del radar No se necesita radar para lanzar un ataque nuclear. Slo hace falta para defenderse de l. Y esto ya es una buena razn para no decir a los rusos dnde se halla Crusoe.

Pero si invitamos a un equipo de sus cientficos a unirse al proyecto sugiri el presidente, no creo que se decidieran a arriesgarlos. Supongo que no bombardearan a su propia gente. Si les permitimos participar, conocern la localizacin de Crusoe. Suponiendo que ni los rusos ni nosotros sepamos cmo anular a Crusoe y suponiendo que comencemos a discutir sobre las medidas a tomar, y que llegsemos a un punto muerto Pero, Bob, sera una situacin negociable. Tal vez nos diesen un ultimtum, pero al menos podramos discutir el asunto con ellos. La gente que habita la zona podra ser evacuada. Despus de todo, es posible que nos veamos obligados a tomar nosotros mismos una accin drstica contra Crusoe. Introducir a los rusos en el proyecto eliminara, al menos, la posibilidad de un ataque por sorpresa contra Crow Ridge. Ahora fue Connors quien neg con la cabeza. Tienes que recordar que, por buenas que hayan sido nuestras relaciones, ahora nos encontramos con una situacin totalmente nueva que puede deteriorarse rpidamente. El apagn ha trastocado el equilibrio de poder de un modo total. El general Wills tena razn. En estas condiciones no podemos combatir en una guerra convencional en tierra, mar y aire. Pero los rusos siguen en juego. Con su enorme potencial militar pueden luchar en una guerra no electrnica. Podran haber arrollado la mayor parte de Europa y el Oriente Medio mientras el Pentgono estaba an esperando que le llegasen los comunicados del frente. Nuestra nica posibilidad de vencer sera un ataque total y por sorpresa con proyectiles dirigidos. No tendran defensa contra ellos. Ni nosotros tampoco aadi el presidente. Exactamente dijo Connors. Slo hay tres formas para eliminar la posibilidad de un ataque ruso por sorpresa: la primera mostrarse amistosos y decirles lo adecuado. La segunda contar con el sistema de radar, y por el momento nuestro equipo est totalmente inutilizado. La tercera, mantener en secreto la existencia y localizacin de Crusoe. Si los rusos no sospechan nada, no habr peligro para nosotros ni para el proyecto. Los ojos del presidente parpadearon mientras miraba a Connors, y luego se posaron en otros puntos de la habitacin mientras consideraba la propuesta. Luego se clavaron otra vez sobre su colaborador y amigo. De acuerdo, Bob. Lo haremos solos. Connors crea que era la decisin correcta. Uno de los acuerdos a que haba llegado en Mosc era que, si se produca un apagn continuado, no habra infracciones del espacio areo del otro pas. Nada de vuelos de reconocimiento ni movimientos de tropas fuera del territorio ni refuerzos a las flotas sin previa notificacin. Pero, desde el pasado viernes, cuando se haba iniciado el segundo apagn, los rusos haban cerrado la Europa del Este. Todas las fronteras se hallaban cerradas al trfico. Todos los servicios de correos suspendidos, las lneas telefnicas con Occidente cortadas y se haba prohibido cualquier movimiento a los empleados de las embajadas. El nico nexo que quedaba era la lnea directa entre el Kremlin y la Casa Blanca. Aparte de esto nadie poda entrar ni salir de Rusia y nadie saba lo que all se estaba preparando. Y China haba actuado en forma idntica.

Viernes 17 de agosto
La casa de Connors/Rock Creek Park/Washington D. C. Hubo un breve y exquisito instante en que el tiempo qued suspendido. Luego, la mente de Connors se llen de nuevo con todas las cosas que tena que hacer. Cerr los ojos y se ech hacia atrs, hundiendo la cabeza profundamente en la almohada. Charlotte se incorpor apoyndose sobre un codo. Te importa que me vista? En lo ms mnimo, adelante Connors busc su reloj, mir la hora y se lo puso en la mueca . De todos modos, no me queda mucho tiempo. A Charlotte no le gustaba permanecer desnuda ms tiempo del necesario. Connors la contempl mientra sala y se deslizaba recatadamente hasta el cuarto de bao. Me gustara que no me mirases as Charlotte estaba ahora a salvo tras la puerta entrecerrada. Y por qu no? Eres muy hermosa. Aunque la afirmacin era exagerada no encontr rplica en el cuarto de bao. Charlotte era una muchacha de veintinueve aos brillante e inteligente. O una mujer de treinta. Eso estaba an por descubrir. Pero ciertamente, demasiado inteligente como para no preocuparse de su aspecto exterior. Pero s se preocupaba; sobre todo porque estaba engordando. Su madre sufra del mismo problema, un defecto gentico que las haba provisto a las dos de un apetito insaciable por los chocolates y los pastelillos vieneses hechos en casa. Haba empezado a pensar que no te volvera a ver. Yo tambin. Despus de esta noche, eso poda ser cierto A propsito, mi madie te enva sus recuerdos. Aja. Ella y pap casi sufrieron un colapso al ver que el presidente imagnatelo que fueran a comer los dos con ellos, sin previo aviso. El presidente tambin tiene que comer. Ya sabes lo que quiero decir, y te estoy muy agradecida por ello. En el estado de nimo de Connors, eso no le complaca lo ms mnimo. Espero que tu madre no gastase mucho en la comida. Por qu dices eso? Porque tendr que gastar otro medio milln de dlares en las prximas elecciones. Charlotte tena un sentido del humor muy desarrollado, pero le haban enseado a ignorar las bromas acerca del dinero. Por qu tienes que mentir as? Espero a que salgas del bao. Charlotte se ocult tras la puerta para no verle desnudo. Vas a estar mucho tiempo fuera de Washington?

Depende. Y realmente no me puedes decir a dnde vas? An no. Bueno, pues me parece ridculo. Quiero decir que no es como si hubiese una guerra o algo as An no Te sentiras mejor si te dijese que estuve en Rusia hace un par de semanas? Qu fuiste a hacer all? Simplemente hablar. Me han dicho que la comida rusa es realmente horrible. De qu hablabas? De Howard Johnson. Quieren que les monte restaurantes en la carretera desde Mosc a Vladivostok. Charlotte acab de abrocharse el vestido y sali del bao. Se sent en el borde de la cama y cubri a Connors con una sbana. Crees que esa radiacin solar, o lo que sea, seguir interfiriendo la radio y la televisin durante mucho ms tiempo? No lo s, Charly. Y en eso no te miento. An no tenemos ninguna respuesta. El apagn es como un terremoto o un tornado: tendremos que soportarlo hasta que se acabe. Es el apagn lo que hace que oiga ese sonido siseante cada vez que descuelgo el telfono? pregunt Charly. S. Est relacionado con el hecho de que la atmsfera est sobrecargada de electricidad esttica. No s exactamente cmo es el proceso, pero todo est relacionado. Es por eso por lo que hemos tenido tantas tormentas elctricas de verano. He ledo en los peridicos que en el Canad y en Europa se estn experimentando unas maravillosas visiones de las auroras boreales dijo Charly. La gente sale a la calle a mirarlas, en lugar de ir al cine Me alegra que no fueran los rusos. Todo es mucho mejor sabiendo que ellos tienen los mismos problemas que nosotros. Si es que estn diciendo la verdad, claro est. Las cosas podran ser peores dijo Connors. Podramos tener el servicio normal, ininterrumpido, en los siete canales. La mirada de Charlotte le record a su madre. Bob, no me engaas. Cuando no puedo lograr que te portes seriamente, es que hay problemas. Va a suceder algo malo? No pasar nada, Charly. Ni malo, ni bueno. Probablemente, las cosas seguirn de un modo muy parecido a como estaban. Y a eso le llamas tranquilizarme? Es todo lo que puedo hacer. Charlotte se arrodill junto a la cama, tom su mano, la bes y luego la apoy contra su rostro. Crees que podras hablarme ms libremente si fuera tu esposa? Si fueras mi esposa, probablemente ni hablara contigo. S, pero a ella no le interesaba la poltica. A m s. Connors se levant y fue al bao. Cuando se hubo lavado y vestido, dej que le ayudase a hacer las maletas. Luego salieron a cenar. Connors hubiera preferido quedarse en casa, pero saba que a

Charlotte le encantaba que la vieran con l. Actuaba de ese modo porque haba decidido mostrarse amable y comprensivo por lo menos con una de las personas que conoca. Eso era lo que deca su buena mitad, y Charlotte le haba recompensado de muchos modos sus atenciones. Su mala mitad le recordaba que el padre de ella tena negocios de terrenos, hoteles e industrias tursticas. Charlotte no era slo una buena acompaante, sino un excelente seguro para la vejez.

Sbado 18 de agosto
Santa Brbara/California La CMID, Corporacin Minera de Investigacin y Desarrollo, era el eslabn final de una compleja estructura corporativa cuyas races se hallaban en la CA de Langley, Virginia. Montada a finales de 1958, sus actividades de pantalla consistan en prospecciones geolgicas areas y terrestres, perforacin de pozos y minera. Sus operaciones en el extranjero haban suministrado la base para cubrir varias misiones de mucho xito de la CA, a principios de la dcada de los sesenta. Tambin haban obtenido tres excelentes hallazgos: dos de minerales y uno de petrleo, que luego haban sido cedidos a otras empresas para que los desarrollasen. Pero durante los ltimos aos, la CMID se haba limitado a llenar sus impresos para el pago de impuestos desde una direccin en Fort Worth, Texas. Ahora haba vuelto a entrar en actividad. Su resurgimiento era el resultado de una reunin que haban mantenido Connors y McKenna en la Casa Blanca el lunes de la semana anterior. Wedderkind haba asistido tambin. Haban discutido la forma y mtodos de rodear el lugar de aterrizaje, si ste estaba situado en los Estados Unidos, con un mnimo de publicidad. Mucho dependa de la forma en que se produjera la llegada de Crusoe, pero, a diferencia de Mel Fraser, ellos esperaban que no aterrizara en medio de Nueva York. Cuando le encargaron la misin, haca dos semanas, en la Casa Blanca del Oeste, Connors sonde a Clayson, el general de la Fuerza Area. Si bien se mostr muy deseoso de cooperar, no le gust la idea de que el lugar fuera rodeado directamente por unidades uniformadas de la Fuerza Area, e insinu que el empleo de unidades del ejrcito constituira un riesgo adicional para el secreto de la operacin. Clayson afirm que la CA pareca mejor organizada para montar aquel tipo de operacin nada ortodoxo, y para mantenerlo en secreto. Siempre existira el riesgo de que descubriesen lo que estaban haciendo, dijo Clayson, pero si la CA haba podido sobrevivir al desastre de la Baha de Cochinos, tambin podra sobrevivir a cualquier filtracin de informacin respecto a su intervencin en el Proyecto Crusoe. McKenna, que haba estado con Connors y que tambin haba sobrevivido a la Baha de Cochinos, concluy que las palabras de Clayson haban sido un cumplido. Y de las subsiguientes discusiones en Washington surgi la idea de utilizar la Corporacin Minera de Investigacin y Desarrollo. Y ahora que Crusoe se hallaba enterrado bajo un montn de tierra de Montana, sa pareca la idea ms brillante que haban tenido en toda la semana. Mientras Connors y Wedderkind estaban conferenciando con el premier sovitico, la CMID fue reactivada y equipada inmediatamente con personal procedente de la CA en Texas. Se ingres dinero en la cuenta bancaria de la CMID desde una de las reservas federales secretas y un agente de compras recin nombrado comenz a alquilar torres de perforacin, equipos y medios de transporte. El da 18, sbado, exactamente dos semanas despus de que se hubiera localizado a Crusoe en rbita, la CMID haba adquirido un aspecto capaz de convencer hasta al ms decidido de los fisgones de que se trataba de una verdadera empresa. El da 18, sbado, fue tambin un gran da. Tras la matanza del viernes por la maana y la prohibicin gubernamental de todos los vuelos civiles, los aeropuertos de todo el pas se haban convertido en aparcamientos caros, nada ms. Exactamente una semana despus, a consecuencia de

las crecientes protestas de las asociaciones de propietarios de avionetas y de las empresas de vuelos charter, la Autoridad Federal de Aviacin derog la prohibicin. El breve momento de alegra de los pilotos privados y las compaas de lneas no regulares termin al descubrir el anuncio, casi simultneo, de las compaas de seguros aeronuticos en el sentido de que mientras prosiguiese el apagn el seguro sobre los aeroplanos y sus pasajeros no sera vlido desde el momento en que sus ruedas abandonasen el suelo. Esta congelacin tambin inclua las reclamaciones de terceros. A pesar de estas medidas tan duras por parte de las compaas de seguros, durante el fin de semana un sorprendente nmero de pilotos se decidieron a volar en lo que rpidamente se denomin como vuelos suicidas especiales. Segn el punto de vista personal de cada uno, era una verdadera demostracin de fe en la alta calidad de la construccin de los aeroplanos estadounidenses, o una prueba de que el espritu de la frontera, el de los pioneros, an segua con vida y por los aires. BFA de Glasgow/Montana Connors abandon Washington a primera hora del sbado y vol a la Base de la Fuerza Area de Glasgow en el norte de Montana. Eran las 8.10 en su reloj cuando tocaron tierra, con dos minutos de adelanto sobre el horario previsto. Mientras el T-39 Sabreliner giraba en la pista, un camin con el letrero Sgame se coloc frente a ellos y les condujo hasta la base de la torre donde un miembro del personal de tierra, con su chaqueta fosforescente, les hizo ponerse en lnea con los otros aviones aparcados. Connors mir por la ventanilla y vio que un Chevrolet azul de la Fuerza Area se situaba junto al avin. Greg Mitchell, su principal ayudante, iba en la parte delantera con el conductor. Otro hombre, al que no conoca, se hallaba en la parte de atrs. Connors haba enviado a Greg por delante, el da anterior, para solucionar cualquier problema. Greg, que por naturaleza era persona dispuesta a arreglar lo que hubiera que arreglar, se ganaba cada centavo de su salario, y probablemente sacaba el triple con los negocios que consegua mientras trabajaba. Greg tom el grueso maletn de Connors mientras el conductor de la Fuerza Area meta las dos maletas, que hacan juego, en el portamaletas del Chevrolet. Ha tenido buen viaje? S. Dnde est Arnold? En la casa del comandante de la Base, esperndole para desayunar. Tenemos tiempo? Se trata de una visita de cortesa. Por cierto, es el coronel John Zwickert. El nombre de su esposa es Margaret. Sabe algo de esto? Greg neg con la cabeza. Se limita a servirnos el caf. Quin es ese tipo que hay en el asiento de atrs del coche? Lou Weissmann. Es el abogado de la Corporacin Minera. De acuerdo dijo Connors. Vamos.

La casa del comandante de la Base era un dplex de piedra y madera. Se levantaba sobre un montculo de csped de color lechuga, rodeado por parterres de flores. Connors pens que probablemente tendra mucho mejor aspecto cubierta por una gruesa capa de nieve. Precedi a los dems por el curvado sendero de piedras. El coronel Zwickert y su esposa lo esperaban en el porche. La sala de estar era fra, limpia y confortable, y la mesa estaba preparada con los objetos de plata de la familia y el mantel de lino de la abuela de la seora Zwickert. Wedderkind se hallaba junto a la ventana, afinando un clavicordio del siglo xvIII. No es una maravilla? Enseguida estoy con ustedes. Pas el tiempo suficiente como para que Connors se enterase de que la abuela de la seora Zwickert lo haba trado con ella de Leipzig, junto con la mantelera que cubra la mesa y que ella, la seora Zwickert, haba corrido el riesgo de ir a la Alemania del Este, a visitar el lugar de nacimiento de su abuela durante el ltimo destino de su esposo en Europa. Hay pastelillos calientes, jamn, panecillos, zumo de naranja, caf, crema para quien la prefiera y leche. Y supongo que ustedes, caballeros, desearn poder hablar a solas, as que les dejo y ya se servirn ustedes mismos. El coronel y su esposa se marcharon: el coronel a la Base y su esposa a la cocina. Connors se sirvi un vaso de zumo de naranja. Vio que Greg estaba preparado con un plato. Slo un panecillo y caf. Solo y sin azcar. Viene, Lou? Lou Weissmann ya estaba sirvindose dos cosas de cada plato. Wedderkind inspeccion la comida que haba en la mesa y al final se decidi por una taza de caf. Se sent frente a Connors y comenz a remover cuatro cucharadas de azcar. Connors trat de mantener una expresin de seriedad en su rostro. Qu es lo que le hace tanta gracia? Nada, Arnold. Escuche dijo Wedderkind. Si quiero jamn, como jamn. Slo que hoy no me apetece el jamn. De acuerdo? De acuerdo dijo Connors. Le ha afinado el piano. Ahora, pdale un bocadillo de pollo. Wedderkind le lanz una mirada de reproche como la de un buho. Ya est todo dispuesto en Crow Ridge? No respondi Wedderkind. Siguen en Wright Patterson, Y qu infiernos estn haciendo en Ohio? Bueno dijo Wedderkind, algunos se dedican a jugar al ajedrez y otros consideran la zona de corte y las conclusiones preliminares que pueden sacarse, si es que puede sacarse alguna, de la eleccin del punto de aterrizaje por parte de Crusoe. Y qu me dice del ejrcito particular de Clayson? Greg trag apresuradamente. Eso ya est en marcha. Se espera la llegada de Clayson para hoy mismo, a ltima hora. Supongo que entonces nos dir a quin piensa poner al mando del coche de los bomberos. Quin tenemos en Crow Ridge?

Bueno, ahora no hay nadie an, Bob. Hemos tenido algunos problemas. Qu clase de problemas? Bueno, principalmente es un problema de acceso. Quiere decir que no podemos llevar all nuestro equipo por las carreteras actuales? No Ya s a qu se refiere. Resulta imposible conseguir que algo funcione en el campo magntico que rodea al crter. No, tampoco es eso dijo Greg. La cuestin es que Crow Ridge es propiedad de un tipo llamado Bodell y Y ese hijo de perra no quiere vender finaliz Weissmann. Gesticul con un trozo de pastelillo frente a la cara de Connors. Connors mir a Wedderkind, Diablos, en eso no habamos pensado. Bueno, pues ms vale que lo pensemos ahora dijo Weissman. Casi mat a uno de los chicos de la Fuerza Area que fueron a recuperar ese helicptero cado. Tuvieron que llamar a un par de ayudantes del sheriff para que le mantuvieran alejado. No exagere, Lou dijo Greg. El nico que muri fue el tripulante del helicptero, Y Bodell slo quera recalcar que haba que pedirle permiso antes de comenzar a invadir aquel lugar. Ese hombre conoce sus derechos. Despus de todo, esa tierra es suya Que es suya? Weissmann se llen la boca de pastelillo y agit el tenedor vaco frente a Connors y Wedderkind. El maldito Estado se la regal en 1945! Por 250 dlares. Weissmann mir desdeosamente a Greg Mitchell. A diez centavos el metro! Se la regalaron. La maldita colina! Le concedieron la Medalla de Honor del Congreso dijo Greg. Y a quin no se la han concedido en este pas? le contest Weissmann. Sus mandbulas parecan estar animadas por el movimiento continuo. Comenz a atacar los panecillos con jamn. He comprobado el contrato. Es a prueba de todo. No hay forma de echarlo. Cubre tambin los derechos minerales? pregunt Connors. Todo. Esa tierra es suya. Y si la confiscamos alegando los derechos federales? pregunt Connors. No podemos al menos, sin ponernos en descubierto. La CMID es una compaa privada. S, es cierto Trat de comprarle los derechos de explotacin? No acept el trato. Cunto le ofreci? Cincuenta mil por el arriendo de un ao de la colina ms el 25 por ciento, bruto, de lo que se obtuviese en cualquier explotacin subsiguiente. Y no es que haya nada all abajo dijo Greg. Entonces, por qu el 25 por ciento? Por qu no darle d 50? Weissmann apunt a Connors con medio panecillo. En una ocasin comet ese error en el Ecuador. Apenas si se haba secado la tinta de la firma

cuando descubrimos que estbamos sentados sobre una montaa de plomo. Fue entonces cuando empezamos a reclutar gelogos. Hay que preparar bien estos contratos. Si ofreces demasiado, lo descubres todo. A este tipo no le interesa el dinero. Slo lo ha intentado una vez? Dos. Esper hasta que se march, y entonces regres para hablar con su esposa. Es ms tonta que l y la casa no puedo ni explicarlo es una pocilga. Estoy pensando si no debera mandar que quemaran mi ropa. En cualquier caso, mientras estaba contndole todas las cosas buenas que hay en la vida y que ella podra comprar con ese dinero, de repente se abri la puerta, entr Bodell y me apunt con una escopeta. Y an est usted entero dijo Connors. Apenas le contest Weissmann. Ese loco hijo de perra dispar cinco cartuchos contra mi coche. Perdigones del doce, que atravesaron la plancha. El muy bastardo y luego nunca se puede hacer que coincida la pintura. Eso se debe a los pigmentos le explic Wedderkind. Son inestables. Dnde gan Bodell la Medalla de Honor? pregunt Connors. En Okinawa. Y adems consigui un Corazn Prpura por sus heridas era obvio que Greg haba trabajado de firme. Los japoneses deberan haberle matado sise Weissmann. Creo que s cmo podemos superar ese problema dijo Connors. Yo tambin dijo Weissmann. Cuando vaya hacia el Sur por la carretera, hacemos que un camin Mack se cruce frente a l. Nunca falla. La solucin de Connors era igualmente efectiva, pero no tan sangrienta. Una de las misiones de Greg haba sido preparar un contacto telefnico directo con la Casa Blanca. Connors llam al presidente y le explic la situacin planteada por Bodell y la solucin que propona, y luego hizo que Greg escribiese una carta en su Smith Corona porttil. Utilizaron una hoja del papel azul plido con el sello presidencial y las palabras De la Oficina del presidente. Connors siempre llevaba unas cuantas de estas hojas en su maletn. Quin se supone que escribe esto? pregunt Greg. El presidente dijo Connors. Usted escriba su nombre a mquina y yo la firmar. Greg se qued mirndole un instante, y luego acab la carta. Connors realiz una falsificacin bastante pasable de la ampulosa firma del presidente. Greg dobl la carta y la meti en un sobre con el mismo sello. Djeme que la suba all arriba dijo. Ni hablar de eso dijo Connors. Voy a disfrutar hacindolo yo mismo. Crow Ridge/Montana Oficialmente, aquel sbado V olkert segua de baja por enfermedad, pero la Oficina del Sheriff de Forsyth le llam para que acompaase a Connors a casa de Bodell. Al fin y al cabo, vosotros dos casi sois amigos le haba dicho el sheriff. Y era cierto que V olkert era una de las pocas personas que sin ser de Broken Mill, haba hablado

con Bodell en los ltimos veinte aos. Cuando V olkert lleg a su choza con los dos pilotos del helicptero cado, Bodell le sorprendi al ofrecerse a llevarles a Broken Mill, sin que tuvieran que pedrselo. Su conversacin durante el trayecto no super la docena de palabras, escupidas una cada vez y, sin embargo, mientras le contemplaba cmo tragaba saliva y haca subir y bajar su nuez, V olkert haba tenido la impresin de que la garganta de Bodell estaba repleta de palabras como si fueran el pescado en el pico de un pelcano, pero que, como el pelcano, Bodell prefera tragrselas en lugar de abrir la boca y arriesgarse a que se le viera algo. Un helicptero llev a V olkert a Broken Mill. Le ofreci a Connors el asiento de atrs, pero Connors prefiri ir delante. Tomaron el camino de tierra que haba al oeste de la carretera. Corra en lnea recta durante cinco largos y vacos kilmetros antes de hundirse, desapareciendo de la vista. A cincuenta metros por delante de ellos un halcn agitaba prudentemente las alas sobre el poste de una verja, antes de comenzar a planear con las alas muy abiertas. Ms all de la cresta otro tramo de camino recto se perda en la siguiente lnea del horizonte. V olkert se desvi hacia la izquierda, por un sendero an ms irregular, ascendiendo hasta unas colinas de escasa altura. Les causa muchos problemas ese tipo, Bodell? pregunt Connors. No respondi V olkert. Los que nos causan problemas son los muchachos de la Fuerza Area. Qu infiernos han dejado caer ah dentro algn nuevo tipo de bomba? No lo s dijo Connors. En realidad, es algo que no pertenece a mi departamento, Bueno, fuera lo que fuese, casi me quem toda la piel V olkert sonri. Si se me hubiera quedado ms oscura, me hubieran emplumado y echado del pueblo. Connors mir el despellejado rostro de Volkert. Debi de ser muy doloroso. Le ha dicho alguien qu es lo que pudo haberlo causado? No, pero por lo menos ocho personas me han dicho que este asunto es alto secreto, as que ms vale que olvide lo que le he dicho. No se preocupe dijo Connors, no se lo contar a nadie. La reaccin de Weissmann respecto a Bodell poda no poseer una cierta objetividad fra y jurdica, pero la descripcin de su casa era muy real. La casa de madera de una sola planta haba sido construida con los viejos maderos de varias chozas de mineros. El resultado no era muy agradable, pero pareca muy slida. Necesitaba serlo. Durante el invierno, el viento que soplaba en el este de Montana cortaba como una sierra circular. V olkert gir el coche de forma que qued encarado colina abajo. Eso tambin pona a Connors entre l y la casa. Sin duda, resultara til si tenan que salir a toda prisa. No hizo ningn comentario. Ser mejor que vaya yo primero dijo V olkert, y luego aadi con una inocencia encantadora : Si ve ese traje que lleva usted pensar que es otro de esos entrometidos abogados judos. Connors hizo una sea hacia los pinos que actuaban como proteccin de la casa contra el viento y que cubran las laderas de la colina que haba por encima. Cmo es que hay tantos rboles por aqu? Es Bodell dijo Volkert. Los ha plantado l. Lleva aos hacindolo. Para qu los quiere los corta para obtener lea? No. Se limita a plantarlos.

Por qu? pregunt Connors. Volkert se alz de hombros. Supongo que ser porque le gustan los rboles. Unos pollos marrones y blancos comenzaron a correr frente a ellos mientras se abran paso por el patio repleto de basura. Unos calzoncillos largos, manchados y remendados, colgaban de un tendedor. El cable estaba atado a la cabina de una desguazada camioneta Ford del 52 a travs de cuyo chasis crecan las hierbas. Cuando estaban pasando bajo el cable, una voz dijo: Ya han llegado bastante lejos. Connors sinti que se le erizaba el vello de la espalda. V olkert se detuvo, se levant el ala del sombrero y mir hacia la parte delantera de la casa, aparentemente deshabitada. Vulvase, lentamente y sin hacer ningn movimiento extrao dijo en voz baja. No miraba a Connors. Bodell sali de detrs del camin. Tena una vieja escopeta Winchester de repeticin apoyada en su brazo izquierdo. Su mano derecha estaba en el gatillo. Su camisa del ejrcito americano y sus tirantes parecan veteranos de la campaa de Pearl Harbor y sus pantalones an ms antiguos. Llenos de grasa y tan negros como el aceite del crter, colgaban alrededor de sus delgadas piernas como chimeneas arrugadas. Sobre sus ojos, profundamente hundidos, llevaba calado un gorro de bisbol de color caqui. Buenos das, Luke dijo V olkert. Este caballero viene de Washington con un asunto importante que os concierne a ti y a Sarah. Pues espero por su bien que no haya venido aqu a tratar de comprar algo el rostro de Bodell curtido por el viento era tan amistoso como un puo cerrado. No, trae una carta del presidente de los Estados Unidos. Lo digo en serio, Luke. Yo mismo he visto el sobre con tu nombre y el de Sarah justo en medio. Connors sac la carta del bolsillo interior de su americana y la alz para que Bodell pudiera verla. ste avanz unos pasos y desconfiadamente tom el sobre, Ley su nombre y direccin con el ceo fruncido y luego dio la vuelta al sobre para ver el sello presidencial en la solapa. Lo estudi un rato, y luego mir a Connors. Y por qu infiernos iba a sentarse para escribirme? Yo no le conozco de nada. Bueno, pues l s le conoce a usted, seor Bodell. Su nombre est en los libros de historia de la Segunda Guerra Mundial. Y qu le importa eso a l? Entonces, no poda ni soar con ser presidente. No dijo Connors, pero estuvo en Okinawa. Bodell volvi a estudiar la carta. Baj la escopeta. Y se acuerda de aquello? S, se acuerda. Creo que sera mejor que entrramos dijo Bodell. La nica habitacin de la cabaa estaba dividida por viejas cortinas colgadas de unos cables y que servan tambin para colgar la ropa. Los muebles del interior haban sido recuperados en los basureros. Y tambin haba libros. Montones de ellos por todas partes. Algunos estaban en estantes hechos con viejos tablones y ladrillos, pero la mayor parte se hallaban en el suelo. Todo tipo de

libros: libros de segunda mano, muy estropeados, libros a los que les faltaban las tapas, libros an atados en montones con cordel y que parecan haber sido comprados a peso, y estar an cubiertos de polvo. Connors se fij en un calendario de la Mobil del ao 1947 que colgaba de la pared. Slo haban arrancado las hojas hasta el mes de noviembre. El lugar no era tan siniestro como haba dicho Weissmann, pero Connors se senta lejos de su hogar. Sarah, la esposa de Bodell, tena un cabello plido y sedoso atado en la nuca con un trozo de cuerda. Llevaba puesto un desteido vestido de los que se compran por correo por dos dlares y medio, con un delantal encima. Los huesos de sus codos y sus muecas parecan demasiado grandes para el resto de su cuerpo. Apresuradamente limpi el polvo de una silla para Connors, que se sent a la mesa acompaado por el matrimonio. En el centro de la mesa haba un manojo de flores silvestres de color amarillo metidas en una jarra de pepinillos. V olkert se apoy contra la puerta del porche, con los brazos cruzados. Bodell tena unas manos grandes, que parecan ser capaces de despellejar a un conejo en menos de un minuto, pero resultaba doloroso ver cmo intentaba abrir el sobre. Estudi la carta lnea tras lnea con el ceo fruncido, con la concentracin de un estudiante que lee el texto de un exmen pronunciando las palabras con la boca. Cuando hubo terminado la lectura, se la pas a su esposa. A pesar de todos aquellos libros, Connors no estaba seguro de que Bodell y su esposa supieran leer muy bien. Tal vez los utilizaban para alimentar la estufa. Decidi explicar las cosas, en lugar de arriesgarse a que se sintieran azarados. Miren, cada ao, desde que el presidente ocupa su cargo, ha invitado a uno o ms de los que estn en posesin de la Medalla de Honor del Congreso a que sean sus invitados, con sus esposas, en la Casa Blanca. En qu unidad estaba en Okinawa? pregunt Bodell. En la Fuerza Area respondi Connors. V ol en una de las primeras misiones de bombardeo al Japn despus de que ustedes, los Infantes de Marina, haban conquistado la isla. Naturalmente, era una mentira, pero no completamente. El escuadrn B-29 del presidente no haba llegado a Okinawa hasta despus de que el Enola Gay hubiera dejado caer la gran bomba sobre Hiroshima, el 6 de agosto de 1945. Aquello fue un combate dijo Bodell. Su esposa Sarah se levant, desapareci detrs de una de las particiones separadas por cortinas y regres con un trozo de ropa roja doblado. Bodell lo despleg cuidadosamente y qued a la vista una deshilacliada bandera japonesa manchada de sangre. Connors se hall a s mismo deseando que no le contaran una vez ms toda la historia de la Segunda Guerra Mundial pero luego se odi a s mismo por haber tenido ese pensamiento y comenz a calibrar el mejor modo de cortar la conversacin. Lo nico que quera era hacer que Bodell picase el anzuelo, para sacarle de all. El presidente se encargara de convencerle y el camino quedara expedito para poder llegar hasta Crusoe. Dentro de la bandera haba dos estuches con medallas, una fotografa doblada y un collar hecho de cuerda del que colgaban unas chapas de identificacin militar. Bodell abri los estuches. Uno de ellos contena la Medalla de Honor, el otro el Corazn Prpura con un cmulo de estrellas. Brillaban sobre el terciopelo como si fueran medallas recin acuadas, con los colores de sus cintas an

ntidos y brillantes, inalterados por el paso del tiempo. Harry Truman me las coloc dijo Bodell. Era un buen hombre afirm Connors. S, lo era. Entonces s que haba buenos hombres. La seora Bodell haba estado mirando la fotografa. La volvi a dejar sobre la mesa. Era una foto de peridico en la que aparecan un joven soldado y una muchacha en los terrenos de la Casa Blanca. Un joven infante de Marina que sostena en la mano un estuche de medalla abierto. La muchacha sonriente, que llevaba un vestido con hombreras y un extrao corte de pelo, tena el otro. Las medallas eran la nica cosa que poda reconocer Connors. Bodell fue pasando las chapas de identificacin del cordel como si fuera un rosario: Eran todos mis amigos dijo. Guadalcanal, Iwo Jima, Okinawa yo fui el nico que sali con vida. S que es un plan muy precipitado dijo Connors, pero si desea aceptar su invitacin, podra arreglar las cosas para que un coche venga a buscarlos maana. Habr un avin esperando para llevarlos a Washington. Les dio una mirada preocupada, con su mejor aire poltico. Como usted y su esposa comprendern, el presidente tiene un horario muy apretado. Pero puedo prometerles una cosa Connors toc la fotografa doblada. Esta vez el presidente posar con ustedes para una fotografa. Bodell mir a su esposa durante largo rato, y luego cerr los estuches de las medallas. Debo llevar esto conmigo? S dijo Connors. Creo que debera hacerlo. Mientras Bodell volva a guardar sus recuerdos dentro de la bandera, Connors supo que lo haba conseguido. Bodell y su esposa estaran al da siguiente camino de Washington y, el lunes, la Corporacin estara ya en Crow Ridge. V olkert llev a Connors de regreso hasta Broken Mill con la aguja del velocmetro oscilando entre los ochenta y los cien. Las piedras de la gravilla suelta que haba en el camino saltaban bajo los neumticos y golpeaban los ejes y la parte inferior de la carrocera como si se tratara de impactos de bala. A su paso, una nube de polvo quedaba flotando en el aire. V olkert conduca con el codo izquierdo en la ventanilla y su mano derecha descansando en la parte inferior del movedizo volante. Varias veces Connors pens que iban a rebotar en una de las rugosidades del terreno y caer a la cuneta por el lado donde l se encontraba. Tiene que ir tan pegado a este lado? Volkert le mir con una sonrisa. Si tiene usted intencin de conducir por aqu le dir que la regla nmero uno es echarse a la derecha cuanto le sea posible. Y por qu? pregunt Connors. Porque los vaqueros siempre van por el centro del camino. Conjurado as el espectro de una colisin de frente con un coche que pudiera aparecer de repente en el camino, Volkert pis a fondo el acelerador y subi la siguiente cresta a cien por hora. Connors, que haba cometido el error de contemplar todas las pruebas de choques de vehculos

que haban pasado a cmara lenta por la televisin, se hizo un torniquete con el cinturn de seguridad sobre el estmago y trat de no imaginarse atravesando el parabrisas como aquellos muecos de cara impasible. El consejo de V olkert estaba justificado. Cuando llegaban a la cresta de otra colina, Connors distingui de repente, como salida de la nada, la parte delantera de una camioneta GMC roja que suba hacia ellos. Si hubieran tardado cinco segundos ms en salir de la cresta y hubieran ido treinta centmetros ms hacia la izquierda, hubieran chocado con ella. Tomaaa dijo lacnicamente V olkert. Su codo izquierdo an asomaba por la ventanilla mientras volvan a entrar en el camino. Ve lo que le deca? Connors lo vea y desde luego podra haber prescindido de la demostracin. Evidentemente, sa era la versin que Montana daba a la ruleta rusa y probablemente estaba todo preparado para que l lo disfrutase. Slo faltaban seis kilmetros para llegar a Broken Mill, pero a l le parecieron ms de cien. Encontraron el helicptero de la Fuerza Area que les esperaba rodeado por una multitud de chiquillos. Los dos pilotos estaban haciendo una excelente tarea como reclutadores. V olkert se llev a los chicos a una cierta distancia mientras Connors suba, respirando hondo, a la carlinga. El piloto hizo que los rotores adquirieran la velocidad de despegue y luego se elev, pas sobre el coche patrullero y se alej en una rpida subida mientras giraba hacia el Norte. Connors vio que los chicos les saludaban y agit, a su vez, la mano. Cuando l era nio, siempre haba deseado que as lo hiciesen los que iban en avin. BFA de Glasgow/Montana Greg Mitchell estaba esperando junto al crculo de aterrizaje cuando el helicptero descendi en la BFA de Glasgow. Se inclin para pasar bajo las aspas que an giraban y escolt a Connors hasta el Chevrolet de la Fuerza Area. El general Clayson est en el despacho del comandante de la Base con un par de ayudantes. Ha hablado usted con l? No, pero Arnold ya est all. Le llam ese individuo, Volkert, para darle mi mensaje sobre Bodell? S. He preparado el transporte. Los sacaremos de all de inmediato. Durante el resto del trayecto hasta el despacho del Comandante de la Base permanecieron en silencio. Luego, cuando hubieron salido del coche, Connors agit la cabeza. An no hemos empezado, y ya hay ms gente implicada que en el rodaje de Los diez mandamientos de De Mille. Cmo vamos a impedir que a alguien se le vaya la lengua? Siempre podemos reclutarlos a todos para el proyecto. No es mala idea dijo Connors. Quiz podamos hacer algo as. Y qu hay del Equipo de Rescate? Han sido destinados a Thule, en Groenlandia. Han partido en avin esta maana. Ahora quedan aproximadamente otras veinte personas en Glasgow que han tenido algo que ver con el asunto. Y ese ayudante del sheriff que estaba en Crow Ridge cuando el accidente, Volkert.

No creo que tengamos que preocuparnos mucho de ese tipo dijo Connors. Quiere decir que es demasiado estpido como para enterarse de lo que est sucediendo? No, yo no dira que es estpido dijo Connors, pero desde luego no va a salir corriendo para ir a descubrir la fuerza de la gravedad. Y qu hay de esos otros tipos de la Oficina del sheriff, que subieron a Crow Ridge el da despus del accidente? Los tenemos cubiertos. Y los peridicos locales? Si son como los que haba en un pueblo, basta con estornudar para que impriman tu nombre y direccin e informen dnde compraste el kleenex. Y si se enteran de algo, tal vez las agencias de noticias No se preocupe dijo Greg. La Corporacin se est ocupando de todo eso. La oficina exterior estaba vigilada por un capitn de la Base y los dos ayudantes de Clayson, miembros de la Fuerza Area. El capitn tena la expresin de alguien que haba esperado poder pisar fuera el fin de semana. Uno de los ayudantes de Clayson les hizo entrar. Hola, Bob. Me alegro de verle Clayson se levant del escritorio del comandante de la Base. Wedderkind estaba sentado en el sof. Arnold me ha estado contando el problema legal al que tenis que hacer frente. Estar todo arreglado para maana al medioda. Pero ahora tenemos un problema mayor. Le ha dicho algo Arnold acerca de la zona que rodea al crter? Me ha dicho que piensa que hay un campo magntico alternante, generado por lo que haya enterrado all abajo. As es. Y que tiene un efecto neutralizador sobre la corriente elctrica. Exacto. Tan pronto como cualquier sistema elctrico entra en el campo, se produce un incremento de la corriente. Esto sobrecarga el circuito hasta el punto en que, segn el sistema, se quema, salta un fusible, o pone en accin el limitador que, automticamente, corta la energa cuando el circuito est sobrecargado. Lo cual est muy bien, porque lo nico que hay que hacer es volver a conectar el limitador para que todo quede en marcha, pero inmediatamente vuelve a aumentar la carga y el limitador del circuito se dispara de nuevo. No hemos estudiado de un modo exhaustivo ese campo dijo Wedderkind. Pero los experimentos preliminares que se han realizado a lo largo de la ruta de acceso indican que el efecto de incremento es ms dbil en el lmite extremo del campo. Ms o menos a medio kilmetro de distancia del crter. Conforme se avanza hacia el centro se produce un aumento bastante rpido, casi increble. El magnetmetro que llevamos con nosotros no estaba pensado para cantidades tan altas. La aguja se sali de la esfera. Y tambin tenemos problemas con el transporte dijo Connors. Si queremos trasladar equipo pesado a la zona sin electricidad, ser necesario hacerlo en camiones con motor Diesel. Y habr que quitarles los motores de arranque elctricos y poner un sistema como los que usa la Fuerza Area en los motores de sus reactores. Eso supondr ciertos trabajos de conversin. Y no s cmo resolveremos el problema de la iluminacin. Con lmparas de acetileno dijo Greg. Naturalmente, ms all de ese radio de medio kilmetro se podr usar todo el equipo normal. Espero que eso sea posible Clayson pareca preocupado. Las comunicaciones se estn

convirtiendo en un verdadero problema. Las ondas de radar siguen interferidas y el apagn en las ondas de televisin y de radio ha empeorado. Adems, se estn empezando a producir algunas graves interferencias en las comunicaciones por cable. Connors mir a Wedderkind y luego otra vez a Clayson. Y cmo reacciona la opinin pblica? Clayson se encogi de hombros. Es difcil tener una imagen total desde Washington, pero parece que estamos yendo hacia una confusin global en la red de telecomunicaciones. Si no logramos una solucin pronto, los cables se quemarn. Tambin nosotros vamos a necesitar algunas lneas de comunicacin dijo Connors. Puede conectarnos la Fuerza Area con Washington? La Fuerza Area tiene sus propios problemas dijo Clayson. Se ha olvidado acaso de que hemos perdido todos nuestros satlites meteorolgicos, navegacionales y de comunicaciones? Nos vemos ante una crisis operacional de primera magnitud. Seguro que puede arreglarlo dijo Connors. S ya ver lo que puedo hacer. Dle mxima prioridad, Chuck. Puede producirse una situacin en la que sea vital una comunicacin urgente con la Casa Blanca. Y quiero poder tomar un telfono y hablar al momento. Por ahora, slo puedo garantizarle una cosa dijo Clayson. Si el asunto es urgente, le llevaremos all volando. Maravilloso exclam Connors. Voy a acabar mi vida de paloma mensajera. Hay otra cosa que me preocupa. Ser posible mantener la teora de la radiacin solar? Ya llevamos una semana de apagn y mi gente me dice que no hay ninguna actividad observable en el Sol por el momento. Y todo el mundo que tenga un telescopio podr comprobarlo, No van a empezar a hacernos preguntas? Ya han empezado dijo Wedderkind, pero lo ms maravilloso es que tambin estn dando respuestas. No hay nada que les guste ms a los cientficos que demostrar que sus colegas se han equivocado al exponer una teora. En este momento, ya se ha desacreditado a quienes propugnaban la teora de la erupcin solar inusitada. Lo que dicen ahora es que el apagn ha sido causado por radiaciones procedentes del espacio exterior. Procedente de dnde? pregunt Clayson. Nadie lo sabe. Ninguno de nuestros radiotelescopios funciona. Pero se comenta por ah que quiz un quasar se haya convertido en supernova, Connors sonri. Pues no va tan desencaminada esa teora. Crusoe es quien est provocando las interferencias, y procede del espacio exterior. S, pero hay una cosa que me preocupa dijo Wedderkind. Fraser utiliz los tiempos en que las estaciones de radar dejaron de funcionar para demostrar que Crusoe dejaba tras de s una onda residual de interferencia alrededor del globo mientras estaba en rbita. Pero, si est bajo Crow Ridge y si es quien motiva el apagn, entonces tiene que estar hacindolo de otra manera. Hay que entender que ya no cree que sea el motor de Crusoe la causa de las interferencias? pregunt Clayson.

Esa hiptesis sigue mantenindose, pero a duras penas. Lo que no entiendo es cmo puede distribuirse la interferencia con la misma intensidad por toda la atmsfera. Yo habra supuesto que se producira una cierta disminucin a medida que uno se alejaba de Montana. Quiz la est transmitiendo a travs de la corteza de la Tierra dijo Greg. Yo creo tener una respuesta mejor dijo Connors. Tal vez an hay una nave madre en rbita. No diga eso! exclam Clayson. No empeore la situacin. Estamos ms cerca de conocer lo que causa el apagn, Arnold? Bueno, los primeros informes indican una profunda alteracin en el campo magntico de la Tierra. Lleva cierto tiempo comprobar estos datos, por lo que an no tenemos una imagen total. Las corrientes elctricas mensurables que fluyen a travs del suelo han alcanzado esta semana el nivel ms alto conocido hasta ahora. Este incremento indica una tormenta magntica intensa y continuada. Tambin se han producido algunas visiones extraordinarias de auroras boreales. Y no tengo que decirles nada-de las tormentas y los rayos. Hoy hemos recibido los primeros datos de los cohetes sonda que se han lanzado al espacio. Las mediciones muestran que la ionosfera est saturada de partculas cargadas negativamente, y se ha quintuplicado la radiacin csmica en los dos cinturones.de Van Alien. Cualquier nuevo satlite que pongamos en rbita dejar de funcionar inmediatamente. Bueno, al menos esto est a nuestro favor dijo Greg. Un apagn de las comunicaciones hace mucho ms fcil mantener en secreto el proyecto. Qu hay de ese lugar llamado Broken Mill? pregunt Clayson. All slo hay una docena de personas respondi Connors. Y la Corporacin controlar todo su correo y sus llamadas al exterior. Y una vez que hayan montado las instalaciones, qu suceder si alguno de ellos va a pedir empleo? El plan es montar una operacin en la interseccin del camino de tierra con la Carretera 22. Tambin servir de campamento base para el Ridge. No habr ningn puesto de trabajo por cubrir, pero pensamos recurrir a la gente de la localidad para que efecten pequeos trabajos y nos suministren parte de la comida. Deseamos que parezca que en la operacin slo participa un reducido grupo de personas. La gente de por aqu est muy acostumbrada a este tipo de cosas dijo Greg. Las compaas petrolferas han enviado grupos de exploracin a Montana desde hace muchos aos. Clayson asinti con la cabeza. Y su centro operativo? Creo que habr que centralizarlo todo en Crow Ridge. Hoy volamos por all en un amplio crculo, antes de aterrizar en Broken Mill. Hay bastante sitio como para montar los alojamientos que necesitamos y las instalaciones que creo que necesita Arnold. Habr que ocupar toda la montaa y vallarla. Ah es donde interviene su gente. No podremos empezar a trabajar hasta que estn all. Clayson mir su reloj. En este momento deben de estar aterrizando en Billings. Billings se hallaba a unos 250 kilmetros al oeste de Crow Ridge. Por carretera, eran casi 300. Vienen en aviones de la CMID. Por eso utilizan un aeropuerto civil. Tendr una unidad de

cincuenta tcnicos de primera categora. Todos sargentos primeros o de mayor graduacin, y con buenas clasificaciones para cuestiones de seguridad. La mayor parte de ellos proceden de Kirtland. La BFA de Kirtland era el Centro de Armas Especiales de la Fuerza Area, y se hallaba situado en el interior del desierto de Nuevo Mxico. Slo unas pocas personas conocan las autnticas actividades que se estaban llevando a cabo all. Hay una segunda unidad de 250 hombres continu Clayson. stos constituirn su fuerza de trabajo bsica, y estarn disponibles para cualquier tipo de tarea. De dnde vienen? pregunt Connors. Son todos cadetes del tercer y cuarto ao de la Academia de la Fuerza Area de Colorado Springs. Todos ellos voluntarios. Comprobar que son inteligentes, muy duros y altamente motivados. Clayson tena razn. Hubiera resultado difcil imaginar un grupo ms intrpido que el ltimo curso de Lowry. Y quin lleva la direccin de todo eso? pregunt Connors. El general Allbright. Allbright? El Jefe del MAE? Connors mir sorprendido a Clayson y luego se volvi hacia Arnold Wedderkind. Tuvo la impresin de que Arnold ya lo saba. No parece usted muy feliz dijo Clayson. Pues debera estarlo contest Connors. Es uno de sus mejores hombres. Sonri y aadi: Supongo que si me he mostrado tan sorprendido ha sido porque no me esperaba a nadie tan encumbrado. No se me ocurre ninguna persona ms adecuada para apoyarle a usted en esta situacin. Ni a m tampoco dijo Connors. No lo conozco personalmente pero he odo decir que es Un oficial tremendamente hbil y totalmente dedicado termin Clayson. Connors tuvo la sensacin de que lo estaban poniendo entre la espada y la pared. Oy que sonaba un telfono en la oficina exterior. Alguien contest y luego hizo sonar el zumbador de llamada de uno de los telfonos del escritorio del comandante de la Base. El general Clayson lo tom, escuch y luego sonri. Muy bien. Pselo a este telfono una pausa. Mir a Connors y a Wedderkind. Es Allbright Al, Mitch? Me alegra que hayas podido estar a tiempo. Escuch otra vez y luego dijo: No, no ha habido ningn cambio en la situacin no, volar directamente a Washington y luego, mirando a Connors: Mitch, voy a ponerte con alguien que tiene muchas ganas de conocerte. No voy a volver a hablarte, as que me despido y buena suerte. Mantente en contacto conmigo. Oh, cmo est Francs? Muy bien. Ahora te pongo con Bob Connors. Connors tom el telfono. Al, general Allbright? El general Clayson acaba de darme la noticia de que ha sido usted destinado a este proyecto. Quiero decirle, ya desde ahora, que todos estamos encantados de contar con usted en el equipo, y que tengo muchas ganas de conocerlo personalmente. Muchas gracias, seor Connors. Yo tambin tengo ganas de conocerle Allbright tena una

voz que recordaba a la de Gregory Peck. Connors explic a Allbright la situacin y entre ambos decidieron que su equipo pasara la noche en Billings. Por tanto, los aviones de transporte de la CMID llevaran a los tcnicos de la Fuerza Area y sus talleres mviles a la ciudad de Miles durante el domingo. El grupo de avanzada de la CA se ocupara de la operacin de disimulo de la CMID, e iban a comenzar su trabajo al da siguiente. Se alojaba en las afueras de la poblacin, en el Red Rock Motel, y ya haba comenzado a integrarse en la escena local. Segn decan, eso no haba resultado demasiado difcil. Los carteles que haba en la carretera proclamaban con gran justicia que la ciudad de Miles era La ciudad ms amistosa de todo el Oeste y buena prueba de la famosa hospitalidad de sus habitantes se haba producido unas horas despus de su llegada cuando dos de los ms agresivos miembros del grupo haban logrado emborracharse lo suficiente como para iniciar una clida pelea a puetazos con la que les haban dado la bienvenida los vaqueros locales frente al Buffalo Bar. Los elementos de la Corporacin que estuviesen sobrios suministraran transporte a los cadetes de la Academia de la Fuerza Area que viajaran por carretera, en grupos de distinta amplitud, hasta Crow Ridge. Connors sugiri que eso sera mejor que hacer que 250 jvenes de aspecto marcial llegasen desfilando al pequeo y modesto aeropuerto de la ciudad de Miles que, segn Greg Mitchell, slo cobraba vida dos veces al da cuando se produca el aterrizaje de un bimotor Otter de la Frontier Air Lines. Allbright consider acertadas estas sugerencias. Connors colg pensando que quiz tuviera incluso cierto sentido del humor. Lo que era bueno aunque AUbright no haba sido introducido en aquella situacin como bufn. All haba algo oculto. Connors tena la sensacin de que, mientras l conduca la compaa teatral por las rutas de Montana, Fraser se haba quedado en Washington reescribiendo el guin de la obra.

Domingo 19 de agosto
Rock Creek Park /Washington D. C. Despus de su conversacin telefnica con AUbright, Connors dej a Greg al cargo de la situacin y por la noche vol de regreso a Washington con Wedderkind. A Connors le hubiera gustado hablar con l acerca del asunto Allbright-Fraser, pero en cuanto el aparato despeg, Wedderkind cerr los ojos y comenz a dormir. Connors tambin cerr los ojos, pero su cerebro no empez a disminuir su actividad hasta que llegaron a Andrews. Dormit en la parte de atrs del coche camino de su casa en Rock Creek Park y cuando lleg a ella, corri las cortinas y se meti en la cama. A medioda llam a Charly. No se supona que estabas fuera de la ciudad? Connors bostez. Cambio de planes. Por tu voz se dira que an ests en la cama. Lo estoy. Vas a a estar mucho tiempo en la ciudad? Hasta maana por la maana. Tengo que ver al presidente. Est en Camp David dijo Charly. Lo han anunciado por la radio. Menos mal que an hay algo que funciona. Una ridicula emisora dijo Charly. Slo emite msica y boletines de noticias. La polica, el departamento de bomberos y los aeropuertos se han apoderado de las bandas medias. La mayor parte de los peridicos dominicales dicen que tal vez empeore el apagn. Dicen que tambin puede llegar a afectar a las emisoras de onda larga. Tienes miedo? No lo s. Bueno, en realidad no. Slo oigo la radio en el coche, y apenas veo la televisin. Pero, por qu me lo preguntas es que hay algo de qu tener miedo? No contest Connors. Pero supongo que debe haber mucha gente preocupada al ver que se ve afectado el funcionamiento normal de cosas como las cadenas de televisin y las compaas areas. Eso es cierto. La gente est acostumbrada a una serie de cosas. Si al menos alguien nos dijese el tiempo que va a durar todo esto! Entonces, podramos hacer planes. Pero, con esta incertidumbre S Aunque la AFA haba suprimido su prohibicin a los vuelos civiles, los peridicos haban publicado anuncios de las principales compaas areas comunicando la suspensin de todos los servicios regulares mientras subsistiera el apagn. Despus de haber realizado vuelos de prueba con tripulaciones voluntarias, las compaas areas haban llegado a la conclusin de que no podan poner en marcha ni siquiera un servicio limitado de pasajeros garantizando lo que ellas consideraban como un grado aceptable de seguridad.

En el Departamento del Tesoro, se haban iniciado una serie de conversaciones sobre un propuesto subsidio federal que cubriese la prdida de ingresos que haban sufrido las compaas areas. Pero la pregunta era: cunto y a quin ayudar? El cese de la actividad de las compaas areas haba producido un efecto en cadena sobre un nmero sorprendente de industrias de servicios, y ya se vislumbraba la extraa perspectiva de ver a los pilotos de los Jumbos, cuyos emolumentos ascendan a 80.000 dlares anuales, firmando los papeles para recibir el seguro de desempleo. Si no se produca una ayuda rpida y efectiva, no seran los nicos que se veran obligados a hacerlo. Cmo estn reaccionando tus padres? pregunt Connors. Estn preocupados, qu otra cosa pueden hacer? Pap ha perdido mucho dinero. De acuerdo, la mayor parte de ese dinero slo era papel, pero ha sido una semana muy mala para Wall Street. Las grandes compaas elctricas han cado en picado. Las prdidas totales se calculan en torno a los 12.000 millones de dlares. Parece un buen momento para comprar. Connors guardaba todo su dinero en el banco, pero si continuaba el apagn, tal vez fuera mucho ms inteligente meterlo dentro del colchn. Wall Street no es el nico sitio que tiene problemas dijo Charly. Ahora que hay menos gente que pueda viajar en avin, toda la industria turstica se halla en una situacin prxima al desastre. Y te das cuenta de la cantidad de dinero que tenemos invertido en hoteles y en urbanizaciones tursticas? Y pensar que haba an gente que crea que el dinero poda resolver todos los problemas! Acaso l, Robert Josef Connors, poda considerar seriamente la posibilidad de casarse con la heredera de todo aquello? Era una locura! Pero la gente an puede ir en coche, no? Con estas restricciones de gasolina? Sabes que las previsiones dicen que dentro de dos meses la situacin ser tan mala como en el otoo del 73? Bueno, a ti eso no te afecta, claro. El Gobierno te lleva a todas partes. S, pero los coches en que me llevan son cada vez ms pequeos dijo Connors. Si las cosas empeoran, ninguno de nosotros podr ir a ninguna parte. Eso es muy cierto respondi Connors. Y ser mejor que me marche ya haca Camp David. Si regresas esta noche a la ciudad, quieres venir aqu? A cenar? Bueno, eso depende de la hora a la que llegues. De acuerdo. Escucha, te llamar desde Camp David. Maravilloso. No te excites demasiado, maana tengo un da muy cargado. Hubo un segundo de duda al otro extremo de la lnea. Realmente no s qu es lo que ve mi madre en ti dijo Charly. Camp David/Maryland Cuando Connors lleg a Camp David, el presidente estaba acabando de comer. Connors se uni a

l y a la primera dama para tomar un caf, y luego sali con el presidente a dar un paseo por entre los bosques. A algunos metros de distancia, a ambos lados del sendero y detrs de ellos, estaban seis de los guardias personales del presidente. Por delante, otros dos agentes del Servicio Secreto hacan de vanguardia. Connors le explic con todo detalle cmo estaba la situacin en Crow Ridge y le dio algunos informes adicionales sobre Bodell. No estar aqu maana, pero no habr ningn problema con l Connors sonri. Es uno de los pocos autnticos hroes silenciosos que nos quedan. S dijo el presidente. No estara mal que hubiera algunos ms. Dnde tienes que ir? A Ohio. V oy a volar a Wright Patterson para conocer a la gente que Arnold ha seleccionado para el proyecto. l ha ido a Boston para buscar a los ltimos rezagados. Ha escogido buena gente? Te llamar maana para contestar a esa pregunta dijo Connors. Pero, conociendo a Arnold, supongo que ha elegido a los mejores que haba disponibles. No todo el mundo con quien entr en contacto se mostr dispuesto a meterse en este asunto a ciegas sin garanta alguna de poder salir con bien de ello. Pero la ltima vez que habl con l pareca bastante feliz. Espero que su equipo vaya en cabeza. Hablas como si hubiera una competencia. Bueno, enfrentmonos con la realidad. El equipo Crusoe no es el nico que participa en este juego. El rostro del presidente permaneci impasible. Dijo: El segundo trozo de pastel debe haberme aletargado un poco. Qu ests tratando de decirme? Crea que se haba pensado montar el Proyecto Crusoe como una operacin civil, utilizando una compaa de la CA como proteccin, y con la Fuerza Area para suministrarnos el personal secundario necesario para efectuar los trabajos y aportar la ayuda tcnica bsica. Y no es eso lo que tienes? No. Lo que tengo es al general Allbright, Comandante en Jefe del Mando Areo Estratgico y a la Fuerza Area acechando para apoderarse del proyecto en nombre del Departamento de Defensa. Eso parece un guin de ciencia ficcin escrito por alguno de tus amigos de Hollywood dijo el presidente. Quin meti a Allbright en el proyecto? Yo. Chuck Clayson lo puso en primer lugar en una corta lista de nombres que me propuso. No vi ningn motivo para rechazar su recomendacin y, desde luego, no esperaba que a ti te pareciera mal. No fue Chuck quien le puso en esa lista. l quera que la Fuerza Area no interviniese sino en lo imprescindible afirm Connors. No necesitamos un peso pesado como Allbright para dirigir las operaciones de campo, y Necesitamos a los mejores. Por qu crees que te he puesto a ti al mando? Connors se encogi de hombros. Quiz me hayas puesto a m al mando del proyecto pero, podremos mantener el control? Creo que acabaremos por saber que fue Fraser quien decidi que Allbright estuviera en Crow Ridge. Y si

as ha sido, Allbright est all para algo ms que contar las latas de raciones de emergencia. Comprendo tu punto de vista, pero no creo que tengamos ningn problema con eso dijo el presidente. Me parece que has olvidado que los tres estis trabajando para m. Realmente, no haba respuesta para eso.

Lunes 20 de agosto
BFA de Wright Patterson/Ohio Wedderkind estaba esperando a Connors cuando ste descendi del Jetstar en Wright Patterson. Al salir al exterior desde la fra luz filtrada del interior del aparato, Connors se qued momentneamente cegado por la enorme extensin de cemento iluminado por el sol. El cielo presentaba un color azul cobalto y no se vea ni una sola nube. Se coloc sus gafas de espejo. Wedderkind le estrech la mano y le dio una palmada en el hombro. Hola. Quiere comer algo? No, gracias. Desayun justo antes de partir. Camin con Wedderkind hacia un Toronado de color marrn tabaco. Es de usted? No, es de un amigo mo que trabaja aqu. Uno de los principales empleados del Laboratorio de Investigaciones Aeroespaciales. Se metieron en el coche. No est mal dijo Connors. Al menos el prostituirse a los militares tiene algunas compensaciones. No me venga con esas viejas estupideces dijo Wedderkind. Si no hubiramos contribuido a la fortaleza de los Estados Unidos, quin estara hoy interesado en el mundo en escuchar lo que tienen que decir ustedes, los que estn en la Casa Blanca? Touch Era una simple broma, Arnold. Wedderkind puso el coche en marcha. A propsito, este coche est provisto con sacos de aire para caso de accidente. En ese caso, no choque con nada. He odo que cuando estallan esos trastos el ruido le revienta a uno los tmpanos. Se preocupa demasiado por las cosas dijo Wedderkind. Le voy a presentar a nuestros colaboradores cientficos. Wedderkind haba reclutado a un par de fsicos, bilogos y qumicos de diferentes universidades. Los seis haban participado o haban contribuido de alguna manera en el programa espacial. Tambin haba buscado a un historiador que adems era gegrafo y a un experto en idiomas que se encargara de la tarea casi imposible de tratar de descifrar cualquier signo de comunicacin que pudiera salir de Crusoe. El equipo estaba completado por cuatro ingenieros de sistemas de la NASA y otros dos que haba proporcionado la Fuerza Area. A Connors le cost mucho recordar sus apellidos la primera vez. Sin embargo, una cosa estaba clara: todos ellos conocan muy bien a Arnold y parecan conocerse entre s desde haca mucho tiempo. Esto, en s, no era demasiado sorprendente. Lo que intrig a Connors fue su reaccin ante la noticia del aterrizaje de Crusoe. Haba imaginado que mostraran una mayor emocin y sorpresa. Incluso que se quedaran anonadados. Pero, mientras hablaban con l, no poda dejar de sentirse como un extrao que se haba introducido por error en una recepcin privada, cuidadosamente preparada, para dar la bienvenida a un invitado largamente esperado.

Una vez que le hubo presentado a todos, Connors fue a tomar un caf en privado con Wedderkind. La Fuerza Area ha hecho alguna otra filmacin con pelcula infrarroja a primeras horas de ayer y a primeras horas de hoy le comunic Wedderkind. La fuente de calor sigue an directamente bajo el crter pero est mucho ms fra que el sbado. Le mostr los positivos a Connors. Si hay algo enterrado ah abajo, cmo es que hay un agujero en lugar de un montn de tierra? Lo considera usted desde un punto de vista equivocado contest Wedderkind. La tierra est amontonada alrededor del punto de entrada. Es eso lo que hace que parezca un agujero. Mire, se lo demostrar. Wedderkind tom una bola de acero pulimentado. Era algo ms pequea que una pelota de pingpong. Naturalmente, slo podemos imaginar la forma que debe tener tom el azucarero de la bandeja del caf y lo agit hasta que la superficie del azcar qued plana. Entonces apret la bola de acero contra el azcar, hacindola girar a izquierda y derecha hasta que qued totalmente enterrada. El azcar desplazado form el borde de un crter de poca profundidad. Wedderkind le pas el azucarero a Connors. Esta es una de las explicaciones. Y el calor? Probablemente haya sido generado al perforar para abrirse camino bajo tierra. Todo concuerda con las dems acciones que ha realizado para proteger su llegada a un medio ambiente posiblemente hostil. Y cmo se propone establecer contacto? Wedderkind se encogi de hombros. El presidente me ha dicho que lo desentierre. A la hora de comer se les unieron dos de los colegas ms ntimos de Wedderkind: Phil Brecetti, uno de los fsicos, procedente de Berkeley y Alan Wetherby, un gegrafo de la Universidad de Chicago. Cuando Wedderkind hubo hecho las presentaciones, Connors pregunt cul era la utilidad de un gegrafo en el proyecto. Wedderkind respondi: Es un tipo muy divertido. Si hemos de estar encerrados durante semanas en Crow Ridge, quiero tener a mi lado gente con la que me guste hablar. Wetherby, que era ingls, era experto en los orgenes de las poblaciones de la antigua China. Sus libros sobre el tema, que aparentemente nadie haba ledo, eran tan voluminosos como las guas de telfono de la ciudad de Nueva York. Adems, tena un conocimiento enciclopdico sobre casi cualquier otro tema, incluyendo la tcnica de vuelo. No contento con ser un cientfico de primera categora, Wetherby haba sido tambin uno de los mejores navegantes de la fuerza de lite Pathfinder de la RAF, durante la Segunda Guerra Mundial. Wedderkind apunt a Brecetti con un tenedor. Phil estuvo conmigo en Crow Ridge la semana pasada. Cundo comprobaron la zona de corte? Cuando lo intentamos dijo Brecetti. Hasta que se neutralice ese campo, no creo que sea posible llevar a cabo ninguna investigacin seria.

Quiere decir que no pueden hacerlo sin electricidad? S respondi Brecetti. Es un verdadero golpe bajo. Quiz ya est enterado afirm Wedderkind, pero lo cierto es que, a pesar de los adelantos realmente fantsticos que han experimentado los conocimientos cientficos durante los ltimos setenta aos, todava no se han llegado a comprender muy bien los fenmenos relacionados con el magnetismo y la electricidad. Podemos detectar su presencia, sabemos qu propiedades poseen, y podemos recrearlas en el laboratorio y la industria, pero ignoramos el cmo y el por qu. Connors juguete con las patatas que tena en el plato, luego se dej llevar y comi algunas. Por qu creen que Crusoe aterriz en los Estados Unidos? La razn podra estar en la teora que usted mismo propuso dijo Wedderkind. Qu fue lo que dije? Que haya utilizado como gua las retransmisiones de radio y televisin. Despus de una semana de orbitar todo el mundo, habr podido comprobar que los Estados Unidos son la fuente ms importante de emisiones de radio y televisin. Y con un equipo ptico adecuado tambin habr podido ver la acumulacin de ciudades y carreteras, as como de reas cultivadas. La Europa occidental tambin podra tener las mismas caractersticas, pero considerada como un conjunto con Asia, ya no parecera tan activa. frica tendra unas emisiones de radio mnimas, al igual que Amrica del Sur y Australia. Hemos estado analizando las caractersticas del lugar de aterrizaje dijo Wetherby. Pero, por el momento, no nos permiten sacar ninguna conclusin. Fue sealando los puntos con los dedos: En primer lugar, est situado a medio camino entre las Montaas Rocosas y las llanuras del Medio Oeste. En segundo lugar, el punto se halla ms o menos en el centro del continente norteamericano. Depende del criterio que se siga, pero su situacin est prxima al centro visual de gravedad. Eso, al menos, indica una mente ordenada. En tercer lugar, se trata de un rea poco poblada pero, en cuarto lugar, es un rea rica en minerales, incluido el uranio. Las rocas superficiales son del perodo cretceo, es decir, el ltimo tercio del Mesozoico, cuando florecieron los pterodctilos, los dinosaurios y los otros grandes reptiles. Y tambin es el perodo en el cual fueron misteriosamente aniquilados aadi Wedderkind. Adems se halla cerca de una de las reas geolgicas ms antiguas de las que se conocen en los Estados Unidos. Las Black Hills de Dakota contienen rocas con ms de 600 millones de aos de antigedad. Y qu utilidad tendra el aterrizar en un punto como ste? pregunt Connors. Bueno todo depende del propsito de la visita dijo Wetherby. La exploracin que nosotros llevamos a cabo en reas similares de la Luna tena como finalidad averiguar ms cosas acerca de sus orgenes y evolucin. Los resultados destruyeron la teora, sustentada durante largo tiempo, de que la Luna form parte en otro tiempo de la Tierra. Esto no es cierto. Pero probablemente ambas aparecieron aproximadamente al mismo tiempo. Para quien est interesado en estos temas, esta rea contiene una gran extensin de tiempo geolgico que puede ser estudiado Wetherby sonri. Por otra parte, quiz estuvieron aqu hace 600 millones de aos. Y han regresado a recoger el paraguas que se olvidaron dijo Connors. S o a comprobar lo que ha sucedido desde entonces. O tal vez a encontrarse con alguien

Wetherby hizo una pausa para recubrir su helado con crema de chocolate. No se olvide de que, histricamente hablando, esto es territorio de los apaches y los kiowas. Con los ltimos descubrimientos que hacen remontarse tanto la aparicin del hombre en Norteamrica, sus antepasados tienen mucha antigedad. Tenemos suerte de que Crusoe no aterrizase en una de las Reservas Indias dijo Wedderkind . Algunos minutos ms en el aire y hubiera acabado al sur de Yellowstone, en la Reserva Crow de Little Bighorn. Eso hubiera causado un buen problema legal dijo Wetherby. Probablemente Weissmann hubiera perdido su cuero cabelludo dijo Connors, mirando a Wedderkind. Quin es Weissmann? pregunt Brecetti. Nadie contest Connors. No me haga caso. La Casa Blanca/Washigton D. C. Poco despus del medioda, Bodell y su esposa fueron fotografiados sobre el csped de la Casa Blanca, uno a cada lado del presidente. Luego entraron en el edificio para comer con el presidente y su esposa Anne. Jerry Silverman, el Secretario de Prensa de la Casa Blanca y Marion Wilson, la secretaria privada del presidente, estaban tambin presentes para aligerar la situacin, pero los Bodell estaban tan boquiabiertos que apenas si pudieron levantar un tenedor. La seora Bodell acompa a la primera dama a realizar una corta visita a las habitaciones residenciales, mientras el presidente se llevaba a Bodell a la Oficina Ovalada y, tras un corto prembulo, le peda que, una vez ms, sirviese a los mejores intereses de la nacin. Sobre el escritorio haba un documento preparado por Weissmann por el que traspasaba sus tierras a la Corporacin Minera de Investigacin y Desarrollo. Bodell pidi que le permitiesen conservar su cabaa y su jardn, y el presidente, que haba sido abogado, modific el documento con su puo y letra. Bodell firm en la lnea de puntos. Todos los trmites, desde el saludo inicial hasta el apretn de manos de despedida, necesitaron menos de hora y media. Weissmann, que haba sido mantenido lejos del camino de Bodell, le comunic por telfono la noticia a Connors, que an segua en Ohio. Legalizar todos los documentos necesarios, pero desde este momento, ya podemos empezar. Dnde estn ahora? pregunt Connors. Quines? Los Bodell. Camino de Disneylandia. Se les ha tratado bien? Ya lo creo que s! Era obvio que a Weissmann le saba mal dar dinero, aunque no fuera suyo. Bueno, pues no pierda el sueo por eso le dijo Connors. Limtese a enviarnos la factura de un coche nuevo.

Martes 21 de agosto
Base de la Fuerza Area de Glasgow/Montana El 707 que llevaba a Connors, Wedderkind y al grupo de investigacin reunido en Ohio, aterriz en Glasgow poco despus del medioda. Un autobs para tripulantes los llev a la cantina de oficiales para que comiesen all. En ella les esperaba Greg Mitchell, dispuesto a tomar el 707 de regreso a Washington. Inform a Connors que el grupo de Allbright estaba en Crow Ridge y que la operacin de disimulo de la CA ya estaba dispuesta junto a la Carretera 22. No podra ser mejor concluy Greg. En un da muy atareado, pasan como mximo dos coches por hora por esa carretera. El nico problema de seguridad puede plantearse debido a la escasez de avionetas que hay en esa rea. En Jordn tienen una pista de tierra y hay una empresa de taxi areo con base en el aeropuerto de la ciudad de Miles. Creo que tambin hacen trabajos de control para el Departamento de Pesca y Caza del Estado. Bueno, tiene por delante un viaje de tres horas y media le dijo Connors. A ver si se le ocurre alguna idea antes de llegar a Washington. Conoca a Allbright? S respondi Greg. Perteneca al Estado Mayor de MacArthur durante la guerra de Corea. Cuando Truman despidi a MacArthur, Allbright escribi una carta formal de protesta y pidi ser transferido a un escuadrn operacional. Y qu pas? Que Clayson era su superior directo. Allbright consigui el traslado, pero la carta no lleg a su destino. Me parece que va a disfrutar con l. Tras la comida, Connors, Wedderkind, Wetherby y Brecetti salieron de la Base en un coche alquilado. A tres kilmetros de distancia, en la carretera que iba hacia la ciudad de Glasgow, estaba aparcado un helicptero de color amarillo de la CMID. Subieron a bordo y el aparato puso rumbo al Sur, al pantano de Fort Peck. Cuando estaban atravesando la gran extensin de agua, Wetherby dio palmadas en el hombro de Connors y luego indic hacia abajo, por la ventanilla. Saba usted que ste sigue siendo el pantano artificial ms grande del mundo? Connors asinti. Era impresionante. Decidi que la prxima vez le pedira al piloto que bordease todo el pantano. Unos treinta minutos ms tarde aterrizaron en una extensin de terreno desnudo en la interseccin de la Carretera 22 y el camino de tierra que ascenda hacia Crow Ridge. Se haba decidido no correr el riesgo de efectuar un aterrizaje ms cerca del crter hasta que se hubiera estudiado bien toda la zona en la que se producan los cortes de energa elctrica. Detrs de un cartel que deca: CMID: PROHIBIDA LA ENTRADA A LAS PERSONAS NO AUTORIZADAS se haban colocado en el terreno de Bodell, a corta distancia del camino, cuatro de los barracones prefabricados del campamento base. En el otro lado de la carretera un telefonista estaba atareado en la cima de un poste de telfonos. Uno de los cadetes de Allbright, procedentes de Colorado Springs, les esperaba con un jeep amarillo de cuatro puertas. Llevaba un casco de trabajo de color azul y tena marcado el nombre

LARSEN en la solapa del bolsillo del pecho de su traje de trabajo color oliva. Les entreg cuatro cascos de trabajo de color amarillo. Connors se situ en el asiento delantero del vehculo todo terreno. Los otros montaron detrs. Ha llegado ya el general Allbright? pregunt Connors. No creo que pueda contestarle a eso, seor. Por lo que yo s, no hay personal militar trabajando en este proyecto dijo, muy serio, Larsen. Connors mir sobre su hombro a Wedderkind y luego de nuevo a Larsen. Tiene usted razn, claro. Quiz ser mejor que le haga la pregunta de otro modo. Pienso que lo mejor ser que hable con el encargado del emplazamiento, seor. Est arriba, en la meseta. A diez kilmetros de la carretera, Connors vio a ms cadetes, por entre los rboles. Estaban clavando una lnea de estacas que servan de mojones alrededor de la prominencia. Una barrera temporil de bidones de petrleo llenos de arena estaba situada en el lugar en el que los mojones alcanzaban el camino. Estaba vigilada por otros cuatro de aquellos cadetes que tanto se parecan los unos a los otros. Dos de ellos iban armados con rifles. Todos ellos tenan las viseras de sus cascos azules caladas sobre los ojos, en el mejor estilo militar. Connors, Brecetti, Wedderkind y Wetherby dijo Larsen. Un cadete comprob sus nombres en una lista que tena en una carpeta y luego les entreg cuatro chapas de plstico con sus nombres y una fotografa. Tengan la bondad de ponerse esto y no se lo quiten en ningn momento se ech hacia atrs y dio instrucciones para que levantasen la barrera. Pasaron al otro lado, describieron una curva y aparcaron entre los pinos, junto a otros vehculos. Desde aqu hay que ir caminando dijo Larsen. Frente a ellos, al otro lado del camino de tierra haba una lnea de estacas rojas. Detrs de ellas, Connors poda ver el coche patrulla de V olkert, la gra y el camin de rescate de la Fuerza Area, situados en el mismo sitio donde haban quedado inmovilizados haca ms de una semana. Connors se volvi hacia Larsen. Indican esas estacas el lmite de la zona de corte? Slo de un modo aproximado, seor. No hemos avanzado en coche ms all del aparcamiento. Hemos colocado las estacas a medio camino entre ese punto y los vehculos detenidos para que sirvan como punto bsico de referencia. Connors sinti un cosquilleo de excitacin mientras segua a Larsen a travs de la hilera de estacas rojas. Mir hacia atrs, a Wedderkind, y vio que sus ojos tenan un brillo nuevo. Brecetti se frotaba las manos. Wetherby se haba detenido para observar toda la escena y al mismo tiempo inspirar profundamente el aire impregnado del aroma de los pinos. En los parabrisas de los tres vehculos se vea pegada una nota: NO TOCAR NI INTENTAR MOVER ESTE VEHCULO. El Cap del coche patrulla de V olkert estaba abierto. Connors ech una mirada al motor y luego se volvi a Wedderkind. Ha examinado alguien estos vehculos? S dijo Wedderkind. Yo los mir cuando estuvimos aqu la semana pasada. Antes de que

usted fuera a ver a Bodell. Corri usted un riesgo, no? Bah, estaba demasiado ocupado disparando contra Weissmann contest Wedderkind. Connors se volvi hacia Larsen. Se sabe algo de los camiones diesel transformados? S, seor. Esperamos recibir la primera entrega de material transformado esta misma tarde. Le gustara subir a la meseta? Desde luego, vamos Connors intercambi una mirada divertida con Wedderkind, y luego comenz a caminar junto a Larsen. Los otros les siguieron. Connors mir hacia atrs a Wedderkind y le dijo: Ahora que lo pienso, cmo sabe tanto de automviles? Quiz le sorprenda respondi Wedderkind, pero hace veinticinco aos an me dedicaba a hacer mis propias transformaciones en coches viejos. Eso fue antes de que se convirtiese en una persona ambiciosa coment Brecetti. El camino de tierra degener hasta quedar convertido tan slo en las seales de los neumticos del viejo Dodge de Bodell. Sobre sus cabezas se escuchaba el sonido de otro helicptero que transportaba ms hombres desde Glasgow. Connors volvi a mirar a Wedderkind. Habr que acondicionar este camino hasta la meseta. Creo que est previsto empezar a hacerlo esta misma noche, seor era Larsen, que de nuevo se mostraba servicial. Se desvi hacia la derecha, apartndose de las seales de los neumticos. Una banda de color blanco, pintada en los troncos de los rboles, indicaba el camino del atajo. Qu edad tiene, Larsen? Veintitrs aos, seor. Esto debe de resultar mucho ms atractivo que marcar el paso y comer en posicin de firmes, verdad? Uno slo hace eso cuando est en el primer curso, seor explic pacientemente Larsen. Aparte de nuestro entrenamiento militar, los cadetes de las clases superiores debemos realizar estudios de ciencias y un programa de formacin cultural. Adems, realizamos funciones de mando y administrativas en el Ala de Cadetes. Y tambin aprendemos a poner en su sitio a los paniaguados de Washington sin mostrarnos insubordinados, pens Connors. Sobresaliente, Larsen. El suelo comenz a estar lleno de ramas rotas. Haba ms colgando de los rboles. Frente a ellos, podan ver troncos destrozados y el cielo abierto. Llegaron al rea semicircular de devastacin. La tierra cubierta con pequeas astillas de madera, como si alguien hubiese vaciado un milln de cajas de cerillas. El borde del crter estaba a un centenar de metros de distancia. El suelo estaba dispuesto formando montones, tal como haba quedado el azcar que haba utilizado Wedderkind en su demostracin. Connors mir a Larsen mientras caminaban hacia el crter. Qu tamao tiene esto? Connors se volvi hacia los otros. Pasaron tres horas desde que se inform que haba sido vista la bola de fuego sobre Broken

Mill y el momento en que V olkert lleg a la cima de Crow Ridge y descubri este crter. Cmo pudo enterrarse tan deprisa? Lo ignoro dijo Wedderkind. Se inclin hacia el suelo y tom un puado de astillas de madera. Mir a su alrededor. No hay seales de fuego le mostr las astillas a Brecetti. No estn chamuscadas, lo ves? Parece como si hubiesen desmenuzado los rboles. Y mira cmo se han desintegrado las fibras de la madera. La presin del aire debi ser tremenda. Uno pensara que una cosa as tendra que destruir toda la meseta, pero como puedes ver, los dems rboles estn en pie. Los daos pudieron ser producidos por ondas sonoras de frecuencia ultrabaja dijo Brecetti . La longitud de onda correcta podra crear una resonancia en la madera que la hiciese estallar. Recuerdas los experimentos que llevaron a cabo los franceses en Marsella en 1964? No fue eso la Trompeta de Jeric? pregunt Connors. Cuando partieron el cemento con un can sonoro. Exactamente confirm Brecetti. Y las frecuencias ms bajas an son ms destructivas. Las ondas sonoras crean vibraciones subsnicas que pueden despedazar a los seres humanos. Qu locura! exclam Connors. Nunca he llegado a comprender por qu se dedican ustedes a tontear con esas cosas. Las vibraciones ultrasnicas de alta frecuencia fue otra de las posibilidades que discutimos en Ohio. Es posible que Crusoe se enterrase haciendo estremecerse a la tierra de su alrededor hasta que quedase suelta, de un modo similar a como se entierran los insectos en la arena. En tal caso, las vibraciones tambin podran haber despedazado los rboles. Esa bola de fuego que vieron algunas personas inquiri Connors, podra tratarse de retrocohetes para disminuir la velocidad de descenso antes del aterrizaje? Wedderkind neg con la cabeza. No es posible. El calor habra hecho arder o al menos habra chamuscado toda la zona y no hay ninguna seal. Lanz a un lado el puado de astillas. Al menos ahora sabemos que Crusoe no es invisible dijo Connors. No est seguro de eso. Connors se qued mirando a Wedderkind. Qu es lo que quiere deck? Mire, Bob, si Crusoe puede alterar las propiedades fsicas de la estructura de su superficie, tal vez pueda invertir el proceso para evitarse problemas Oh, maravilloso Lo nico que hacemos es exponer algunas ideas, Bob. Y ms vale que se vaya acostumbrando a esto, porque va a haber muchas reuniones as. No tenemos ni un solo punto de referencia, sobre el que podamos empezar a trabajar, acerca de lo que es esta cosa o lo que puede hacer. Y cuando la desenterremos, quiz seguiremos sin saberlo. As, que si est usted esperando un cartapacio de planos o un libro de instrucciones, ya puede quitrselo de la cabeza. S cuales son los problemas afirm Connors, y no espero ningn milagro. Que no espera ningn milagro? Pues ah tiene uno Wedderkind hizo un gesto hacia el crter . Ah abajo. Algo concebido por la vida inteligente que existe en otro lugar distinto a la Tierra. Y que quiz contenga a esa vida. Algo que ha viajado a travs de nuestra galaxia, por entre miles de

millones de otras estrellas para llegar a sta a la que nosotros damos una vuelta cada ao. Y por qu la nuestra? Como estrella, nuestro Sol est muy atrs en la lista. Una insignificancia. Y, a pesar de esto, Crusoe est ah y no slo en nuestro planeta, sino en nuestra parte del planeta! Si hiciramos un clculo de posibilidades de que suceda algo as, seguro que seran Algo fuera de este mundo? sugiri Connors. Exactamente prosigui Wedderkind. Olvdese de los problemas. Siempre hallaremos la forma de superarlos. Limtese a estar agradecido. Una oportunidad como sta slo se presenta una vez cada milln no, qu es lo que estoy diciendo? Ni mucho menos una vez cada mil millones de aos! Caminaron hasta el borde del crter y miraron hacia su interior. Tena una profundidad de 3,50 a 4 metros, con unas paredes poco inclinadas de tierra suelta y piedras desparramadas. Probablemente, dentro de unos minutos notarn un ligero hormigueo dentro de la cabeza dijo Larsen. Slo ocurre en la inmediata proximidad del crter. S, tiene sentido dijo Wedderkind. Aqu recibimos toda la fuerza del campo magntico. Algunas personas se sienten ms afectadas que otras dijo Larsen. Cmo? pregunt Connors. Ya comenzaba a notar un dbil cosquilleo dentro de su cabeza. Como si fueran pequeas agujas. Fras como el hielo. No era desagradable. Un dbil mareo. Desorientacin. Prdida temporal del equilibrio dijo Larsen. Desaparece en cuanto se sale del rea del crter. Qu lo provoca, Arnold? El campo magntico de Crusoe? S. A travs del cerebro fluyen diminutas cargas elctricas, creadas qumicamente, que ocasionan las seales que son traducidas en pensamientos, palabras, funciones corporales o movimientos. Cuando se entra en la zona de corte de Crusoe, se produce un aumento de esas corrientes tal cual ocurre con cualquier otro circuito elctrico. Quiere decir que a mi cerebro le va a saltar un fusible? pregunt Connors. No dijo Wedderkind, pero podra tener problemas para su funcionamiento correcto. Baj por la pared hacia el centro del crter, acompaado por Brecetti. Connors los sigui con Wetherby y Larsen. Todava no consegua aceptar la idea de que Crusoe estuviera enterrado all abajo. Qu es lo que cree que va a hacer? Wedderkind le mir. Hacer? Lo que realmente nos interesa no es el qu sino el cundo. No hay que olvidar que es posible que se mueva en una escala temporal totalmente distinta a la nuestra. Quiz haya tardado mil, diez mil o diez millones de aos en llegar hasta nosotros. Quiz no tenga ninguna prisa por hacer nada. Quiere decir que podra no desarrollar ninguna actividad en toda la duracin de nuestra vida? Es posible. Podemos esperar a ver qu pasa, o hacerles saber que sabemos que tienen su escondrijo aqu debajo. Connors sinti la sensacin de comenzar a flotar. Estoy recibiendo vibraciones muy fuertes, Arnold. Nota usted algo?

Un dbil mareo dijo Wedderkind. Y t, Phil? Yo tengo una sensacin de desequilibrio dijo Brecetti. Connors asinti con la cabeza, S, yo tambin. Todos miraron a Wetherby. Me siento como si fuera a vomitar. Connors mir a su alrededor. Ms all de Larsen, en el borde del crter, estaba el general Allbright. Iba vestido con impecable uniforme de trabajo de color oliva, con un brillante pauelo azul metido por el abierto cuello de la camisa y uno de esos sombreros vaqueros de ala curvada que las tripulaciones de los B-52 con base en Guam y Tailandia haban puesto tan de moda durante la guerra de Vietnam. Y estaba sentado a lomos de un caballo, un magnfico palomino de largas crines. Tras l, con cascos de trabajo de color azul, haba dos jvenes ayudantes, tambin montados, aunque sobre ejemplares menos perfectos. Allbright mir desde arriba a Connors y a los otros con unos ojos profundos, de granjero de las praderas, de un color un poco ms suave que el azul de su pauelo. Caballeros dijo de un modo que, de alguna manera, quitaba todo su respeto a aquella palabra, bienvenidos a Crow Ridge.

Dado que ningn vehculo de motor poda funcionar normalmente en Crow Ridge, el sistema de transporte que haba elegido Allbright resultaba de enorme sentido prctico. Y, sin embargo, haba sorprendido totalmente a Connors. Connors lleg a la conclusin de que lo que le haba asombrado era el caballo. El palomino tena demasiada presencia, era demasiado fotognico. No era un slido caballo de los que se utilizaban en el Quinto de Caballera. Era ms bien del tipo de los que acostumbran a montar Gene Autry y Ronald Reagan. Ese dato resultaba interesante al calibrar el carcter de Allbright. ste se dej caer con facilidad de la silla mientras Connors se adelantaba a los otros, saliendo del crter para ir a saludarle. Aunque meda ms de 1,80 metros, una vez estuvieron cara a cara, Connors descubri que Allbright era menos dominador de lo que l haba imaginado. Como tantas otras figuras heroicas, en la silla de montar pareca mucho ms alto que en el suelo. Connors estrech su firme mano derecha y luego le present a los otros. Si esperaba que saltasen chispas, qued desengaado. Allbright era atento, corts y sobriamente eficiente. Tambin posea la fcil amabilidad de un jugador de bridge al que le ha correspondido una excelente mano de cartas. Abri camino hasta una punto elevado, y seal las localizaciones propuestas para los edificios de alojamiento, almacn e investigacin. Allbright mir a Connors. En este momento estn clavando estacas a lo largo de los lmites del terreno de Bodell. Estarn patrullados da y noche hasta que se levanten las vallas de reja metlica. Max ha contratado los servicios de una empresa civil para que comience el trabajo maana. Trabajarn tres turnos diarios a partir de un campamento de base que quedar instalado junto a la Carretera 22. Como si leyese la

mente de Connors, aadi: No se preocupe. Ninguno de ellos sobtepasar la verja. Eso espero dijo Connors. Pero, mientras estn por aqu, creo que sera buena idea que su gente mantuviese oculto el instrumental. Los dos hombres que vi armados con rifles en la puerta parecan que estuviesen guardando el Tesoro de la Sierra Madre. S que no podemos poner en peligro la seguridad de este proyecto, pero hay que evitar por todos los medios que la gente del exterior comience a hacer preguntas comprometedoras. Allbright asinti educadamente con la cabeza. Creo que le he comprendido hizo una seal a su ayudante para que le trajese el palomino. Si me excusan, caballeros, me gustara comprobar cmo siguen los trabajos en curso. Se han dispuesto unos alojamientos temporales en tiendas de campaa en la ladera sur Allbright seal por encima de sus cabezas. Encontrarn all su equipaje. Antes de irse, general, ha experimentado alguna sensacin en el crter? le pregunt Wedderkind, S, Un poco de fro aqu Allbright se coloc un ndice y un pulgar en las sienes. Una sensacin de picazn? pregunt Connors. Allbright asinti con la cabeza y dijo: S. Nada molesta. Tom las riendas del palomino y coloc un pie en el estribo, subi de un salto a la silla y agreg: Digamos que he sentido una ligera sensacin de bienestar. Connors sonri. Allbright palme el cuello de su inquieto caballo y continu: He preparado una reunin informativa para los dirigentes del proyecto a las 19 horas. Habr comida y bebida. El seor Larsen les acompaar hasta entonces. l les podr poner en contacto conmigo si lo consideran necesario. Allbright les salud sin gran formalidad, luego dio la vuelta y baj la ladera seguido por sus dos acompaantes. Connors intercambi una mirada con Wedderkind y luego se volvi hacia Brecetti. Esas vibraciones que la gente recibe del crter, podran daar el cerebro de forma permanente? En realidad no soy lo bastante competente como para contestarle a eso dijo Brecetti. S que las corrientes del cerebro pueden variar entre los 50 y los 150 microvoltios, pero desconozco el nivel mximo de tolerancia. Wedderkind se volvi hacia Wetherby. Sigues sintiendo ganas de vomitar? No, ya se me han pasado Nos resultara a nosotros posible generar un campo tan poderoso como ste? pregunt Connors. Tericamente es posible contest Brecetti. Ya estamos produciendo campos magnticos de gran potencia para nuestras investigaciones sobre el plasma. Ya le he hablado del Large Taurus de Princeton le record Wedderkind. Ah, s, una cosa muy importante. Ha visto la forma en que la luz brilla en el centro de un tubo de nen? Bueno, en el Large Taurus mantienen una lnea de plasma, pura energa fundida, apartada de

las paredes de un tubo circular mediante un campo magntico Brecetti agit la cabeza. Los problemas No es necesario que le explique los problemas dijo Wedderkind, Lo lamento. Me he dejado llevar por mi entusiasmo hacia el tema. Arnold dijo que esa operacin consuma mucha energa elctrica dijo Connors. La suficiente como para iluminar y calentar a toda una ciu-dad contest Brecetti. Una cosa de la que nadie ha hablado hasta ahora es de la superconductividad dijo Wetherby . Se pueden generar enormes potenciales de campo con unidades muy pequeas y con muy poca energa elctrica. Sabe de lo que estamos hablando? Wedderkind se volvi hacia Connors. De un modo vago. Es eso de los magnetos a bajas temperaturas? Exacto. Estamos empezando a estudiar ese gran campo desde hace diez aos, ms o menos. La resistencia elctrica de un metal disminuye a medida que baja su temperatura. Cuando ciertos metales, como el plomo, el estao, el vanadio y ciertas aleaciones como el niobio y el latn son enfriados hasta temperaturas a pocos grados por encima del cero absoluto, de repente desaparece su resistencia. Lo nico que se necesita es un anillo de uno de estos metales enfriados hasta la temperatura de transicin pasarle una corriente elctrica y blam! se crea un campo magntico fantsticamente fuerte. Ya lo tengo dijo Connors. Se me ha ocurrido mientras estaba hablando. Podra Crusoe utilizar el campo magntico de la Tierra para formar un escudo alrededor de s mismo? Buena pregunta dijo Brecetti. Es posible, pero tendra que hallar algn modo de intensificarlo el magnetismo terrestre caa dentro de la esfera de Wetherby como gegrafo. Se calcula normalmente que el campo de la Tierra es unas diez veces ms dbil que el de un imn vulgar de herradura. Eso es dijo Brecetti. Y yo pienso que lo ms probable es que Crusoe est generando su propio campo. Sera interesante descubrir como lo hace. Y cmo neutraliza nuestro radar dijo Connors. Si pudiramos resolver ese problema y encontrar la forma en que poder utilizarlo nosotros Wedderkind le lanz una mirada compasiva. Desde luego, es usted muy testarudo. Aclaremos una cosa, Arnold. Dejando aparte cul puede ser mi punto de vista, si lo nico que vamos a sacar de este encuentro es el plan para la construccin de un mundo nuevo, ms vale no molestarse. La gente de Washington no va a querer saber nada, ni tampoco la gente de Akiak, Alaska, ni la de Zanesville, Ohio. En realidad eso es algo en lo que no cree. Me gustara no creerlo. Para cualquier cosa que afecte a nuestra seguridad nacional no hay problemas de dinero. Pero ya conoce la poltica del Gobierno respecto a la investigacin pura: tiene que producir beneficios laterales. Y adems los beneficios laterales correctos, tales como los que los militares obtienen del programa espacial. Las fundaciones privadas pueden tener un punto de vista ms altruista, pero la Armada de los Estados Unidos no paga a la gente para que juegue con delfines slo porque les gusten los peces El delfn no es un pez dijo Wetherby.

Eso no importa afirm Connors. Estn empleando en eso buen dinero del Gobierno porque creen que los delfines pueden ofrecer un adelanto en el sonar que constituir una mala noticia para los submarinos rusos. Todos sabemos eso, Bob, pero esto es diferente Wedderkind seal hacia el crter. En algn sitio, ah abajo, puede hallarse la respuesta a las preguntas que el hombre ha estado hacindose desde hace siglos. Las preguntas que algunas de las mentes ms grandes han estado toda su vida tratando de contestar: hay vida inteligente en algn otro punto del Universo? Es el hombre un caso nico o su semilla se ha extendido a lo largo y a lo ancho del Universo? Somos un accidente evolutivo sin propsito alguno, monstruos biolgicos? Tenemos un objetivo ms alto? Arnold, todos nosotros deseamos conocer esas respuestas, pero nadie ms lo desea. Fjate en el aburrimiento que ha acabado por provocar en la gente el programa espacial. Las cadenas de la televisin lo advirtieron enseguida. No creo que el mundo est an dispuesto y, tal como van las cosas, es posible que nunca llegue a estarlo. Pero el hombre tiene que saberlo dijo Brecetti. Lo que le distingue del resto de los animales es su bsqueda de conocimientos, su bsqueda de la verdad. se es un impulso esencial que no puede ser suprimido. Usted nunca ha formado parte del Gobierno le dijo Connors. Acaso no estamos ocultando este proyecto? S, pero slo de un modo temporal por motivos prcticos contest Wedderkind. No lo crea dijo Connors. Nos dejarn proseguir mientras vayamos dando las respuestas adecuadas. Este proceso es irreversible, Bob. No se puede detener el progreso tecnolgico. No se puede suprimir el conocimiento. Los ludistas se dedicaron a destruir los telares mecnicos, pero eso no sirvi para detener la Revolucin Industrial. Quiz tendran que haber seguido intentndolo dijo Wetherby. No creo que sea el momento de hablar de eso cort Wedderkind. Y qu clase de conocimiento considerara usted como poco aceptable? pregunt Brecetti . Y no me refiero a usted, personalmente. Bien dijo Connors. Podra argumentarse que no nos es de utilidad saber que hay vida inteligente en un sistema solar situado a un millar de aos-luz; ni siquiera en uno que est ms cerca. Es una informacin totalmente intil. El conocimiento de que no est solo en el Universo, no va a mejorar la calidad de la existencia del hombre. Esto no sirve para solucionar ninguno de los problemas con que nos enfrentamos aqu en la Tierra. Y tal vez sera en ello en lo que deberamos concentrar todas nuestras energas. Despus de todo, el 99,999 por ciento de la poblacin no va a ir a ninguna otra parte. En cuanto a las malas noticias, estoy seguro de que todos podramos hacer una lista, pero voy a citar tres ideas que se me acaban de ocurrir: suponiendo que descubriramos que Crusoe contiene el secreto de la vida eterna, bamos a quererlo? Deseara el Vaticano pruebas irrefutables de que ha estado propagando un falso mensaje desde hace dos mil aos? Nos gustara que un hatajo de camaradas espacionautas de estilo sovitico llegados de una granja colectiva de Casiopea, nos dijesen cmo tenemos que organizar las cosas? Mientras Connors haca estas preguntas, todos se dieron cuenta de que se escuchaba un rugido

muy profundo. Miraron hacia abajo por la ladera y vieron que un pesado camin amarillo llegaba lentamente por entre los pinos hasta la meseta. Una docena de personas colgaban del exterior de la cabina y de la parte de atrs del camin, todas ellas haciendo ondear sus cascos de color naranja. Cuando el camin lleg cerca del crter con su motor en perfecto funcionamiento, los hombres que haba en l lanzaron estentreos alaridos de triunfo. Connors y sus acompaantes caminaron hacia el camin, Wedderkind tom por un instante el brazo de Connors. Usted y yo hemos de tener una conversacin, Robert le dijo. Slo para asegurarme de que estamos en el mismo bando. Crea que lo estbamos le contest Connors.

Mientras se acercaban al camin, Max Nilsson salt de la cabina. Max era un individuo de gran fortaleza, de anchas espaldas, cuyo cuerpo pareca cargado con energa comprimida. Se atus su extravagante bigote negro y comenz a andar con una amplia sonrisa. Bob Connors? S. Soy Max Nilsson, de la CA. Soy el gerente de operaciones de la CMID para este proyecto. Me alegra conocerle. ste es Arnold Wedderkind, jefe del grupo de investigacin Vic Brecetti Al Wetherby. Connors seal con la cabeza hacia el diesel: Es el primero de los camiones transformados? Max afirm con la cabeza. An estn trabajando en ellos. Pero decidimos no esperar. Pensamos que podan ustedes desear un camin rpido. Hizo un gesto hacia el montn de vigas y equipo que contena el trailer. Y qu es esto? pregunt Connors. Una torre ligera de perforaciones. Hemos trado tubo suficiente como para bajar hasta los 600 metros. Y tambin traemos un tomador de muestras de suelo. Qu piensan utilizar como fuente de energa? El vapor. El vapor? Max sonri. Fue adecuado para poner en marcha toda esta industria all en 1859, y desde luego es mejor que un pico y una pala, no? S dijo Connors. Pueden comenzar, Max. Arnold le dir dnde debe instalar la perforadora. De acuerdo. No creo que nos lleve mucho tiempo montarla. Quiz podamos incluso establecer contacto antes de medianoche. El pesado latir del motor del diesel disminuy un tanto cuando el conductor levant el pie del pedal para que no se le durmiera la pierna derecha.

Max gir sobre sus tacones y le grit: Mantnlo en marcha, mantnlo en marcha! El motor volvi a rugir con ms intensidad. Llvalo marcha atrs hacia el borde de ese agujero y descarga la torre! grit Max, haciendo bocina con las manos. Se volvi hacia Connors. Desde luego, no tenamos demasiadas ganas de venir hasta aqu. Nadie quera que se nos quedase parado a medio camino y hacer el ms espantoso de los ridculos. Ahora que s lo fcil que es, voy a hacer que vengan de inmediato ms camiones con las casas rodantes. Max chasc los dedos y seal con la mano a Wedderkind. Ah, s, hay una cosa que quiz le interese saber. Tenamos todas las luces encendidas cuando subamos hacia aqu. Se apagaron al pasar por esa lnea de estacas rojas. En el lugar en que se hallan los otros vehculos. Por lo dems, no hemos tenido problemas. Haskill, uno de los ayudantes de Allbright, lleg al galope para ver lo que suceda. Van a traer ms equipo aqu arriba? le pregunt a Max. Desde luego. Empezar a traer primero las casas rodantes. Me gustara que algunos de sus hombres cortasen algunos pinos. De acuerdo, as lo haremos. Las seales de nuestras ruedas le mostrarn la ruta dijo Max. Haskill asinti y tir de las riendas de su caballo para ponerlo al trote. Hey, vaquero! aull Max. Las patas traseras del caballo casi resbalaron cuando Haskill dio un gran tirn a las riendas. Tienen que quedar unos tres metros por cada lado! Lo haremos! grit Haskill. Se march al galope por la meseta, como si fuera un extra de una pelcula del Oeste. Max le dio a Wedderkind una palmada amistosa en el hombro. De acuerdo, Einstein. Quiere indicarme dnde desea que le hagamos ese agujero? Wedderkind puso cara de resignacin, mirando a Connors, y luego se march con Max. Brecetti y Wetherby les siguieron. Connors se volvi hacia Larsen. Tenemos telfono? An no, seor. Slo un enlace por radio con la Base de la Fuerza Area de Glasgow. La recepcin es bastante mala, pero estoy seguro de que podrn retransmitir cualquier mensaje que usted quiera enviar. Connors hizo un gesto negndose a aceptar la sugerencia. Mustreme dnde estn las tiendas. Tengo que estudiar algunos papeles. Para cuando qued descargado el primer camin de Max Nilsson ya se haba comunicado su xito al campamento base y se haban dado instrucciones para que se cargasen otros camiones diesel y que fueran enviados a Crow Ridge. El grupo de trabajadores mont la plataforma de sondeo en el centro del crter y rpidamente instal las secciones prefabricadas de la torre. Poco despus de las seis de la tarde el primer

segmento de diez metros de la perforadora fue introducido dentro de la mesa rotatoria. El vapor sise por las vlvulas del motor y golpe con toda suavidad mientras Max, con algo de ceremonial, bajaba una palanca para conectar el cigeal. La perforadora de roca comenz a morder la capa superficial de gravilla suelta. Max dio una palmada a la carcasa vibrante del motor y dedic a Connors una amplia sonrisa. Oye este sonido tan agradable? Quin dira que esta damisela tiene ms de 50 aos de edad? De dnde ha sacado esta mquina? La he pedido prestada a un museo privado. Pertenece a un millonario del petrleo de all abajo, en Texas, que me debe un favor. Tiene all toda clase de basura, y toda funciona. l mismo lleva a cabo la mayor parte de las reparaciones. Otros dos camiones pesados fueron abrindose camino por entre los rboles. Durante toda la ltima parte de la tarde no dej de orse el constante rugido de fondo de sus pesados motores, por cuanto los conductores, siguiendo la orden de Max, no dejaban que se detuvieran. Los camiones transportaban nuevos mdulos para el alojamiento. Algunos de ellos ya estaban colocados en su sitio y, con la llegada de cincuenta tcnicos de la BFA de Kirtland, y el resto de la gente de Wedderkind, Crow Ridge pareci cobrar vida repentinamente. Wedderkind lleg al borde del crter donde estaba Connors contemplando la perforacin. Se estn organizando? S dijo Wedderkind. Acabo de or que ya hay un telfono junto a las estacas rojas. Est conectado al campamento base. Allbright nos pondr en comunicacin con el sistema telefnico del MAE para conseguir contacto directo con Washington. Qu tal van las cosas por aqu? Han bajado a unos veinticinco metros. Max ha tenido que sacar a uno de los hombres que trabajaban en la plataforma. Tena el mismo problema que Wetherby. Nuseas? S. Y los otros? pregunt Wedderkind. Sienten diversos grados de mareo. Se turnan para manejar la perforadora. Y qu tal se siente usted? Yo? Estoy bien. Aunque es posible que este campo est disolviendo mi cerebro poco a poco. A lo mejor llego a descubrir que slo funciono con dos micro voltios en lugar de cincuenta. Eso podra ser muy molesto. Bueno, creo que debera alejarse de aqu por un rato dijo Wedderkind. Supongo que esto es inofensivo, pero slo se trata de una suposicin. Como casi todo hasta ahora. Ha llegado el equipo mdico? S Wedderkind sonri. Estn enrollando vendas por el momento. Les he dicho que deben hacer chequeos regulares a todo el mundo que trabaje en este sitio a partir de maana. Y eso le incluye a usted. Me parece muy bien, con tal de que sea el primero de la lista dijo Connors. Tengo que tomar un avin a primera hora. Estoy seguro de que eso no ser difcil arreglarlo. Ah, tengo que darle una mala noticia. Cul?

No han trado guapas enfermeras. No importa dijo Connors. De hecho, me alegra que no haya ninguna mujer por aqu. Estall en carcajadas. Qu es lo que le divierte? Se ha fijado que, en todas las viejas pelculas de ciencia ficcin, siempre hay una amiguita, la esposa, la hija o una sobrina de vacaciones, que se encuentra de repente con el monstruo y empieza a dar alaridos? Adems, cuando echa a correr, resulta que siempre lleva zapatos de tacn y siempre se cae y se tuerce el tobillo. Wedderkind le lanz una mirada de reproche. Me temo que est usted camino de convertirse en lo que hoy llaman un cerdo macho chovinista. Eso ya lo soy desde hace tiempo le contest Connors.

La reunin de las siete de la tarde tuvo lugar en una de las unidades prefabricadas de doce metros de largo, que haba llegado esa misma tarde, y que estaba vaca. All se encontraron los catorce miembros del grupo de investigacin, junto con los jefes del grupo de especialistas de la Fuerza Area procedente de la BFA de Kirtland y los comandantes de las escuadras de cadetes. AlIbright haba ordenado que colocaran en un extremo de la habitacin una mesa plegable con tres sillas y una pizarra sobre un caballete. Invitaron a Connors a ocupar el asiento del centro, Allbright se situ a su izquierda y Wedderkind a la derecha. Todos los dems se sentaron en el suelo o permanecieron en pie apoyados contra las paredes. Aunque fueran todos, nominalmente, civiles, y aunque Allbright no llevase ninguna insignia de mando, segua teniendo una figura dominadora. Cuando se levant, todo el mundo guard silencio. Les dio la bienvenida a Crow Ridge, present a Connors como jefe del proyecto y a Wedderkind como jefe del grupo de investigacin y luego cedi la palabra a Connors. Connors habl poco, y fue directamente al grano. Caballeros, todos ustedes saben por qu estn aqu. A cada uno de ustedes se le han explicado las razones por las cuales debemos mantener este proyecto en secreto y dentro de los lmites de la mxima seguridad. Espero que todos ustedes acepten las restricciones a su libertad personal necesarias para que nuestras medidas de seguridad sean efectivas. Intentaremos que su encierro temporal sea tan confortable como nos resulte posible. Tenemos la oportunidad de participar en un acontecimiento histrico. Algo que quiz nunca vuelva a suceder durante toda la existencia de la raza humana y de este planeta. Es casi imposible calcular la importancia que puede tener para nosotros y para las futuras generaciones. Pero, al mismo tiempo, no debemos infravalorar los peligros. Pueden ser complejos y considerables sonri. Y por si no tengo ya otra oportunidad, querra darles las gracias, en nombre del presidente, por presentarse voluntarios para esta misin, y les dir que, personalmente, me dijo que les transmitiese estas palabras, textuales: Al servir a esta nacin servs a todas las naciones y quiera Dios bendeciros y permitiros que logris dar un feliz fin a esta empresa. Muchas gracias. Connors se sent. Allbright se levant entonces para explicar la organizacin y disposicin de aquel lugar, los trabajos de los diversos grupos del personal de la Fuerza Area, el apoyo que

deberan dar a los cientficos y los servicios que planeaban ofrecer. Mucho dependera de cmo se comportase Crusoe. Ese segua siendo el gran interrogante que dominaba sobre todo lo dems. Cuando termin, se organiz una breve sesin de preguntas y respuestas para aclarar algunos puntos de procedimiento y luego la reunin se dispers en grupos informales, de manera que todo el mundo pudiera conocerse entre s y averiguar las cosas realmente importantes como cules eran las casas rodantes ms confortables, cmo conseguir una manta extra, dnde hacerse con cigarrillos y alcohol y las posibilidades de dormir con una mujer. Cuando trabajaban en el exterior, los cadetes de la Fuerza Area protegan su cabeza con cascos de trabajo de color azul. Cada grupo del proyecto haba recibido un color que les identificaba. Los tcnicos de la Fuerza Area los llevaban verdes, el grupo de investigacin amarillo y los empleados de la CA que estaban en el campamento base de la Carretera 22, naranja. Los cadetes que cumplan funciones de guardia llevaban cascos de motorista de color blanco. Han decidido dnde pasarn la noche? pregunt Allbright. S, ya se lo he dicho a Larsen contest Connors, y me est preparando algo. Quiz sea menos cmodo de lo que est usted acostumbrado. No me preocupa demasiado afirm Connors. Mientras haya algn lugar donde dormir, y posibilidades de que pase algo, prefiero quedarme aqu y volar a Washington maana. Sonri y sigui hablando: Me gustara poderle dar al presidente alguna informacin concreta. Hasta el momento, hemos estado hundidos hasta el cuello en teoras e hiptesis cientficas, posibilidades y probabilidades. Ser un verdadero descanso saber que algo, cualquier cosa, est en realidad ah abajo, y que todo esto no es un simple espejismo electrnico. La interferencia de nuestro radar y de nuestro sistema de comunicaciones es absolutamente real. S, lo s contest Connors. Le llamaban poderosamente la atencin los ojos de Allbright, que se clavaban en un rostro o un objeto con la mirada predadora de un halcn. Qu piensa usted de todo esto? Me est preguntando por mis reacciones frente a esta misin especfica? A toda la situacin. Seor Connors, no soy ms que un militar. Toda mi vida de servicio ha estado dedicada a la defensa de este pas y de sus instituciones. Considero que mi actuacin aqu es una extensin de esa dedicacin. En realidad, eso no responde a mi pregunta, general. Todos estamos obedeciendo rdenes. Allbright sonri y sus ojos perdieron su filo cortante. Me doy cuenta de las implicaciones filosficas que se derivan de este encuentro, y no dejan de preocuparme. Sin embargo, considero que tales abstracciones estn fuera de mi competencia profesional. Mi funcin especfica en este lugar es suministrar y mantener una seguridad total sobre el proyecto, protegindolo del exterior y del interior. S cul es la misin que se le ha encomendado dijo Connors. Yo ayud a escribir sus rdenes. Pero aparte de eso no siente curiosidad? Sorpresa? Desaliento? Curiosidad? respondi Allbright. S, claro est. Sorpresa? Slo por lo mucho que nos ha costado obtener el primer ejemplo de lo que yo supongo que la gente llamar platillo volante. Cuando se piensa que la Fuerza Area recopil literalmente millares de informes de observaciones

durante el proyecto Blue Book! Sin lograr una sola prueba fotogrfica realmente indiscutible apostill Connors. Corrieron rumores de que el Informe Condn fue una labor de ocultamiento. Acaso suprimi la Fuerza Area alguna prueba? No, que yo sepa. La mayor parte de las observaciones podan ser explicadas pero, dejando aparte a los locos, que siempre existen, y a sus hombrecillos verdes, an quedaba un pequeo ncleo, muy slido, de observaciones realizadas por tripulaciones muy entrenadas, que desafiaban toda explicacin racional. Ha visto usted alguna vez un platillo volante? Ni uno solo en las 9.783 horas que he pasado en el aire. Ante un historial como aqul, Connors no crey oportuno mencionar su propio modesto rcord de 532 horas. Probablemente, Allbright habra pasado ms tiempo que se rodando con su avin por la pista, mientras se diriga al punto de despegue. Y qu me dice del desaliento? le pregunt. Desaliento? los plidos ojos azules de Allbright se clavaron de nuevo en l mientras consideraba la pregunta. Realmente no lo siento. Se lo explicar. Este encuentro, como cualquier acontecimiento de importancia, puede influir positiva o negativamente en nuestras vidas. Si creemos en las previsiones de las computadoras acerca de nuestro futuro inmediato, parece indudable que nos dirigimos hacia una catstrofe de dimensiones totales. Pero aunque sobrevivamos a las crisis de la alimentacin, de la energa y de la polucin, no acabarn ah nuestros problemas. Es slo cuestin de tiempo. Allbright sonri de nuevo. No s si estar usted muy familiarizado con la Biblia, seor Connors, pero si hemos de aceptar como buenas las palabras de San Juan el Evangelista, la mayor parte de nosotros lo pasaremos bastante mal el Da del Juicio Final.

Max lleg al barracn, se abri paso a travs de los grupos de gente, tom un vaso de una bandeja al pasar, y dio unas palmadas a Wedderkind en el hombro. Tenemos unas muestras de la perforacin. Quiere darles una ojeada? S, por favor dijo Wedderkind. Espere un momento. Present a Max al grupo en que estaba y fue a buscar a Connors y Allbright. Perdnenme, vengo a interrumpir algo? Slo la contemplacin del Apocalipsis dijo Connors. Eso es lo que sucede cuando uno se pone a leer el Nuevo Testamento. Tenemos algunas muestras de la perforacin. Puede dedicarles un minuto? S, desde luego. Connors le estrech cordialmente la mano a Allbright y dej que los otros acabasen los bocadillos hechos con las raciones de emergencia.

Las muestras de la perforacin estaban colocadas en hileras sobre una mesa plegable, y llevaban etiquetas en las que se indicaba la profundidad de extraccin y su composicin. Max golpe con un dedo la muestra de veinticinco metros. Hemos llegado hasta la roca slida que constituye el subsuelo de toda esta rea. Traje una muestra conmigo Max tom un trozo de roca del tamao de un puo y se lo mostr a Connors. Este es el aspecto que debera tener. Ve la diferencia? La roca de esta muestra ha sido licuada y luego se ha vuelto a unir una vez fundida, como si fuera lava volcnica. Podra ser una caracterstica natural de la zona? pregunt Connors. No respondi Max. Lo he comprobado con la Duquesa. La Duquesa era el apodo que haba dado Max a Alan Wetherby, el gegrafo ingls, en cuanto lo haba visto. Cul es su opinin, Arnold? Es posible que Crusoe se haya abierto paso a travs de la roca por el procedimiento de fundirla? Es posible. Eso suponiendo que haya hecho este agujero. Pero, para fundir esa roca, no tendra que haberse tornado prcticamente incandescente l mismo? No es necesario. Podra haber cocinado la roca como uno cocina un filete en un horno de microondas. Se oy un grito de uno de los miembros del equipo de trabajo de la plataforma que llamaba a Max cuando la aguja del medidor de carga de la perforadora sobrepas el punto de peligro. El equipo de la perforadora levant tres metros la hilera de tubos de perforacin, para liberarlos del obstculo oculto. Max baj corriendo la pared del crter y fue a hablar con sus hombres. Connors y Wedderkind esperaron su regreso al borde del mismo. Problemas? pregunt Connors. Quiz, pero parece que hemos hecho un descubrimiento interesante. Hay algo realmente slido a una profundidad de unos cuarenta metros. La presin sobre la cabeza perforadora fue realmente fantstica si no la hubiramos levantado, habra hecho girar las tuberas y la hubiera dejado como un sacacorchos. Se ha quemado la cabeza perforadora? Podra ser. Estn sacndola para examinarla dijo Max. El equipo de turno estaba ya subiendo a la plataforma para ayudar a subir las cinco secciones de tubera de perforacin. Cuando sali la cabeza de perforacin, se descubri que la compleja disposicin de dientes de tungsteno casi haba desaparecido por efecto del calor. Max supervis el montaje de una cabeza de diamante y los dos equipos comenzaron a meter la serie de tuberas, a marchas forzadas, por el agujero de la perforacin. Allbright y uno de sus ayudantes se unieron a Connors y Wedderkind cuando la quinta seccin de tubera fue montada en la mesa rotatoria. La perforadora se hundi hasta el punto anterior del contacto, y lo sobrepas. Max hizo bocina con las manos y aull:

Hacedla descender hasta los 45 metros! Mientras hablaba, se oy un profundo rugido. El equipo de perforacin salt de la plataforma mientras un alto surtidor de vapor marrn surga del agujero de perforacin y envolva la torre. Maldko seas, hijo de perra! aull Max. Se quit el casco y lo lanz al suelo con tal fuerza que rebot dos veces. El vapor hirvi durante un par de minutos y luego desapareci la presin. El equipo volvi a subir a la plataforma y comenz a elevar otra vez la perforadora. Qu era ese lquido hirviente? pregunt Connors. Es lo que llamamos barro contest Max. Es una mezcla de arcilla, agua y los productos qumicos que lubrican la cabeza de perforacin. Vio cmo se hunda en el punto donde haba chocado antes? Ese bastardo debe de haberse movido hacia un lado, dejndonos para que hirvisemos en un bao de roca fundida. Menos mal que a nadie le ha cado en la cara! Max recogi su casco, se lo volvi a poner en la cabeza con un brusco movimiento y corri hacia abajo para unirse con sus hombres en la perforacin.

Mircoles 22 de agosto
Crow Ridge/Montana Era justo despus de medianoche cuando un sudoroso Max acompaado de Wedderkind fue a unirse con Connors y Allbright en una de las unidades prefabricadas. Superamos con la perforadora el primer punto de contacto situado a 39 metros dijo Max. La roca estaba an al rojo blanco cuando sacamos una muestra. Hemos atravesado el rea caliente. A los 75 metros la muestra de roca es normal. Est un poco caliente, pero no se ha fundido. Connors mir a Wedderkind. Todo esto me parece que es una mala noticia. Wedderkind alz una mano, para tranquilizarle. Si fue capaz de enterrarse, es obvio que tambin puede desplazarse bajo tierra. Al menos sabemos cmo lo hace: funde la roca y flota por entre ella. Luego, sta se enfra y se solidifica. Maravilloso. Y en qu direccin se ha ido: arriba, abajo o a un lado? Por lo que ha dicho Max, debe de haberse desplazado hacia un lado. Norte, Sur, Este u Oeste? Wedderkind agit la cabeza. Quiz tengamos que perforar en varios sitios distintos para comprobarlo, pero si permanece cerca de la superficie, podremos localizarlo tomando nuevas fotografas areas con infrarrojos. Si se decide a hundirse ms, la indicacin que proporciona el calor ser demasiado difusa. Y, si se enfra, tambin tendremos problemas. As que sigue llevndonos ventaja. Por el momento dijo Wedderkind. Pero, al menos, ahora sabemos que Crusoe est programado para evitar los contactos no deseados. Connors mir alrededor de la mesa. Pues yo hubiera pensado que lo ms importante de su misin deba ser establecer contacto. Estamos actuando en base a esa suposicindijo Wedderkind. Pero todo depende de lo que sea Crusoe. Si es una serie de instrumentos automatizados, quiz no sea capaz de otra cosa que dar respuestas del tipo encendido-apagado, s-no, que le permitiran sobrevivir en un ambiente hostil. Sus reacciones, hasta el momento, podran adecuarse a una trama de respuestas instintivas, en este caso, evitar cualquier contacto que pudiera amenazar su integridad funcional. Si es una maquinaria mucho ms compleja, debemos contar con la posibilidad de un abanico de respuestas ms complejo a los estmulos externos. Tambin hay una posibilidad, ms remota, y es que Crusoe contenga algn tipo de forma de vida extraterrestre. Pero yo, por mi parte, me siento inclinado a rechazar esta posibilidad. La pregunta tal vez pueda parecer prematura dijo Connors. Pero, ha llegado alguno de ustedes a alguna conclusin sobre la misin de Crusoe? Ya s que ninguno de nosotros lo ha visto, pero ahora parece haber un riesgo real de que jams lleguemos a verlo. Wedderkind fue contando las posibilidades con sus dedos: Puede ser una sonda esttica de reconocimiento de un solo viaje, como el Venera ruso, que fue

diseado para aterrizar mediante un paracadas en Venus y luego retransmitir datos sobre las zonas prximas al lugar donde se pose. O puede ser un vehculo de reconocimiento mvil, de un solo viaje, como el vehculo lunar Lunakhod, controlado desde su punto de origen. Si fuera desde ms all de nuestro Sistema Solar tardara aos en recibir la seal que lo activara. Tendra mucho ms sentido enviar un vehculo preprogramado capaz de estudiar el ambiente y modificar la misin segn resulte ser ste. La tercera posibilidad es una versin mvil, de ida y vuelta, del mdulo lunar utilizado en las misiones Apolo, ya operando por s mismo o en conjuncin con un mdulo de mando, o nave madre, que estuviese orbitando en el Sistema Solar, aunque no necesariamente alrededor de la Tierra, y al que pudiera regresar. Este tipo de vehculo podra estar preprogramado para su misin o ser dirigido mediante control remoto desde la nave de mando. O estar tripulado intervino Connors. Podra ser respondi Wedderkind. Pero tal vez no podramos verificar eso. Puede explicarme por qu? hasta aquel momento Allbright haba escuchado en silencio la conversacin entre Connors y Wedderkind. Lo intentar, general. Al prever la contingencia de un acontecimiento de este tipo el problema fundamental ha sido siempre cmo puede la mente humana captar los conceptos de una inteligencia extraterrena e incluso llegar a reconocer su existencia. Pueden existir limitaciones biolgicas o psicolgicas que hagan que esto sea imposible. Considere usted el caso de la computadora: puede realizar muchas de las funciones del cerebro humano, como calcular, almacenar, recordar y analizar datos, pero es incapaz de llevar a cabo cualquier proceso conceptual, que nosotros s podemos hacer. Y sin embargo, somos capaces nosotros de comprender el concepto de infinito? Ahora aceptamos la idea de que el tiempo es la cuarta dimensin pero, cuntos de nosotros podemos visualizar la quinta, sexta o incluso la dcima dimensin que, tericamente, son posibles? El hombre vive en un mundo finito. Necesita conocer a qu distancia, con qu velocidad, qu tamao, qu peso Wedderkind golpe la pizarra. Pero, sin embargo insisti Allbright, hay algo que fsicamente se encuentra ah abajo. Mir a Connors y luego a Wedderkind buscando confirmacin. S. Y si no hallamos la forma de llegar hasta l dijo Connors, es posible que se aleje, bajo Crow Ridge. Es posible. Qu ideas tiene al respecto, Arnold? Hay una idea que he comentado con Max y que me gustara poner en prctica. Max fue a la pizarra del rincn de la sala y tom un trozo de tiza. Hemos logrado localizar un cierto nmero de perforadoras diesel, de encendido por cartucho dibuj un pequeo crculo en el centro de la pizarra y luego traz dos largos y temblorosos crculos a su alrededor. A lo largo de esos dos anillos situados a 100 y 200 metros del crter vamos a perforar una serie de agujeros con un intervalo de 50 metros. Max fue marcando puntos con tiza por todo el borde del crculo interior. Estos agujeros sern perforados hasta una profundidad de 150 metros marc unos cuantos puntos de tiza ms. Luego stos del crculo exterior los perforaremos hasta los 300 metros.

Max golpe uno de los puntos. Por cada uno de los agujeros se introducir un detonador aislado unido a una carga explosiva. 40 kilos en el anillo interior, 200 kilos en el exterior. Las cargas detonarn si Crusoe se abre camino en la direccin de una de las perforaciones, por el procedimiento de fundir la roca. Connors frunci el ceo. Tienen que usar explosivos? Fue Wedderkind quien contest a esa pregunta. Es un riesgo calculado. El casco de Crusoe debe estar fabricado para resistir al calor y a la presin de forma continua. La carga har explotar la roca fundida y no Crusoe. Pero su casco registrar la onda de choque, y tal vez eso produzca una reaccin. No le gust que le golpesemos con la perforadora. De acuerdo. Qu es lo que esperan lograr con esto? Wedderkind se empuj las gafas hacia arriba. Hasta ahora, ha habido una secuencia lgica en sus acciones. La intencin es comprobar su capacidad de anlisis lgico y la de mostrarle nuestras intenciones. Si atraviesa el primer anillo, y luego el segundo, registrar el aumento de las cargas explosivas, que habrn sido quintuplicadas. Si nosotros estuviramos ah abajo, probablemente llegaramos a la conclusin de que existen una serie de anillos con cargas progresivamente ms potentes. Espero que llegue a comprender que se trata de una reaccin controlada por nosotros. Para hacerle saber que podramos hacerle saltar en pedazos, si lo desesemos dijo Connors. Wedderkind asinti con la cabeza. Y que el lugar ms seguro es el interior del crculo. La idea es darle a conocer que sabemos que est ah abajo y que no pretendemos destruirlo. Cunto tiempo nos llevar poner en marcha esta operacin? pregunt Connors. Max se quit el cigarro de la boca. Si el general nos presta a algunos de sus hombres para que manejen las perforadoras, tardaremos cinco o quiz seis das. Como mucho, siete. Qu dice usted, general? Los cadetes se han presentado voluntarios para cualquier tarea que les sea asignada. No obstante, me agradara preguntarle al seor Wedderkind si considera que esta operacin de contencin puede poner en peligro la seguridad del personal del lugar de perforaciones. Arnold? General, todos estamos arriesgando nuestras vidas por el simple hecho de estar aqu. En lo que se refiere a este plan, no veo la necesidad de evacuar Crow Ridge. Max? No hay problema. Siempre existe la posibilidad de que se produzca una reaccin de Crusoe dijo Wedderkind . Pero es imposible predecir cul pueda ser. Hasta ahora, todo parece indicar que Crusoe est evitando un enfrentamiento. Si sus intenciones fueran hostiles, ya se habran hecho evidentes. En el rostro de Allbright apareci una dbil sonrisa. Hace un rato dijo usted que tal vez no resultase difcil comprender una inteligencia

extraterrestre. La hostilidad si es que existe fuera de la Tierra, puede tomar tambin una forma que nos resulte difcil de reconocer. Ese es un punto que hay que tener en cuenta afirm Connors. Wedderkind extendi las palmas de las manos. Lo que demuestra exactamente lo que estaba diciendo. El general Allbright tiene toda la razn. Como ser humano, yo estoy programado para reconocer como hostiles slo aquellas acciones que, por su naturaleza, quedan dentro de los lmites que hemos asignado a ese concepto. Por ejemplo, para nosotros el acto ms grave de hostilidad es el poner fin a una vida. En nuestro sistema de valores, la vida y la muerte son estados cuantificables. Reverenciamos la vida y aborrecemos la muerte, en grados diversos segn nuestra religin y filosofa. Pero ambas son, esencialmente, estados humanos y, como tales, pueden quedar fuera del alcance de una inteligencia extraterrestre. Pero no cabe duda enunci Connors, de que la existencia y la definicin de vida deben ser valores compartidos con cualquier otro ser inteligente del Universo. Podemos tener la misma definicin biolgica dijo Wedderkind, pero nosotros tambin definimos la vida como el perodo existente entre el nacimiento y la muerte. Nuestra actitud hacia la vida est relacionada con la muerte que, inevitablemente, debe seguirla. Pero, y si no hubiera muerte, sino simplemente un ciclo de existencia ininterrumpido? Y si los constructores de Crusoe fueran inmortales? Comprendo lo que quiere decir dijo Connors, pero no veo qu relacin puede tener con nuestra actual situacin. Ha surgido de la pregunta del general Allbright. Lo que estoy tratando de decir es que una inteligencia extraterrestre podra alterar profundamente la naturaleza y circunstancias de nuestra existencia sin llegar a comprender que el efecto podra ser, en trminos humanos, absolutamente desastroso. Se refiere, por ejemplo, al modo en que la prdida del radar ha deteriorado la situacin de las lneas areas, no? pregunt Connors. y debilitado notablemente nuestra capacidad de defendernos de un ataque por sorpresa con cohetes nucleares aadi Allbright. Ambas cosas son ejemplos a pequea escala de lo que estoy tratando de decir afirm Wedderkind. En lo que realmente estaba pensando era en los graves efectos que a largo plazo podran tener unos cambios ms fundamentales en el medio ambiente terrestre. Como cules? pregunt Connors. Wedderkind enumer las posibilidades contndose los dedos, empezando por el pulgar. Desionizacin de la atmsfera: eso permitira el paso de radiaciones solares peligrosas, y posiblemente fatales. Disminucin de la fuerza de gravedad de la Tierra, de modo que la atmsfera se escapase al espacio. Esto es lo que pudo haberle sucedido a Marte. Desplazamiento tal del eje de rotacin de la Tierra, que las regiones polares se trasladen al ecuador. Sabemos que esto ya ha sucedido: hace millones de aos el polo norte estaba en las proximidades de Hawai y el ecuador pasaba por Norteamrica en un ngulo de 45 grados y a unos pocos kilmetros al norte de Chicago. Perturbaciones en la corteza de la Tierra con el aumento del nivel de los fondos marinos. Imaginen lo que sucedera en el mapa si el nivel del agua se elevase sesenta metros de un modo permanente.

Connors le interrumpi antes de que llegase al meique. El presidente se sentir encantado con todo esto. Se supone que deba llevarle buenas noticias. Son simples elucubraciones, Bob. Charla de caf. Pura especulacin que no tiene por qu salir de esta habitacin. Lo nico que tenemos en este momento es un agujero en el suelo. Y lo importante es hacer esas perforaciones alrededor de Crusoe, antes de que se aleje demasiado. De todos modos, podra haber mencionado alguna de esas ideas antes de su descenso. Wedderkind se encogi de hombros y extendi las palmas de las manos. No tena ningn sentido hacerlo pero, en el supuesto de que lo hubiera hecho, haba alguna posibilidad de impedirle aterrizar? La noche estaba ya muy avanzada pero, a pesar de lo muy cansado que estaba, Connors apenas pudo conciliar el sueo.

La primera de las niveladoras convertidas lleg aplastando la tierra del camino mientras Allbright y Connors estaban recorriendo la lnea de estacas rojas. Eran las siete de la maana. El cielo estaba absolutamente claro. Un jeep amarillo de la Corporacin esperaba al otro lado de las estacas para llevar a Connors a la carretera. Imagino que debe sentirse contento por salir de aqu y volver a la Casa Blanca dijo Allbright. No del todo. Realmente, he disfrutado aqu, en donde suceden cosas Connors sonri. Aunque reconozco que me alegra volver a un sitio en el que las duchas funcionan. Allbright tambin sonri. Tenemos el proyecto de que las personas muy importantes dispongan de ese servicio cuando usted vuelva. Aprecio esa atencin dijo Connors, pero creo que deberamos prescindir de toda comodidad innecesaria hasta que tengamos a Crusoe metido en una caja. Es absolutamente vital que mantengamos el contacto. Si Crusoe se aleja de Crow Ridge nos vamos a quedar parados bajo las duchas ms caras del mundo, y nada ms. Tengo bien claro el orden de las prioridades, seor Connors. Que tenga buen viaje. Connors subi al jeep. Cuando atravesaban el puesto de control, Connors vio que los contratistas civiles ya estaban trabajando en la instalacin de los postes para la alta verja de tela metlica con la que se iba a rodear los terrenos de Bodell. Y tambin se dio cuenta de que los cadetes que vigilaban la puerta ya no iban armados con rifles. All abajo, en el campamento base situado junto a la Carretera 22, a Connors se le practicaron los chequeos mdicos bajo la mirada atenta de Wedderkind. Estos incluan las habituales muestras de sangre y orina, un cardiograma y un encefalograma. Wedderkind deseaba llevar a cabo algunas investigaciones para comprobar si haba alguna relacin entre las ondas cerebrales individuales y las reacciones fsicas de cada persona bajo el campo protector de Crusoe.

Est seguro de que no quiere volver a Washington conmigo? era la segunda vez que Connors le haca la pregunta a Wedderkind. No, a menos de que eso sea una orden. Nada va a pasar aqu hasta finales de semana, Arnold. Quiz Wedderkind sonri, pero no podra perdonarme que pasase algo y yo no estuviera aqu para verlo. En cualquier caso, an hay muchas cosas que organizar. Hay aqu personas competentes que pueden ocuparse de eso. Bob, el futuro del mundo est aqu, bajo esa meseta, no en Washington. Tratar de recordar esto. No obstante, por el momento, en Washington es donde se toman las decisiones que pueden llevar a este proyecto en una u otra direccin. Lo s. Por eso es importante que regrese all e informe de que todo est bajo control. Esta vez fue Connors quien sonri. Y a quin corresponde ese control a nosotros o a Crusoe? Diga que a nosotros no importa cul sea su opinin personal. Quiere que le traiga algo especial? Lo nico que necesito es tiempo dijo Wedderkind. Trigame todo el tiempo que le sea posible conseguir. All en Washington todo el mundo ha sido envenenado con esas pelculas de Hollywood en las que algn sabio chiflado resuelve el secreto del Universo en ciento diez minutos con la ayuda de un destornillador y el amor de una buena mujer. En la vida real siempre se necesita un poco ms. Las respuestas, si es que logramos obtenerlas, pueden ser increblemente simples, pero quiz nos lleve bastante tiempo descubrir lo simples que son. V olver hacia el fin de semana. Connors puso una mano sobre el hombro de Wedderkind. Tenga cuidado. Dele recuerdos a Charly. Lo har. Y promtame una cosa. Qu? Que un da ser un buen hombre y se casar con esa chica. Lo pensar respondi Connors. La Casa Blanca/Washington D. C. Marin toc el zumbador para decirle a Connors que el presidente estaba dispuesto a recibirle en su despacho privado situado junto a la Sala Ovalada. Hola, Bob. Me alegra verte. El apretn de manos y la voz del presidente eran clidos y amistosos, pero su rostro haba cambiado notablemente. Aunque slo haban pasado un par de das desde la ltima vez que Connors haba visto al presidente, era como si hubieran pasado dos aos. Los ojos de Connors debieron mostrar su asombro, porque el presidente dijo: No me preguntes cmo me siento. Anne no deja de preguntrmelo desde hace dos semanas. Me encuentro bien, y McVicker est de acuerdo conmigo.

Me alegro de eso. McVicker era el mdico personal del presidente. Desde luego, estoy un poco cansado, pero t tambin pareces necesitar una buena noche de descanso. Ya me la tomar algn da dijo Connors. Qu tal han ido las cosas esta semana? Las presiones se estn haciendo fuertes el presidente se sent e hizo un gesto a Connors, para que hiciera lo mismo. Qu tal lleva las cosas Allbright? Parece que lo tiene todo bajo control dijo Connors. El presidente asinti con la cabeza. Al parecer, Chuck Clayson sac la impresin de que no te complaca demasiado la presencia de Allbright en este asunto. Te coment algo ms? No. Yo le dije que tu reaccin poda deberse al hecho de que no conocas a Allbright. No le mencion nuestra conversacin en Camp David. Muy bien. Debemos seguir trabajando con Clayson. Es el eslabn dbil de la cadena de Fraser. El presidente manose la tapa de la carpeta azul que haba sobre el escritorio, frente a l. He ledo tu ltimo informe de situacin. Ha sido una de tus chicas quien? No, lo mecanografi Greg Mitchel Estaba todo claro? S perfectamente. El presidente se puso las gafas de leer y pas varias hojas. La situacin no es tan lineal como esperbamos dijo Connors. Pero no hay nada a lo que no podamos hacer frente, si contamos con el tiempo suficiente. S el presidente se quit las gafas y se acarici la nariz. Aunque me temo que eso es precisamente lo que se nos est acabando. Wedderkind tena razn. Ya empezaban a meter prisa cuando an no haban transcurrido dos semanas desde el aterrizaje. Slo hace cuatro das que llegaron los primeros hombres a Crow Ridge dijo Connors. Soy consciente de eso el presidente se volvi a poner las gafas y pas otra pgina del informe. No hay manera de acelerar esa operacin de perforacin? Se ha proyectado trabajar en eso veinticuatro horas diarias dijo Connors. Pero, aunque lo acabemos antes de lo previsto, no hay ninguna garanta de que eso obligue a Crusoe a salir a la superficie. No el presidente cerr la carpeta, puso sus gafas sobre ella y se recost en su silla. Si las cosas siguen as, nos vamos a ver metidos en un lo infernal. Te estn presionando desde el Pentgono? Algunas de las cosas no dejan de tener sentido. Como cules? Como el que hay que salvaguardar nuestros intereses en la Arabia Saud y en el Golfo Prsico. No me digas que has enviado a la Infantera de Marina. Aun no, pero he autorizado el transporte por va area de una divisin de Infantera de Marina

a Diego Garca y la transferencia de nuevas unidades navales al Ocano Indico. Era peligroso pero tena sentido. Connors haba visto copias de los telegramas enviados por el almirante Kirk, jefe del Alto Estado Mayor Conjunto. Los rusos haban situado en aquella zona un nmero elevado de los navios de su flota. Preocupado por el impacto del primer apagn de veinte minutos en las comunicaciones, Fraser haba ordenado a Kirk que siguiese a bordo del portaviones Lexington y organizase en l un puesto de mando avanzado. Kirk tena autoridad para tomar decisiones tcticas vitales de mando sin necesidad de consultar previamente a Washington. Era otra decisin muy sensata. Desde primera hora de la maana, se haba hecho imposible recibir o transmitir ningn mensaje coherente. Ahora haba, pues, un apagn total de las comunicaciones radiales. Hemos hablado mucho sobre la organizacin del Proyecto Crusoe dijo Connors, pero lo que realmente no hemos comentado nunca es tu reaccin ante Crusoe. El domingo tuve la impresin de que no estbamos demasiado de acuerdo. Quieres decirme tu opinin al respecto? El presidente mir a Connors y luego movi el ngulo inferior derecho de la foto de su esposa una fraccin de centmetro. No tienes por qu decirme la verdad. No tengo por qu decirte nada. El presidente volvi a poner la foto en su posicin original. As es respondi Connors. Eso es lo que hace tan excitante este trabajo. El presidente se alz de la silla y mir a travs de la ventana durante un momento, con las manos asidas a la espalda. Se volvi e hizo un gesto para que Connors volviese a su silla. De acuerdo, me has preguntado cul es mi opinin. Es una pregunta muy razonable. Sean cuales sean los beneficios potenciales en lo que se refiere a conocimientos cientficos y generales, sean cuales sean los beneficios a largo plazo que pueda representar para la Humanidad este contacto, estos beneficios son, y deben seguir siendo, algo totalmente subordinado al mantenimiento de nuestro sistema democrtico de gobierno, a nuestro concepto de lo que es una sociedad libre y una economa de libre empresa, y al continuado bienestar del pueblo de los Estados Unidos tal como se establece y garantiza en nuestra Constitucin. Connors asinti con la cabeza demostrando su acuerdo. Cuando el presidente utilizaba palabras tales como democracia, sociedad libre y la Constitucin, eso significaba que estaba haciendo un discurso y no manteniendo una conversacin. Nuestra efectividad como potencia mundial y nuestra capacidad de defensa se ven amenazadas por esta interrupcin de las transmisiones de radio y radar. Esto ha empezado a afectar a nuestra economa, y si la cosa sigue as, provocar un caos a escala internacional. Has visto los informes de nuestras embajadas en Europa? S, la situacin es difcil. Pero no podemos hacer nada. Lo s dijo el presidente, pero tal vez no nos resulte posible ocultar indefinidamente la presencia de Crusoe. Si se llega a conocer la noticia se nos considerar responsables de cada hora que contine esta interrupcin. En tal caso, tenemos que asegurarnos de que nadie averige que est en Montana hasta que hayamos descubierto cmo desconectarlo. Y antes de que los rusos se aprovechen de la situacin.

Eso parecen palabras de Fraser. T sugeriste algo similar. S, pero exclusivamente en lo que se refera a Crusoe. No creo que los rusos vayan a efectuar ninguna intervencin militar, al menos por el momento. Y no slo por el tiempo que hemos pasado para mejorar nuestras relaciones. Sino porque los riesgos son demasiado grandes. El apagn nos ha dejado con una nica opcin: la guerra nuclear. Y no irn tan lejos. Desde luego, tal vez estn en mejor situacin que nosotros pero, de todos modos, los efectos generalizadores del apagn deben de ser muy notables incluso para sus fuerzas convencionales. Y hay dos cosas que no podemos olvidar. En primer lugar, que tienen a los chinos a lo largo de su frontera oriental. En la actual situacin, eso es autntica dinamita. Y en segundo lugar, que no necesitan correr el riesgo de una guerra nuclear con nosotros para dominar a Europa. Si el apagn dura varios meses, Europa puede derrumbarse y caer entre sus manos sin que les resulte necesario hacer un solo disparo. Me parece que los rusos deben de estar ms preocupados por lo que nosotros podamos hacer y como pueden impedirlo. S, es como si tuviramos los dedos atrapados en una mquina de picar carne. Muevas para donde muevas la manecilla, te duele. Y todo, gracias a tu buen amigo Crusoe. No digas eso respondi Connors. Ni siquiera hemos sido an presentados. De acuerdo, pero ya que hemos empezado a hablar, aclaremos bien las cosas. Tu responsabilidad cubre la contencin y valoracin de la nave espacial. En este caso, la contencin viene definida como el mantenimiento de la seguridad total sobre toda la operacin mediante el aislamiento de Crow Ridge y cuanto hay all, del resto de los Estados Unidos. Eso incluye cualquier problema, sea cual sea su naturaleza, y tambin la contaminacin o infeccin pues no podemos dejar de tener en cuenta que pueden producirse estos efectos. Tambin de cualquier efecto secundario, sea o no perjudicial. Todo el asunto ha de quedar confinado en esa rea geogrfica y sus inmediaciones hasta que cada parte de Crusoe haya sido examinada cuidadosamente. Tambin implica el aislamiento de todos los que se vean envueltos fsicamente en el proyecto de Crow Ridge, hasta que hayan sido examinados una y otra vez. Me incluye eso tambin a m? Podra ser. Depende de lo que suceda cuando se establezca contacto con lo que quiera que haya all abajo. Recordar esto. Connors decidi no mencionar el cosquilleo fro como el hielo que notaba cerca del crter. Quiz, sin que fueran conscientes de ello, Crusoe ya haba empezado a actuar sobre ellos. La valoracin continu el presidente, est, al menos, clara. Necesitamos saber qu es eso, cmo funciona, cul es su misin y de dnde viene. Haremos todo lo que podamos. Esperemos entonces que este encuentro resulte tan pacfico e inofensivo como t y Arnold habis predicho. Eso no es totalmente exacto dijo Connors. No tengo nada en contra del punto de vista de Arnold pero, si te molestas en comprobar los archivos, vers que yo simplemente aconsej precaucin. Jams me he opuesto a ninguna tentativa por destruir a Crusoe. Muy bien el presidente se sent y apunt con su ndice a Connors. Mel Fraser me urgi para que tan pronto como sea localizado Crusoe en Montana, montsemos un sistema especial de

defensa, para proteger al resto de los Estados Unidos contra cualquier amenaza procedente de Crow Ridge. Connors hizo una mueca. Qu te dijo, que se poda esperar una invasin marciana a lo H. G. Wells? El presidente le dedic una hosca sonrisa. No me he dejado llevar por el complejo de fin del mundo de Mel, pero algunos de sus argumentos eran bastante persuasivos. Sera una estupidez no estar preparados para cualquier eventualidad. Estoy de acuerdo contigo dijo Connors, pero en desacuerdo con Fraser, Los peligros, si existen, son muy distintos de los que aparecen en las novelas baratas. A Arnold le preocupa que puedan hallarse ms all de lo que nos es dado comprender. Esa es una razn si cabe ms fuerte para no correr ningn riesgo. Y es por eso por lo que desde hace siete das estamos preparados, al primer indicio de que haya problemas, a lanzar un ataque fulminante contra Crow Ridge. Para eliminar a Crusoe? Si fuera necesario, el ataque acabara con todos y con todo lo que hay en Crow Ridge. La voz del presidente estaba acorde con lo terrible del proyecto. El nombre en clave de la operacin es campfire. Los ojos de Connors se encontraron con los del presidente. La posibilidad de que Arnold y los otros, incluso l mismo, pudieran estar arriesgando sus vidas de un modo tan dramtico no se le haba ocurrido hasta entonces con tanta intensidad. Naturalmente, se haba dado cuenta de que existan riesgos, pero de algn modo no poda obligarse a creer que Crusoe estuviera a punto de actuar como algo salido de una novela barata de ciencia ficcin. Como Wedderkind haba dicho una y otra vez, el verdadero peligro estaba en sus propias reacciones, no suficientemente consideradas. Connors saba que no importa cules fuesen los beneficios que aquella experiencia pudiera reportar a la ciencia y a la Humanidad, no poda permitirse que el apagn continuase de modo indefinido. Pero necesitaban tiempo. Tiempo para lograr que Crusoe subiese a la superficie. Tiempo para descubrir lo mximo posible. Tiempo para tomar las decisiones correctas. Y ahora que Fraser haba conseguido sus propsitos, slo necesitaba que algn loco tocase la alarma y todo el proyecto desaparecera convertido en una nube de humo. En qu momento podemos decidir que tenemos problemas? Ya te he indicado cules son las prioridades. A ti te corresponder tomar esa decisin. Me lo notificars, y luego tomars cualquier decisin que sea necesaria para terminar con el proyecto. Y si, por algn motivo, no fuera capaz de tomar esa decisin? El presidente gir su silla para quedar directamente frente a Connors. Si te refieres a la posibilidad de que ests incapacitado de algn modo, entonces la tarea recaer en Allbright. Est all para apoyarte en todo lo necesario. Era una actuacin muy astuta. Alguien haba llegado a la conclusin, bastante correcta, de que Connors poda sentirse movido a actuar sobre la base de una argumentacin cientfica, razonada o incluso apasionada, y dejar que el proyecto siguiera adelante hasta ms all del momento en el que an podran hacer algo. Si tal cosa suceda, el dedo de Allbright apretara el gatillo. sa era la razn de su designacin para colaborar con Connors en la direccin del proyecto.

Allbright no estaba all solamente para aislar Crow Ridge del resto del mundo; estaba all para asegurarse de que, en caso necesario, la gente que haba en la meseta se quedara en ella. Y para siempre. Allbright tiene tambin otra responsabilidad aadi el presidente. Y es la de sacaros de all a Arnold y a ti, si estis en Crow Ridge cuando todo se vaya al diablo. S, quiz, pens Connors. Pero no cuentes con ello. Despus de haber mirado en el interior de aquellos duros ojos azules, Connors tena la impresin de que, si llegaba el momento, Allbright se incluira l mismo, junto con su gran palomino, en la lista de bajas. Crow Ridge Montana Fue Moody, uno de los cadetes de cuarto curso de Allbright quien, algunas horas despus de que Connors hubiera salido para Washington, sugiri lo de las luces del aeropuerto. La idea consista en cubrir la meseta y los flancos de la colina con una red de luces azules como las que cubren los mrgenes laterales de las pistas de aterrizaje para orientar a los pilotos. Estas luces, colocadas cada veinticinco metros en la punta de unas estacas de madera, seran alimentadas individualmente por bateras de coche y protegidas por fusibles. Dado que el campo magntico circular que rodeaba a Crusoe activara los fusibles, desconectando el circuito, su posicin podra ser seguida fcilmente en la red as creada, fijndose en las luces apagadas. Y cualquier nuevo movimiento sera indicado visualmente por un nuevo cambio en la red. Considerando una zona de corte esfrica y constante en tamao, la disminucin del nmero de las luces apagadas indicara que Crusoe estaba hundindose y su aumento sealara que estaba saliendo a la superficie. Max se sinti tan feliz que le meti en la boca a Moody uno de sus cigarrillos, y lleg a encendrselo, a pesar de que el cadete no fumaba. La red de luces azules servira para indicar la nueva posicin de Crusoe y les permitira evitar golpearle cuando perforasen los dos crculos concntricos con las cargas explosivas. Asimismo, servira para asegurarse de que no iban a pasar toda una semana montando una trampa tan elaborada alrededor de una roca vaca. Tardaron da y medio en llevar all las luces y las bateras pero para cuando stas llegaron, ya se haba clavado la red de estacas siguiendo un eje Norte-Sur, y su localizacin haba sido indicada en un mapa de Crow Ridge. A partir de las lneas centrales, los cuatro equipos se distribuyeron la zona en cuadrantes y comenzaron a trabajar metdicamente hacia el exterior. El nmero de estacas era muy grande y pas largo tiempo antes de que todas las luces estuvieran encendidas. Pero, lentamente, una limpia trama de luces azules comenz a rodear el crculo de oscuridad bajo el que yaca Crusoe. Mientras se pona en prctica esta idea, los tcnicos de la Fuerza Area fabricaron una maqueta de Crow Ridge, con crter y barracones en miniatura. Pequeas bombillas azules representaban las luces de la trama, todas ellas numeradas para que se pudiera dar la posicin de Crusoe con referencia al mapa. Wedderkind y los restantes miembros del grupo de investigacin se agruparon alrededor del modelo y estudiaron el conjunto de las luces azules. La nueva posicin de Crusoe distaba un centenar

de metros del crter original. El dimetro que ahora se poda medir gracias a las lneas de luces apagadas era ms reducido de lo que haban imaginado. El coche patrulla de V olkert se haba quedado detenido a unos 900 metros del crter. El crculo de luces apagadas no tena ms que 600 metros de dimetro. Max, que estaba detrs del grupo, mordi el extremo de otro cigarro. A qu profundidad se halla ahora? Brecetti, el fsico, busc un lpiz por sus bolsillos. Tiene alguien algo donde se pueda escribir? Brecetti era famoso por haber hecho su mejor trabajo en los dorsos de sobres o en servilletas de papel. Wetherby encontr una hoja en blanco en su libro de notas de espiral y se la entreg. Brecetti dijo: Aceptemos que se trata de un campo esfrico con un radio constante de unos 500 metros. El coche patrulla dej de andar a medio kilmetro del crter, poco despus de que fuera avistado el objeto. As que si el campo tiene ahora un dimetro superficial de 600 metros Brecetti escribi una serie de nmeros, Crusoe se halla ahora a 360 metros de profundidad. Prcticamente se ha perdido de vista coment Max. Va a tener que hacer esos agujeros mucho ms profundos dijo Wedderkind. Y deprisa gru Max. Volvi a encender la colilla de su cigarro, se cal profundamente su casco amarillo y sali. Mientras estaban montando las luces, Max y sus trabajadores haban enseado a los jefes de los grupos de cadetes cmo manejar una perforadora. Bajo la mirada atenta de los tejanos, los equipos de nefitos comenzaron a trabajar a medianoche, haciendo los primeros agujeros de los anillos interno y externo alrededor de la primera posicin de Crusoe. Trabajaron sin interrupcin hasta el domingo por la maana, y luego fueron sustituidos por el segundo turno de ocho horas. Para mantener las perforadoras trabajando las veinticuatro horas del da, el equipo de Max se mantena en pie dieciocho horas por da, trabajando dirigiendo, maldiciendo, animando y dando alguna que otra patada cuando algn cadete comenzaba a dar muestras de falta de entusiasmo.

Mircoles 29 de agosto
Crow Rldge/Montana Wedderkind telefone a Connors a Washington. Connors se haba quedado para asesorar al presidente en sus conversaciones con el gabinete y representantes de la industria sobre los efectos acumulativos del apagn. Wedderkind le hizo un balance de la situacin. La perforacin, que haba durado cinco das y cinco noches sin interrupcin, ya estaba terminada y en cada uno de los agujeros se haba colocado un barreno. Para mayor seguridad, Max haba profundizado en el anillo interior hasta los 600 metros y en el exterior hasta los 900. No se haban producido cambios en la lnea de luces azules, y una nueva inspeccin area por parte de un avin de prospecciones del CMID con cmaras provistas de pelcula infrarroja no mostraba ningn punto caliente en Crow Ridge. Aparentemente, Crusoe haba decidido permanecer un tiempo en la posicin que ocupaba a 360 metros de profundidad. De acuerdo, ahora ya lo tenemos rodeado. Qu planeis hacer a continuacin, golpearlo de nuevo con la perforadora? S, con un poco de suerte eso le har moverse hacia el primer anillo de cargas. Pero ms vale que tengamos los dedos cruzados. Los tendr. Qu hace Allbright? El ltimo rumor que corre es que ha ofrecido una semana de permiso al primero que ensee a su caballo a saludarle militarmente. Slo que hay un inconveniente. Y cul es? pregunt Connors, para permitirle acabar el chiste. Que hay que pasar el permiso en la Roca. Desde que se terminara de montar la valla de tela metlica alrededor del terreno, Crow Ridge haba sido bautizado de un modo no oficial como la Roca, que en otro tiempo haba sido el apodo que se haba dado a la infame isla-prisin de Alcatraz. La pasin de Allbright por mantener su vestuario impecable, en la mejor tradicin militar, haba ocasionado un buen nmero de chistes. Segn Nilsson, su casa rodante haba sido situada en el lugar ms alejado del crter de modo que si Crusoe se mova, la plancha elctrica de Allbright fuera la ltima en apagarse. Despus de cinco das de trabajo ininterrumpido, el grupo de cadetes que haba realizado las perforaciones estaba agotado y se echaba a temblar con slo acercarse a una de las torres. As que Max reuni a su grupo original de trabajadores de Texas para que fueran ellos los que perforaran el pozo final en el centro del crculo de luces apagadas. La cabeza de perforacin se sobrecarg y se quem a los 354 metros. Mientras apresuradamente hacan subir los tubos de perforacin, Crusoe lanz hacia arriba una columna de barro ardiente y vapor que confirmaba que le haban dado un golpe. Media hora ms tarde, se informaba que se haba producido un cambio en las luces de la red. Los cambios se reflejaron en la maqueta. Eran un claro indicador de que Crusoe estaba movindose. Wedderkind subi a unirse al grupo de espectadores apiados en la meseta. Algo menos de una hora despus del contacto salt humo y polvo por los aires cuando una de las

cargas de 40 kilos del anillo interior estall. Poco despus del primer estallido se produjo una explosin casi simultnea al detonar las dos cargas situadas a ambos lados de la primera. Wedderkind se dio varios golpes nerviosos en el puente de sus gafas. Est saliendo, est saliendo murmur para s mismo y, aunque habitualmente ese gesto no fuera considerado como parte del mtodo cientfico, cruz los dedos de ambas manos. El oscuro crculo de Crusoe continu movindose lentamente a travs de la alfombra de luces azules y comenz a contraerse mientras se hunda en el ngulo agudo. Una de las cargas de 200 kilos del anillo exterior estall al fin. El sonido de la explosin lleg con un rugido desde la profundidad de 900 metros y surgi en erupcin por la estrecha boca del pozo en un sonido estruendoso. El avance de Crusoe disminuy en velocidad y luego se detuvo definitivamente. Wedderkind mantuvo su vigilancia desde el pico hasta la 1.30 de la madrugada y luego se fue a la cama. Durante la noche de aquel mircoles no se detect ningn nuevo movimiento.

Jueves 30 de agosto
Crow Ridge Montana An no se haba producido ninguna novedad cuando Wedderkind se sent para tomar su desayuno. Comenzaba a preocuparle que Crusoe hubiera podido sufrir daos a causa de la explosin de la carga ms grande. Quiz estuviera flotando all abajo como una ballena herida, rodeado por un anillo de arpones explosivos. Tal vez se haba equivocado totalmente al calcular la resistencia de su construccin. Tal vez A media maana, Crusoe comenz a moverse hacia atrs, en un ngulo de 30 grados con respecto a su lnea anterior de avance. Wedderkind palme exultante, salt de su silla aliviado y pidi otro cigarrillo a uno de los tcnicos de la Fuerza Area que estaba en el barracn. La nueva ruta que segua Crusoe le llevaba directamente a travs del crculo interior, lo que provoc la detonacin de cinco nuevas cargas de 40 kilos de dinamita. Sin alterarse por esto, Crusoe prosigui su avance por debajo de la meseta. El crculo de luces apagadas continu disminuyendo de tamao. Poco despus de las tres la patrulla recorri la red para volver a conectar las luces. En esta ocasin ninguna de ellas se apag. Eso indicaba que Crusoe estaba a ms de 500 metros de profundidad. Desde aquel momento slo el estallido de las cargas de los anillos podra decirles dnde estaba Crusoe. Wedderkind se apart de la maqueta y mir a Max. Menos mal que perfor el anillo exterior hasta los 900 metros. Deberamos haber bajado an ms. No haba tiempo contest Wedderkind. Aunque quiz, si hicisemos perforaciones horizontales a partir de las paredes de la meseta Max neg con la cabeza. Es imposible atraparle. Est abrindose paso a travs de la roca a una velocidad de 60 a 90 metros por hora. Es imposible perforar un pozo tan deprisa. Y, aunque pudiramos hacerlo, ese hijo de perra est quemando un montn de rocas. Sera como perforar en la pared de un volcn. Si nos acercsemos hasta su posicin, acabaramos convertidos en carne quemada. Poco antes de las cinco de la tarde estall una de las cargas de 200 kilos del anillo exterior. Crusoe haba atravesado ya los crculos que haban trazado a su alrededor. Ahora todo era cuestin de cara o cruz. La vez anterior haba vuelto haca atrs. El gran interrogante era ahora si volvera atrs de nuevo, o seguira hacia adelante. La respuesta lleg al cabo de una hora cuando hizo explosin otra de las grandes cargas del anillo exterior. Estaba situada a la izquierda de la que haba estallado previamente. A las nueve de la noche haban estallado cinco nuevas cargas del anillo exterior cuando Crusoe se abri camino quemando la roca que rodeaba sus pozos. En el barracn de operaciones del grupo de investigacin, Wedderkind mantena una conversacin con los ingenieros de sistemas de la NASA y de la Fuerza Area. Estaban observando un plano que mostraba los dos anillos en torno al crter original y las cargas que ya haban estallado. Roger Neame, uno de los ingenieros de la NASA, indic las dos lneas de lpiz que haba trazado

sobre el mapa. No s si esto demuestra algo, pero es interesante. Si unimos el centro del crter con este punto, donde estall la primera carga y luego unimos ambos con el lugar de la primera explosin, el ngulo que resulta entre estas dos lneas es de 30 grados y Neame dibuj una tercera lnea que cortaba, el crculo exterior entre las dos ltimas cargas que haban estallado Veis dnde queda situado? Exactamente en lnea con su trayectoria original. Neame uni el ltimo punto con el centro del crter para completar el clsico tringulo de 30, 60 y 90 grados. Seal las dos cargas del crculo interior que haba a ambos lados de la lnea que acababa de dibujar. Si esas dos hicieran explosin, sabramos que est regresando exactamente al objetivo. Al parecer, eso era esperar demasiado. Las siguientes patrullas informaron de que todas las luces de la red seguan encendidas. Eso podra interpretarse en tres formas. Crusoe estaba quieto, se alejaba de Crow Ridge siguiendo un nuevo rumbo hacia algn lugar ms tranquilo, o estaba regresando.

Viernes 31 de agosto
Crow Ridge/Montana Wedderkind permaneci en el barracn de investigacin hasta casi la medianoche y luego se retir, no sin antes dar instrucciones de que le despertasen si pasaba algo. Se desnud y se dio una larga ducha. La ducha de fibra de vidrio que haba en su casa rodante era como un atad puesto de pie. Wedderkind se dej caer de espaldas contra una de las paredes para que el chorro de agua resbalase por su nuca. Trat de ordenar de algn modo la mirada de posibilidades que estaban revoloteando por el interior de su cabeza. Crusoe haba vuelto hacia atrs dos veces. Lo hara de nuevo? Haba bloqueado sus comunicaciones por radio, parado sus coches y derribado un helicptero, adems de dejarles sin electricidad, por qu permaneca bajo tierra? Para protegerse? Contra qu? Contra el hombre? O se haba enterrado por alguna otra razn? Aunque ellos crean estar midiendo sus reacciones, no estara l midiendo las suyas poniendo a prueba su inteligencia? Wedderkind recapacitaba sobre las ideas que haba dado Neame acerca de la geometra de la trayectoria de Crusoe y trat de descubrir en ella algn significado. Si Crusoe efectuaba un cambio de curso de 60 grados, volvera al crter. Si como haba dicho Neame, estallaban aquellas dos cargas, su regreso sera una hecho evidente. Wedderkind tuvo una idea. Y si Crusoe cambiaba de curso tal como esperaban y descubra que las cargas que deba hallar all ya no estaban? Significara eso transmitirle el mensaje de que haban previsto su movimiento y que intentaban facilitrselo? Wedderkind sali de la ducha, se sec con una toalla las partes ms vitales de su anatoma y se puso unos pantalones de pijama y un batn. Sali sin molestarse en cerrar el agua. Max, que realmente debera estar ya en la cama, estaba an jugando a cartas y bebiendo un bourbon. Esas dos cargas que estamos esperando que estallen dijo Wedderkind. Es posible retirarlas? Max mir las cinco cartas que tena en la mano. Ahora? S, ahora mismo. Es urgente. Max escupi entre sus apretados dientes la palabra mierda, lanz las cartas boca abajo sobre la mesa y recogi su dinero. El trabajador que estaba repartiendo comenz a recoger sus cartas. Deja eso Max seal la puerta con el pulgar. Ve a despertar a Cab y a Lee. De acuerdo. Muy bien dijo Max a los otros cuatro jugadores. Cuanto antes levantis vuestros culos de las sillas, antes podremos volver a la partida. A la luz de siseantes lmparas de acetileno, los tejanos sacaron las dos cargas de 40 kilos de dinamita. Las barras de dos kilos, unidas con cinta adhesiva en cinco paquetes con cuatro barras cada

uno, estaban casi demasiado calientes para tocarlas con las manos desnudas. Wedderkind iba a tocarlas para comprobar por s mismo el calor, cuando Max le apart a un lado. Si tiene las manos calientes, yo le aconsejara que no las tocase. Max deshizo los paquetes y dej caer las barras en cubos de agua. De repente, Wedderkind se dio cuenta de que, en su excitacin, se haba colocado entre dos explosiones en potencia, que podran haberlo convertido en carne para hamburguesas. He escapado por poco dijo, comprendiendo simultneamente la bravura del equipo de Max y su propia e increble estupidez. Parece que est regresando dijo Max. sa es la razn que me impuls a pedirles que retiraran esas dos cargas afirm Wedderkind . Si est preparado para nuevas explosiones y no llegan a ocurrir eso puede hacerle reflexionar. Max le lanz una mirada asesina. Si hubiera pensado que su regreso era seguro hubiera metido mil kilos de explosivo a cada lado para hacerle saltar en pedazos. Despus de todo este trabajo? le pregunt Wedderkind. Piense en la prdida que eso representara para la ciencia. La ciencia puede irse a la mierda dijo Max. Wedderkind regres con Max hacia las casas rodantes, en un hosco silencio. Se senta fro y bastante ridculo. Llegaron primero a la casa de Max. Gracias, Max. Lamento haber interrumpido su partida de cartas. Ya Pero, quin sabe? aadi Wedderkind. Probablemente le he ahorrado algo de dinero. Max se volvi sobre los tacones en la puerta de su casa. Ccn cuatro reyes y un as? Max no haba tenido una mano como aquella desde la noche del 5 al 6 de junio de 1944. En aquella oportunidad haba ganado 960 dlares y haba llevado encima las cinco cartas al saltar con el 101 Aerotransportado en Sainte-Mre-Eglise y haba sobrevivido. No fue extrao, pues, que Max diera un portazo en las narices de Wedderkind.

El desayuno, al igual que el bao, era otra experiencia nada satisfactoria para Wedderkind. Le gustaba el caf fuerte y muy negro. Todo lo que se beba en Crow Ridge, aparte del alcohol, proceda de una mquina. Era una leccin objetiva que le haca pensar a uno. La ciencia y la tecnologa que haban puesto al hombre en la Luna an eran incapaces de producir un caf que tuviese el mismo sabor que la infusin real. Neame entr en el comedor y se inclin sobre la mesa de Wedderkind mientras ste se serva cereales y se preguntaba si no debera solicitar el planeador lanzado con goma que se anunciaba en la caja, para regalrselo a su nieto.

Crusoe ha vuelto a aparecer en la red dijo Neame. Wedderkind arranc el cupn del planeador de la caja de cereales, y sigui a Neame hasta el barracn de investigacin. All encontr a otros ocho componentes del grupo de investigacin agrupados alrededor de la maqueta de la meseta. Neame y Gilligan desconectaban las pequeas bombillas azules a medida que Spencer les lea los nmeros que suministraba la patrulla. Crusoe haba apagado un crculo de luces de un centenar de metros de dimetro. Hacia las diez casi haba duplicado el tamao del rea y avanzaba siguiendo la trayectoria que haba previsto Neame, en direccin al crter. Brecetti dio una palmada jubilosa en la espalda de Wedderkind. Est subiendo! Todo el mundo comenz a especular sobre lo que poda aparecer, contemplando el progreso de Crusoe a travs de la red con una creciente excitacin. Wedderkind baj con uno de los diesel hasta la caseta de la puerta y llam a Connors a Washington. Si se apresura, puede llegar aqu a tiempo para verlo. Podrn filmarlo? pregunt Connors. S, con un objetivo telescpico. Maravilloso, voy a buscar mi cepillo de dientes y tomar el primer avin disponible. Connors colg el telfono, llam a Greg y le pidi que preparase un vuelo hacia el Oeste. Ahora mismo? No, no corre tanta prisa Connors mir a su reloj. Por la tarde ya es suficiente. Le parece bien que fijemos la hora de llegada a Crow Ridge hacia las ocho de la tarde? Excelente. Dada la posibilidad de que el gran acontecimiento quedara registrado en pelcula, no le importaba llegar tarde. A Connors no le molestaba perderse la oportunidad de ocupar una silla en primera fila. An estaba tratando de asimilar todas las implicaciones del plan presidencial de eliminar todo lo que haba en Crow Ridge al primer sntoma fehaciente de que algo iba mal. Y ahora que conoca la existencia de tal plan, le pareca mucho ms prudente quedarse alejado mientras Crusoe sala a la superficie. Ciertamente, se perdera un momento histrico, pero siempre podra contemplarlo luego en la pantalla.

En Crow Ridge el rea continuaba agrandndose y su centro segua deslizndose hacia el del crter. Ahora ya no caba duda alguna: Crusoe estaba subiendo poco a poco hacia el punto por donde se haba introducido originalmente. Wedderkind tema que tras el bombardeo subterrneo que haba sufrido Crusoe, pudiera salir a la superficie y emprender el regreso hacia su base sin entretenerse en conocer a sus atormentadores. El da anterior, Crusoe haba avanzado a una velocidad de 75 metros por hora. Si mantena una velocidad de ascenso similar, caba esperar su aparicin en la superficie en algn momento entre la una y las dos de aquella tarde.

En la parte alta de la meseta, dos fotgrafos de la Fuerza Area montaron sus filmadoras. A las 12.30, el ambiente estaba cargado de excitacin. Nadie, aparte de los miembros del equipo de Max, senta deseos de irse a comer. Max supuso que Crusoe seguira all cuando hubiesen acabado, por lo que se march con sus amigos. Una hora ms tarde el crculo de luces apagadas estaba firmemente centrado en el crter. Ahora abarcaba un kilmetro de dimetro. La tierra suelta del fondo del crter comenz a desprender nubculas de humo. A la 1.50 el suelo del barracn de investigacin comenz a vibrar bajo los pies de Wedderkind mientras una serie de dbiles temblores de tierra recorran toda la zona de Crow Ridge. Sali corriendo del barracn y subi por el sendero que iba hacia la meseta, seguido muy de cerca por Brecetti y Wetherby. Casi toda la poblacin de Crow Ridge pareca estar alineada al borde de la meseta; refugiada detrs de grandes rocas por si Crusoe resultaba ser uno de los monstruos espaciales que aparecan en las pelculas de segunda clase de Hollywood. Wedderkind hall a Spencer, Neame y Gilligan al final del sendero. Ha apagado toda la red le dijo Spencer. Wedderkind mir hacia la cresta donde los fotgrafos de la Fuerza Area haban instalado sus cmaras cinematogrficas. Ambas parecan sufrir fallos tcnicos. Uno de los cadetes se apart del grupo y baj a saltos por el sendero. Wedderkind puso un brazo delante de su camino mientras se acercaba. Hay algn problema? Acaba de poner fuera de funcionamiento ambas cmaras jade el cadete. Se han fundido. Scheise! Hemos dejado todos los recambios en el barracn el cadete sigui corriendo. Los rtmicos temblores de tierra continuaron estremeciendo Crow Ridge y gradualmente todos pudieron advertir una onda de sonidos, continua y oscilante, que ms que orla la sentan en el interior de sus cabezas como unas vibraciones que primero les atravesaban el crneo y luego pulsaban a travs de sus tejidos con creciente intensidad. Todos comenzaron a echarse hacia atrs, a acurrucarse o a buscar proteccin. Wedderkind pens que le iba a estallar el cerebro dentro del crneo. Pero an as, un impulso indefinible le llev hacia delante. Se abri paso entre Welherby y Spencer y corri hacia el crter. Uno de los cadetes comenz a avanzar tras l. Seor! Breceti le agarr por el brazo. Djelo yo le alcanzar corri tras Wedderkind, con un brazo extendido, gritndole que regresase. Cuando se hallaba a cincuenta metros del crter, la tierra se conmovi violentamente bajo Wedderkind, que estuvo a punto de perder el equilibrio. El suelo del crter comenz a estremecerse. Por sus paredes comenzaron a rodar trozos de tierra y piedras sueltas. Ahora sala humo de la tierra y Wedderkind pudo ver pequeas llamas. La brillante cspide de un gran objeto con forma de cpula apareci en la superficie. Estaba al rojo blanco, como un lingote recin fundido. Wedderkind not que una oleada de calor le golpeaba el rostro mientras era arrastrado lejos del crter por Brecetti y el cadete que le haban seguido.

Crusoe continu subiendo durante unos cinco minutos. Luego las vibraciones pulsantes fueron desapareciendo y con ellas cualquier nuevo movimiento. Hubo un momento de silencio. Despus, de modo inesperado, explotaron todas las cargas que haba colocado Max en los dos anillos alrededor del crter. Atrapados totalmente por sorpresa dentro de los anillos, Wedderkind, Brecetti y el cadete cayeron al suelo y se cubrieron la cabeza. Por un momento no supieron lo que haba pasado. Ms tarde, mientras se miraban unos a otros, aplastados contra el suelo, se dieron cuenta de lo que haba sucedido y se sintieron estpidos. Pero para los espectadores, el suceso result mucho ms dramtico. En tanto que los penachos de humo se alejaban de los pozos de perforacin y el polvo volva a caer al suelo, una docena de nuevos hroes corrieron al rescate de las tres primeras bajas de Crow Ridge, todas las cuales se hallaban ya en pie y excusndose, para cuando lleg la ayuda. Wedderkind llev el grupo de regreso al borde de la meseta. Allbright estaba esperndole. Seor Wedderkind, creo que usted y yo deberamos hablar de algunas reglas de seguridad bsicas. S, es una buena idea dijo Wedderkind. Se sacudi una parte del polvo que cubra su arrugado traje, se tir irritado de las mangas, y prosigui: Me cost doscientos dlares en la tienda del sobrino de mi esposa. Me ira mejor una manta de las que ponen a los caballos sac un pauelo, se limpi el sudor y el polvo de su regordete rostro y luego hizo un gesto con el pauelo hacia Crusoe. Era como estar frente a un horno abierto. Fue hasta donde se hallaba Allbright. Eso dejaba slo su cabeza y hombros por encima del nivel general de la meseta. Tras la explosin de los dos anillos todo el mundo pareca haber tomado posiciones menos peligrosas. Allbright le pas sus prismticos. Wedderkind enfoc a Crusoe. Ahora que se estaba enfriando al contacto con el aire, el brillante casco de color naranja estaba adquiriendo un color negro rojizo. Wedderkind se volvi hacia el cadete que haba ayudado a sacarlo del crter. Quiere comprobar si los equipos de cine pudieron poner en marcha sus cmaras? S, seor el joven se march corriendo. Brecetti toc el brazo de Wedderkind. Esto, podra? S respondi Wedderkind. Le pas los prismticos. Qu le parece? le pregunt Allbright. Bueno, es grande, pero no parece demasiado terrible. En realidad, estoy algo desilusionado. Por qu? La forma me parece demasiado familiar. Un casco curvado, como un plato vuelto boca abajo con una pequea cpula en la cspide. Me recuerda a todos los supuestos platillos volantes que he visto. Francamente, esperaba algo ms Ms qu? le pregunt Brecetti. Ms extico dijo Wedderkind. Bueno, pues desde luego a m me ha dado un susto de muerte afirm Brecetti. Qu piensa usted, general?

Creo que me reservar la opinin hasta que haya sido desenterrado totalmente dijo Allbright . Sigue siendo sa la intencin de ustedes? Cuando ya est fro le contest Wedderkind. Mientras tanto, creo que deberamos hacer otra comprobacin por si hay radiactividad, antes de enviar a nadie all. Hgame saber el resultado le dijo Allbright. No tiene ningn sentido correr riesgos innecesarios. No cree, seor Wedderkind? Cierto. Lo lamento. No s lo que me pas. Allbright le hizo un breve saludo y se march, seguido por sus dos ayudantes. El cadete regres de la cresta. Las dos cmaras estn funcionando. Comenzaron a tomar pelcula justo despus de que Crusoe saliese a la superficie. Estupendo. Muchas gracias. Como precaucin adicional, el grupo de investigaciones tom placas fotogrficas que eran sensibles a los rayos X as como a las radiaciones ultravioleta. Los resultados fueron negativos y confirmaron las informaciones proporcionadas por el avin de reconocimiento de la CMID, que tena su base en la ciudad de Miles. Allbright envi una patrulla a travs de Crow Ridge, conectando de nuevo dos lneas de luces, una que iba de Norte a Sur y otro de Este a Oeste. Las patrullas iban a caballo pues se haban colocado limitaciones casi en la cspide de las estacas de madera de 1,80 metros de alto, de tal modo que un jinete poda conectarlos con un golpe de su mano enguantada mientras pasaba cabalgando. Wedderkind camin una parte del sendero que suba hasta la cresta para contemplar el avance de los jinetes por la meseta. Las dos lneas de luces azules fueron encendindose a ambos lados, cruzndose en ngulos rectos a slo diez metros del crter. Wedderkind se volvi alegremente hacia Brecetti. V olvemos a tener electricidad! Ya no habr ms problemas de calor, luz, energa y transporte. Maravilloso! Regresaron a toda prisa a comunicar la noticia al resto del grupo.

Al mismo tiempo que Crusoe sala a la superficie, el apagn total de las ondas de radio comenz a disminuir y, para cuando Connors aterriz en la BFA de Glasgow, la recepcin era casi normal. Los responsables de la torre de control de Glasgow comenzaban a sentirse entusiasmados ante la perspectiva de que las comunicaciones radiales dejasen de estar interceptadas. Despus de tres semanas de apagn, su excitacin resultaba comprensible. Antes de abandonar la base, Connors telefone al campamento base de Crow Ridge para comprobar la situacin y se enter de que Crusoe haba salido a la superficie, aparentemente sin incidentes y estaba enfrindose. Tranquilizado, Connors subi al helicptero y vol hacia el Sur, aterrizando en el campamento base a las 8.10. Cuando Connors lleg a Ciudad-Roca, Wedderkind y la mayor parte del grupo de investigaciones estaba cenando en la cantina. Connors les notific la mejora notable que se haba producido en las comunicaciones radiales y acab excusndose ante Wedderkind. Lo lamento, Arnold, tuve problemas de ltima hora.

No se preocupe, no se perdi gran cosa. Slo el ataque kamikaze de Arnold contra el crter brome Wetherby. Muy divertido dijo Wedderkind. Cuando Bob haya acabado de comer, por qu no le pasas la pelcula para que la vea? Con mucho gusto. Vio a Crusoe cuando su avin volaba sobre la meseta? pregunt Wedderkind. Me hubiera resultado difcil no verlo contest Connors. Y qu piensa? Que parece un ingenio diseado por la RKO. S, eso es exactamente lo que yo pens tambin. Wedderkind se alz y acerc su silla a la mesa. Le ver luego. Phil y yo vamos a dar un paseo. Brecetti sigui a Wedderkind fuera de la cantina. Caminaron a lo largo del borde norte de la meseta, y luego subieron en ngulo por la ladera cuando estuvieron a la altura de Crusoe. El sol haba desaparecido, dejando la meseta entre las sombras. Wedderkind mir a Crusoe y luego se volvi hacia Brecetti. Nadie ms parece haberse dado cuenta, Vic, pero, ves lo mismo que yo? Brecetti dio una larga mirada a la parte que haba al descubierto del casco de Crusoe. Te refieres a lo que pasa si se proyectan las lneas del casco por debajo de la tierra? S Wedderkind se puso a su lado. Quiz me equivoque, pero Movi las manos, para describir la forma de Crusoe. Si continas esas curvas de un modo lgico Eso significa que ahora es ms grande que el agujero que hizo cuando se enterr. Exacto afirm Wedderkind, pero no lo comentes. Esto es algo en lo que me gustara estar equivocado.

Sbado 1-2 de septiembre


Crow Ridge/Montana A primera hora de la maana comenz el examen detallado de Crusoe. La parte visible del casco consista en una cpula circular, sin relieves, de un dimetro de unos 22 metros por unos 4,50 de alto. Encima, exactamente en el centro, haba otra ms pequea de unos tres metros de dimetro. Para ciertas mentes con una inclinacin hacia ciertas cosas, la forma de Crusoe poda sugerir un pecho femenino. Y ahora que se haba enfriado hasta tener la temperatura del medio ambiente, el color del casco era de una intensa tonalidad negra. Su superficie tena el terso lustre pulimentado de las gemas. No haba ni compuertas, ni junturas, ni lneas de paneles, ni tampoco remaches o uniones, y menos an marcas. Era una cpula lisa y oscura que, cuando se examinaba ms de cerca, resultaba estar hecha de un metal semitranslcido. Apenas visible, a cosa de medio metro por debajo, y paralela a la superficie del casco, se vea una segunda capa moldeada con una forma similar a la de un cerebro humano. El descubrimiento de esta segunda capa misteriosa, a la que se decidi bautizar con el nombre de crtex, provoc diversas reacciones entre los miembros del grupo de investigacin. Su forma era preocupantemente familiar, y por ello resultaba an ms ominosa. De hecho, toda la apariencia de Crusoe produca idnticos sentimientos contradictorios. Era liso y preciso y sin embargo, al mismo tiempo, tan aterrador como uno de esos monstruos increbles de las pelculas de terror. Connors desayun con Allbright y Wedderkind en el barracn de mando. Lo que queremos aclarar, Arnold dijo Connors, es el plan que vamos a seguir de ahora en adelante. Es muy sencillo. Tenemos que hacer experimentos con el suelo y el casco para ver si ha habido contaminacin, hacer una investigacin exhaustiva en busca de microorganismos desconocidos y tambin sera importante descubrir de qu est hecho Crusoe. Eso supondr llevar a cabo varias pruebas qumicas que puedan revelar su composicin, un anlisis espectrografco, la prueba de dureza de Rockwell las cosas de siempre. Y cunto tiempo llevar eso? Wedderkind se encogi de hombros Resulta difcil decirlo. La tarea que tiene prioridad es la de darle al casco un certificado de perfecta salud. Seguiremos las tcnicas de cuarentena y descontaminacin desarrolladas por la NASA. As, si tenemos suerte, tendremos un diagnstico, favorable o desfavorable, al finalizar el da. O, todo lo ms, para maana. Los anlisis detallados de cualquier microorganismo que podamos hallar requerirn un tiempo ms largo, pero yo supongo que, como mucho, podrn ponerle las manos encima dentro de 48 horas. S bueno, primero ver cmo lo hace usted respondi Connors. Ahora que nuestras operaciones ya no se ven restringidas dijo Allbright, yo recomendara la instalacin de unas cmaras de televisin. S. Es una buena idea.

Sugiero que sean cinco una que se site en un globo anclado a 150 metros por encima del crter, y las otras cuatro montadas sobre mstiles de diez metros al norte, sur, este y oeste del crter. Con control remoto, objetivos zoom, una montura que les permita un giro de 360 grados en la horizontal y 90 en la vertical. Todo el sistema debe estar controlado desde un barracn provisto de monitores. Parece un plan excelente dijo Connors. Algn comentario, Arnold? Podramos tener un duplicado de los monitores en el barracn de investigaciones? Lo har dijo Allbright. Ahora que ya no tenemos problemas elctricos, estarnos planeando instalar un sistema completo de comunicaciones por video que cubra la totalidad de Ciudad-Roca. Connors sonri cuando Allbright utiliz el nombre que el grupo de investigacin haba aplicado en tono festivo al campamento de Crow Ridge. Veo que ya se ha enterado. Allbright le devolvi la sonrisa. Siempre me entero de todo, seor Connors. Wedderkind mir a Connors. Y usted, qu piensa hacer? Me parece que lo mejor es llevar a Washington la pelcula de Crusoe contest Connors. Hoy mismo? pregunt Allbright. S. No parece que vaya a haber mucha accin por aqu. No creo que le resulte posible hacer eso la voz de Allbright era tranquila, pero firme, resuelta. Por qu no? pregunt Connors. Porque hasta que no se haya dado un certificado de salubridad para Crusoe, nadie puede salir de Crow Ridge. Connors se qued mirando a Allbright. Esa orden procede directamente del presidente, seor Connors. Connors mir a Wedderkind. Despus de unos segundos le pregunt: Saba usted algo de esto, Arnold? No. Pero me parece una medida lgica. Cmo puede decir eso? Crusoe lleva expuesto al aire casi dieciocho horas. Si estuviera cubierto de esporas extraterrestres, ya estaran por el aire, en los alrededores de Idaho. Es ridculo. Recuerde todas las precauciones que se tomaron para esterilizar el mdulo lunar. Usted dice constantemente que Crusoe es el producto de una civilizacin avanzada Es cierto, pero Entonces, no parece probable que haya venido aqu para propagar la peste negra, verdad? No respondi Wedderkind, pero si hubiera venido para propagar la peste negra, estoy seguro de que usted no querra llevarla a Washington. Connors suspir. No, supongo que no. El hecho de que repentinamente estuviera atrapado en Crow Ridge era otro claro recordatorio del

peligro que estaban corriendo todos. La diferencia radicaba en que l y Allbright saban la existencia de CAMPFIRE. Arnold y los dems, no.

Vestidos con ropas protectoras que los cubran de pies a cabeza, Page, Armenez y Davis tomaron muestras de las partculas de polvo y suelo que haba en el casco de Crusoe y llevaron a cabo pruebas exhaustivas en busca de microorganismos extra terrestres. Tambin hicieron algunas pruebas directas sobre el casco. Dado que Crusoe haba sido baado intermitentemente por las rocas fundidas durante las pasadas seis semanas, tenan pocas esperanzas de que variasen los resultados negativos de las primeras pruebas de suelo tomadas en el crter. El trabajo prosigui durante todo el da y la noche, y a la hora del desayuno, el domingo por la maana, Page inform, con obvia desilusin, que Crusoe estaba limpio en el exterior. Trabajando en grupos, los cientficos e ingenieros examinaron cada centmetro cuadrado del casco. Descubrieron que la cpula que haba en la parte alta del casco pareca ser parte de una gran esfera de cristal negro. Neame, uno de los ingenieros, que no se dejaba impresionar fcilmente, ya haba dado a esa parte de la estructura el nombre de el repollo cortado. Era una analoga vlida, aunque burlona. El descubrimiento de la esfera concentr su atencin en la pequea cpula: la parte de la esfera que quedaba al descubierto entraba en el casco. No haba ninguna juntura visible, ni aun efectuando un examen microscpico. Los dos planos del cristal negro parecan estar fundidos juntos, formando una capa continua. No pareca haber forma de que nada saliese de all ni de que ellos entrasen. Es posible que los puntos de acceso se hallen en la parte inferior del casco sugiri Spencer. Era otro de los antiguos ingenieros de sistemas de la NASA. Si sacamos toda la tierra que hay a su alrededor y dejamos al aire todo ese trasto, nos haremos una idea ms exacta de lo que tenemos delante. Pareca una propuesta bastante simple. La primera parte de la operacin fue muy sencilla: unas aplanadoras, manejadas por los obreros de Max Nilsson, limpiaron el borde levantado del crter y nivelaron una banda de diez metros alrededor del casco de Crusoe, dejando al descubierto algunos centmetros ms. Wedderkind y Brecetti intercambiaron miradas pero, cosa asombrosa, nadie ms hizo comentario alguno sobre la diferencia entre el tamao actual de Crusoe y el crter original. Cinco escuadras de cadetes de veinte hombres cada una se distribuyeron por el borde del casco y se prepararon para excavar, bajo la supervisin de los catorce hombres del grupo de investigacin. Cuando el cadete que haba a la izquierda de Wetherby clav su pala en el suelo, sta rebot por encima del hombro del sorprendido excavador y estuvo a punto de abrirle la cabeza al hombre que haba junto a l. Algn otro tom con ms firmeza su propia pala, pero, cuando trat de introducirla en la tierra, se escabull hacia un lado entre sus manos. Hey, miren esto! grit otro de los cadetes. Connors, Wedderkind y cuantos haba en aquel lado miraron hacia l. El cadete estaba en pie, sosteniendo la pala con una mano. La hoja de metal descansaba sobre una superficie invisible a unos 45 centmetros por encima del suelo, al borde del casco.

Brecetti fue hacia l. Suelte el mango. El cadete lo solt. El mango de la pala cay al suelo, pero la hoja permaneci en el aire, bajo el efecto de un poderoso campo magntico que corra a lo largo del borde del casco que quedaba al descubierto. Wedderkind maldijo entre dientes, y luego mir a su alrededor, hasta que descubri a Max Nilsson. Max! Podra volver a traer una de las aplanadoras? Max la trajo personalmente. Wedderkind se subi a la puerta de la cabina y le explic lo que quera que hiciese. Max coloc la mquina en una lnea tangente con Crusoe, baj la gran pala y comenz a avanzar, arrastrando la tierra y dejando en ella un profundo surco. Pareca irresistible, hasta el preciso momento en que la pala golpe la barrera invisible, y la mquina de diez toneladas se desvi hacia la derecha como un autochoque de un parque de diversiones. Wedderkind le pidi a Max que lo intentase de nuevo. Max retrocedi y baj la pala en una nueva lnea que pasara justo rozando el borde del casco. Vaya despacio y con cuidado! le grit Spencer. Cuando empiece a notar esa desviacin hacia la derecha, acelere al mximo y gire totalmente hacia la izquierda. Dado que l haba propuesto que desenterraran a Crusoe, Spencer se mostraba ansioso por ver si su idea resultaba bien. Max asinti, se volvi a sentar en la cabina, agarr con fuerza las palancas de las orugas y comenz a avanzar otra vez. La pala comenz a excavar otra seccin del suelo. Cuando se hallaba a una distancia de algo menos de dos metros del borde, el campo magntico comenz a desviar la aplanadora hacia la derecha. Max dio toda la potencia a la oruga de la derecha, frenando la de la izquierda. La aplanadora intent seguir avanzando, pero la fuerza del campo magntico contuvo la pala. Incapacitada para moverse hacia delante, pero con toda la potencia en la oruga derecha, la aplanadora fue girando lentamente alrededor de la pala, en un movimiento que situ a Max de cara al lugar por donde haba llegado. Wedderkind le hizo un gesto para que retrocediese y parase el motor. Qu pasara si ussemos palas de madera? dijo Milsom, otro ingeniero, amigo de Spencer. No era una idea desatinada, pero en aquel momento todo el mundo pens que trataba de bromear. La sugerencia de Max de utilizar una manguera de alta presin fue mejor recibida. Aunque tendran que excavar canales para el desage. Luego, un chorro de agua continuo y controlado se llevara la tierra y piedras sueltas que haba alrededor de Crusoe. Todo el mundo se sinti muy optimista. se era un mtodo bastante frecuente en minera y que haba sido utilizado durante un cierto nmero de aos en diversas operaciones comerciales. Adems, durante la guerra del Yom Kippur, los egipcios lo haban utilizado para taladrar un agujero en las defensas israeles del Canal de Suez. No haba ningn motivo para creer que no pudiera servir en el caso de Crusoe. El problema ms inmediato era conseguir un suministro adecuado de agua. El equipo de Max haba comenzado a perforar un pozo de prueba junto a la cabaa de Bodell, pero hasta que lograron completarlo, cada gota que se consuma en Crow Ridge deba ser trada en un camin cisterna. Max afirm que posiblemente slo hara falta un camin y una bomba de alta presin. Si los resultados parecan prometedores, siempre sera posible servirse de una caera para aportar un suministro especial.

A ltimas horas de la tarde, despus de lanzar muchas maldiciones por el telfono del campamento base, Max tuvo al fin 200.000 litros de agua en la meseta. Ayud a montar la bomba de alta presin, supervis la unin de la manguera metlica y apret el botn del motor elctrico de arranque. La desaparicin de la zona de interferencia haba puesto fin a sus problemas electromecnicos, pero, perversamente, Crusoe haba creado otros. El chorro de alta presin elimin la tierra de una seccin de Crusoe de unos cinco metros, durante un total de 18 segundos, pero luego, repentinamente, se convirti en vapor. Esta vez Max no slo lanz al suelo su casco, sino que adems le dio una patada que lo envi volando contra Crusoe. La tierra que haba alrededor de Crusoe continu humeando durante dos o tres horas despus de que Max hubiera acabado totalmente el agua o, como dijo menos caritativamente Connors, el vapor. Aunque el motivo fuera un completo misterio, el mensaje, no obstante, era claro: Crusoe estaba tratando de decirles que an no estaba dispuesto a mostrarse completamente. Por la noche, durante la cena, estuvieron comentndolo. No lo comprendo dijo Milsom, el hombre que haba sugerido el uso de las palas de madera . Estudia el crculo que trazamos a su alrededor, analiza la diferencia que hay en las cargas metidas en los pozos, regresa al centro y aparece parcialmente en la superficie en su punto original de entrada. Se ha mostrado. Por qu no permite que lo dejemos totalmente al descubierto? Quiz le guste este lugar dijo jocosamente Wetherby. Tal vez haya decidido echar races. Wedderkind golpe la mesa con la mano. Sus ojos brillaban detrs de sus gafas de gruesos cristales como si fueran las luces de un coche. Eso es! Claro! Por qu no? Qu maravillosa idea, Alan! Por qu no, qu? Cul es la maravillosa idea? pregunt Wetherby. Pareca incapaz de comprender que, inadvertidamente, tal vez hubiera hecho un comentario de significacin csmica, con la boca medio llena de comida. sa es la razn por la que an no podemos ver ni puertas ni junturas dijo Wedderkind con gran excitacin. Est creciendo! El significado de esta idea y sus posibles consecuencias fue algo que tardaron varios segundos en asimilar. Y a algunos de los componentes del grupo les result difcil aceptarlo. Ests tratando seriamente de decir que Crusoe es una especie de nabo mecanizado? pregunt Spencer. Escuchad dijo Wedderkind. No s si alguno de vosotros se ha dado cuenta, pero Vic y yo estamos muy seguros de que el dimetro de su casco es mayor que el del crter original. Quiz, pero hasta que no lo hayamos desenterrado, no sabremos cules son sus dimensiones era Roger Neame, uno de los ingenieros, que volva a mostrar su carcter pragmtico. Y en la demostracin que me hizo con el azucarero, se produjo un deslizamiento del azcar hacia el centro cuando la bola de acero se introdujo bajo la superficie dijo Connors. Si Crusoe entr vibrante en el suelo, la tierra tambin pudo haberse acumulado hacia el centro, a su alrededor. Lo s dijo Wedderkind. Es por eso por lo que no lo mencion antes. Pero, teniendo en cuenta la demostracin de resistencia por parte de Crusoe, creo que podra ser posible algo as. Tambin es imaginable que Crusoe sea el estado de semilla de bueno, alguna cosa. Pero, desde luego, no un nabo mecanizado hizo un gesto indicando a Neame. Roger ya ha dado a la segunda capa de Crusoe el nombre de el repollo cortado. Personalmente, creo que este tipo de descripcin

ridiculizante tiende a crear en nosotros un falso sentido de complacencia. Me parece que no podemos descartar la posibilidad de que Crusoe sea el embrin de una mquina que crece. Y qu ser cuando haya crecido? pregunt Connors. Todos se miraron unos a otros, pero nadie se apresur a dar una respuesta a su pregunta.

Lunes 3 de septiembre
La Casa Blanca/Washington D. C. A las 4.25 de la madrugada se aclar la ltima interferencia que quedaba. A las 6 de la maana lo anunciaron oficialmente las primeras transmisiones de radio. Se haba acabado el apagn. Este segundo y ms prolongado perodo de interferencias haba durado algo ms de tres semanas. Las cadenas de la televisin sirvieron un programa especial de desayuno, a las siete de la maana, con noticias, comentarios, diversiones y msica, que dio a los televidentes una oportunidad de volver a acostumbrar sus ojos a la pequea pantalla, antes de ir a trabajar. Desde aquel momento, durante todo el da, las emisoras locales de radio y TV volvieron a emitir con material grabado que haban tenido congelado en sus almacenes. Los actores de televisin regresaron, agradecidos, a los ensayos y los agentes desempolvaron sus contratos y volvieron a reservar mesas en los restaurantes ms caros. El trfico areo de pasajeros, tanto domstico como internacional, haba sido el sector ms daado de la economa, pero se haban hecho planes para una reiniciacin, por fases, de los servicios normales, y los grandes financieros de las lneas areas comenzaron a respirar de nuevo. Tambin volva la normalidad a la red mundial de radar de los Estados Unidos, y para los aviones, caones y barcos de la Fuerza Area, el Ejrcito y la Marina, y una gran cantidad de mensajes radiales codificados que haban estado retenidos en las embajadas y las bases del extranjero comenzaron a inundar el Departamento de Estado y el Pentgono. Connors y Wedderkind haban regresado en avin a Washington con una versin en videotape del debut cinematogrfico de Crusoe. El presidente la vio despus de su sesin matutina con el jefe de su casa civil y luego la pasaron otra vez, una hora ms tarde, cuando se les unieron Fraser, Samuels, los tres jefes del Estado Mayor Conjunto y McKenna. Cosa curiosa, la reaccin ante las grabaciones no fue muy estentrea y la mayor parte de las preguntas fueron fciles de contestar. Aparentemente, lo que realmente haba preocupado al presidente era el apagn, y tambin a Fraser y a todos los otros. Ahora que haba desaparecido, todo el mundo pareca dispuesto a dejar que el equipo de Wedderkind siguiera con su tarea de desmontar a Crusoe. Ciertamente, mostraron curiosidad respecto a lo que pudiera ser aquel artefacto, pero les preocupaba mucho ms lo que pudiera hacer a continuacin. Para Wedderkind, la reunin fue un total anticlmax. Despus de haber sido testigo de los hechos, descubri que ver cmo Crusoe repeta su actuacin en una pantalla de televisin de veintiuna pulgadas reduca el acontecimiento a la escala e importancia de un serial de televisin. Y lo que era peor, su propia y espontnea intervencin se haba convertido en una molesta diversin. Dej que Connors volviera a pasar las cintas y contestase a cualquier nueva pregunta. Cuando Wedderkind estaba abandonando la sala, el presidente le dijo: Arnold, intente no estar siempre en primera lnea. A las 10.30 de la maana, el presidente abri camino hacia la Sala del Gabinete, en donde se les uni el Secretario de Estado para una reunin del Consejo Nacional de Seguridad. El Secretario de Estado ignoraba todo lo referente a Crusoe y, durante la reunin no fue mencionado, ni tampoco el proyecto. Varios informes departamentales del impacto del apagn fueron presentados en la reunin y

se lleg a la conclusin de que eran necesarios nuevos planes para una contingencia como la que se haba sufrido recientemente. Se envi un memorndum al grupo de estudios del Hudson Institute pidiendo una serie de previsiones econmicas, polticas y de defensa, basadas en los posibles efectos de un perodo prolongado de apagn de la radio y el radar. La peticin iba marcada con la etiqueta de URGENTE. Todos los asistentes a la reunin se daban perfecta cuenta de que, si se poda desactivar la causa del apagn, tambin poda volver a ser activada. Y la prxima vez, quiz no fueran tres semanas, sino tres meses. Y no queran ni pensar en un perodo mayor. Instituto Geogrfico Ford/Baltimore/Maryland Desde que haba comenzado a ponerse en prctica el Proyecto Crusoe, el profesor George York, uno de los principales geofsicos del Instituto, haba estado procesando en secreto datos para Wedderkind. Como resultado de un programa realizado cuidadosamente durante los cinco aos anteriores, York, que era amigo ntimo de Wedderkind desde sus das de universitarios, haba logrado conseguir casi el control absoluto de la mayor computadora del Instituto. Por una casualidad afortunada, una de las cuadas de Wedderkind estaba casada con un profesor de la cercana Universidad John Hopkins. En caso de que alguien estuviera vigilando, lo que vera era que Wedderkind iba con su esposa Lilian hasta la casa de la hermana de ella, atravesaba el jardn y entraba en la casa, para luego salir por la puerta de atrs y meterse en el coche de York. York haba averiguado en los principales aeropuertos del mundo la hora exacta en que haba terminado el apagn y haba sido restablecido el contacto por radar. Los horarios de conexin para los aeropuertos que haba en el interior del continente norteamericano mostraban algo as como las ondas concntricas que provoca una piedra al caer a un estanque, que se extendan desde Montana. As, el radar de Chicago haba comenzado a funcionar antes que el de Washington y el de Seattle antes que el de San Francisco. York no haba conseguido informacin de Rusia o de la Europa del Este, pero an as, los datos no se acoplaban al esquema esperado. A Hawai le haba sido devuelto el radar antes que a Washington, y tambin a Karachi y a Beirut. En Ciudad del Cabo los horarios casi coincidan. Y, sin embargo, no caba duda alguna de que dentro de los Estados Unidos se haba producido un efecto de ondas que haba viajado hacia el exterior a una velocidad de casi 150.000 kilmetros por hora. Slo hay un supuesto en que todo esto puede tener sentido dijo York. Este efecto de ondas debe de haberse extendido simultneamente desde ms de un punto. Ms de un punto Wedderkind consider las implicaciones de esa hiptesis. Eso significaba que Crusoe era nicamente una parte de la nave espacial que haba estado en rbita. sta deba de haberse dividido, como un proyectil de cabezas mltiples. Pero, por qu no haban llegado informes de bolas incandescentes en el resto del mundo? Fjate en las horas de Tehern, Karachi y Calcuta. Son casi las mismas. Si aceptamos la teora de las ondas, tendra que ser considerando que se extienden desde algn punto en el interior de Rusia. Es una idea muy interesante dijo Wedderkind. Podra ser esa la razn de que los rusos hubieran cerrado repentinamente sus fronteras?

El problema que presentan estos datos es que no son lo bastante exactos como para constituir la base para un clculo que tenga verdadero significado dijo York. An as, esto nos ha dado una pista, George. No es cierto que has estado acumulando datos referentes al campo magntico de la Tierra? S, durante los dos ltimos aos. La computadora de York estaba siendo utilizada para preparar mapas del campo terrestre. Al Wetherby tuvo una idea. Podras entrar en contacto con las estaciones para que te dieran sus ltimas lecturas? Las cejas de York saltaron hacia arriba. Cmo, con las 250? Si esperamos hasta que los datos se filtren a travs de la red del AGI el plazo de espera puede llegar a ser de un ao. Ya te he dicho que captamos fuertes variaciones direccionales en el campo terrestre, alrededor de Crow Ridge. Me gustara saber qu alteraciones se han producido a nivel mundial. Puedes conseguirlo? Lo intentar dijo York. Pero slo porque te aprecio. Cundo podrs conseguir la informacin? Lo nico que puedo decirte es que me llevar un cierto tiempo. Nuestro trabajo ha sufrido un notable retraso desde que perdimos contacto con nuestros satlites de investigacin. Eso nos ha hecho retroceder a la poca prehistrica de los aos cincuenta. S que te ser difcil, George, pero haz todo lo que puedas. Wedderkind regres a Washington. Decidi no decir nada a nadie hasta que tuviera ms informacin. Y especialmente a Bob. Tena tendencia a sentirse muy frustrado cuando se le pona delante algo que no fueran hechos comprobados. Unos treinta minutos despus de que Wedderkind llegase a casa, le telefone Chris Matson, el director de investigaciones de la NASA, con una informacin nueva. Cargill y su equipo de trabajo de Jodrell Bank haban estado muy ocupados comprobando las rbitas de algunos de los satlites norteamericanos. Todas las rbitas haban comenzado a decaer, lo que era un claro indicio de que los satlites se haban visto afectados por una fuerte dosis de radiacin. La segunda noticia era que Arkhip Karamatov y su grupo espacial ruso que estaba en la NASA, haba sido repentinamente llamado para que regresase a Rusia. Antes de partir, Karamatov le haba dicho a Matson que la Unin Sovitica haba lanzado dos SOSA el sbado, 4 de agosto, y un gran satlite observatorio solar el 5. Ninguno de ellos haba retransmitido seales ni respondido a las que se les haban hecho desde tierra. El momento de entrada en rbita coincida exactamente con los dos estallidos de radiacin y apagones del radar de 10 y 30 segundos de duracin que haban tenido lugar aquel fin de semana. Pareca que Crusoe no haba estado con humor para recibir a visitantes curiosos. Y tambin demostraba que el apagn no era causado necesariamente por la unidad propulsora de Crusoe. Por ltimo, Matson le pas la noticia de que el centro SPACE-TRACK del CGDAN de la Fuerza Area haba organizado una rpida investigacin por radar del espacio exterior y no haba hallado ninguna seal de otros objetos no identificados en la rbita terrestre. Si Crusoe estaba unido a un mdulo de mando, este ltimo deba de estar, tal como Wedderkind haba sugerido, en rbita alrededor de alguno de los otros planetas o incluso tal vez alrededor del mismo Sol. Y, si no se

hallaba nada, tal vez poda deberse al hecho de que el destino final de Crusoe era la Tierra.

Jueves 6 de septiembre
Crow Ridge/Montana Durante la primera parte de la semana se realizaron nuevos tests en el casco de Crusoe para tratar de averiguar su composicin. No se produjeron reacciones a las pruebas con cido, los instrumentos de corte ms duro se fundan a los pocos segundos sin siquiera araar la superficie, y la fortsima llama del ms perfecto de los sopletes no lograba ni chamuscar el casco. El cristal negro absorba el inmenso calor como la arena del desierto devora la lluvia. Tambin fracas el intento de estudiar la estructura interna de Crusoe mediante ondas sonoras, rayos X y un lser. El casco de cristal negro lo absorbi todo sin ni siquiera producir el fantasma de un eco. La experiencia desencaden una viva discusin entre los miembros del grupo de investigacin. Podan ver y palpar a Crusoe y no obstante, si crean a sus instrumentos, all no haba nada tan slo un misterioso agujero en la fachada del universo fsico. Los cientficos desmontaron los instrumentos y comprobaron cada componente de los mismos. Otro descubrimiento asombroso fue que las espectrografas del dursimo casco de Crusoe revelaban varias caractersticas similares a las del diamante. Tenis idea de lo que resulta de todo esto? pregunt Milsom. Estaba tomando caf en la cantina con Spencer y Tomkin, el zologo. Un diamante negro muy poco comn de treinta metros de ancho y quiz quince de grueso. Mirad, si no dijsemos nada y lo cortsemos en pedacitos, todo el mundo en Crow Ridge podra hacerse millonario. Y la CMID podra incluso acabar siendo cotizada en Wall Street. Probablemente se trata de un silicato sinttico, aunque mil veces ms duro que los mejores que nosotros sabemos hacer dijo Spencer. No sois romnticos. Ese es vuestro problema. Ni tenis imaginacin Milsom dio un sorbo a su caf. Se le ocurri una idea. Me gustara saber si uno podr comprar acciones de esta empresa. Spencer neg resignadamente con la cabeza y se volvi hacia Tomkin. En realidad, este chalado no estuvo trabajando para la NASA es un superviviente de las pelculas de los hermanos Marx. Despus de intentar analizar la composicin del casco, los cientficos dejaron la investigacin en manos de los ingenieros de sistemas para que efectuasen una segunda inspeccin microscpica. Milsom, que tena momentos de lucidez entre los ratos que pasaba haciendo de bufn, estaba convencido de que era la cpula de tres metros lo que deban vigilar, a pesar de que un examen anterior no les haba revelado separacin alguna entre ella y el casco. Ahora, exista una juntura increblemente fina. Era tan fina que slo se poda ver con un aparato ptico muy poderoso. Milsom llam a Neame y a Gilligan para que comprobasen sus (Icscubrimientos. Este s que es un buen encaje Gilligan le devolvi a Mil som la lente de joyero. A pesar de eso, no s cmo no lo vimos antes. No examinamos todo el casco, pero desde luego yo comprob alrededor de la cpula. Era el lugar ms obvio. Spencer se puso en cuclillas junto a ellos y pas la mano por encima de ella. Qu opinas, Chris?

Creo que deberamos poner algunas seales visuales contest Milson. Una cruz en la cpula y seales equivalentes en el casco. Neame se march y regres con varios rollos de cinta adhesiva, peridicos y pintura blanca de celulosa en nebulizador. Qu es lo que quieres que haga? pregunt Milsom. Nada respondi Neame. Era un manitico de la limpieza. Milsom se sent y contempl cmo Neame pegaba trozos de papel, perpendiculares al suelo, sostenidos con la cinta adhesiva, para luego dibujar con el nebulizador barras blancas gemelas en la cpula y el casco. Cuando la pintura estuvo seca, Neame dej que Milsom le ayudase a arrancar el papel y la cinta adhesiva. Spencer fue al barracn de los monitores para que se realizase una grabacin en video de las seales, utilizando la cmara que estaba colgando del globo. La cinta era cerrada, para as poderla pasar continuamente y junto a otras grabaciones hechas posteriormente con el fin de hacer una comparacin instantnea en la misma pantalla. Si las seales parecan saltar, eso significara que la cpula se haba movido en relacin con el casco. Los tres se dirigieron a la cantina a tomar una taza de caf. Qu movimiento crees que va a hacer? pregunt Neame. Slo puede haber dos posibilidades respondi Milsom. Esa cpula puede ser la parte superior de un cilindro que se eleve verticalmente del casco o formar parte de una esfera en cuyo caso tendr que rotar como la torreta en forma de bola de aquellos viejos B-17. Aunque yo apostara por la primera hiptesis. Qu crees t que es, el habitculo? pregunt Spencer. O eso, o simplemente el lugar de acceso contest Milsom. Lo voy a dibujar. Tom una servilleta de papel y sac la punta de un bolgrafo automtico. Dibuj dos mitades de un limn que llam A y B, luego aadi un crculo a cada una y flechas para mostrar la direccin de la rotacin.

Dado que Crusoe no permite que lo desenterremos, tenemos que suponer que la hiptesis de Arnold sobre su forma es correcta. En cualquier caso, eso no afecta al problema de la compuerta. Tenemos A, el punto en el centro es el eje de rotacin. Podra haber un agujero que atravesase la esfera y que diera acceso a ambos lados del aparato. Para abrirse, la esfera tiene una rotacin de 90 grados. En B slo hay una forma para entrar en la esfera y es que sta d una rotacin de 180 grados para abrirse. La esfera podra girar tambin sobre ms de un eje, lo que permitira el acceso desde diversos puntos del interior del casco. S, creo que es una buena hiptesis dijo Spencer. Pero, no s a qu viene tanta excitacin por nuestra parte dijo Milsom. Si esa cpula se mueve, slo puede ser porque algo va a salir del interior. O alguien aadi Spencer. No necesariamente intervino Neame. Crusoe puede abrirse para dejarnos entrar. Milsom intercambi una mirada con Spencer. Quieres decir como esas plantas que atrapan moscas? No hay por qu pensar en una trampa. Podra ser un regalo de cumpleaos que se abriese solo. Es una idea bastante absurda, Rog. Cmo se te ha ocurrido? pregunt Spencer. Neame se encogi de hombros. No s. Ahora mismo. Connors y Wedderkind llegaron de vuelta a Crow Ridge a la hora de la cena. Spencer les cont lo que haban hablado sobre la compuerta, pero no dijo nada respecto a la teora de Neame. En lo profundo de su ser, Spencer estaba esperando un enfrentamiento lleno de accin contra algn monstruo escalofriante cuya inevitable derrota requiriese habilidad, valor e ingenio todo lo cual podra aportarlo l.

Viernes 7 de septiembre
Crow Ridge/Montana Neame entr en la caseta del monitor cuando iba a desayunar y pas la cinta tipo continua, comparndola con el primer carrete de la maana. La cpula estaba rotando en un eje que estaba a treinta grados con respecto a sus seales horizontales. Neame llam a la cantina, pidi que Milsom se pusiera al telfono, le dio la noticia e interrumpi el desayuno de todo el mundo. Al cabo de unos tres minutos, prcticamente todo el grupo de investigacin, tanto ingenieros como cientficos, estaba apiado en la caseta del monitor. Wedderkind an tena algo de crema de afeitar en la cara. Ser mejor que hagamos algunas marcas ms en esa cpula dijo Spencer. Milsom se volvi hacia Neame. Qu es lo que hiciste con la pintura? Todo est en la parte de atrs del jeep. Muy bien. Ir contigo. Wedderkind se limpi la crema de afeitar Old Spice. Ir a decrselo a Bob. Estaremos en la sala de operaciones. Eso est en el barracn de mando, no? S. Estaremos con Allbright. Pero primero voy a desayunar algo. Este puede ser un da muy movido. Al cabo de treinta minutos, la segunda serie de marcas se haba movido hacia la esquina superior derecha de la pantalla de televisin. Ya no poda dudarse de que la cpula formaba parte de una gran esfera que giraba sobre un eje en las profundidades del casco de Crusoe. Milsom estuvo considerando la idea de preguntar si alguien saba leer bolas de cristal, pero al fin decidi que tal vez no aceptaran muy bien la broma. En la esquina inferior izquierda de las pantallas comenz a aparecer un crculo, un pozo circular no muy profundo cortado en la superficie de la esfera, como si fuera un tornillo introducido por debajo de la superficie de un trozo de madera. Era el primer signo de algo que se asemejaba, si bien remotamente, a una compuerta. Cuando el crculo lleg al centro de la pantalla, dej de moverse. Spencer telefone a Wedderkind. se se hallaba ahora sentado frente a los monitores de televisin en la sala de operaciones del barracn de mando. Esto parece interesante. Te parece bien que vaya a verlo de cerca? S dijo Wedderkind, pero no inmediatamente. Spencer se aproxim a Crusoe en coche con Milsom, Neame y Gilligan, y se subi al casco. Haban decidido usar zapatillas de baloncesto, con suela de goma, cuando caminaban por encima de Crusoe, por si volva a mostrar magnetismo. Para evitar confusiones, se decidi seguir utilizando la palabra cpula para designar la parte visible de la esfera de cristal negro que sobresala del casco. El pozo circular, que haba quedado situado en el centro superior, tena un dimetro externo de 1,80 metros, una profundidad de 30

centmetros y un dimetro interno de 1,50 metros. Como la mayor parte de las medidas que se citaban al hablar de Crusoe, se trataba slo de simples aproximaciones. Los lados del pozo se inclinaban hacia dentro y su parte inferior tena una superficie convexa como la de una lente de aumento. Spencer y los otros comprobaron el fondo del pozo para ver si formaba parte o estaba encajado en los costados. Si exista una juntura, era demasiado fina para poder verla, incluso con el considerable aumento de una lente de joyero. Realizaron con el nebulizador una nueva serie de marcas en la cpula y en el fondo del pozo circular para que se pudiera advertir cualquier movimiento en las pantallas de los monitores. Mientras estaban recogiendo su equipo, algo que haba en el borde de la cpula atrajo la atencin de Gilligan. Mirad esto se arrodill para examinarlo e hizo un gesto a los otros para que se acercasen. Spencer, Neame y Milsom se inclinaron para dar una ojeada a su descubrimiento. Cuidadosamente, Gilligan tom barios fragmentos, delgados y desmenuzados y los olfate. Es esa pintura blanca de celulosa. Los fragmentos estaban rizados en pequeas virutas. Creis que la superficie rechaz la pintura? pregunt Neame. No dijo Spencer. Creo saber lo que ha pasado. La pintura se levant a medida que giraba el domo. iVaya!, eso es lo que yo llamo tolerancia mnima dijo Milsom. La capa de pintura era muy delgada. Eso tambin nosotros podramos lograrlo. Con una esfera de casi 4,50 metros de dimetro? Vamonos de aqu dijo Spencer. Estamos impidiendo la visin a todo el mundo. Connors estaba sentado ante las pantallas de televisin en la sala de operaciones del barracn de mando. Allbrght se hallaba a su derecha y Wedderkind a su izquierda. En la gran pantalla central vieron cmo los cuatro ingenieros suban a su jeep y se alejaban de Crusoe. Wedderkind toc el botn del micrfono. Puede conseguir un primer plano de la cpula con la cmara de arriba, Neal? Neal Zabrodski era el sargento primero de la Fuerza Area encargado de la caseta del monitor. La pongo en la pantalla principal dijo Zabrodski. La cpula se expandi con rapidez hasta llenar la pantalla de veintiuna pulgadas. Connors se recost en la silla. La parte inferior del pozo circular haba comenzado a moverse, en ngulo recto con respecto al eje de rotacin de la cpula. Haba una segunda esfera que se ajustaba perfectamente dentro de la primera, tal como se ve en esas series de esferas de marfil vacas e intrincadamente talladas que con tanta perfeccin producen los chinos. Es una compuerta, Arnold. Esto marcha. Wedderkind mantena el dedo sobre el botn del micrfono. Est Dan ah, Neal? S, est mirando por encima de mi hombro. La voz de Spencer son por el altavoz. Qu sucede, Arnold?

S que acabis de regresar de Crusoe, Dan, pero vamos a necesitar algunas marcas ms en esa compuerta. No hay problema. Vamos inmediatamente. De acuerdo, pero id con cuidado.

La superficie curvada continuaba movindose hacia la esquina superior izquierda de la pantalla. Milsom y Neame aadieron tantas marcas como les fue posible y luego, cuando en el borde del crculo apareci una forma oscura, saltaron del casco. La forma oscura y curvada continu movindose a travs del agujero circular que haba en la cpula, como si fuera la luna eclipsando al sol. La segunda esfera interior estaba vaca. La forma oscura era otra compuerta circular exactamente del mismo tamao. Cuando ambas compuertas estuvieron en lnea, la esfera dej de girar. Caballeros dijo Wedderkind, como todos pueden ver, hay dos esferas huecas una dentro de la otra y que giran con un movimiento de rotacin que est en ngulo recto el uno respecto del otro. Esto es verdadera artesana relojera suiza. Llamaremos a la apertura circular de la cpula la compuerta exterior y a su equivalente en la segunda esfera la compuerta interior. De acuerdo, Neal, puede acercarnos ms? La cmara de arriba se acerc para obtener un primer plano. Connors y los dems se encontraron atisbando un pozo negro, que contena una caja de ocho lados. Pareca estar unida a las paredes del pozo por una serie de puntales angulares. La caja pareca del mismo material negro translcido y cristalino que el resto de Crusoe. La parte superior de la caja tena facetas como una piedra preciosa, con nueve paneles octogonales que se unan. En cada uno de los cuadrados encerrado por cada grupo de cuatro paredes se hallaba un pequeo ojo iridiscente. Se oy de nuevo la voz de Spencer. Creo que se est produciendo algn movimiento hacia arriba dentro de esa caja. Wedderkind se inclin hacia delante y habl por el micrfono: Neal, puedes conseguir un primer plano de eso con una de las cmaras de tierra? Connors mir el calendario de su reloj. Viernes Siete de septiembre aadi Wedderkind. Exacto. Dado que dimos el nombre de Crusoe al artefacto, podemos seguir ajustndonos a la historia. Sea lo que fuere, a lo que salga lo llamaremos Viernes. La cmara sur en la pantalla principal. Con el sol a sus espaldas, la cmara sur era la que tena ms posibilidades de captar los detalles de aquel objeto negro, parecido a una caja, que estaba ahora emergiendo de la compuerta. Connors lo sigui muy de cerca mientras el objetivo telescpico lo centraba para tener una mejor visin. Los cuatro ojos centrales crecieron en gruesos tallos curvados, trazaron un arco de un cuarto de crculo y luego se detuvieron por encima del nivel de la compuerta. Connors contempl los pequeos monitores situados sobre la pantalla principal, que traa las imgenes transmitidas por las

otras cmaras. Vio que los ojos estaban en ngulo recto los unos con respecto a los otros, y que, entre ellos, se dividan todo el horizonte. Aquello le pareci a Connors cuatro cautos soldados mirando con periscopios desde el interior de un pozo de tirador. Si el objeto estaba oteando los alrededores de Crusoe, la vista desde la compuerta debi parecerle asombrosa. Hacia el Este se hallaba el semicrculo de rboles derribados, al Oeste las desnudas rocas del punto ms alto de la meseta. Flotando directamente encima se hallaba el globo plateado, con tres alerones de cola y su plataforma para la cmara y, extendindose por todos los lados a travs de la desnuda meseta, las lneas de estacas blancas y rojas, cada una de ellas coronada por una luz azul. Y eso era todo. No haba ni hombres ni mquinas. Aparentemente satisfechos por lo que haban visto, los cuatro tallos se retractaron hacia la parte superior de la caja, que entonces se desliz hacia arriba, para salir de la compuerta, sobre ocho puntales bastante complicados. La caja tena unos 90 centmetros de alto, con lados que se inclinaban hacia fuera y luego se inclinaban agudamente hacia dentro, en la base. La caja meda aproximadamente 1,20 metros en su punto ms ancho. Connors observ que los soportes no formaban parte de la compuerta sino que estaban unidos a la base de la caja de ocho lados. Esos soportes se fueron desplegando lentamente hacia el exterior, hasta que tocaron el casco de Crusoe. Santo Dios! murmur Connors cuando comenz a distinguirse con claridad la forma negra de Viernes. No eran soportes. Eran ocho patas articuladas, y el cuerpo que ahora sali totalmente fuera de la compuerta se pareca desagradablemente al de una araa. Debajo de l, gir la esfera interior, cerrando la compuerta interior. Luego, la compuerta exterior gir suavemente hasta perderse de vista bajo la superficie del casco. Todo sucedi tan deprisa que nadie tuvo oportunidad de medir el tiempo, pero calcularon que Crusoe haba tardado menos de cinco segundos en cerrar compuertas. Totalmente extendidas, las patas de Viernes tenan una longitud de algo ms de cuatro metros. Su cuerpo colgaba a ms o menos 1,50 metros del suelo. Los ocho paneles laterales de su cuerpo tenan una estructura como de pequeas celdas de abeja bajo su negra superficie cristalina. En una curvatura que se proyectaba de la parte del cuerpo que estaba frente a ellos haba cuatro ojos ms grandes situados juntos y en forma de diamante. En cada lado de ese complejo ocular haba dos prolongaciones de mltiples junturas parecidas a los tubos de un aspirador. El par interior era corto, el exterior largo. Bajo el cuerpo haba toda una serie de aditamentos con junturas que parecan muones de brazos. Algunos de stos parecan tener terminaciones en forma de pinza. Cuando el grupo de investigacin crea haber visto todo, una lnea de fibras negras de unos treinta centmetros de largo surgi de las tres secciones externas de cada pata. Probablemente eran sensores tctiles que servan para palpar su camino, pero parecan pelos, y servan para hacer ms intenso el repugnante parecido de Viernes a una araa. Oh, mierda gru Milsom. Mirad eso. Su voz son por el altavoz de la sala de mando. Spencer haba dejado conectado el micrfono. Connors intercambi una mirada divertida con Allbright. Wedderkind se aclar la garganta y habl por el micrfono: Caballeros, damos a este vehculo secundario el nombre en cdigo de Viernes. Algn comentario, Vic?

Bueno, puedo dar una buena noticia dijo Tomkin. Todos aquellos a los que no les gusten las araas pueden relajarse. Viernes no nos va a comer porque no tiene boca. Ni abdomen aadi Davis. Quiz mate a la gente simplemente porque le gusta intervino Milsom. Chris, estoy seguro de que todos nos sentiremos encantados de haber podido contar con tu sentido del humor antes de que esto acabe, pero por el momento, portmonos seriamente de acuerdo? Lo lamento, Arnold Milsom mir contrito al altavoz. Un momento dijo Spencer. Me parece que est sucediendo algo ms. Todos los ojos se clavaron en la pantalla mientras Viernes flexionaba experimentalmente cada par de patas, mova el equipo de herramientas que llevaba bajo su cuerpo y luego bajaba con lentitud por el suavemente inclinado casco de Crusoe, en direccin a la cmara. Aunque se hallaba a ms de medio kilmetro de distancia y avanzaba en sentido opuesto, pareca como si se dirigiera directamente hacia ellos. Cuando Viernes alcanz el borde del casco, extendi sus dos patas delanteras y toc con cautela el suelo. Se movi un poco ms hacia delante y volvi a tantearlo con su par ms largo de palpos. Ya confiado, al parecer, baj del casco, dos patas cada vez, comprobando la firmeza del terreno que haba ante l a cada paio. Cuando finalmente ya estuvo todo l en tierra, comenz a caminar alrededor de Crusoe en crculos dubitativos y cada vez mal amplios. Mientras se mova entre las estacas rayadas de rojo y blanco, se detuvo varias veces para inspeccionar las luces azules que haba en la parte superior, los cables y la batera de la parte inferior. Slo podan hacer conjeturas respecto al hecho de que estuviera mirando en alguna direccin determinada. Decidieron llamar ojos a los cuatro elementos circulares porque eso era lo que parecan. Y acordaron que el panel que tena los ojos era la parte delantera, porque sa pareca la posicin ms lgica en que colocarlos, aunque resultaba bien difcil concluir cul era la parte delantera, la trasera y las laterales de Viernes. Pues, mientras caminaba por el campo de visin de las cmaras del suelo, descubrieron que Viernes poda moverse con idntica facilidad en cualquier direccin. En su informe escribieron Capacidad locomotora omnidireccional en el plano horizontal, lo que significaba lo mismo, pero de este modo su comprensin resultara ms fcil por parte de quienes leeran el informe en Washington. Tambin vieron que tanto la parte superior como la inferior de su cuerpo podan efectuar movimientos de rotacin independientes con respecto a la seccin central en la que se hallaban las uniones de las patas, de modo que los ojos no siempre estaban situados en la direccin del movimiento. El resultado era que, a veces, Viernes pareca estar caminando hacia un lado o hacia atrs, y haca difcil predecir en qu direccin se iba a mover a partir de una posicin de descanso. Eso dijo Spencer, es una muestra de ingeniera excepcionalmente buena. Os fijis con qu suavidad cambia de direccin? La coordinacin de sus miembros es fantstica. Chicos, me alegra no haber sido yo el encargado de programar eso! Quiz no haya tenido que hacerlo nadie intervino Page. Tal vez no sea una mquina. Como bioqumico, Page tena un natural inters en afirmar que Viernes era un ser vivo durante tanto tiempo como le fuera posible.

Sea lo que sea, es hermoso dijo Tomkin. Ya estaba imaginando un perodo de fructfero estudio, del que resultara un trabajo sobre la locomocin de Viernes. Hermoso o no, no caba ninguna duda de que, en comparacin con la suave perfeccin mecnica del negro Viernes, el Mdulo de Excursin Lunar de la NASA, utilizado en los vuelos lunares Apolo, pareca tan potente como una lata de coca-cola vaca.

Connors apart su silla de las pantallas, se puso en pie y camin hasta la ventana. Mir brevemente al exterior, y luego se volvi para dar la cara a Allbright y Wedderkind. Qu opinan? Que parece bastante inofensivo dijo Allbright. No hay razn alguna por la que no tendra que serlo dijo Wedderkind. Bien, slo hay una forma de averiguarlo. Alguien va a tener que ir all y demostrarle que somos amistosos. Est pidiendo voluntarios? pregunt Allbright. No hay ninguna necesidad dijo Connors. Quiero ir yo mismo. Mir a Allbright, directamente a los ojos. Allbrigth le devolvi la mirada. No creo que eso sea muy aconsejable. Connors indic con el dedo a travs de la ventana. General, ah fuera est el primer objeto animado, el primer signo de vida, procedente de ms all de la Tierra. No me importa si por esto mi nombre figurar en los libros de historia o no, pero lo cierto es que deseo ser una de las primeras personas que salgan a saludarlo. Seor Connors, las rdenes que tengo con respecto a su seguridad Escuche, si Tomkin est en lo cierto, al menos puedo estar seguro de que no me va a comer. Si es algn tipo de vehculo, lo peor que puede sucederme es que me pase por encima. Aun as, sigo pensando que debera reconsiderar su decisin. Como jefe del proyecto Exacto le interrumpi Connors. Como jefe del proyecto yo soy quien elabora las reglas. Y la Regla Nmero Uno dice que me est permitido salir ah a conocer a esa cosa. Allbright se puso en pie. La anchura de sus hombros y su gran altura le daban una presencia fsica dominante. En este caso, las reglas tienen que ser revisadas. Es un riesgo totalmente innecesario y creo que no debo permitirle que lo afronte. General, no creo qu sta sea una situacin en la que usted o yo necesitemos empezar a hacer notar nuestra autoridad. Ya le he dicho lo que pienso hacer. Mi decisin no pone en peligro la vida de ninguna otra persona de este proyecto, y no hay ms que hablar. Connors sonri. Hablando con franqueza, le dir que si creyese que haba algn riesgo, no ira. Allbright se qued mirndole un momento, y luego le dijo: Tiene que haber una forma ms sensata de demostrar que es usted quien manda mir a

Wedderkind buscando su apoyo. A m no me mire dijo Wedderkind. Quiero ir con l. Muy bien, no me dejan eleccin posible dijo Allbright. Los mir a ambos, uno despus del otro. Tendr que ir con ustedes. Connors no pudo reprimir una sonrisa. Me alegra tenerle a bordo, general estrech la mano de Allbright, y mir a Wedderkind. Slo quiero decirle una cosa, Arnold. Vamos a actuar de una forma tranquila y lenta. Si trata de hacer otra de sus cargas banzai, le cortar las piernas. Connors puso una mano sobre el hombro de Wedderkind. Creo que ser mejor que usted les explique a los miembros del grupo de investigacin lo que hemos decidido. Ms que nada, porque todos son amigos suyos. El general y yo le esperaremos en su casa rodante. Muchas gracias dijo Wedderkind.

Sintese dijo Allbright. Voy a tomar una copa. Querra acompaarme? Por eso he venido respondi Connors. Whisky con ginger ale, si tiene. No tengo ginger. Quiere hielo? De acuerdo, ya est bien. Connors mir a su alrededor, contemplando la sala de estar de la casa rodante de Allbright. Estaba tan limpia como una moneda recin acuada e impecablemente ordenada. Deban de haberle enviado el modelo que utilizaban para hacer las fotos de los catlogos. El sonido de unas voces enzarzadas en una discusin les lleg desde el barracn de investigacin. Era obvio que no aceptaban de buen grado la noticia que les llevaba Wedderkind. Allbright entreg a Connors un cubilete de cristal tallado con cuatro gruesos dedos de whisky. Gracias Connors hizo un gesto hacia el lugar del que provena el ruido. No s por qu estarn discutiendo tanto. Probablemente por la misma razn por la que lo hizo usted Allbright alz su vaso. Brindo porque regrese sano y salvo. Lo mismo digo Connors dio un trago que le calent el corazn e hizo un gesto con la cabeza hacia las tres fotografas que ocupaban el portarretratos de cuero que se hallaba sobre el alfizar de la ventana. Su familia tiene muy buen aspecto. S, he tenido mucha suerte dijo Allbright. Se adverta que sus palabras eran sinceras. Tiene usted familia? La tena. Un hijo Joe muri en un accidente de coche cuando tena ocho aos. Mi esposa tambin muri. Debe de ser difcil reponerse de una cosa as coment Allbright. Demasiado difcil dijo Connors. Hizo girar el hielo por su vaso y tom otro trago de whisky. El cadete que haba frente a la puerta la abri para dejar entrar a Wedderkind.

Un trago? pregunt Allbright. No, gracias. Vamos all y acabemos de una vez Wedderkind lanz una aguda mirada a Connors. Estar listo dentro de un minuto dijo Connors. Estoy acabando de sobreponerme a mi miedo a las araas. Cuando Connors sali de la casa rodante de Allbright, se encontr ante cuatro jeeps que esperaban en formacin de diamante. En el primero tena que sentarse con Allbright y Wedderkind. Los dos siguientes tenan los parabrisas bajados. Un soldado con un lanzacohetes anticarro estaba sentado junto al conductor, que haca de sirviente del bazooka. Tras ellos se hallaban dos cadetes ms con rifles automticos M-16 y suficiente municin como para iniciar la Tercera Guerra Mundial. El ltimo jeep llevaba cuatro camillas plegadas, un botiqun de primeros auxilios y dos de los enfermeros de la NASA. Lo nico que les faltaba eran los brazaletes con la cruz roja. Connors hizo un gesto hacia los jeeps armados. No es esto pasarse un poco de la raya? Lo nico que necesitamos para demostrar que somos amistosos es una bandera blanca. Cree que Viernes puede distinguir la diferencia entre eso y un lanzacohetes? le pregunt Allbright. En eso tiene razn. Quiz intervino Wedderkind, pero quiero dejar constancia de mi protesta. Esta es una respuesta totalmente inadecuada. Es una simple medida de precaucin por si se da el caso de que alguno de nosotros resulte herido. La potencia de fuego es por si necesitamos cubrir nuestra evacuacin. Wedderkind neg con la cabeza. Por qu todos ustedes tienen esta paranoia? Me encontr con los mismos problemas en Washington. Esto no es una invasin, general. Es el aterrizaje de un aparato procedente de otra civilizacin, que es casi seguro que lleva siglos de adelanto a la nuestra. Eso significa que son ms inteligentes que nosotros y que, ciertamente, no tienen necesidad de una demostracin de fuerza bruta. Allbright no movi ni un pelo. No acabo de comprender su definicin de fuerza bruta, seor Wedderkind pero lo cierto es que este par son ya responsables de las muertes de ms de cuatro mil personas! General, Crusoe no hizo que esos aeroplanos chocasen unos con otros. Eran pilotados por personas como usted y como yo. Millones de dlares de daos. La destruccin de nuestros satlites meteorolgicos y de comunicaciones La desactivacin, general. La desactivacin continuada. Siguen en rbita y, quin sabe? quiz comiencen a trabajar de nuevo cuando se marche Crusoe. Est usted hablando como lo hara un jesuta, seor Wedderkind. Ese aparato ha daado gravemente nuestra capacidad defensiva. Los rusos slo tienen que General, no puede esperar que Crusoe entienda nuestra poltica de poder. Ese es nuestro problema. Lo nico que l ha hecho ha sido tomar medidas de precaucin para impedir una respuesta hostil, concertada y global. Simples precauciones lgicas que cualquiera tomara al aterrizar en un planeta habitado por manacos destructivos como nosotros y no estoy personalizando, me estoy

refiriendo a nuestra actitud generalizada. A la creencia absoluta de que el poder se basa en los caones de las armas. La fuerza no va a resolver nada en este encuentro, general. Tenemos que abandonar todo prejuicio, toda falsa idea, todo pensamiento que podamos haber tenido acerca de un acontecimiento como ste, para empezar a partir de cero. El mundo se halla en el umbral de una nueva era. Tal vez tenga usted razn le dijo Allbright, pero ninguno de ustedes va a ir all sin esta escolta. As que, qu prefieren, caballeros? los mir a ambos. Van a venir en vanguardia conmigo o prefieren encerrarse ah dentro y contemplarlo todo por la televisin? Cree usted realmente que le iba a dejar ir solo? pregunt Connors. Yo estoy aqu para protegerle dijo Allbright, y, tal como se acostumbra a decir, esa orden viene desde la mismsima Sala Ovalada sonri. As que no vale la pena causar problemas, seor Connors, especialmente cuando para empezar, ambos saben que ninguno de ustedes debera ir all. El hbito de Allbright de tener siempre razn estaba comenzando a resultar irritante. Connors se volvi hacia Wedderkind. Usted habla, Arnold. Qu desea hacer ir all, o escribir una queja? Ambas cosas contest hoscamente Wedderkind. Se acomod en la parte de atrs del jeep. Connors le sigui. Allbright se sent junto al conductor. Cuando iban a iniciar la marcha, Wedderkind tendi la mano y dio unas palmadas en el hombro de Allbright. ste mir hacia atrs. General, puede darme seguridades de que no empezarn a disparar sin motivo? La Fuerza Area no entrena a sus hombres para que disparen sin motivo, seor Wedderkind. Ningn establecimiento militar del mundo tiene un nivel tan alto como nuestra Academia de Colorado Springs. Puede creerme cuando le digo que va a resistir usted mucho menos que ninguno de estos cadetes. Reljese, est en buenas manos. Allbright hizo una seal al conductor para que arrancase. Siguieron el sendero que conduca hacia la meseta, pasando junto al irritado grupo de investigadores. Los nativos parecen hostiles dijo Connors. Espero que no haya perdido demasiados amigos. Estn acostumbrados a que los polticos echen a perder las cosas evidentemente, Wedderkind no le haba perdonado a Connors que hubiera entrado por la fuerza en lo que l consideraba como una excursin exclusivamente cientfica. Los cuatro jeeps se abrieron en una formacin de diamante ms amplia y se dirigieron con lentitud hacia Crusoe. Viernes continuaba trazando su camino en espiral alrededor de Crusoe, y ahora se estaba apartando de ellos, al otro lado del casco. La caseta del monitor, que haba seguido las evoluciones de Viernes con la ayuda de su cmara area, les haba dado la referencia en la red de luces del punto por el que se esperaba que pasase Viernes. Cuando llegaron al punto designado, se detuvieron en el centro del cuadrado de 25 metros de lado, en un ngulo recto al camino previsto de Viernes. Los dos jeeps armados aparcaron por delante y detrs de ellos. El jeep de primeros auxilios se estacion ms atrs. Cuando Viernes apareci a la vista por entre las lneas de estacas, Connors, Allbright y Wedderkind salieron de su jeep. Los cadetes armados se pusieron a cubierto tras sus jeeps,

introdujeron un proyectil en la recmara, pusieron las armas en fuego automtico y cargaron los bazookas. Connors se puso en lnea con las dos estacas listadas de rojo y blanco que marcaban el borde del cuadrado. Allbright estaba a su izquierda y Wedderkind a dos metros a su derecha. Viernes se acerc, siguiendo exactamente el camino previsto. Cuando estaba a unos cuarenta metros de distancia, Connors dio un par de pasos hacia delante. Viernes se detuvo en seco y luego dio cinco pequeos y cautos pasos hacia delante. Con mucha lentitud, la pieza en la que se hallaban insertados los cuatro ojos gir para hacerles frente. Connors not cmo un dbil escalofro de terror recorra su espalda. La razn le deca que estaba enfrentndose con una mquina, pero haba algo claramente aterrador en los movimientos de insecto de Viernes. Al infierno con ello! Era ya demasiado tarde para volverlo a pensar. A la vista de todos, la nica cosa que poda hacer era seguir avanzando. Connors vaci su mente y se concentr en poner un pie firmemente frente al otro. Allbright y Wedderkind le siguieron, a su altura y manteniendo su distancia. Viernes se qued parado frente a ellos. Cuando se hallaba a slo cinco metros de distancia, Connors se detuvo y esper a que los otros se situaran a su altura. Ahora que estaban ms cerca, podan or una verdadera sinfona de sonidos cliqueteantes. Connors mir a Allbright y a Wedderkind y luego se movi lentamente hacia adelante hasta encontrarte a slo tres metros de distancia de Viernes. Sin saber muy bien por qu, alz la mano derecha y luego, consciente de lo ridculo de aquel gesto, la dej caer, avergonzado. Allbright y Wedderkind se colocaron junto a Connors dando cara a Viernes durante un largo minuto, sin moverse. Durante ese tiempo, que les pareci que nunca iba a terminar, Connors pens que cada detalle de Viernes se estaba grabando en su cerebro con un alambre al rojo. Tomkin tena razn: Viernes no tena boca, pero tena los dos pares de miembros articulados comunes a la familia de los arcnidos, un corto y articulado par de mandbulas usado para llevarse la comida a la boca y un par de miembros ms largos y con mltiples articulaciones, las antenas, que usan para tantear su presa. Tanto los pares largos como los cortos que haba a cada lado de los ojos de Viernes parecan ser palpos tubulares. Estaban apuntados hacia Connors. En la extremidad alzada de cada antena poda verse un agujero que se abra y cerraba con rapidez. Los sonidos cliqueteantes del interior de Viernes aumentaron hasta un nuevo crescendo, y luego disminuyeron hasta desaparecer. El corazn de Connors dej de latir cuando la pata izquierda delantera de Viernes tembl un poco y luego se levant tres o cuatro centmetros del suelo. En su posicin, detrs de los jeeps, los cadetes quitaron el seguro de sus armas cargadas, y alrededor de la meseta y frente a los diversos monitores de televisin todo el mundo contuvo la respiracin. La pata delantera izquierda de Viernes continu levantndose y luego muy, muy lentamente, dio tres cuidadosos pasos hacia atrs. Por un momento, Connors no pudo reaccionar o comprender, pero luego sinti una grande y repentina sensacin de alivio. Se volvi hacia Wedderkind.

Has visto eso? Wedderkind asinti con la cabeza. Connors mir a Allbright y se ech a rer. Nos tiene miedo no es fantstico?! Cuando alz esa pata yo casi Fue un momento impresionante acept Allbright. Wedderkind logr recuperar la voz, al fin. Despus de esto, quin necesita tener un ataque al corazn? Tiene usted toda la razn. Connors se volvi hacia el oculto grupo de investigacin e hizo un gesto con la mano para indicarles que podan venir a ver a Viernes. Por desgracia, su gesto espontneo fue interpretado como una invitacin general a todos los que estaban mirando. La gente comenz a acudir en tropel, desde todas las direcciones. Allbright y Wedderkind les hicieron gestos furiosos para que se alejasen, pero en su ansia por ver de cerca a Viernes, todo el mundo pens que los gestos estaban destinados a otra persona. El resultado fue algunos frenticos minutos de confusin total mientras los tres quedaron atrapados en una multitud que se arremolinaba alrededor de Viernes y que, en un momento dado, casi estuvo a punto de aplastarlo. Viernes apret sus patas contra el cuerpo, se dej caer al suelo y se hizo el muerto. Tan pronto como comprendieron el error, los miembros de la Guardia Pretoriana de Allbright, formada por los cadetes de cuarto curso, comenzaron a gritar rdenes, sacando a los cadetes del tercer curso que haba en la multitud. AI cabo de unos pocos minutos haban sido formados en sus escuadras respectivas y desaparecieron del lugar a paso ligero, para quedar en espera del desagrado de Allbright. Eso dej a los tcnicos de la Fuerza Area y al grupo de investigacin empujndose unos a otros para poder mirar desde ms cerca. Seor Harris! rugi Allbright. Hizo un gesto hacia el grupo ms prximo de tcnicos. Quiero los nombres de todos esos hombres y quiero que se marchen inmediatamente de aqu. Ahora mismo! S, seor! rugi Harris. Los tcnicos desaparecieron con rapidez, dejando a los civiles en posesin de la meseta. Lo lamento, Arnold. Wedderkind le dio una palmada benigna a Connors, en el hombro. No se preocupe y luego, para hacerle sentirse an peor, aadi: Limtese a dejarnos el resto a nosotros, de acuerdo? ste es el momento, pens Connors, en el que un hombre con menos agallas se ira. As que decidi quedarse donde estaba. El grupo de investigacin se ech hacia atrs para formar un semicrculo a unos cinco metros de distancia de Viernes, dejndole un camino expedito de regreso a Crusoe. Era obvio que no le gustaba estar atrapado. En los inclinados costados de su cuerpo se haban formado pequeas gotas de condensacin casi como si estuviese sudando de miedo. Wedderkind hizo acercarse a los dos fotgrafos de la Fuerza Area y les hizo impresionar varios rollos de

pelcula. El grupo de investigacin permaneci en cuclillas, estudiando los detalles de la construccin de Viernes y discutiendo sus impresiones en voz baja. Por qu estamos susurrando? pregunt Milsom. Como nadie pudo responder a eso, todos empezaron a hablar en voz un poco ms alta. Milsom le dijo a Viernes: No te preocupes por nosotros, t sigue haciendo lo tuyo. Pudo tratarse de una simple coincidencia, pero, apenas haba pronunciado aquellas palabras, cuando Viernes comenz a cliquetear de nuevo. Milsom estuvo a punto de desmayarse. Viernes estir las piernas y se puso en pie, con su cuerpo ondulando, como si estuviese apoyado sobre muelles. La mitad superior de su cuerpo se hallaba a unos dos metros del suelo y sus cuatro ojos casi estaban al nivel de los suyos. Eran ojos complejos y compuestos, tan inmviles e inexpresivos como los de una mosca. Estanques negros e insondables de una lquida negrura en la que Connors y los otros no podan ver ms que una mirada de imgenes reflejadas de ellos mismos, de la tierra y el cielo. Viernes comenz a retroceder. Crees que se va a meter en Crusoe? pregunt Armenez. Si lo va a hacer le respondi Wedderkind, eso es algo que quiero ver. Camin hacia Crusoe, teniendo buen cuidado de dar un amplio rodeo a Viernes. El resto del grupo de investigacin le sigui dividindose en dos, algunos detrs de Wedderkind y otros rodeando a Viernes por la izquierda. Connors y Allbright se mantuvieron a buena distancia por detrs de l, durante todo el camino hasta el crter. Viernes se coloc encima de Crusoe con las patas sobre la cpula. Las dos compuertas se abrieron con un suave sonido siseante. Baj su cuerpo hasta introducirlo a medias, dobl las patas y se hundi, perdindose de vista. A los pocos segundos las dos esferas efectuaron la rotacin sobre sus ejes opuestos, cerrando la entrada de Crusoe con una lisa y continua capa de cristal negro y duro como el diamante.

Sbado 8 de septiembre
La Casa Blanca/Washington D. C. El presidente contempl las grabaciones de Viernes con mucho ms inters que las de Crusoe. Vio la actuacin de Connors en bien de la Humanidad, y luego le mir con una sonrisa. Eso fue una clara demostracin de comportamiento egocntrico. Alguien tena que ser el primero contest Connors. Tiene alguna idea acerca de Viernes el equipo de investigacin? Todos se sintieron muy tranquilizados cuando descubrieron que no era ms que una mquina dijo Wedderkind. Estaba empezando a preocuparme acerca de los problemas que nos presenta Crusoe pero ahora que hemos visto cmo funciona la escotilla, creo que nos hallamos frente a un tipo bastante normal de nave espacial. Y no ante un repollo cubierto de diamante. Wedderkind mir al presidente y luego a Connors. ste trat de evitar una sonrisa. No he abandonado esa teora por completo dijo Wedderkind. Lo que pasa es que est congelado. Al menos lo ha construido alguien dijo el presidente. Alguien que posee un nivel tecnolgico muy alto ese recubrimiento cristalino Realmente es una capa de diamante negro? Eso es lo que dice el espectrgrafo, pero no tiene sentido. En los tests de dureza nos resulta ser ms duro que cualquier cosa que tengamos nosotros y eso incluye los ltimos silicatos sintticos. La idea de que se halle dentro de una capa de diamante de medio metro de espesor es muy atractiva desde un punto de vista comercial, pero no tiene sentido en una perspectiva puramente cientfica. Desde luego, lo convertira en la cosa ms valiosa de la Tierra dijo Connors. Seguira sindolo, aunque estuviese hecho con corteza de pan dijo Wedderkind. Dgame algo ms sobre Viernes le pidi el presidente. Parece un vehculo de reconocimiento muy normal, pero con un sistema de reaccin verdaderamente complejo. Probablemente est equipado con un razonamiento del tipo de las computadoras. Es posible incluso que est unido con un cerebro electrnico, ms grande, situado dentro de Crusoe. Es una tecnologa sensacional, pero ninguno de nosotros nos sentimos excesivamente impresionados por lo menos por el momento. Pero, por qu ocho patas? pregunt Connors. No hubiera sido mucho ms simple que llevase ruedas? No hubiera sido ms rpido as? No necesariamente. Nosotros probablemente hubiramos optado por esa solucin porque en nuestra civilizacin la rueda es un elemento esencial, pero hay tipos de terrenos en los que las patas son mucho ms eficientes especialmente si se desarrollan hasta el nivel de perfeccin mecnica de Viernes. S intervino Connors, yo he pasado toda la vida reconfortado por la idea de que las araas gigantes eran una imposibilidad fsica. Eso sigue siendo cierto contest Wedderkind. Uno no puede limitarse a agrandar una

araa o un insecto y esperar que funcione. El peso se incrementa al hacerlo ms grande y, llegado a un cierto punto, la estructura original se desploma. Viernes es otra cosa completamente distinta. Se trata de una mquina con forma de araa. Sus patas son bastante delgadas. Su peso total no debe superar los ochenta o cien kilos. Me imagino que cuatro hombres podran alzarlo con bastante facilidad. Y cmo se mueve? Ah sa es una de las preguntas realmente importantes dijo Wedderkind. Probablemente recibe la energa de unas bateras elctricas muy perfeccionadas. En cuanto a esa especie de instrumental que lleva debajo dijo el presidente, me fij en que tiene al menos dos pares de pinzas articuladas de hecho, parecan manos. Wedderkind asinti. S aunque no las ha usado an. Eso es algo que no existe en el mundo de los insectos. Bueno, al menos en el nuestro. Es una caracterstica especfica del hombre, el fabricante de herramientas. He ledo en alguna parte que no es posible construir una sociedad avanzada sin ellas dijo Connors. Una sociedad tecnolgica avanzada. Por qu retrocedi Viernes? pregunt Connors. Usted mismo respondi a esa pregunta all en la meseta. Dijo que tena miedo de nosotros. Si consideramos nuestros propios sentimientos en aquel momento, era una conclusin natural, aunque el miedo no tiene por qu ser la nica razn. Pudo ser una demostracin de sus intenciones pacficas con respecto a nosotros. Pero si Viernes es capaz de experimentar emociones tales como el miedo y la agresin o en este caso la no agresin, tiene que estar vivo. Incluso suda. Y, si est vivo, cmo puede ser una mquina? pregunt Connors. Muy fcilmente dijo Wedderkind. Los dos estados no son incompatibles. Pero, si le resulta difcil asimilar este concepto, piense en l como en un robot muy complejo. De acuerdo. Y cmo piensa usted verificar esas ideas? pregunt el presidente. Mediante una observacin continuada. Piensa desmontarlo? A algunos del grupo les gustara intentarlo dijo Connors. El problema es que no sabemos con seguridad si necesitamos un neurocirujano o un fontanero. Buena parte de todo eso depende de cmo siga comportndose Viernes indic Wedderkind. Tal vez no haga nada afirm Connors. Despus de que casi fue aplastado por la multitud el primer da que sali, quiz piense que se halla ms seguro dentro de Crusoe. Saldr afirm Wedderkind. Crow Ridge/Montana A la salida del sol, la negra cpula de Crusoe gir sobre s misma. La esfera interior realiz una rotacin alrededor de su eje opuesto hasta que las dos compuertas circulares estuvieron alineadas. Entonces, apareci Viernes, despleg las patas y se qued en pie sobre la cpula mayor. Tras l, el

sol sobrepas las copas de los pinos y lo deline brevemente con un ardiente tono dorado. No haba nadie esperndole, pero las cmaras de televisin captaron su imagen y el equipo nocturno que montaba guardia en la caseta del monitor alert al grupo de investigacin. Viernes pas la mayor parte de la maana vagando por la meseta, hasta que descubri la coleccin de barracones y casas rodantes. Fue cuando empez a explorarlos cuando revel su inesperada habilidad para ascender por superficies verticales. El grupo de investigacin le vigil atentamente mientras caminaba de techo en techo, subiendo y bajando paredes y atisbando por las ventanas y las puertas abiertas. Se haba ordenado a todo el mundo que siguiese el ritmo normal de actividad, como si Viernes no estuviera all, pero resultaba difcil comportarse de un modo natural cuando uno se vea seguido por una araa de ms de dos metros de alto y cuatro de dimetro. Viernes hall el camino al aparcamiento de las casas rodantes. Apenas exista el espacio suficiente para que pudiera caminar a lo largo de cada hilera de casas. Max estaba en la suya, enfrascado en otra interminable partida de cartas con los miembros de su equipo que no estaban de servicio. Mientras estudiaba sus cartas, not que alguien miraba por encima de su hombro. Se volvi y hall a Viernes atisbando a travs de la ventana. Max se meti las cartas en el bolsillo, se levant, encendi las luces y cerr la persiana en la mismsima cara de Viernes. ste complet su recorrido por las casas rodantes y las otras instalaciones y luego se dirigi a la lnea de rboles, pero la mayor parte de los pinos crecan demasiado juntos como para que pudiera caminar con facilidad entre ellos. V olvi hacia la meseta y se encontr en el sendero de tierra. Lo explor a todo lo largo del camino descendente hasta la puerta que haba en la verja de tela metlica. Dio una larga mirada a los cadetes que la guardaban, a la verja y a los vehculos aparcados entre los rboles, junto al camino, y luego cambi su direccin y regres a la meseta. Desde all, ascendi suavemente por el terreno rocoso hasta el punto ms alto. Milsom, Spencer, Wetherby y Collis, el experto en idiomas, subieron para ver lo que estaba haciendo. Encontraron a Viernes en la cima, inmvil en el punto desde el cual se tena mejor visin de todo el paisaje circundante. Se sentaron a cierta distancia, esperando que se volviese hacia ellos y los estudiase. Pero Viernes no reaccion ante su presencia. Media hora ms tarde, cuando empez a mover la cabeza, no lo hizo en su direccin. Slo pudieron suponer que estaba oteando el horizonte. Le dejaron all, disfrutando de la vista, y regresaron al barracn de investigacin. Viernes permaneci casi inmvil en la cima hasta la puesta del sol. Luego se desliz grcilmente por las rocas, y regres a Crusoe. En el barracn de investigacin, los cientficos contemplaron en las pantallas de los monitores cmo Viernes se doblaba y descenda por las dos compuertas. Me pregunto por qu habr estado en la cima todo el da dijo Milsom. Desde luego, no estaba tomando, el sol. Parece vagar sin objetivo Page, el bioqumico, nunca haca nada sin un objetivo concreto. No estoy de acuerdo dijo Spencer. Ha estado explorando todo lo que hay en Crow Ridge. Eso depende de lo que t llames explorar dijo Page. Estuvo media maana recorriendo los tejados. No haba nada sistemtico en sus movimientos Page tom una hoja de papel. Aqu tengo un mapa con sus pasos, que fue trazado en la caseta del monitor. Parece una bola de cordel que hubiera cado en manos de un gatito.

Collis tom la hoja de papel. La enrevesada trayectoria de Viernes haba sido superpuesta en un mapa simplificado de Crow Ridge y de las instalaciones. Page tena razn. Difcilmente podan calificarse de sistemticos los movimientos de Viernes. Pas el papel a los otros. No veo nada extrao en esto dijo Tomkin. Quiz no sea la forma en que nosotros caminaramos por el terreno, pero es la forma en que lo hara un insecto. Cre que habamos llegado a la conclusin de que Viernes era una mquina dijo Page, que no lograba sobreponerse a su desilusin. Es posible que estuviera buscando algo coment Milsom. Qu? pregunt Page. No ha recogido ni muestras del suelo ni de rocas, ni tampoco ningn espcimen de la flora o cualquiera de las docenas de insectos que corren por esas rocas que hay ah fuera. Eso puede hacerlo ms tarde dijo Collis. Era obvio que deseaba saber primero algo ms sobre nosotros. Pues no creo que le hayamos resultado muy interesantes dijo Page. Durante la mayor parte del da nos ha ignorado por completo. ilsom sonri. Eso es algo que yo me siento inclinado a hacer muchas veces. Qu divertido! dijo Page, desabridamente. Escuchad intervino Spencer. Admito que hasta ahora no tenemos ms que interrogantes, pero no caigamos en la trampa de atribuir superpoderes a esos dos cachorros de ah fuera. Aunque sean el producto de una tecnologa extraordinariamente avanzada, siguen siendo dos mquinas. Y el funcionamiento de una mquina puede ser analizado y, si ha sido montada, tambin puede ser desmontada. Cmo se te ocurre hablar de desmontar a Crusoe? le dijo Page. Si ni siquiera podemos desenterrarlo! Spencer ni se molest en mirar a Page. Le consideraba un entrometido. Page tiene razn, no hemos podido desenterrarlo. Pero, si consiguiramos entrar en su interior, quiz no sera necesario hacerlo. Entrar? Tomkin pareca sorprendido. Y qu quieres hacer? contest Spencer. Dejar que se marchen sin saber cmo funcionan? Si descubriramos los secretos de su tecnologa, eso podra ayudarnos a dar un salto hacia adelante de doscientos aos. Es que no estamos metidos en un lo bastante grande? Milsom apunt a Collis con un dedo. No empieces con esas memeces de siempre. No importa en qu nos ha metido la tecnologa, tambin nos servir para salir de ello. Pero, tenemos derecho a desmontar a Crusoe o a Viernes? insisti Collis. Creo que debemos prescindir de todas estas gazmoeras ticas dijo Neame. Dediquemos nuestras energas a resolver los problemas prcticos. Qu piensas utilizar como abrelatas, Dan? No os parece que tendramos que esperar a que Arnold regresase de Washington? pregunt Collis.

Exactamente afirm Page. Y, mientras tanto, creo que habra que consultar al profesor Lovell antes de seguir adelante. Lovell era el decano del grupo. Page dijo Spencer, por qu no te vas a la mierda? Page se levant, con los labios apretados, y sali de la estancia airadamente. Qu hacemos ahora? pregunt Milsom. Lo primero que hay que hacer es conseguir que Neal Zabrodski nos pase las pelculas del momento en que Viernes entra y sale por las compuertas. Se abren cuando est encima de ellas y se cierran tan pronto como ha entrado. Lo que necesitamos saber es si se sita exactamente en el mismo lugar, cada vez, y s realiza una secuencia concreta de movimientos. Si es as, existe la posibilidad de que sea l mismo quien abra la compuerta. Si conseguimos averiguar cmo lo hace, hay una posibilidad de llegar a reproducir su operacin. El resto es simple. Quieres decir que realmente ests dispuesto a meterte ah dentro? pregunt Collis. Neal Armstrong y Ed Aldrin se posaron en la Luna sin que les hubieran garantizado el billete de regreso respondi Spencer. A m no me importara entrar dijo Milsom, Y lo deca en serio pero, dada su permanente costumbre de gastar bromas, nadie le hizo caso.

Domingo 9 de septiembre
Washington D. C. El domingo, Wedderkind y su esposa Lillian salieron a comer con su hija mayor, el esposo de sta y su hijo de cuatro aos. Resistindose a los intentos de su yerno por venderle una nueva pliza de seguros, Wedderkind escap a su dormitorio y telefone a Baltimore, a George York. Wedderkind deseaba saber si haban avanzado en la recopilacin de los ltimos datos sobre el campo magntico de la Tierra. Va avanzando, Arnold. Va avanzando fue lo nico que quiso decirle York sobre el tema. Sin embargo, le dio a Wedderkind una informacin que ste no esperaba. Tuve una interesante conversacin con un amigo mo de la Universidad de Chicago: Lou Corsalero. Conoce a Al Wetherby. Oh, s dijo Wedderkind. Lou me dijo que haba captado algunos temblores bastante notables en tu direccin. Y? Bueno, telefone a Riddell, en San Francisco. Me confirm que Crow Ridge era el epicentro. Han ocurrido algunos movimientos, pero sin importancia. Oh, no, lo importante no es la fuerza de los temblores dijo York, sino su frecuencia. Lou y Riddell captaron, cada uno por su lado, pulsaciones con diversa fuerza y nmero de impulsos: cuatro, ocho, doce, ocho, ocho, cuatro ya entiendes lo que quiero decir. Uno se siente tentado a pensar que se trata de una especie de cdigo morse ssmico. Podra ser, pens Wedderkind. Pero desde sesenta metros de profundidad? Podras ir siguiendo esto por m, George? En qu escala? Bien, para que me sea de alguna utilidad, tendra que ser en una escala global. Arnold, recuerda que hay casi 240 estaciones. S, pero hay un centro de datos aqu y otro en Europa. An estn procesando los datos del ao pasado. Bueno, pues haz unas cuantas llamadas telefnicas. Puedes enviarme la factura. Si lo que est haciendo Crusoe es enviar un mensaje, alguien debe recibirlo. Y tal vez le conteste con otro mensaje. Y si as fuera, podramos localizar su posicin. As es, George. Los epicentros podran coincidir con los centros de las ondas del apagn. Y en tal caso, esos datos tuyos tendran sentido. No te puedo prometer nada. Lo comprendo. Pdele a Riddell que te ayude. Me debe un favor. Tambin a m. Muy bien. Eso representa 120 estaciones para cada uno. Y si logras interesar a Corsalero, entonces el nmero para cada uno quedara reducido a ochenta. De hecho, menos se puede prescindir de las estaciones rusas. De acuerdo.

Slo hay un problema, George. Tienes que conseguir su ayuda sin ponerles al corriente de los acontecimientos. Comprendo. Y piensa en una buena explicacin para los temblores de Crow Ridge. No quiero que nadie enve un grupo de investigacin. Me ests pidiendo que mienta a mis colegas? Dime, George respondi Wedderkind, no fue se el procedimiento que te permiti conseguir esa computadora? Wedderkind se llev a su nieto a pasear por el parque, respondiendo a su alegre charloteo con algn que otro gruido que le dejaba libre para ponderar el significado de las ltimas noticias que le haba dado York. Sin embargo, los nios no permiten que se les olvide durante mucho rato, y Wedderkind pag su preocupacin recibiendo la mordedura de una ardilla en un dedo. Crow Ridge/Montana Spencer haba hecho pasar varias veces las pelculas de Viernes. Su suposicin haba resultado correcta. Cada vez que entraba y sala de Crusoe, Viernes se situaba sobre la compuerta con las puntas de las patas exactamente en el mismo lugar. Pona primero en posicin sus dos pares de patas laterales, a las que seguan las traseras y luego las delanteras. En ese momento, las dos esferas giraban, haciendo que ambas compuertas quedasen alineadas. Para entrar, Viernes recoga primero las patas delanteras y traseras, simultneamente, y luego los dos pares laterales. Tan pronto como haba desaparecido bajo el nivel de la compuerta interior, sta efectuaba una rotacin, y se cerraba. Al salir, desplegaba las patas en orden exactamente inverso: los dos pares de patas laterales primero, y luego el par delantero y trasero. Cuando las ocho patas estaban en el lugar preciso, se cerraba la compuerta interior y la cpula rotaba. Vamos a examinar el casco. Spencer detuvo a cuatro cadetes que pasaban y los convenci para que ofreciesen voluntariamente sus servicios y les dejasen usar sus dos jeeps. Subi al primer vehculo con Milsom, Tomkin y Collis e hizo un gesto a los cadetes para que les siguieran. Aparcaron cerca de Crusoe. Spencer les dijo a los cuatro cadetes que permaneciesen en su jeep, y luego subi al casco con Milsom, Tomkin y Collis. Spencer se puso a gatas cerca de la cpula y examin con suma atencin la superficie negra, traslcida y lisa. Al cabo de unos diez minutos hall lo que estaba buscando: una mancha octogonal de color negro mate, aproximadamente del tamao de la palma de su mano y que se hallaba a algo ms de dos metros del centro de la compuerta de la cpula. Aqu est. Hay que encontrar siete como sta. Los otros se arrodillaron para examinar la mancha. No resultaba fcil distinguirla sobre la superficie negra. Mirando a la superficie desde un ngulo tal que la luz se refleje en ella, resultar ms fcil encontrarlas dijo Spencer. Tiene que haber una exactamente frente a m. Separaos alrededor de la cpula y tened cuidado de no pisar ninguna. Milsom, Tomkin y Collis bajaron al casco y se dispersaron cautamente, como personas que, de

repente, se han encontrado sobre una fina capa de hielo. Spencer hizo un gesto a los cuatro cadetes. stos subieron al casco y se agruparon a su alrededor. Quiero que ustedes cuatro vengan con nosotros cuatro les explic Spencer. Seal la mancha negra. Esto es lo que andamos buscando. Tendrn que mirar desde muy cerca, pues resulta difcil distinguirlas. Yo ya tengo la ma dijo Tomkin. Ahora estaba frente a Spencer. De acuerdo dijo Spencer. Chris, t y Dan tenis que estar en ngulo recto con respecto a nosotros. Milsom y Collis ajustaron sus posiciones. Y ustedes cuatro sitense exactamente en medio de nosotros. Los cadetes fueron desplazndose lateralmente, hasta ocupar la posicin correcta. Muy bien, ahora todo el mundo debera tener una de estas manchas justo debajo de las narices. Tomkin se sent sobre sus talones mientras los otros buscaban y localizaban las manchas. Las han encontrado todos? Hubo un unnime asentimiento con la cabeza. Spencer mir a su alrededor y vio a Page y a Lovell que caminaban hacia ellos. La preocupacin de Page por conocer la opinin de Lovell sobre cualquier asunto no se explicaba como deferencia hacia quien era el decano. Todo el mundo saba que Page buscaba la recomendacin de Lovell para conseguir un bien pagado y prestigioso trabajo como investigador en el Massachusetts Institute of Technology. De acuerdo dijo Spencer. A ver si obtenemos bien la secuencia. Dan, t y el chico de tu derecha sois las patas delanteras. Correcto dijo Collis. Spencer se volvi hacia el cadete de su izquierda. Usted y ese seor, Chris, son las patas traseras. Haga lo mismo que l mir al otro lado, a Tomkin. Nosotros y estos dos chicos somos las patas laterales, as que actuamos primero. Comprendido afirm Tomkin. Spencer se volvi hacia el cadete que tena a su derecha. Usted y yo actuamos juntos, de acuerdo? S, seor respondi el cadete Crawford. Muy bien dijo Spencer. Primero son los dos lados, luego la parte de atrs y despus la de delante. Con intervalos de tres segundos. Preparad todos el pie derecho y cuando d la seal colocadlo suavemente sobre la mancha. Puedo preguntar algo, seor? era el cadete que se hallaba a la izquierda de Spencer, cuyo nombre era Gibbs. Pareca tan joven que an no deba de comprarse hojas de afeitar. Podra decirnos qu es lo que espera que suceda? S, claro. Esperamos que efectuando la presin adecuada en esas manchas activaremos las dos compuertas esfricas. Ha visto cmo funcionaban en los televisores? S, seor. Muy bien, pues reljese. Si no pasa nada, les invitar a todos a un trago. Pero si ocurre algo todos me invitarn a m a beber. De acuerdo, todos dispuestos? Todo el mundo asinti con la cabeza y cada uno desliz hacia delante su pie derecho. Esto es como pisar una mina explosiva para ver si funciona dijo Milsom.

Spencer esper hasta que la segundera de su reloj llegase a las doce. Laterales! Ahora. Posteriores! ahora! Delanteras ahora! Los cuatro pares de pies oprimieron las manchas siguiendo las instrucciones. No pas nada, Spencer mir a Collis por encima de la cpula. Adviertes algn movimiento? Debera comenzar por donde ests t. Collis neg con la cabeza. Puede ser que acte con un contacto elctrico de algn tipo sugiri Tomkin. Si es as, nos ha fastidiado dijo Spencer. Probmoslo de nuevo, esta vez aumentando la presin del pie derecho. Page y Lovell llegaron en ese momento hasta el casco de Crusoe. Tiene alguno de ustedes conciencia perfecta de lo que estn haciendo? pregunt Lovell. S, estamos tratando de aumentar el caudal de conocimientos de la raza humana dijo Spencer. Proceda de una familia adinerada, de modo que no tena que preocuparse de que le patrocinase Lovell, ni ahora ni luego. De acuerdo, vamos all! Apretaron con fuerza las manchas, siguiendo la misma secuencia. Nada. Seguid as orden Spencer. Presionando al mximo. Pas casi un minuto y no sucedi nada. Spencer comenz a perder la esperanza de alcanzar el xito, que se convirti en una negra desesperacin. Cuando ya haba decidido abandonar, la cpula efectu su rotacin de izquierda a derecha, dejando al descubierto la compuerta exterior y luego la segunda esfera gir a su vez, alineando la compuerta interior. Qu os parece eso? ri Spencer con el rostro enrojecido por la excitacin. Extraordinario exclam Milsom. Lovell y Page se apresuraron a subir al casco. Mantengan los pies en las manchas. Pisando con fuerza dijo Spencer. Todos estiraron el cuello para mirar hacia la compuerta. El oscuro pozo que haba contenido a Viernes estaba vaco. Debe de estar en otro compartimiento dijo Lovell. Spencer sonri. Eso est bien. Significa que, cuando est fuera, habr sitio para moverse por ah abajo. Muy bien, equipo, tratemos de cerrar esto. Primero las patas delanteras y traseras. Collis y Milsom y los dos cadetes de su derecha se prepararon. Spencer mir su reloj. Har una cuenta atrs desde cinco. Mientras alzaba la mano para contar los segundos, las dos compuertas se cerraron por propia iniciativa. Spencer mir a su alrededor, deteniendo su mirada en cada uno de los rostros. Quin ha sido el que se ha movido? nadie respondi Muy bien, ahora todo el mundo hacia atrs. Todos hicieron lo que les dijo Spencer. Spencer frunci el ceo. Qu crees t, Chris? Debemos de haber hecho algo mal. Si son superficies que reaccionan ante la presin, pueden

ser muy sensibles. Y la menor variacin de la norma podra hacer funcionar un sistema de alarma O puede existir un control automtico que cierre la escotilla pasado un tiempo determinado Spencer mir su reloj. Ha comprobado alguien el tiempo que permaneci abierta? Nadie lo haba hecho. Escuchad intervino Milsom. Si la hemos podido abrir antes, nada impide que lo hagamos otra vez. Tienes razn corrobor Spencer. Por si sirve de alguna ayuda, os dir que he cronometrado la entrada en la escotilla de Viernes que tenemos filmada dijo Tomkin. Tarda 15 segundos en doblar las primeras cuatro patas, otros 15 para las segundas cuatro, y 15 ms para deslizarse por debajo del nivel de la escotilla interior. Pero la compuerta no est totalmente abierta cuando comienza a doblar las patas le record Collis. No, tienes razn reconoci Spencer. De acuerdo, volvamos a nuestros puestos, intentmoslo de nuevo. Trataron varias veces de repetir su xito inicial, pero la cpula no se movi. No parece que vaya a funcionar dijo Page. Sigamos intentndolo intervino Spencer. Venga ya, funciona aunque slo sea para borrar esa sonrisa de la cara de Page . Nada se movi . De acuerdo, empecemos de nuevo. Por ltima vez. Las dos compuertas giraron para abrirse. La esfera interior segua estando vaca. Quiz hay un tiempo durante el cual permanece cerrada, y otro perodo en el que se mantiene sugiri Tomkin. Ya lo haba pensado le dijo Spencer. Cuando se cierre, lo intentaremos de nuevo y comprobaremos el tiempo. Repitieron la operacin tres veces. Haba un control automtico en la compuerta. A pesar de la presin en las manchas del casco, pasados 45 segundos giraba, y permaneca cerrada durante cinco minutos Cuarenta y cinco segundos no es demasiado tiempo para poder hacer algo dijo Page. Spencer le sonri. Bromeas? En diez segundos se pueden correr los cien metros. Es que ests pensando seriamente en entrar ah dentro? Pegunt Lovell. No, no lo har. Ser yo quien entre afirm Milsom. Todos seguan pensando que bromeaba. Sea quien fuere, tendr que ir enfundado en un traje espacial afirm Spencer. No podemos conocer las condiciones de presin y temperatura que reinan en el interior del casco. Esta compuerta doble podra ser una especie de cmara de presin. Ni siquiera sabemos si podremos mantener una comunicacin por radio con el que entre ah. Lovell consider los problemas. Hay que prepararse mucho antes de llevar a cabo esta operacin. Y tendremos que discutirlo antes con Arnold. Claro dijo Spencer. Tenemos que hacerlo como es debido. Pero, en realidad, hemos dado un gran paso adelante Lovell palme a Spencer en la espalda

. Muy bien hecho. S dijo Page, muy bien Spencer les obsequi con una sonrisa y estrech la mano de los cuatro cadetes. Muchas gracias, chicos. Les espero a las 9.30 en el bar, de acuerdo? Y olvdense de lo que dije antes. Yo pagar la bebida. Milsom tom el volante del jeep para el corto viaje de regreso, Spencer se sent junto a l, con un aspecto que, cosa curiosa, pareca ser de insatisfaccin. Los dos compartan una casa-remolque y, mucho ms tarde, cuando aquella noche Milsom sali de la ducha, encontr a Spencer sentado al borde de su catre, profundamente ensimismado. Cul es el problema? La compuerta Acaso no ocurri todo tal como tu dijiste? S. Pero no tendra que haber funcionado. Milsom se coloc la toalla alrededor del cuello como si fuera un boxeador, se sent frente a Spencer y se dispuso a fumar un cigarrillo. Desembucha. Quera abrir la compuerta cuando Viernes estuviera dentro porque, de haberle hallado acurrucado en el interior, eso hubiera significado, con toda seguridad que no haba forma e acceder a las otras partes de la nave, Pero ahora sabemos que s la hay. De acuerdo, pero estando Viernes ya a bordo, la compuerta no debera haberse abierto. Tendra que haber un mecanismo de cierre en esos puntos de presin. Para quin ms iba a desear Crusoe que se abriese? Al parecer Neame piensa que para nosotros Milsom sonri. Quiz Crusoe se prepara para darnos una fiesta en la que proyecta vendernos algo. Venga ya, Chris, hazme el favor! Estoy tratando de hablar seriamente. Perdona. Contina. Lo cierto es que a m no me convence la idea de Neame, y a ti? Si me convenciese, no me habra presentado voluntario para entrar en Crusoe. Entonces, qu explicacin hay? Milsom reflexion durante un instante, y luego se encogi de hombros: Tal vez Crusoe no es tan inteligente como nosotros creemos. Spencer asinti lentamente con la cabeza. S pero, por otra parte, tambin podra ser que nosotros no furamos tan inteligentes como nos creemos. Trat de recordar el momento exacto en que haba tenido la primera idea sobre el modo en que podra abrirse la compuerta. Haba sido aquella maana, cuando se hallaba en lo alto de la cordillera con Milsom, Wetherby y Collis y Viernes. Haban estado sentados, contemplndolo, durante dos horas. Trat de recordar qu secuencia de pensamientos le haba llevado hasta aquella intuicin con respecto a la compuerta. Le resultaba

difcil filtrar las otras ideas que no dejaban de aparecer. La discusin con su esposa sobre la compra de un nuevo coche. La carta que tena que haberle escrito a su madre. El dulce aroma del cabello de su hija cuando le haba dado un beso de despedida al partir hacia Crow Ridge. Y Viernes Haba pensado mucho en Viernes. Sera posible que Viernes hubiera? Spencer mir a Milsom y decidi no comentar el ltimo pensamiento que haba acudido a su cerebro. Por el contrario, le dijo: Lo primero que tenemos que hacer es tratar de averiguar si Viernes controla a Crusoe, o si es al revs. Tambin tendremos que inmovilizar a Viernes antes de entrar, de lo contrario podramos hallarnos bastante estrechos all dentro hizo una pausa, y luego aadi: Si conseguimos que nos manden un par de trajes, te atreveras a entrar en Crusoe conmigo? Cuntas veces tendr que decirte que s? respondi Milsom. Me presento voluntario una y otra vez, pero nadie me toma en serio. Claro que entrar! Muy bien Spencer se recost en su catre. Esperemos que Arnold est de acuerdo. No depende slo de l explic Milsom. Apuesto que ese tipo, Connors, quiere meter baza. Y tambin ese manitico de Allbright.

Martes 11 de septiembre
Crow Ridge/Montana Cuando Connors y Wedderkind regresaron a Crow Ridge, vieron la grabacin filmada en video del experimento de Spencer con la compuerta, durante el fin de semana. Tambin haba logrado abrirla al da siguiente, cuando Viernes se hallaba por la meseta. Qu le hace pensar que pueda haber algn espacio bajo la compuerta por el que uno se pueda mover? le pregunt Connors. Tiene que haberlo dijo Spencer. Viernes estaba dentro, pero la compuerta estaba vaca. Por lo que hemos logrado ver de la estructura del interior de la compuerta, parece como si efectuase una rotacin contraria cuando se abre la compuerta, de modo que Viernes se queda dentro de ella para luego descender a un compartimento inferior. Y cuando l est fuera de la nave, tiene que haber mucho espacio para nosotros. No necesariamente indic Wedderkind. Quiz permanezca con las patas recogidas y sea introducido directamente en un hueco de almacenamiento. En tal caso, no habra razn alguna para que no permaneciese recogido en el interior de la compuerta. Se me ocurren varias dijo Wedderkind. No podemos descartar la posibilidad de que Viernes sea slo uno entre varios instrumentos similares. Incluso aunque slo fueran dos, ya tendra ms sentido. En caso de que se produjese un mal funcionamiento o sufriese daos, la compuerta seleccionara el instrumento que estuviese an en situacin de ser utilizado. Y lo nico que se necesitara sera que la cpula exterior tuviera un eje de rotacin variable, ya que de este modo podra abrirse a varios pozos de almacenamiento. En tal caso, tendremos que limitarnos a quedarnos sentados all, hasta que nos dejis salir dijo Spencer. Si Crusoe dirige la actividad de Viernes, tal vez tengas razn. Pero considera la posibilidad contraria: que Viernes controle a Crusoe. El vehculo lunar aterriz en nuestro satlite, pero eran los hombres que viajaban en su interior quienes lo controlaban. Ya has visto en esas filmaciones lo que sucedi: las dos cpulas se abrieron a nuestras seales tal como lo hacen para Viernes. Yo no me atrevera a afirmar que sa es una prueba concluyeme respondi Wedderkind. Viernes podra ser el elemento de mando, y aun as seguir siendo factibles las otras dos posibilidades. Y ambos elementos podran tener un mismo nivel de respuesta. En tal caso las superficies sensoriales que abren la compuerta podran ser activadas sobre una base de s-no, sin que ello implicara eleccin por parte de Crusoe. La segunda posibilidad es que Crusoe sea el elemento de mando, con capacidad para tomar decisiones. En cuyo caso discuti Spencer, no habra ningn motivo para que nos abriese cuando Viernes est a bordo. Puede existir una razn que no hayamos considerado. Connors reflexion respecto a cul podra ser tal razn. De acuerdo dijo Milsom. Si uno acepta esa idea, tambin puede aceptar que Viernes pudo

decidirse a abrir la compuerta desde dentro. S, as es, podra haberlo hecho. Pero, para qu iba a hacer una cosa as cualquiera de los dos, Arnold? No lo s. Es posible que la respuesta a esa pregunta se halle dentro de Crusoe. Si est ah dijo Connors, tratemos de imaginar cul pueda ser, antes de ir en su busca. En lugar de encerrarse a la cada del sol, Viernes permaneci en el exterior dando un paseo ms largo. Wedderkind pidi al barracn de monitores que mantuvieran sobre l la estrecha vigilancia de la televisin. Connors, Wedderkind y Allbright se reunieron con los cientficos e ingenieros en el barracn de investigacin, y discutieron la iniciativa que haba tomado Spencer. Finalmente acordaron autorizar que un voluntario efectuase una rpida exploracin preliminar de reconocimiento que pusiera en claro si haba una forma de introducirse en otras partes de Crusoe, y para descubrir si era posible permanecer en comunicacin. El primer paso en este plan era la inmovilizacin de Viernes durante uno de sus paseos, y su transporte al laboratorio de campo para examinarlo. Una vez se hubiera apartado de la circulacin a Viernes, podran efectuar el viaje de exploracin sin miedo a ser interrumpidos. Si la primera exploracin tena xito y si haba un acceso a la parte principal del casco, entonces entrara un equipo de dos hombres a realizar un examen ms minucioso del interior. Haba una pregunta importante que Connors tena en mente, pero que nadie formul durante la reunin: Se efectuara algn intento por rescatar al primer voluntario, si las cosas no salan tal como estaban planeadas? Posiblemente, nadie haca la pregunta porque nadie deseaba or la respuesta o, tal vez porque todos conocan la respuesta. Cuando termin la reunin, Connors y Wedderkind decidieron dar un paseo para respirar el fresco aire nocturno. Wedderkind regal los odos de Connors con trivialidades domsticas, sobre todo acerca de su nieto. Connors intuy lo que iba a venir despus. Va a arreglar las cosas con Charly? No creo que vaya a arreglar las cosas con nadie, Arnold. Wedderkind haba sido responsable de que se conocieran Connors y Charly y tena un evidente inters en su relacin. Connors disfrutaba desairando su preocupacin paternal, aunque no dejaba de considerarla conmovedora. Hum Wedderkind camin en silencio algunos metros. Acaso es porque Carol muri? No del todo. Ya nos habamos divorciado cuando ocurri el accidente. Ha hablado con Charly al respecto? No. Le gustara hablarme de lo que sucedi? No mucho. S exactamente cules son mis problemas. Bueno, de todos modos cuntemelos. Connors suspir y su tono de voz se hizo montono: Di preferencia a mi carrera sobre mi matrimonio, nunca volva a casa, iba con otras mujeres y mi esposa se dio a la bebida, tuvo un asunto que le sali mal, decidi abandonarme, se llev a nuestro hijo con ella, tuvo un accidente, y l result muerto.

Acaso estaba? S, naturalmente, estaba borracha. Y s, naturalmente la culpa la tena yo pero present una demanda de divorcio y ella no pudo dejar de acusarse de la muerte de Joe. Nunca la perdon y ella sigui bebiendo. Y todo le fue de mal en peor Se suicid o fue un accidente? Quin sabe? El coche derrap y fue a ponerse directamente debajo de un camin. Esa fue la razn por la que no me pareci nada divertida la sugerencia de Weissman acerca de los Bodell. Adems, logr darme un disgusto final tuve que identificar su cadver. Algo de lo que hubiera prescindido muy a gusto. Le haba dejado un sobre con su nombre. Connors lo quem, sin leer su contenido. Agit la cabeza. Resulta asombroso lo que uno puede llegar a hacer a una persona cuando se lo propone. O cuando uno deja de intentarlo aadi Wedderkind. Puso una mano sobre el hombro de Connors. Me alegra que al fin me lo haya dicho. Le molestara que nos tutesemos? No, bueno, no me importa. Lo que no quisiera es que pensaras que esto me hace sentirme mejor. Doblaron la esquina de una casa-remolque y casi chocaron con Viernes. Santo cielo! exclam Connors. Haba olvidado que Viernes segua andando por la meseta. Viernes realiz aquel movimiento hacia atrs que ya resultaba caracterstico en l. Connors retrocedi tras la casa-remolque para perderlo de vista, y se apoy contra una de las paredes para recuperar su compostura. Wedderkind se qued donde estaba. Arnold, por Dios Connors temblaba por la revulsin. No te preocupes, ya se va. Wedderkind se volvi hacia Connors. Lo lamento, Arnold. Verme esa cosa en la oscuridad me ha producido un susto de muerte. Wedderkind le dio unas palmadas en el hombro. Si te sirve de alivio, te dir que yo deseaba moverme pero las piernas no me respondan. Ven conmigo a mi casa. Phil, Alan, Wetherby y Ray Collis van a venir a tomar caf. El caf que preparaba Wedderkind en su casa-remolque era infinitamente superior a la pcima que se serva en la cantina. Adems, haba llevado consigo seis verdaderas tazas de caf, con sus platos correspondientes. S que me estoy comportando como un snob, pero no puedo soportar el tacto de esas tazas de poliestireno. Si se intensifica la crisis del petrleo, y eso es inevitable, las tazas de tirar despus de usar llegarn a ser algo del pasado indic Brecetti. Dentro de diez aos no habr nada de eso dijo Wetherby. Tendremos que empezar a hacer cosas que duren. Espero incluso que los estudiantes comiencen a graduarse en Reparacin y Mantenimiento en lugar de en Administracin de Negocios. Ya est bien de discursos Wedderkind sirvi el caf y relat su encuentro con Viernes. Ya s que es inofensivo, pero en la oscuridad tiene un aspecto repugnante. A Connors se le puso la piel de gallina cuando volvi a pensar en el incidente.

S que es ridculo dijo. He visto a alguna gente tomar araas e insectos y dejarlos correr por las palmas de sus manos Si yo hiciera eso, probablemente me desmayara. Por qu hay tanta gente que, como yo, tienen ese miedo totalmente irracional por las araas? No se trata de que haya tenido ninguna mala experiencia, y ya lo senta desde que era muy nio. En realidad no hay ninguna respuesta para eso dijo Collis. Se cree que los efectos de los estados psicolgicos, de los sustos, del miedo, de los accidentes experimentados por las mujeres en estado pueden ser transmitidos al feto. Quiz sea la reliquia de algn instinto animal ms primitivo, un recuerdo de la especie, profundamente grabado en el ms lejano pasado, y que nos afecte a unos ms que a otros. Yo conoc a un hombre muy valiente que se desmayaba cuando vea una serpiente. Y no olvidemos el cmico espectculo de las mujeres que saltan encima de una silla cuando ven un ratn. Si ese miedo es un recuerdo ancestral, de un tiempo en el que existan motivos para temer a las araas, no podra ser porque en aquel tiempo haba aqu cosas como Viernes? Wedderkind se encogi de hombros. Si algo nos ensea la ciencia es que cualquier cosa es posible. Apenas pasa un da sin que se produzcan algunos descubrimientos que ponen en duda lo que, en otro tiempo, fueron las leyes naturales incontrovertibles sobre las que se basaba nuestro conocimiento del mundo fsico. La teora de la evolucin de Darwin est sometida a constantes ataques, los nuevos hallazgos de crneos en Kenya nos estn obligando a revisar la fecha de aparicin del Homo Erectus Y ahora tenemos los Agujeros Negros en el espacio, que quiz puedan tragarse todo nuestro Universo antes de que hayamos resuelto el enigma de su creacin aadi Brecetti. Resulta usted tan reconfortante como Allbright dijo Connors. Si las bombas atmicas no acaban con nostros, lo harn los Agujeros Negros. Removi dos cucharadas de azcar en su caf, y luego alz la vista. En algunas ocasiones he odo hablar de lo que llaman la memoria racial o memoria ancestral. Es concebible que algo como Crusoe hubiera estado ya antes aqu? S, si uno cree en la intervencin divina contest Wetherby. En el sentido bblico o bien en el que nos habla Erich Von Dniken? pregunt Connors. Creo que la verdad se halla oculta en sus libros y en la Biblia afirm Wetherby, y en el Talmud, la Torah, los textos religiosos ms esotricos y en las obras desconocidas que se hallan empolvadas en los stanos del Vaticano. Venga, Al, el Vaticano no oculta nada! exclam Brecetti. No seas papista Wetherby se volvi hacia Connors. Phil pertenece a la escuela del accidente evolutivo. Una existencia sin significado en un mundo igualmente sin sentido creado por azar a partir del caos del Cosmos. No del todo dijo Brecetti. El hombre tiene que crearse sus propios objetivos. Pero lo que yo creo es que podra actuar de un modo mucho ms constructivo en esta vida si dejase de pensar en la otra. No hay ninguna existencia consciente o espiritual cuando se produce la muerte del cuerpo. Tal como dijo Omar Khayyam, el cielo y el infierno existen aqu, en la Tierra. Y, por cierto, no estoy de acuerdo con la teora del Gran Bang, Al. Sigo aceptando la teora modificada de la Creacin Continua. Eso te convierte en hereje por partida doble afirm Wetherby. De nuevo se volvi hacia

Connors. Nunca aprendern. Y Arnold es igual. Eso no es cierto intervino Wedderkind. Cuando la gente comenz a abandonar el barco de la Creacin Continua, yo me dediqu a nadar por mi propia cuenta. Incluso estoy dispuesto a escuchar tus locas teoras. Y cules son? pregunt Connors. Yo creo que nos dieron una cierta ayuda le contest Wetherby. Pero la cosa va ms lejos. Pienso que nuestros primeros visitantes le dieron a la Tierra el Beso de la Vida. Pienso que modificaron la atmsfera para eliminar las nubes de metano, las perpetuas neblinas de amonaco. Y con una atmsfera respirable lleg la separacin visible del cielo y la tierra. Resulta asombroso el ver cmo, en todas las culturas, existen mitos que relatan cmo los dioses separaron el cielo de la tierra. Una vez se hubo hecho esto, los ocanos se convirtieron en el campo de crecimiento de formas vitales embrionarias. Y una vez ms, uno no tiene ms que advertir la asombrosa similitud de los mitos. Incluso de las tribus ms primitivas proceden historias asombrosamente complejas para explicar la evolucin que coinciden de un modo muy notable con las teoras modernas. Aunque, desde luego, yo creo que los mitos son acontecimientos histricos o informacin cientfica contados tantas veces que han ido perdiendo su significado original al ir pasando de boca en boca. Pero, bsicamente, lo que ests diciendo es que somos el producto final de un gigantesco proyecto de ingeniera biolgica indic Wedderkind. S, y ese proyecto tiene una finalidad. Creo que, a lo largo del tiempo, desde que la Tierra vio su primer amanecer, obra de los dioses, se han producido visitas peridicas destinadas a controlar la evolucin de la vida y el equilibrio de sus diversas formas. Por ejemplo, la extincin masiva de los dinosaurios fue parte de este proceso de eliminacin de las malas hierbas. Su propsito fue permitir el desarrollo de los mamferos. Dar a nuestros antepasados terreno para que pudieran moverse intervino Connors. S, y quiz, cuando apareci una forma adecuada, fue creado el Homo Sapiens mediante la ingeniera gentica y no a travs del lento proceso de la evolucin. Esto podra explicar que los darwinistas no encuentren el eslabn perdido. Si nuestra evolucin fue acelerada artificialmente, no puede haber una unin directa con los primates. El Homo Erectus pudo ser el inicio de una nueva lnea experimental, que comenz mediante algunas piezas nuevas y otras que se tomaron prestadas. El hombre se inici con el hombre. Lo nico en lo que se me ocurre pensar al orte es en una especie de Frankenstein prehistrico dijo Wedderkind. Tal vez no ests muy alejado de la verdad le replic Wetherby. A menudo me he preguntado por el origen de los cultos prehistricos de los cazadores de cabezas, y de los sacrificios rituales de seres humanos: el arrancar el corazn y otros rganos para ofrecrselos al dios Sol. Quiz fuera una especie de burdo homenaje, la imitacin primitiva de las operaciones quirrgicas o de las autopsias, realizadas por aquellos seres a los que el hombre primitivo tena por dioses, como parte del proceso de control: la bsqueda de la mutacin perfecta. El hombre pudo ser el resultado de un largo proceso de intentos y fracasos. Al le interrumpi Brecetti, lo que ests diciendo tendras que escribirlo. No bromeo, si te lo publicasen en forma de libro se iban a vender muchos ejemplares. Pero todas esas teoras tienen un punto dbil: quin ayud a aquellos que nos ayudaron a nosotros? Porque, el proceso tuvo que

iniciarse en alguna parte. Puedes decirme t dnde empez el Universo? Eso es un golpe bajo. No te vayas por la tangente. Si, como t dices, los dioses nos ensearon a cultivar la tierra, a domesticar los animales, a tejer, a contar y nos obsequiaron con el lenguaje, cmo consiguieron ellos este conocimiento? Wetherby hizo gestos con la mano. Todo es parte de un proceso continuo seal con un dedo a Collis. Ray cree que la suma total del conocimiento que existe en el Universo est pasando por esta habitacin como si fueran ondas de radio. Pero nosotros no podemos captarlas porque nuestros cerebros no estn sintonizados con la longitud de onda correcta. Eso sigue sin contestar a mi pregunta le dijo Brecetti. No te va a dar ninguna respuesta intervino Wedderkind. Y en qu tipo de Universo tiene lugar esa actividad de misionero: en el del Gran Bang o en el de la Creacin Continua? En el del Gran Bang Wetherby se ech hacia atrs un mechn de cabello negro que le haba cado sobre la frente. Me parece plausible la idea de un Universo nacido de la explosin cataclsmica del tomo primigenio, extendindose a travs de las profundidades infinitas del espacio por un breve instante de eternidad Hay unas palabras maravillosas que le hace aos, son unas palabras que jams olvidar, aunque s he olvidado el nombre del que las escribi: En el lejano norte, en una tierra llamada Svihjod, se halla una roca negra que tiene cien kilmetros de altura y cien kilmetros de anchura. Cada diez mil aos llega a la roca un pajarillo, que se afila el pico en ella. Cuando haya logrado desgastar totalmente la roca, habr pasado un segundo de un da de la eternidad Es una imagen muy significativa admiti Connors, pero, de dnde sali ese tomo primigenio? Del Universo anterior le contest Wetherby. El Universo se expande hasta un punto determinado y entonces vuelve a contraerse sobre s mismo. Todo el Universo material se une con una fuerza tan colosal que produce la siguiente explosin. Y este proceso contina de forma ininterrumpida, expandindose y contrayndose rtmicamente, como si fuera un gigantesco corazn que palpita a lo largo de toda la eternidad. Se crean las galaxias, las estrellas, los sistemas solares, se enfran los planetas, aparecen las formas vitales, evolucionan los seres inteligentes y, al fin, stos colonizan y civilizan otros planetas, que orbitan alrededor de otro sol Y esta colonizacin, este proceso de enseanza, contina durante toda la vida del Universo y se inicia de nuevo en el siguiente? pregunt Connors. Wetherby asinti con la cabeza. Es un proceso continuo. Un ciclo infinito de creacin. Creo que incluso llegaremos a descubrir que los Agujeros Negros de Phil forman parte de ese proceso. Brecetti mir a Connors. Todos esos malditos gegrafos son iguales, siempre andan metiendo las narices en todo. Connors levant su taza de caf cuando Wedderkind pasaba con la cafetera. Azcar? No, esta vez no. Al, muchos de los mitos que usted menciona dicen tambin que, en otro tiempo, el hombre fue inmortal. Fue ste un atributo que luego fue eliminado de los modelos

posteriores? Quiz mi actitud puede parecerle cnica, pero no estoy pretendiendo serlo. Wetherby sonri. Creo que en otro tiempo el hombre posea ciertas cualidades mentales extraordinarias que luego ha perdido. Todos sabemos que su constitucin fsica no es tan buena como lo era en un principio. La vista, el olfato, el gusto y algunos msculos se han atrofiado. Ray tiene la teora de que todo esto va ligado al desarrollo del lenguaje. No creo que eso sea significativo intervino Collis. Adelante, Ray, en ese campo ests a salvo dijo Wedderkind. No hay ingenieros peludos que estn esperando para machacarte la cabeza con sus reglas de clculo. Collis hizo una pausa, aparentemente poco dispuesto a continuar. Bueno el problema es que si uno no est de acuerdo con las creencias bsicas, esto puede sonar algo ridculo. Adelante dijo Connors. Me deshice de todas mis ideas preconcebidas cuando se inici este proyecto. Collis trag saliva. Bueno en esencia, yo creo que nuestro actual concepto de la inmortalidad surge de un lejano recuerdo racial del primitivo estado de gracia de la Humanidad. Y por recuerdo racial, entiendo un recuerdo instintivo y profundamente grabado, que forma parte de nuestra composicin gentica y se transmite a travs de las innumerables generaciones. Creo que hubo un perodo, cuando el hombre empez a caminar por la Tierra, en que todo su ser estaba empapado en lo que llamamos conciencia csmica o el conocimiento universo, si prefiere llamarlo as la comprensin de que el estado material del mundo fsico que perciba a su alrededor era slo una breve fase del ciclo continuo de la creacin, del que l formaba parte. Me sigue? S. Prosiga. De acuerdo. Creo que tambin se daba cuenta de que esta misma conciencia csmica estaba presente en todo el mbito de la Naturaleza. Las rocas, el suelo, el mar, el cielo que haba sobre su cabeza. El hombre estaba sintonizado con lo que le rodeaba. En diversos grados, todo estaba tan vivo como l. Y fue del recuerdo de esa conciencia del que surgieron los mitos posteriores acerca de los espritus de los bosques, de las aguas y las montaas? pregunt Connors. S. Debi haber un momento en el tiempo en el que su comprensin de la totalidad y su identificacin con los otros objetos animados e inanimados comenzaron a desaparecer. El hombre pas del mundo espiritual al material. Quiz a travs de cambios genticos debidos al azar, o a una mutacin deliberada, se perdi el nexo vital en la cadena de las molculas del ADN y el ARN, el mensaje codificado que le daba al hombre ese conocimiento. Podramos decir que eso era como una llave sin la que los circuitos cruciales del cerebro permanecan cerrados. Inactivos. Lo que s es cierto es que uno de los temas ms constantes en la mitologa es la prdida del mensaje que podra convertir al hombre es un ser inmortal dijo Wetherby. Exactamente afirm Collis. Y Alan confirmar tambin que hay una creciente masa de datos que indican que en el lejano pasado florecieron sociedades muy desarrolladas que no posean el conocimiento de la escritura. Es posible que no necesitasen ni siquiera del lenguaje. Poda tratarse de seres con capacidad teleptica. Hay que estudiar el lenguaje para darse cuenta, a pesar de toda su

belleza y complejidad, de lo asombrosamente imperfecto que es como herramienta. Y, por muchos estudios y teoras que hayan surgido, seguimos sin saber cmo se desarroll el lenguaje. Yo creo que a medida que el hombre comenz a hablar y a escribir, fue perdiendo su capacidad de comunicarse. De forma gradual, se fueron perdiendo los extraordinarios poderes telepticos que haba en su cerebro abandonados o eliminados. El hombre dej de estar identificado con el mundo que le rodeaba. ste se convirti en un medio hostil, poblado por espritus, mal recordados, que pronto fueron clasificados en buenos y malos. La prdida de su conocimiento implic que perdiera tambin la comprensin del papel que desempeaba en el eterno proceso de la creacin. La inmortalidad se convirti en un sueo lejano, en algo que formaba parte de una era dorada muy lejana en el pasado y a la que ya nunca iba a volver. El hombre aprendi a leer y a escribir pero, en trminos csmicos, se convirti en un analfabeto. Se encogi de hombros. Bsicamente esto es todo. Lamento haber empleado tanto tiempo en expresarlo. Habitualmente, muchas personas descubren que tienen una urgente necesidad de ir al lavabo mientras estoy exponindolo. No se disculpe tanto. A m me ha parecido algo con mucho sentido Connors se levant y mir su reloj. Mi reloj dice que es hora de irse a dormir, pero la cafena me indica que la noche an es joven. Siempre puede retar a Arnold a hacer una carrera hasta el crter le dijo Brecetti. Buenas noches, Phil dijo Wedderkind. La prxima vez que venga aqu, procura traer tu propia taza de plstico.

La casa-remolque de Wetherby estaba prxima a la de Connors. Caminaron hacia all en la oscuridad, mirando al cielo, que pareca tachonado de estrellas. Me pregunto de cul de ellas provendr Crusoe musit Wetherby. No saba que Ray Collis estuviera interesado en todas esas cosas coment Connors. No habla mucho de ello le contest Wetherby, pues en cuanto uno comienza a mencionar el mundo espiritual, los ojos de la mayor parte de la gente muestran su desinters. S, bueno, pero lo cierto es que circulan por ah algunas ideas realmente absurdas. Ray hizo que todo pareciese de una gran simplicidad aunque debo admitir que, cuando alguien habla de la conciencia csmica, comienzo a sentir picores en la mano y tengo ganas de agarrar un palo. Llegaron a la puerta de la casa-remolque de Connors. He estado pensando en la obra de Daniel Defoe dijo Wetherby. Arnold me explic cmo se le dio el nombre de cdigo Crusoe. S, fue idea del presidente. Hum muy interesante. La mayor parte de la gente slo recuerda a Crusoe y a Viernes en esa historia, pero hay muchos otros personajes. En su vigesimosptimo ao en la isla, a Crusoe se le uni un espaol y un negro, supervivientes de un naufragio, y luego llegaron un capitn, su primer oficial y un pasajero de un buque del que se haba apoderado la tripulacin amotinada. Connors not que en el interior de su estmago se formaba una masa fra.

Haba olvidado todos esos otros personajes. As que eran seis Adems de Viernes. Entre todos consiguen reconquistar el buque amotinado y navegan de regreso a Inglaterra. Y entonces viven felices hasta el fin de sus das No exactamente le interrumpi Wetherby. Falta la segunda parte. No hay mucha gente que haya ledo ese trozo, pues es bastante inferior en calidad. Ocho aos ms tarde, Crusoe regresa con un sacerdote, algunos mecnicos y marinos y, claro est, con Viernes. Y funda una colonia cristiana. El pobre Viernes muere a manos de los canbales. Y se queda Crusoe en la isla? pregunt Connors. No. Tras la muerte de Viernes regresa a Inglaterra y al fin muere. Ah es muy interesante afirm Connors. Muestra con qu poca atencin leemos las novelas. Haba olvidado por completo la existencia de otros personajes adems de los canbales y, desde luego, no tena ni idea de los ltimos acontecimientos del libro. S Wetherby se frot la frente. Es curioso, pero no s por qu le he hablado de esto. Oh, bueno, tal vez lo recuerde por la maana. Buenas noches. Buenas noches, Alan. Connors entr en su casa-remolque. Quiz a Wetherby aquella informacin le pareciese sin importancia, pero para Connors tena un sentido aterrador. Desde el principio haba sentido algo extrao acerca del nombre de cdigo. Podra ser que fuera sta una versin de la era espacial de aquella novela? Si as era, an quedaban otros cinco personajes por aparecer. Desde luego, esa s que sera una extraa jugarreta del destino. Y qu parte de la novela estaba desarrollndose: la primera parte, en la que Crusoe intentaba escapar de la isla o la parte segunda, en la que volva para colonizarla? Se dijo a s mismo que aquella idea era demasiado fantstica y trat de apartarla de su mente. Acaso un nombre significa algo? Al proyecto le podan haber dado el nombre de ABLE, BAKER o charlie brown, pero no haba sido as. Le haban llamado CRUSOE. Y aquella sensacin que tena en el estmago era un claro indicio de que su cerebro saba algo que an no le haba comunicado.

Mircoles 12 de septiembre
Crow Ridge/Montana Dada la aparente timidez de Viernes, Max y Wedderkind imaginaron un plan para raptarlo. Una vez que se haba completado el trabajo de perforacin, Max haba vuelto a ocuparse de su verdadera tarea, que era actuar como cabeza de turco en los tratos de la Corporacin con los contratistas del exterior y con los proveedores locales de la cercana ciudad de Miles. Sin embargo, cuando le resultaba posible, prefera quedarse en lugar de bajar al campamento base, con la esperanza de participar en alguna accin. Connors se haba enterado con sorpresa, por medio de Wetherby, de que Max haba obtenido las mejores calificaciones en la carrera de geologa y que dos de los tejanos eran graduados en ingeniera de minas. Su erudicin quedaba oculta bajo una gruesa capa de socarronera. Tres de ellos eran incluso ms robustos que Max, y todos parecan no haber hecho otra cosa en su vida que participar en las tpicas peleas de bar de la noche de los sbados. Cuando Connors lo coment una tarde en la cantina, Gilligan, otro de los ingenieros, le haba dicho: Entonces tendra que darse un paseo por Butte. Los suecos y los irlandeses que pululan por all hacen que estos tipos parezcan enanitos. La gran ciudad minera se hallaba cerca de las Rocosas en el oeste de Montana. Gilligan haba nacido all, y luego se haba trasladado a Seattle. Butte pareca un lugar del que, a menos que uno fuera King Kong, ms vala mantenerse alejado. Especialmente en las noches del sbado. Pero enanitos o no, aparte de ser unos expertos en lucha sucia, Max y sus tejanos tambin lo eran en el manejo de una amplia gama de aparatos mecnicos de minera y movimiento de tierras. Era esta habilidad la que Wedderkind pensaba aprovechar. Esperaron hasta que Viernes sali a dar su paseo matutino. Entonces, cuando se hallaba a unos doscientos metros de Crusoe, los tejanos, siguiendo instrucciones de Max, le rodearon con cuatro aplanadoras. Viernes se acurruc para considerar la situacin y su cuerpo gir lentamente 360 grados mientras su encastre ocular escrutaba las grandes hojas que, repentinamente, se haban convertido en muros que lo circundaban. En cada esquina quedaba una abertura lo bastante grande como para que un hombre pudiera pasar por ella, pero que resultaba demasiado estrecha para Viernes. Cliquete con rapidez durante ms o menos un minuto, y luego intent escalar una de las hojas. Ya haban previsto aquel movimiento. El conductor de la aplanadora comenz a mover su hoja de modo que Viernes fue rechazado. Wedderkind y Connors se hallaban en pie sobre el tembloroso techo de la cabina para contemplar la operacin. A pesar del asco que senta, Connors no pudo evitar sentir una cierta simpata por Viernes ahora que estaba atrapado y, aparentemente, inerme. Wedderkind le dijo a Max, que estaba encaramado al lado de la cabina: Diga a sus hombres que vayan con cuidado. No vayan a aplastarlo. Max transmiti el mensaje haciendo bocina con las manos. Retirndose de la primera hoja, Viernes intent, con testarudez, subir por las otras tres paredes

de su corral, siendo rechazado. En el cuarto intento estuvo a punto de escapar. El conductor, un hombre apodado T-Bone, alz y baj la hoja en rpida sucesin, mientras Viernes trataba de equilibrar su cuerpo en la parte superior de la misma y cuatro de sus patas intentaban aferrarse al cap de la aplanadora. En una posicin tan precaria exista un peligro real de que Viernes resbalase y la hoja al descender le aplastase alguna de sus patas. Wedderkind busc a Max, pero no pudo verle. Hizo una sea con los brazos a T-Bone y le grit: Djelo marchar! Tendremos que pensar algn otro modo de atraparle! Pero en el estruendo de los cuatro motores, T-Bone no le oy. Wedderkind llam a Spencer y mientras le estaba explicando lo que deseaba que hiciese, Max subi al cap de la aplanadora de TBone con una larga estaca de madera. Y, mientras Viernes suba y bajaba, Max le lanz hacia atrs con la estaca, desprendindolo de la hoja. Connors parpade mientras vea cmo Viernes golpeaba el suelo con la cabeza, con un tremendo estrpito. Durante algunos segundos, sus ocho patas se agitaron dbilmente en el aire. Luego, las fue cerrando dos a dos contra su cuerpo, y permaneci tendido boca abajo. Wedderkind descendi del techo de la cabina y corri a lo largo del cap. Por qu ha hecho eso? grit irritado. Max le mir con asombro. Cre que lo que pretendamos era que no pudiera escapar. S, pero no por este procedimiento, estpido! Max lanz disgustado la estaca y se volvi hacia Connors, abriendo los brazos. Qu diablos es lo que he hecho mal? Wedderkind se introdujo por la abertura que quedaba entre las hojas de dos de las aplanadoras, colocadas en ngulo recto seguido por Spencer, Milsom, Neame y Tomkin. Connors pas al cap de la aplanadora en la que haba estado situado y mir desde arriba a Viernes. Tras lo que, probablemente, deba de ser un instante de tranquila reflexin, Viernes extendi dos de los pednculos oculares retrctiles que tena en la parte superior de su cuerpo, y se movi hacia un lado. Las dos patas que haban quedado atrapadas debajo del mismo se desplegaron como gatos mecnicos, elevando su cuerpo de lado. Ya en el aire, Viernes gir y apoy en tierra sus seis patas restantes y se alz a su altura normal. Agit sus dos ojos para limpiarlos de polvo y volvi a retraerlos. Qu tenemos que hacer ahora? pregunt Neame. Si conseguimos que se quede quieto le respondi Wedderkind, podremos levantarlo con una de las excavadoras pequeas, y lo llevaremos al laboratorio de campo. Seguramente, podremos introducirlo por la puerta lateral y, una vez est dentro, no ser fcil salir, a menos que le d un ataque de locura. Wedderkind hizo venir a ms gente, hasta que hubo doce hombres formando un anillo alrededor de Viernes. Cuando se aproximaron hacia l, se recogi sobre s mismo, retrayendo sus patas contra el cuerpo. La aplanadora situada frente a Connors se ech hacia atrs y la excavadora se situ en su lugar. Wedderkind se hallaba junto a Aaron, el conductor. ste baj la cuchara de largos dientes y la llev hacia adelante. Max salt del cap de la aplanadora y le indic que comenzase a araar el suelo. Max hizo una seal para que el conductor de la aplanadora situada en el lado opuesto hiciera

descender la hoja y para que sirviese de tope. Aaron desprendi el trozo de suelo sobre el que estaba apoyado Viernes y, con todo cuidado, comenz a elevarlo. Spencer y Milsom colocaron una gruesa capa de espuma detrs de Viernes y luego dieron varias vueltas con un trozo de cuerda alrededor de la cuchara para asegurarse de que Viernes no cayera al suelo. Max indic a Aaron que lo levantase por encima de sus cabezas y luego se dirigi hacia Connors y Wedderkind. De acuerdo, ya pueden llevrselo. Gracias le dijo Wedderkind. Y perdone mi actitud de antes. Cre que le haba daado. Qu piensan hacer con l cuando est en el laboratorio, acaso le darn a beber un tazn de leche? Bueno, no, pero si decidimos desmontarlo, lo haremos de un modo cientfico, De acuerdo respondi, pero si tienen problemas, dganmelo. Uno de los hombres de mi equipo es un experto en el manejo del martillo piln. Max se volvi hacia Connors. Es Lee Ryder tom la estaca de madera que haba en el suelo. Estuve con l en una feria de Phoenix. Le dio veinte golpes a un Buick del 47. Y pareca que le haba pasado por encima un tanque. Connors sonri. Eso, rase. No me estoy riendo, Max. Dgame una cosa, adonde han llegado con todo su instrumental delicado? A ningn lado. No es cierto? Reconozca que tuvieron problemas cuando Crusoe estaba rodeado por un campo magntico que impeda el funcionamiento de su equipo. Adems, creo que en este momento debemos esforzarnos por comportarnos en forma amistosa. Por qu? Max hizo un gesto con su estaca en direccin a Crusoe. Acaso ese hijo de perra no nos ha causado ya bastantes problemas? S, pero por el momento no hay que buscar dificultades. Entonces, por qu no ocuparnos definitivamente de ellos ahora que podemos? No debemos arriesgarnos a tomar ninguna medida drstica hasta que sepamos exactamente con qu tenemos que enfrentarnos, Max o, al menos, hasta que nos hayamos formado una idea ms clara del problema. Y para qu nos hace falta actuar as? le contest Max. En la guerra perd un montn de amigos hasta que llegu a convencerme de una cosa: no hay que darle al enemigo tiempo para que se atrinchere. Y ese tipo ha tenido tiempo suficiente hasta para construir su trinchera con cemento. Max, puede creerme si le digo que seguimos los acontecimientos con la mxima atencin. Conozco tan bien como usted cules son los riesgos que corremos. Y en eso consiste mi trabajo: conseguir que la situacin no se nos escape de las manos. Muy bien, de acuerdo Max asinti con la cabeza. Pues espero que an est usted por aqu cuando comencemos a desenterrar ese montn de mierda. Estar por aqu dijo Connors. Hasta entonces, dejemos actuar a los cientficos.

Cientficos? Max lanz un resoplido. Esos tipos no saben ni siquiera por qu extremo de un tubo de ensayo hay que meter el lquido. Clav la estaca en el suelo frente a Connors y se march a grandes zancadas. No hay forma de salir bien de este asunto, pens Connors. En el proyecto Crusoe l era la tajada del emparedado. El presidente tena a Fraser murmurndole maledicencias al odo en Washington, mientras que, en Crow Ridge, Allbright se encargaba de que todo se hiciera segn los deseos de Fraser. Y por si fuera poco, tena que soportar a Max. Adems, estaba seguro de que mucha gente en el pas hubiera compartido totalmente el punto de vista de Max. Frente a ellos se alineaban Wedderkind y las fuerzas de la razn, aunque no fueran, necesariamente, las del sentido comn. Ellos se ocupaban de que el proyecto siguiera adelante. Hasta qu punto llegaran para lograr tal objetivo? Al engaar a los rusos y ocultar la verdad al resto del mundo, la Casa Blanca haba quedado expuesta a un cierto y discreto chantaje por parte de la comunidad cientfica de Crow Ridge. Se hallaban aislados del mundo exterior pero, qu pasara con sus amigos que haban tranquilizado a la prensa diciendo que la causa del apagn haban sido nuevos e inexplicables estallidos solares? Qu clase de trato haba hecho con ellos Wedderkind? Connors record su primera reunin con el grupo de investigacin en la Base de la Fuerza Area de Wright-Patterson, Ohio, y la sensacin que haba tenido de que de alguna manera el grupo saba ya que Crusoe estaba a punto de llegar. Una vez ms rechaz la idea, porque no era otra cosa que una vulgar paradoja anticientfica. La gente siempre hablaba de cientficos locos que organizaban un complot para apoderarse del mundo. Pero se olvidaban de que la mayor parte de los cientficos eran tan negados para los problemas administrativos que de ningn modo les resultara posible mantener su conquista. sa era la razn de que Dios, en su infinita sabidura, hubiera hecho que algunos hombres fueran polticos.

El laboratorio de campo constaba de dos unidades prefabricadas, situadas frente a frente y unidas a una quinta unidad central, dispuesta transversalmente entre ellas. Cada una de las cuatro unidades albergaba a una parte del equipo de investigacin: fsica, qumica, biologa e ingeniera de sistemas. La unidad central era terreno comn, en el que se situaban los equipos compartidos, un espacio que serva de cantina y sala de conferencias y un rincn en el que se llevaba a cabo el inevitable papeleo. Viernes fue depositado por Aaron en un soporte de madera en donde fue limpiado con cepillos. A continuacin, una carretilla alz el soporte y lo llev a travs de la doble puerta hasta una base metlica, con ruedas, que haba en la unidad central. Las patas de Viernes seguan recogidas contra su cuerpo y sus tallos oculares y palpos continuaban en posicin retrada. Milsom, que era uno de los que empujaban la carretilla, tena una mano sobre una de las patas de Viernes. Notaba muy fra aquella superficie negra cristalina. Cuando depositaron a Viernes en el centro de la sala, observaron que una delgada pelcula de condensacin empaaba la brillante superficie.

Mirad, vuelve a sudar. Igual que cuando le rodeamos por primera vez Milsom palme uno de los costados de Viernes. No te preocupes, amigo, no te vamos a hacer dao. Al menos intentaremos que no sea mucho aadi Neame. Spencer not una corriente de aire fro y se estremeci. Qu le ha pasado al sistema de aire acondicionado? Wedderkind, Brecetti, Lovell y los otros comenzaron a sentir el fro. No necesitaban un termmetro para comprobar algo que era absolutamente evidente: Viernes estaba reduciendo su temperatura corporal. La delgada pelcula de condensacin comenz a convertirse en una capa de escarcha que cubra el cuerpo negro de Viernes. Wedderkind se volvi hacia Milsom. Ahora puedes comprobar que no estaba sudando, ni asustado. Mierda exclam Milsom. Es una congeladora mvil. Brecetti se ech el aliento en las manos y las frot vigorosamente. Y si pusisemos la calefaccin al mximo? sugiri Spencer. Buena idea contest Wedderkind. Puedes ocuparte de eso? Page, que haba ido a buscar un termmetro a la unidad de qumica, dijo: Ser mejor que te apresures. En la sala, la temperatura es ya de diez grados bajo cero. Dejaron a Viernes en posesin de la unidad central y se reunieron en el exterior, frente a la entrada, en donde la temperatura era de veinte grados sobre cero, un tiempo claro y soleado. Naturalmente, si hay algo que no tengamos en Crow Ridge es un equipo contra el fro dijo Wedderkind. Ya sera pedir demasiado. Se dirigi a Milsom: Ve a operaciones y pregunta si pueden conseguir que nos enven con toda urgencia, por avin, algunos trajes para protegernos del fro. Connors lleg al laboratorio de campo en un jeep. Qu es lo que estn haciendo todos aqu fuera? Echa una mirada al interior le contest Wedderkind. Connors los mir con asombro, abri de un empujn una de las puertas del laboratorio y jade al recibir el impacto de la masa de aire helado. Sinti como si tuviera los pulmones llenos de carmbanos de hielo. Viernes estaba sentado sobre el soporte de madera, con las patas an dobladas contra su cuerpo. Ahora ambos estaban totalmente cubiertos por una blanca capa de hielo. Pareca un pastel de boda diseado por Salvador Dal. Connors cerr la puerta a toda prisa y retrocedi hacia el exterior. Se golpe el pecho con las manos y se estremeci. No podemos acercarnos le dijo Wedderkind. No se puede hacer nada para combatirlo? Hemos ido a buscar algunas estufas de gas y le he dicho a Milsom que trate de conseguir que nos suministren algunos equipos especiales. Dios mo! exclam Page. Mirad las ventanas. Todos se volvieron. Las ventanas de las unidades laterales estaban empezando a cubrirse de

escarcha. Wedderkind tom la manija de una de las puertas de entrada, pero apart la mano como impulsado por un resorte al notar que la piel se le quedaba pegada al metal. Se enroll el pauelo alrededor de los dedos y prob de nuevo a asir la manija. La cerradura estaba empezando a congelarse. Connors atisbo a travs del cristal cubierto de escarcha. Ahora, todo lo que haba en el interior estaba cubierto de hielo. Spencer y un cadete llegaron corriendo con una estufa tubular de turbina a gas. Detrs de ellos corran otra media docena de cadetes con otra estufa y un par de gruesas bombonas de gas butano. Qu tal van las cosas? pregunt jadeante Spencer. Page seal con un dedo las ventanas. Ahora, el interior se vea de un color blanco opaco, y estaba comenzando a aparecer escarcha en el exterior del cristal. Mierda sise Spencer. No son dobles esas ventanas? S Wedderkind tom a Connors por el brazo y se apart un poco con l del laboratorio. No creo que sea aconsejable entrar ah dentro hasta que tengamos los trajes para el fro. Qu temperatura debe de haber ah dentro ahora? pregunt Connors. Dejamos todos los termmetros en el interior le contest Page, junto a todo lo dems. De acuerdo, preparemos esas dos estufas y las introduciremos por la puerta dijo Spencer. Brecetti neg con la cabeza. No servir ms que para malgastar el gas. Si tuviera una regla de clculo podra demostrrtelo enseguida, pero tal como estn las cosas tendrs que aceptar mi palabra si te digo que las unidades trmicas que puedan suministrar esos dos trastos no servirn para nada. Si tuviramos cincuenta, quizs Bien, al menos podemos intentarlo insisti Spencer. De acuerdo dijo Connors, adelante. No podemos hacer otra cosa. Conectaron las dos estufas a las bombonas de butano y encendieron el anillo de quemadores de gas. No toquis la puerta con las manos sin proteccin! recomend Wedderkind. Spencer tom el pauelo que le tendan, se envolvi con l la mano derecha y se coloc el suyo propio en la izquierda; entonces, aferr las dos manijas de la puerta de entrada.Estaban congeladas y no se movan. Apoy el hombro contra la puerta y empuj. Puede ayudarme alguien para hacer ms fuerza? Djeme intentarlo a m, seor era uno de los cadetes: Turner. Wedderkind se dio cuenta demasiado tarde del peligro. Mientras abra la boca para gritar: Alto!, Turner se lanz de lado contra las puertas que se abrieron a resultas del impulso. El cadete fue a chocar contra un muro de aire que se hallaba a una temperatura de ms de cien grados bajo cero. Spencer retrocedi cuando la blanca nube de aire fro surgi hacia el exterior. Vieron cmo Turner giraba sobre s mismo con la boca abierta y luego caa con los brazos extendidos contra las puertas parcialmente abiertas, cerrndolas del golpe. Jesucristo! aull Spencer. Aydenme a sacarlo! Connors aferr el brazo de su conductor: Vaya a buscar un mdico!

El cadete salt al interior del jeep y parti con un rugido. Wedderkind corri a la puerta de entrada mientras cuatro de los cadetes que haban llevado las estufas apoyaban sus hombros contra ella. Atrs! No servir de nada! Tendrn que dejarlo ah dentro! Uno de los cadetes le agarr los brazos con educada firmeza. Le importara hacerse a un lado, seor? Los cadetes empujaron con el hombro y lograron abrir parcialmente las hojas de la puerta. Otra blanca nube de aire fro se arremolin a su alrededor. No respiren! les grit Wedderkind. Connors, Spencer y Page pasaron a los cadetes las dos estufas para que las introdujeran por la puerta, mientras Shanklin arrastraba a Turner hacia el exterior. Spencer cerr la puerta de una patada. Wedderkind se arrodill junto a Turner. El sudor de su piel se haba convertido en pequeos cristales de hielo y tena los labios azulados. Sus compaeros se agolparon a su alrededor. Spencer lanz un borbotn de obscenidades, lleno de remordimiento. Wedderkind se puso en pie. Se recuperar, seor? Wedderkind neg con la cabeza. Eso es una locura no puede morir uno de los cadetes comenz a dar un masaje al pecho de Turner. Alz la vista. Es que nadie sabe lo que hay que hacer? Connors se llev a Wedderkind a un lado. Qu es lo que le ha sucedido? Se le han congelado los pulmones. Esto es lo que le ha sucedido. Se le detuvo la circulacin, as chasque los dedos. Un jeep se detuvo con un chirrido detrs de donde ellos se encontraban y de l salt el equipo mdico de emergencia. El joven doctor trat de revivir el corazn de Turner con una inyeccin de digitalina, dndole puetazos, con respiracin artificial, con respiracin boca a boca, pero sin obtener ningn resultado. Turner haba muerto en el mismo instante en que haba atravesado la puerta. Wedderkind indic con el dedo a Shanklin, el cadete que haba sacado a Turner. Ser mejor que se lleve a este joven. Va a necesitar un rpido tratamiento contra la congelacin. Muy bien dijo el joven doctor. Sacaron una camilla de la parte trasera del jeep, colocaron a Turner sobre ella y le taparon con una manta. Es culpa ma dijo Wedderkind. Comprend lo que iba a pasar, pero no pude advertirlo a tiempo. No, la culpa es ma afirm Spencer. Si hubiera tratado de abrir la puerta con ms fuerza En tal caso, hubiera sido usted quien estuviera cubierto por esa manta le interrumpi Connors. Ahora, las paredes exteriores de las unidades del laboratorio de campo estaban cubiertas por una capa opaca de hielo blanco similar al que haba en las ventanas. Comenzaron a orse ruidos procedentes del interior del laboratorio, de cosas que se deslizaban,

el estrpito de algo que caa, de cristal que se rompa. Spencer tom el casco de Turner del suelo y golpe una de las ventanas de la puerta de la unidad central, rompiendo el cristal. Por el agujero sali aire fro y blanco. Spencer atisbo por la ventana. El interior de la unidad central estaba totalmente destrozado. Cuando su temperatura corporal haba descendido muy por debajo del cero, Viernes se haba convertido en un superimn, ejerciendo una fuerza colosal que haba arrastrado hacia l todos los objetos metlicos. Rompieron las ventanas de las cuatro alas del laboratorio de campo y hallaron el mismo caos. Todo estaba cubierto de hielo. El equipo, muy costoso y frgil, apareca en posiciones extraas, contra las paredes del rincn de la sala en que cada ala se una con la unidad central. La fuerza de atraccin haba llegado incluso a arrancar herramientas de las mesas de laboratorio en donde se hallaban congeladas. Todo est hecho un verdadero desastre dijo Page. Tardaremos semanas en volver a organizarlo. Y desmagnetizarlo todo aadi Lovell. Oh, no s, tienes razn exclam Page. Se oyeron nuevos sonidos de golpes cuando otros trozos de aparatos se fueron liberando de la capa de hielo para volar a travs de la habitacin en direccin a Viernes. Al menos sabemos cmo generan esos dos su campo magntico coment Wedderkind. Maravilloso contest Connors. Y qu es lo que hacemos ahora? Creo que deberamos dejarlo salir antes de que cause ms daos. Aaron derrib ambos lados de la unidad central con la pala de su excavadora. El intenso fro del interior sali, congelando el aire exterior en pequeas nubes blancas que se arremolinaron alrededor del grupo de investigacin, que lo observaba todo con gran atencin. Ahora podan ver claramente lo que pasaba en el interior de la destrozada unidad central. Viernes se hallaba cubierto por un montn de dispares objetos metlicos: estanteras, sillas, archivadores. Extendiendo sus patas, Viernes cre con gran calma el suficiente espacio vaco, en el centro del helado montn de desperdicios, como para poder desplegarlas. Era obvio que haba desconectado la corriente que lo haba convertido en un superimn. Camin hacia el extremo ms alejado del barracn, y sali a la meseta. Una vez all, se pase en su habitual forma sin rumbo, hasta que su capa de escarcha se hubo descongelado por completo. Mientras, en el laboratorio de campo, el grupo de investigacin haba comenzado la tarea de ordenarlo todo, con la ayuda de un equipo de cadetes. Era un trabajo difcil. Todos los papeles quedaban empapados cuando se descongelaban y tenan que arrojarlos a la basura o secarlos cuidadosamente. Y todo lo dems tenan que frotarlo con trapos. Descubrieron que todos los instrumentos del equipo que contenan elementos ferromagnticos o diamagnticos estaban muy imantados y que si colocaban dos de estos objetos a menos de un metro de distancia, inmediatamente se unan el uno al otro. Connors y Wedderkind fueron en coche a la unidad mdica del campamento base para comprobar el estado de Shanklin. Lo encontraron cubierto de vendas pues estaban tratando su grave caso de congelacin. Sus manos, rostro y pies estaban muy hinchados. Era inevitable una intervencin quirrgica. Allbright ya conoca la noticia cuando fueron a verle al barracn de operaciones.

Lamento lo de ese chico, Turner dijo Connors. Y lo de Shanklin Infiernos, es horrible! Nos han dicho que va a perder todos los dedos y la mayor parte de la cara. He hablado con los otros cadetes que participaron le contest Allbright. Parece que el accidente fue debido tanto, si no ms, a su celo que a los errores de nadie. De todos modos insisti Connors, yo fui quien cometi ese error. No, yo soy ms culpable que t afirm Wedderkind. Saba exactamente el peligro que corramos. Y lo cierto es que no reaccion con la suficiente rapidez. Ninguno de nosotros desea causar la muerte de una sola persona de las que participan en este proyecto dijo Allbright. Y en especial de esos jvenes cuyas vidas estn llenas de promesas. Pero si uno no acta con decisin, est fallando ante los hombres que tiene al mando. Seor Connors, acaba usted de perder su primer soldado. Crame, no le resultar ms fcil el perder el segundo.

Max se haba unido a Connors y a Wedderkind para cenar. Ellos no le haban invitado a hacerlo, pero Max era as. Dej sobre la mesa su cena, apoy la bandeja contra una de las patas y ensuci totalmente el cenicero con la colilla de su cigarro. Hoy no han ido muy bien las cosas, eh? Max llen de comida su boca grande y cuadrada. No, no han ido demasiado bien reconoci Connors. Tenemos problemas para inmovilizarlo explic Wedderkind. Eso es, en parte, producto de nuestras limitaciones le dijo Wedderkind. El cuerpo humano slo funciona de un modo eficiente dentro de un ndice de temperatura muy limitado. Aproximadamente, de menos a ms cincuenta grados centgrados. Podemos llevar a cabo experimentos con valores termomtricos que superen los sesenta grados, pero tenemos que aislarnos. Entonces, si hubiramos tenido los trajes para el fro no hubiera ocurrido nada. Podramos habernos acercado a Viernes le explic Wedderkind, pero en cuanto hubiera conectado el campo magntico, no hubiramos podido acercarle ni un destornillador sin perder su control. S, ya he visto el desastre que ha causado le dijo Max. Y qu plan tienen ahora? Van a intentar dar el gran viaje? Los trajes espaciales estn en camino dijo Connors, pero sigue siendo imprescindible tener alejado a Viernes mientras entramos y salimos. Podra dejarle caer encima la hoja de la aplanadora sugiri Max. Aplastarlo contra el suelo. Max, hasta que sepamos si esa cosa est viva o no, vamos a intentar no hacerle dao. Pues ya ha matado a un chico. No fue Viernes quien lo mat, sino el aire fro. Max contempl a Connors y mastic lentamente otro bocado. Su padre debi de ser abogado coment al fin.

Sbado 15 de septiembre
Crow Ridge/Montana Recomponer el laboratorio de campo les llev dos das de intenso trabajo. La mayor parte del equipo magnetizado tuvo que ser reemplazado. Mientras se llevaba a cabo el trabajo, haban llegado de Cabo Caaveral, Florida, los dos trajes espaciales que haba pedido Spencer, acompaados de un grupo de tcnicos de la NASA. Spencer se visti con uno de los trajes y luego le colocaron la aparatosa mochila que contena los sistemas de mantenimiento de las condiciones vitales. El traje y la mochila haban sido diseados para una actuacin ptima en la gravedad cero o en las condiciones de menor gravedad de la Luna, en donde los objetos pesaban la sexta parte que en la Tierra. Spencer descubri que aquello era demasiado para llevarlo de un lado a otro. No haba duda de que, si algo iba mal mientras uno o ms de ellos se hallaba dentro de Crusoe, no les sera posible salir a toda prisa. Davis, el bilogo, y Tomkin, el zologo, estaban convencidos de que Viernes continuaba explorando cada rincn de sus alrededores inmediatos, y que les someta a todos a una estrecha vigilancia. Collis, el lingista, que, en opinin de muchos, era una persona totalmente innecesaria en aquel lugar, haba formado equipo con Alan Wetherby. Durante varios das haban estado estudiando las grabaciones de video hechas a Viernes, tratando de descubrir cualquier secuencia de patas o antenas que pudiera ser, aunque remotamente, considerada como una seal. Adems de las grabaciones de video, estaban tambin estudiando las grabaciones sonoras de los rpidos sonidos cliqueteantes que produca Viernes, que haban sido captados mediante un micrfono de larga distancia. Collis, que haba efectuado estudios analticos relacionados con el programa de investigacin sobre los delfines, que haba llevado adelante la Armada, se daba perfecta cuenta de la enormidad de la tarea con que se enfrentaban. Las posibilidades de comunicarse con Viernes, de establecer lo que se conoca como conexin interespecies, eran prcticamente nulas. Pero al menos en el aspecto tcnico haban efectuado algunos pequeos progresos. Despus de un cuidadoso examen de los restos del destrozado laboratorio, llegaron a la conclusin inequvoca de que Viernes poda hacer descender su temperatura corporal desde sus habituales treinta grados al cero absoluto, es decir, 273 grados centgrados bajo cero. Y el interrogante inevitable era: si poda hacer bajar de tal modo su temperatura, hasta qu punto poda elevarla? Viernes estaba resultando un instrumento mucho ms complejo de lo que haban pensado inicialmente, pero esta nueva capacidad corroboraba la idea de que Viernes era la unidad mvil de una sonda planetaria. Si tena que actuar en Mercurio, necesitara disminuir su temperatura corporal. Lo mismo se aplicaba a Venus y, por el contrario, necesitara producir calor para soportar el tremendo fro de la superficie de Plutn, el planeta ms alejado del Sol. Pero, y qu decir con respecto a las diferentes fuerzas de gravedad dentro de nuestro Sistema Solar? Del anlisis de las huellas que haba dejado en el suelo, se haba estimado que el peso de Viernes era de 120 kg. Y, aunque no podan calcular las caractersticas de resistencia a la carga del cristal negro, Neame haba establecido clculos que mostraban que las patas de Viernes tenan el grosor suficiente para soportar su peso. En cambio, para ser capaces de aguantar la aplastante

presin atmosfrica de Jpiter, de un milln de atmsferas terrestres, ms la fuerza de una gravedad 2,7 veces superior a la de la Tierra, las patas de Viernes hubieran tenido que ser tan gruesas como troncos de rboles. No era descabellado, por consiguiente, pensar que dentro de Crusoe hubiese otro vehculo especialmente adaptado para explorar los planetas de alta gravedad. Lovell elabor otra teora. Si Viernes poda subir y bajar su temperatura, quiz tambin pudiera variar su peso, en cuyo caso la carga sobre su estructura permanecera constante. No sera necesario cambiar su estructura atmica. Podra lograr una falta de peso gracias a un mecanismo antigravitatorio, que funcionase segn el principio de la repulsin magntica. Los experimentos prcticos haban demostrado que poda hacerse flotar un tren sobre un cojn magntico para moverlo luego mediante motores de induccin lineal. La teora de Lovell se basaba en los principios que estaba estableciendo junto con Brecetti, en el sentido de que Crusoe estaba utilizando el campo magntico de la Tierra en lugar de producir uno propio. Segn esta idea, quiz le fuera posible a Viernes utilizar las fuerzas gravitatorias planetarias, mediante un proceso similar. Un momento exclam Connors. Si pensamos que puede utilizar la antigravedad para caminar por planetas tales como Jpiter, tambin podra hacer lo mismo aqu y escapar flotando. Lovell alz sus gruesas cejas grises e inclin la cabeza hacia un lado. S, podra. Connors se volvi hacia Wedderkind. As que no slo tendremos que ponerle una verja alrededor, sino tambin sentarnos encima. No hay que descartar esa posibilidad. Connors consider por un instante la situacin. Hasta dnde estn dispuestos a llegar para inmovilizar a Viernes? Hasta cualquier cosa que no implique un peligro fsico le contest Wedderkind. Al menos hasta que hayamos examinado el interior de Crusoe. No lo entiendo intervino Max. Por qu insisten ustedes en caminar de puntillas? La nica forma de descubrir cmo funciona ese cacharro es desmontndolo. Es algo que habr que hacer antes o despus, as que, por qu no hacerlo ahora? Wedderkind se quit las gafas y comenz a limpiar los cristales. Max, no creo que haya una sola persona en esta sala que no desee examinarlos hasta su ltima molcula. V olvi a colocarse las gafas, con gran cuidado. Pero la cuestin fundamental es: debemos alterar la integridad funcional de esos dos instrumentos, antes de tener una idea exacta de cul es su misin? Quiz la Tierra no sea ms que una etapa en un viaje de exploracin que pudiera incluir a todo nuestro Sistema Solar o incluso a toda nuestra galaxia. Quiz debiramos pensar en qu datos podemos facilitar a Crusoe y Viernes que den prueba de nuestra existencia, de los logros de nuestra civilizacin. Artefactos, una descripcin de la historia y el progreso de la especie humana, para que la lleven consigo a su punto de origen. Podramos pasarnos el resto del siglo discutiendo sobre lo que les vamos a contar. Poulenc o Patti Page? Hamlet o Mike Hammer? le dijo Connors. Si son capaces de leer la mente, tal vez ya conozcan todo lo que nosotros sabemos dijo Brecetti. Incluidos los nombres que acaba de mencionar. De modo que eso nos soluciona un problema dijo Wedderkind. Pero an nos queda el que

planteamos al empezar. Siempre estamos calculando el tiempo que nos costara viajar hasta Alfa de Centauro pero, y si proceden de una estrella ms lejana? Quiz de una que se halle a cien mil aosluz de distancia. En trminos galcticos, eso est a la vuelta de la esquina. Podran haber iniciado su viaje antes de la aparicin del hombre. Qu derecho tenemos a interrumpir su camino? Muy bien dicho le replic Connors, pero lo cierto es que no tengo respuesta para eso. Mir a los otros, en ltimo trmino a Max. Max estudi la colilla mordisqueada de su cigarro, y luego se encogi de hombros. A m no me mire le dijo. Mi misin aqu es hacer agujeros. Cierto le contest Connors, pero ya conoce cules son los problemas as que, y si se le ocurriesen algunas sugerencias prcticas? Si pudiramos mantener a Viernes atrapado durante una semana, eso nos dara el tiempo suficiente para examinar a fondo a Crusoe. No es as, Arnold? S, y tal vez ni siquiera necesitemos tanto tiempo. Exacto aadi Connors. Y creo que la respuesta va a ser una combinacin de ciencia, astucia y fuerza bruta. Max se levant, se cal el casco y apunt con su cigarro a Connors. Voy a considerar que eso que ha dicho es un cumplido.

Domingo 16 de septiembre
Crow Ridge/Montana En el arte de la autodefensa conocido por jiu-jitsu, se emplea la fuerza del atacante para derrotarle. Fue ste el principio que origin el plan que elaboraron Max y Wedderkind. Como el mismo Max, aquel plan tena una efectividad brutal y directa, que hizo que Wedderkind se estremeciese. Pero pareca tener muchas probabilidades de xito. Resultaba barato, requera escasa preparacin y, lo mejor de todo, utilizaba la propia potencia de Viernes para hacer actuar la trampa. Connors aprob el plan, le cont a Allbright lo que estaba sucediendo y logr su acuerdo. Wedderkind y el grupo de investigacin an no haban llegado a una conclusin sobre si era Crusoe quien controlaba a Viernes o viceversa, pero no se haba producido ninguna reaccin por parte de Crusoe en el primer intento de secuestrar a Viernes, as que no tenan motivos para esperar problemas ahora. La estructura de acero al titanio necesaria fue montada en el taller por los tcnicos de la Fuerza Area, se carg en un jeep y se cubri con una lona. En otro jeep montaron una cmara de televisin de control remoto, conectndola a un monitor de veintiuna pulgadas. Ambos miraban hacia atrs, y la pantalla del aparato de televisin estaba al mismo nivel que la parte trasera del vehculo. Spencer y los dems ingenieros de sistemas comenzaron a trabajar en la compuerta de Crusoe. Reemplazaron sus propios y nada cientficos pies con un grupo de pesos ajustables y, en una serie de experimentos controlados lograron que ambas esferas se abriesen a su voluntad. Entonces, los tcnicos construyeron un andamiaje de tubo de acero que se acoplaba al casco, alrededor de la cpula. El andamiaje se mantena en su sitio mediante ventosas y lastre. En este andamiaje se montaron unos pies de peso exacto, conectados a un mecanismo de relojera y que se hacan funcionar mediante aire comprimido. Lo nico que tena que hacer el operador del andamiaje era bajar una palanca y los ocho pies se plantaban sobre las manchas en la secuencia correcta y con la presin necesaria. Connors y Wedderkind subieron al casco para ver cmo se efectuaban las pruebas. El andamiaje funcionaba a la perfeccin. Cuando se aplicaba la presin, Crusoe se abra obedientemente y las dos esferas giraban sobre s mismas con un dbil y suave siseo. El siguiente paso fue un examen ms minucioso de la compuerta. Dos de los tcnicos del barracn de monitores llegaron con una grabadora porttil de cintas de video y una cmara. El plan era hacer bajar la cmara al interior de la compuerta, para que as se pudieran grabar y estudiar cuidadosamente los ms mnimos detalles. Pero lo nico que se vio en la pantalla fue una trama danzante de puntos y lneas. Un campo magntico en el interior del casco interfera el sistema de televisin. Scheise dijo Wedderkind en un raro estallido de ira. No nos serviran algunas fotos? pregunt Connors. No tendremos ms remedio que conformarnos, pero esto significa que no podremos utilizar una cmara de televisin o una radio en el interior del casco, y eso representa que no sabremos lo que est sucediendo hasta que quien haya entrado vuelva a salir.

Nicholas, uno de los fotgrafos de la Fuerza Area, llev hasta el casco su maletn fotogrfico. Dio una buena ojeada al interior de la compuerta para estimar la luz de la que dispona y coloc su Hasselblad a 1/50 de segundo con foco 11. Le mont un disparador de cable largo y la coloc sobre un trpode. Las esferas se cerraron. Spencer esper cinco minutos, y luego volvi a abrir las compuertas de Crusoe. Nicholas puso boca abajo el trpode de la cmara, la baj por la compuerta y abri las patas de modo que se trabasen contra el borde de la compuerta. Tom la primera foto, y luego movi las patas del trpode en sentido rotatorio para tomar la segunda. Con cada foto sucesiva el movimiento de las partes mviles se hizo ms y ms lento. Spencer, que se hallaba sobre el casco manejando el andamio de las pesas para Nicholas, se olvid de su cronmetro para pensar en los problemas que estaba sufriendo Nicholas. Sin previo aviso, el ciclo automtico intervino y las dos compuertas comenzaron a cerrarse mientras el trpode y la Hasselblad an colgaban en el interior. Nicholas logr asir una pata del trpode pero perdi el equilibrio mientras la cpula efectuaba su rotacin bajo sus pies. Antes de que pudiera sacar la cmara, los bordes externo e interno de la compuerta se deslizaron uno sobre el otro, cortando las pesadas patas tubulares del trpode como si fueran las tijeras de un florista que corta los tallos de unas margaritas. Spencer ayud a Nicholas a ponerse en pie. Se encuentra bien? Nicholas asinti, muy plido. Ha tenido mucha suerte de que su brazo no estuviera ah dentro! Tan pronto como hubo pasado el ciclo de cinco minutos de cierre, Spencer hizo girar de nuevo las esferas, para abrir la compuerta. Nicholas prepar una Nikon para emplearla con flash y gast dos rollos de pelcula mirando hacia bajo, en direccin al interior de cristal negro de la esfera interna. Wedderknd fue informado del fracaso parcial del experimento fotogrfico. Sugiri entonces que la respuesta al problema era hablar con alguien que supiera dibujar. Davis, el bilogo, result ser el que mejor empleaba un lpiz de toda la base. Segn l mismo dijo, era bastante mejor dibujando flores, pero su educacin cientfica y su capacidad de observacin, nacidas de la experiencia, le colocaban muy por delante de los otros artistas que descubrieron: un cadete que era bueno para la caricatura y un tcnico que haba estado trabajando un tiempo en los estudios de dibujos animados de la MGM, antes de ingresar en la Fuerza Area.

Davis se puso a trabajar, y los cuatro ingenieros de sistemas fueron turnndose para estar con l y ayudarle a interpretar los detalles mecnicos. Luego, aquella noche, se sentaron alrededor de una mesa, en la sala de operaciones, y estudiaron los dibujos de Davis y las fotos que Nicholas haba logrado tomar desde el exterior. Milsom le indic a Connors la estructura circular del interior de la compuerta. Estamos casi seguros de que toda esta seccin gira en rotacin contraria cuando la esfera se cierra. De modo que Viernes sigue colocado en direccin hacia arriba. S. Sus patas se pliegan y se encastran en esas ocho secciones verticales. Deben actuar como rales de gua sobre los que se desliza hacia arriba y hacia abajo. Cmo? pregunt Connors. Probablemente mediante atraccin y repulsin magntica le explic Milsom, producidas por este disco Tom otro de los dibujos de Davis e indic un disco que sobresala en el fondo de la esfera en un lugar directamente opuesto a la abertura circular. Tendremos problemas con ese control automtico de 45 segundos que cierra la compuerta? pregunt Connors. Desde luego no nos facilita las cosas afirm Neame. Hemos pensado en construir una plataforma de madera sobre la cpula, con un agujero en medio, para as poder introducirnos directamente en la compuerta. Los 45 segundos nos dan tiempo ms que suficiente para meter a alguien por ella. Tardaremos ms en sacarlo.

Eso depende en gran manera de los asideros que pueda encontrar dentro dijo Spencer. Hay tres metros desde el borde de la abertura hasta el fondo de la esfera interior. Y si nos sirviramos de un torno mecnico situado en una viga por encima? sugiri Gilligan. Tambin l perteneca a la NASA. Podramos utilizar un arns de rescate de los que se usan en los helicpteros y sacar a quien estuviese dentro tirando de l hacia arriba. Es eso factible? inquiri Connors. S, puede resultar contest Spencer. Pero, antes de ir tan lejos, debemos realizar mediciones de importancia con ese paquete de instrumentos no elctricos que hemos montado el profesor Lovell, Jo Armenez y yo. Nos darn un anlisis atmosfrico, la presin, la temperatura, la gravedad interna y la direccin y grado de movimiento de la compuerta interior. Debe de tratarse de una compuerta de presin dijo Spencer, que Crusoe utiliza para pasar de las condiciones atmosfricas de nuestro planeta a las suyas propias. As que tiene que haber un estadio intermedio de presurizacin o despresurizacin antes de que la compuerta efecte toda la rotacin y se abra para que Viernes entre en el casco, y apuesto a que all s que hay cosas que ver. Ya lo creo exclam Milsom. Me muero de impaciencia. No hemos pasado una cosa por alto? pregunt Page. Esos trajes espaciales que pensamos utilizar han sido diseados para una presin atmosfrica equivalente a cero. Qu haremos en caso de que la presin en el interior de Crusoe sea mucho ms grande que la nuestra? El que entre en el casco morira aplastado. Tienes razn corrobor Wedderkind. La presin es el factor vital. Francamente, si se produjera esa situacin no s qu podramos hacer. Page pareci complacido.

Aquella tarde, cuando lleg el momento de decidir quin iba a colocarse los trajes espaciales, Milsom descubri que nadie tena mucha prisa por entrar en el sorteo. Aparentemente, eran muchas las personas que haban decidido que aqulla era una ocasin propicia para perder en la lotera. Connors y Wedderkind prepararon la lista de posibilidades. Los que ms posibilidades ofrecan eran los ingenieros. Algunos aos antes, Milsom, Spencer, Vincent y Gilligan haban sido seleccionados para ser entrenados como astronautas, y luego haban tenido que abandonar el curso cuando la NASA tuvo que recortar su programa de vuelos espaciales por falta de fondos. Milsom era soltero. Spencer se haba presentado voluntario, pero estaba casado. Tambin lo estaban Neame y Gilligan. Pero, como no tena hijos, Gilligan se haba ofrecido para ser el nmero dos si no era posible hallar a nadie ms. Vincent y Hadden, los dos ingenieros de la Fuerza Area, encargados de supervisar el trabajo de los tcnicos militares haban sido ofrecidos por Allbright, pero Hadden era padre de cuatro nios. As que parece que Milsom es el elegido, Vincent el nmero dos y Gilligan el primer sustituto dijo Connors. Una vez que Viernes hubiera sido inmovilizado, dispondran de 48 horas para explorar el interior

de Crusoe. se era el perodo ms largo que Viernes haba permanecido, sin interrupcin, fuera de Crusoe. No se poda predecir lo que poda suceder si se sobrepasaba ese lapso. Quiz, si Viernes no regresaba, se podra iniciar todo un nuevo planteamiento de la misin, en el que no caba descartar un despegue. La idea era entrar, explorar el interior lo ms posible, y luego salir antes del plazo previsto. Al menos, eso era lo que pensaban la noche del domingo.

Lunes 17 de septiembre
Crow Ridge/Mcmtana Al amanecer, el aire estaba cargado del frescor otoal de la pradera. En el horizonte, capas de nubes con un rosa que pareca el color de un dibujo animado estaban clavadas en los rayos del sol naciente. Connors oli el caf como parte de su sueo antes de despertarse y encontrarse con Wedderkind que le sacuda. Ha salido. Connors dio un gran bostezo, se estir y se apoy sobre un codo. Wedderkind le haba llevado una bandeja con el desayuno. Maravilloso articul Connors. Wedderkind coloc la bandeja sobre la cama, conect el monitor de televisin y se sent. Viernes estaba de pie sobre la cpula, tomando el aire matutino. Connors bebi su zumo de naranja, prob los huevos revueltos y luego los dej a un lado y dio un sorbo al caf. Lo haba hecho Arnold y era bueno. Hay algo en las grabaciones de anoche? No Oh, por cierto dijo Wedderkind, he tenido noticias de que un tipo de la Universidad de Chicago ha aislado algunos temblores de pulsacin rtmica. Parecen proceder de esta direccin, Quiz sea algo interesante. Y como Al Wetherby lo conoce, lo he mandado all para que examine los grficos. Espero que no te parezca mal. Es un asunto de tu competencia le dijo Connors. Vas a subir a la meseta o vas a estar en la sala de operaciones? Me parece que voy a subir. Yo me quedar en los monitores. Se ve mejor con todas esas pantallas. Tengo tiempo para ducharme? Eso depende de Viernes. Muy bien Connors se levant del catre y se coloc una bata. Si no he llegado, empezad sin m. Cruza los dedos le dijo Wedderkind. Connors sonri, Cuando uno lo ha previsto todo, incluidas las oraciones, sa es la nica cosa que puede hacer. El cadete que conduca el jeep de la TV esper hasta que Viernes hubo bajado del casco de Crusoe y entonces conect la cmara y se dirigi lentamente hasta situarse frente a l. La cmara capt su imagen y la transmiti a la pantalla. Cuando la vio, Viernes se detuvo en seco y luego camin detrs del jeep mientras ste se diriga hacia el punto elegido para la emboscada, El cadete se coloc en posicin sin perder de vista el retrovisor y con el motor en marcha. Viernes permaneci atrs del jeep mirndose en la pantalla de la televisin. Cuando Connors lleg a la sala de operaciones, Allbright ya estaba sentado frente a la doble hilera de pantallas. En la pantalla superior izquierda se vea la imagen de Viernes contemplndose a

s mismo. Connors se sent, Me pregunto qu es lo que estar pensando. S respondi Allbright. sta podra ser la primera vez que Viernes se ve a s misino. Quiz ni siquiera sepa qu aspecto tiene o incluso que existe. Yo me pregunto cmo se enfrentarn sus circuitos de datos con este descubrimiento. Si se le fundiese un fusible eso nos iba a ayudar mucho le dijo Connors. Pero lo que acaba usted de decir es realmente interesante. Por qu no se lo menciona a Arnold? Allbright sonri. Estoy seguro de que ya debe de habrsele ocurrido volvi a concentrarse en las pantallas de los monitores. Mientras, en la zona de aparcamiento de vehculos pesados, cuatro aplanadoras estaban ponindose en marcha. Max conduca una de ellas. A cincuenta metros de distancia del jeep de la televisin, cuatro excavadoras se hallaban aparcadas con sus palas levantadas y llenas de tierra. Dos de los miembros del equipo de Max estaban regando la tierra con mangueras. Cerca haba varios montones de tierra de la altura de un hombre. Viernes pareca fascinado por su imagen electrnica. Alz sus dos patas traseras y comprob que su doble televisivo haca lo mismo. Cuando la aplanadora de Max lleg traqueteante a la meseta, los cuatro ojos superiores aparecieron sobre sus tallos para poder ver con claridad por encima del jeep. Max se hallaba a casi doscientos metros de distancia y segua una ruta que le llevara por delante del jeep de la televisin. Los ojos volvieron a hundirse en la cabeza de Viernes. Max traz un crculo por detrs de las excavadoras y aparc la aplanadora sin parar el motor. Los dos hombres de las mangueras comenzaron a echar agua sobre los montones de tierra. El jeep que sostena la estructura de acero se acerc hasta situarse a cincuenta metros a la derecha de Viernes. Los otros tres jeeps tomaron posiciones similares a ngulos rectos uno del otro y todos ellos con el morro en direccin contraria a Viernes, Desde su situacin, Wedderkind contempl cmo los vehculos se colocaban en posicin. Enfoc sus prismticos en Viernes. ste pareca estar an totalmente concentrado en su imagen en color. Wedderkind trag saliva e hizo un gesto afirmativo con la cabeza hacia Spencer. Spencer habl por un radiotransmisor: De acuerdo, iganme todos: dentro de diez segundos, empiezo a contar El conductor del jeep de la televisin quit el freno de mano y puso marcha hacia adelante. Los otros tres conductores pusieron marcha atrs y miraron por encima de sus hombros. Haban estado todo el da anterior ensayando aquella maniobra, y durante los ensayos haban destrozado dos jeeps. cinco, cuatro, tres, dos, uno, ya! Los cuatro conductores de jeep dejaron caer el pie sobre el acelerador y fueron lanzados hacia atrs, en direccin a Viernes mientras el jeep de la televisin ruga alejndose en una curva hacia la derecha. Max puso la aplanadora en la marcha ms rpida y sali de su escondrijo traqueteando ruidosamente. Los cuatro jeeps frenaron simultneamente y se deslizaron hacia atrs para formar un limpio cuadrado alrededor de Viernes. En un abrir y cerrar de ojos ste contrajo hacia dentro sus patas y se acurruc contra el suelo. Cuatro de los ocho hombres tomaron la estructura de acero del jeep: una

pirmide truncada de cuatro lados formada por gruesos barrotes dispuestos en diagonal. Mientras dejaba caer la jaula sobre Viernes, el segundo grupo la fij en tierra rpidamente con estacas de acero de sesenta centmetros de largo, sirvindose de martillos pilones. Antes de que hubieran clavado totalmente las estacas ya se haba iniciado la condensacin helada alrededor de Viernes. La jaula comenz a cubrirse de escarcha al ir bajando su temperatura. Los hombres lanzaron los martillos pilones al interior de los jeeps y se retiraron a una distancia segura mientras Max llegaba con la aplanadora. Orientado mediante seales que le hacan con las manos, Max clav totalmente las estacas en el suelo con el borde de la hoja de su mquina. La hoja se torn de color blanco, mientras en el suelo la escarcha formaba un crculo creciente alrededor de la jaula. Max retir la aplanadora e hizo un gesto a las excavadoras, para que se adelantasen. Los cuatro vehculos se abrieron en abanico y trazaron una curva hacia Viernes, formando ngulo recto unos con otros. La tierra que haba en sus palas se haba convertido en barro por efecto del agua de las mangueras y, cuando la dejaron caer dentro y encima de la helada jaula, qued formando una masa compacta por efecto de la congelacin. Despus de vaciar sus palas, volvieron hacia los montones de tierra, cargaron y regresaron otra vez para amontonar ms barro sobre la masa helada que cubra la jaula. Una neblina fra como el hielo comenz a ascender hacia ellos mientras aplanaban el barro con sus palas. Media hora ms tarde, Viernes estaba enterrado bajo un monton de tierra aplanada de 3,5 metros de alto por 9 metros de ancho. La jaula de acero haba sido diseada para limitar su capacidad de movimiento, y para impedir que fuera aplastado. Las cuatro aplanadoras redondearon el montculo, y luego subieron por el mismo marcha atrs, para aparcar en su parte superior, formando una cruz. Connors se acerc en coche para observar el resultado final, acompaado por Allbright y Wedderkind. Max descendi de su aplanadora y se quit el chaquetn forrado de piel mientras caminaba hacia ellos. Detrs de l, las aplanadoras comenzaron a cubrirse de escarcha. Cree que todo saldr bien? le pregunt Connors. Debera salir bien Max se sac un cigarro del bolsillo de la camisa. Lo encendi, y luego lo hizo rodar por entre sus dientes hasta situarlo en la comisura de su boca. Si sigue congelando, quedar slidamente enterrado y si, por el contrario, empieza a producir calor, se convertir en un ladrillo cocido. Sonri. Si puede salir de eso, es que es Houdini. Era una gran frase de esas que se pronuncian antes de que caiga el teln, pero en realidad era Viernes quien tena la ltima palabra. Cuando se marchaban con el jeep, oyeron una serie de agudos y metlicos clics seguidos por apagados y metlicos clocs. Se detuvieron, miraron hacia atrs y dieron la vuelta al montculo de tierra congelada. Los agudos clics haban sido hechos por las gruesas fundiciones metlicas al fracturarse a causa de la temperatura de casi cero absoluto de Viernes. Los clocs apagados eran el sonido producido por las aplanadoras congeladas al desplomarse en cuatro desiguales montones de chatarra.

Con ayuda de los dibujos de Davis, Vincent y Hadden obtuvieron la suficiente informacin como para construir un marco de madera que pudiera colocarse rpidamente en el interior de los ocho

rales de gua del interior de la compuerta. El paquete de instrumentos no elctricos del profesor Lovell, que tena un extrao aspecto anacrnico, se coloc en una montura especial dentro del marco. Si el marco giraba, la montura permanecera horizontal, registrando el movimiento de la compuerta interna. Se erigi una plataforma de madera que se adaptaba a la cpula y al andamiaje que la abra. Sobre esa plataforma, dos caballetes en forma de V invertida soportaban una viga. En la viga estaba montado un torno con una cuerda para subir y bajar a Milsom suavemente en el interior de la compuerta. Despus de que el trpode del fotgrafo fuera seccionado por el movimiento de cierre de la compuerta, se instal un sistema de alarma mediante cinta magntica fuera del alcance del campo magntico de Crusoe, sistema que retransmita por altavoces una cuenta atrs grabada y que contaba los 45 segundos que permaneca abierta la compuerta. La cinta se pona en marcha por la apertura de la compuerta. Diez segundos antes de que se cerrara, sonaba un timbre de alarma durante cinco segundos, al que segua una voz que contaba los ltimos nmeros, cinco-cuatro-tres-dos-uno, correspondientes a los segundos que faltaban para la rotacin. Lovell, Armenez y Page comprobaron por dos veces los instrumentos, ajustaron sus diales y luego Vincent y Hadden bajaron el paquete cuanto les era posible con los brazos sin penetrar en la compuerta, hasta depositarlo sobre la montura encastrada en los rales-gua de cristal negro. cinco-cuatro-tres-dos-uno-rotacin. El instrumental permaneci dentro de la compuerta durante quince minutos, y luego fue devuelto al laboratorio de campo. Cuando Wedderkind observ los resultados de la prueba, le pidi a Lovell que comprobase los instrumentos y efectuase un nuevo intento. Wedderkind fue a ver a Connors en el barracn de operaciones. Ha habido suerte? Hemos obtenido algunos resultados le contest Wedderkind, pero no s si a eso podemos llamarle tener suerte se sent con un suspiro. El montaje que hay en la esfera interior efecta una contrarrotacin. Eso quiere decir que Viernes permanece con la cabeza dirigida hacia el hueco mientras las dos esferas giran. La esfera interior efecta una rotacin de 180 grados y la abertura acaba mirando hacia abajo. Bien. Gira tambin la otra esfera para que ambos huecos queden alineados de nuevo? Eso creemos. Es una de las cosas que Milsom tendr que confirmar. Y qu me dices de la presin atmosfrica? No hay ninguna. La esfera interior efecta un cuarto de giro y tiene lugar un ciclo de despresurizacin de sesenta segundos. Cuando la presin atmosfrica llega a cero, efecta otro cuarto de giro, probablemente para alinearse con la esfera exterior y dar as entrada al casco. Pero eso significa que no hay nada de aire. Ni aire, ni gases nocivos, ni nada. Un vaco perfecto. Connors frunci el ceo. Y las cosas deberan ser as? Wedderkind se encogi de hombros. Las mquinas no necesitan aire. De hecho, un medio ambiente estril, libre de polvo, sin aire y con la temperatura controlada debe permitir a los aparatos mecnicos que funcionen con la mxima

eficiencia durante bueno, en realidad siempre. As que eso refuerza nuestra teora de que tanto Viernes como Crusoe son mquinas. Pues s Y qu hay de la temperatura? 271 grados centgrados bajo cero. Connors pareci sorprendido. El cero absoluto? No, pero es un dato muy interesante. Es la temperatura del espacio exterior medida en trminos de radiacin del cuerpo negro. El cero absoluto es 273 grados centgrados. Coma uno cinco, para ser exacto. Arnold, despus de los 30 grados bajo cero, el fro es fro. De acuerdo, as que tenemos presin cero y temperatura cero, algo ms? S, tambin tenemos gravedad cero. Un estado de cada libre. Milsom podr flotar en el interior de esa compuerta del mismo modo que lo hacan los astronautas dentro del Skylab. Pero eso es una locura, Cmo? Lovell est efectuando otra prueba en estos momentos. Pero, es posible? Wedderkind se empuj hacia atrs las gafas. Recuerdas la idea que tuvieron Vctor Brecetti y Lovell? Eso de que, en ciertas situaciones, Viernes podra utilizar la antigravedad para contrarrestar las fuerzas gravitatorias planetarias? Lo que parece haber hecho Crusoe es crear un campo interno equivalente al de nuestra propia fuerza de gravedad. El resultado es gravedad cero. Si el campo fuera mayor, comenzara a flotar. Pero, por qu hacer eso? Bueno, no sirve de mucho para cualquier mquina cuyo funcionamiento dependa de la gravedad o la friccin, pero, en cambio, la gravedad cero mejorara el medio ambiente general para otros tipos de maquinaria. En tales condiciones, la fuerza mecnica requerida para mover componentes es virtualmente nula, y se elimina la friccin. Esto reduce las necesidades energticas y, por consiguiente, la energa dura ms. Pero hay que tener en cuenta que se est quemando energa para generar el campo antigravitatorio. En el espacio exterior eso no es necesario afirm Wedderkind. Slo tiene que hacerlo cuando se halla en un planeta. Y, una vez en l, Crusoe puede limitarse a invertir el campo gravitatorio existente. Quieres decir, por ejemplo, como Brecetti deca, que podra estar utilizando el campo magntico de la Tierra para producir la zona de apagn en el momento del aterrizaje? S. l y Lovell piensan ahora que el recubrimiento de cristal negro que hay en su casco podra estar actuando como una especie de condensador. Toda esa idea guarda una relacin bastante estrecha con la Teora Universal de Campo. Has hablado con Milsom de todo esto? No, estoy esperando los resultados de la segunda prueba.

Los resultados de la segunda prueba se limitaron a confirmar los de la primera. Presin cero, temperatura cero, gravedad cero. Al menos eso resolva una cosa: no tendran problemas de peso con la incmoda mochila. Y Alilsom no tena que temer que pudiera caer accidentalmente de la compuerta, una vez que sta estuviese boca abajo.

Martes 18 de septiembre
Crow Ridge/ Montana Cuando Connors lleg a la unidad mdica, Milsom ya estaba enfundado en el traje espacial. Los dos tcnicos de la NASA que haban llevado los trajes colocaron el casco sobre la cabeza de Milsom y lo aseguraron al cuello del traje. l mismc comprob el cierre del visor dorado, y luego lo levant de nuevo. Cmo se siente? le pregunt Connors. Maravillosamente. Por si le interesa, le dir que cobro los autgrafos a dos dlares cincuenta, impuestos aparte. Connors estrech la mano enguantada de Milsom. Le comprar uno cuando regrese. En ese caso, ser mejor que le d el nombre de mi agente respondi Milsom. Connors regres al barracn de mando y se sent frente a la hilera de pantallas de televisin que cubran toda la zona en torno a la compuerta. Sobre la plataforma del casco estaban Max y sus tres trabajadores ms fornidos, esperando como si fueran un grupo de verdugos en una horca. Ellos seran los encargados de sacar a Milsom tirando de la cuerda. Neame y Gilligan ayudaran a guiar a Milsom escotilla abajo y Vincent y Hadden estaban manejando la estructura de las pesas para abrirlo, en tanto que Spencer coordinara toda la operacin. Lo que haba amenazado con echar a perder la misin de Milsoim era la falta de una adecuada fuente lumnica. La reducida zona de apagn de Crusoe impeda el uso de la energa elctrica, y el vaco total en el interior de la escotilla impeda utilizar cualquier simple proceso qumico de combustin. Finalmente, el grupo de investigacin prepar una paleta luminosa, del tamao y forma de una paleta de ping-pong, cubierta en ambos lados por un compuesto luminoso superconcentrado. Eso proporcionara a Milsom una dbil fuente luminosa que le servira para comprobar si haba algn modo de entrar en el casco. Un atalaje de paracadas fue modificado, adaptndole una anilla, montada en el pecho, en el que poda ser introducido el garfio de alzamiento. Neame y Gilligan se lo colocaron a Milsom, y luego pasaron sus brazos por las correas de la mochila. Uno de los tcnicos de la NASA conect la mochila al traje y comprob el correcto funcionamiento de todos los sistemas. Spencer coloc el garfio de alzamiento en la anilla del pecho de Milsom y luego le dio unas palmadas en el hombro. Tmatelo con calma. Y no corras riesgos intiles. Slo estar ah cinco minutos. Spencer sonri. No suena tan bonito como las palabras de Neil Armstrong: Un pequeo paso. Milsom baj el visor dorado. El sol centelle en su superficie. Listo, Max. El equipo de Max alz a Milsom a una altura de 1,20 metros. Estabilizado por Neame y Gilligan,

Milsom colgaba sobre la cspide de la cpula. Vincent baj la palanca que haca descender los ocho pies sobre los puntos de presin del casco. La cpula gir y las dos compuertas circulares se alinearon. A una seal de Spencer, Milsom fue deslizado suavemente hacia el interior del pozo de cristal negro. Spencer, Neame y Gilligan se inclinaron sobre el borde y contemplaron a Milsom que se desprenda de la cuerda. Cuarenta segundos para la rotacin Subieron la cuerda. Milsom encontr puntos de apoyo para manos y pies en la estructura que soportaba los rales-gua y se inclin recostando la espalda contra una de las paredes del pozo. Alz la vista hacia ellos e hizo una seal con el pulgar, indicando que todo iba bien. Su mscara oscura y dorada le daba el aspecto de una gruesa larva blanca de un solo ojo. El timbre de alarma son en el altavoz y luego, diez segundos ms tarde, la compuerta se cerr mientras las dos esferas giraban dentro del casco. Connors se recost en su silla y espir con fuerza. Mir su reloj. Las 11.05. Wedderkind encendi un cigarrillo. Connors se volvi hacia Allbright: Eso debe de ser algo as como esperar a que un escuadrn regrese de una misin. Algo as contest Allbright.

A las 11.10, Vincent hizo girar las compuertas. Spencer, Neame y Gilligan miraron hacia abajo, al interior del pozo, y se sintieron muy aliviados al ver que Milsom segua de una sola pieza. Estaba en cuclillas en el fondo. Spencer se volvi hacia Max: Est bien baj la cuerda hacia Milsom, poco a poco. Milsom no hizo ningn movimiento para colocarse el garfio de alzamiento en la anilla de su arns. Qu es lo que le pasa? pregunt Neame. No lo s. Quiz se haya lastimado. Spencer se volvi irritado hacia Gilligan. Y cmo infiernos ha podido lastimarse? Los rales-gua no se mueven cuando gira la compuerta. No s cmo respondi Gilligan. Cuando volvi la gravedad normal, si estaba boca abajo Escuchad, no se ha dado ningn golpe en la cabeza. Y nos ve perfectamente mirad! Spencer movi la cuerda hacia Milsom. El garfio golpe el visor de su casco. Milsom retrocedi y apart la cuerda de un manotazo. Chris! Spencer golpe su pecho con el puo. Colcate el garfio! Milsom hizo un gesto con la mano no hacia la cuerda, sino hacia ellos. Veinte segundos para la rotacin

Max, Vincent y Hadden se unieron a ellos en la compuerta y miraron hacia abajo, a Milsom. Milsom pareci retroceder al verlos, pero hizo un nuevo gesto con su brazo. Qu infiernos est tratando de decirnos? pregunt Max. Quiere que entremos all? Eso parece contest Neame. Max se volvi hacia Gilligan. Tena usted razn. Debe de haberse dado un golpe en la cabeza. Son el timbre de alarma. Max alz la cuerda del interior del pozo de un tirn. Milsom segua an hacindoles gestos para que bajasen, cuando se cerr la compuerta. Connors contempl cmo Spencer bajaba del casco hacia el jeep de comunicaciones. Se qued frente a la cmara de televisin y apareci en primer plano en la Pantalla 5. Arnold, tenemos problemas. No s qu es lo que habris visto con la cmara superior. Hemos visto algo, pero la mayor parte del tiempo lo tapaban vuestras cabezas. Bueno, el caso es que tratbamos de averiguar, lo que iba mal. Le ha pasado algo. Y no sabemos qu. Podra haberse roto los brazos? No. Mueve los brazos bien, y sus reflejos parecen normales. Nos estaba haciendo seas. Pero no quera ajustarse el garfio para que pudiramos izarlo. Qu pensis hacer? Bueno, vamos a efectuar una rotacin dentro de cinco minutos para llevar a cabo un nuevo intento. De acuerdo. Qu ha dicho Max? No lo omos bien. Dijo que pareca como si Chris quisiese que bajsemos por la compuerta. Eso podra significar que necesitaba ayuda. S, lo s, pero en realidad tuvo el garfio en la mano. Lo nico que tena que hacer era colocrselo, pero lo apart a un lado. Y cuando los seis estuvimos alrededor del orificio pareci como si retrocediese, como si se sintiera asustado de nosotros. No lo entiendo. Ni yo le dijo Wedderkind. Podra hallarse en estado de shock. Haced un nuevo intento. Infiernos, pues claro exclam Spencer. No vamos a dejarlo ah dentro. Volvi a subir a la plataforma del casco. Wedderkind mir a Connors y a Allbright e hizo un gesto de duda. No me gusta. Max est ah dijo Allbright. Ya se le ocurrir algo. As fue. A las 11.16 las dos compuertas volvieron a alinearse. Milsom segua en el mismo sitio, acurrucado en el fondo del pozo, e hizo un gesto llamando a Spencer. Dejaron caer la cuerda hacia l. Milsom tom la cuerda pero no hizo intento alguno de engancharse el garfio al pecho. V olvi a hacerle una seal a Spencer. Chris! rugi Spencer. El garfio! Engnchate el garfio! Le indic grficamente lo que esperaba que hiciera, golpendose el pecho con el puo. Milsom no le respondi. Era imposible distinguir su rostro tras la superficie reflectora del visor. No se vea ms que un crculo de cielo recortado por sus propios cuerpos y encerrado por el oscuro interior de la esfera.

Treinta y cinco segundos para la rotacin. chense a un lado dijo Max. Agarr la cuerda y se volvi hacia su equipo. Muy bien, voy a entrar a engarfiar a ese hijo de perra, as que agarrad bien esta cuerda. Cuando grite, quiero que me saquis ms deprisa que un tapn de una botella de champn. De acuerdo? Max comenz a decir Spencer. Max empez a deslizarse por la cuerda. De acuerdo, lo haremos dijo Vincent. l y Hadden se unieron a los tres hombres de Max, en la cuerda. Cuando Max se puso en pie junto a Milsom, Spencer vio que ste haba enrollado el extremo suelto de la cuerda a la parte inferior de dos de los rales-gua, utilizando el garfio para hacer un nudo. Max agarr a Milsom, le apart haca un lado y comenz a desenredar la cuerda. Max! aull Spencer. Max se dio media vuelta y ab un brazo para protegerse de Milsom, que despus de hacer un lazo con la cuerda alrededor de su brazo y cuello, comenz a apretar y se lanz sobre l como si fuera un extrao oso blanco. Max le golpe con los puos, rodillas y pies, pero el aislamiento de capas mltiples del traje amortigu la fuerza de sus golpes. Veinte segundos para la rotacin Max lanz a Milsom lejos de l y logr desenredar la cuerda que le apretaba el cuello y el brazo antes de que Milsom volviese a atacarle otra vez. Max haba deshecho el nudo del garfio, pero la cuerda segua enrollada en los rales-gua. Milsom cay sobre l, con los brazos extendidos. Era evidente que no pretenda golpear a Max sino nicamente impedir que saliese de la compuerta. Quince segundos para la rotacin Por Cristo! aull Max. Es que ninguno de vosotros tiene un cuchillo o una pistola? Por qu no le pegis un tiro a este hijo de perra? Max lanz a Milsom contra el otro lado del pozo, dndole un tremendo golpe. De no haber sido por su casco espacial, Milsom se hubiera fracturado el crneo. Con la cuerda an enredada en los rales-gua, la nica cosa que poda hacer Max era subir a pulso. De un salto agarr la cuerda y, mientras se aferraba a ella, gir las piernas dndole una doble patada a Milsom en el pecho. En el mismo segundo en que los pies de Max entraban en contacto, comenz a sonar el timbre de alarma y el grupo que estaba a la cuerda cometi el error fatal. Cuando notaron el peso de Max en la cuerda, comenzaron a tirar. Y en lugar de colgar recta hacia abajo en el centro del pozo, la cuerda se tens y se balance hacia el borde de la abertura, donde Milsom la haba atado, al fondo de los rales-gua. Mientras los ltimos diez segundos transcurran con aparente lentitud, Spencer vio cmo Milsom caa hacia atrs a causa del golpe y Max giraba alrededor de la cuerda y perda el apoyo de sus pies. Soltad un poco de cuerda! aull Spencer. Los que sostenan la cuerda soltaron medio metro. Era demasiado, y a consecuencia de ello, Max qued de nuevo al alcance de Milsom. Mientras Max tenda los brazos para subirse a pulso, Milsom se colg con ambos brazos de sus piernas. Milsom, el traje y la mochila eran demasiado, incluso para los poderosos msculos de Max. Qued colgado de la cuerda pero no pudo doblar los brazos para seguir subiendo. Las venas se le hincharon bajo la piel de la frente y el cuello.

Spencer se qued paralizado mientras el timbre de alarma resonaba en sus odos. Los brazos de Max estaban agarrotados en la cuerda, justo debajo del borde inferior de la compuerta Pero Spencer no se atrevi a inclinarse y agarrar la mano de Max. Si se cerraban las compuertas, los bordes de cristal de treinta centmetros de grueso le cortaran los brazos como si fueran una sierra elctrica. El timbre de alarma dej de sonar. Cinco Spencer vio cmo la mano izquierda de Max tanteaba el liso borde de la compuerta interior. Cuatro Las uas trataron de hallar un agarradero en la finsima juntura que haba entre las esferas interior y exterior. Tres Las manos de Max comenzaron a resbalar hacia abajo por la cuerda. Dos Con el rostro contrado por la ira, se lanz hacia arriba, flexionando su cuerpo a un lado y a otro, como un pez atrapado por un anzuelo, en un ltimo y desesperado intento por liberarse de Milsom. Uno Max logr poner una mano encima. Rotacin So estpido hijo de Las dos compuertas circulares se deslizaron una sobre la otra apagando el resto de la maldicin de Max al tiempo que cortaban la cuerda.

Connors se qued mirando a los monitores, sin poder aceptar que acababan de transcurrir los ltimos treinta y cinco segundos de la vida de Max. No era posible. En la Pantalla 3, Spencer apareca de rodillas, golpeando la cpula con el puo. Connors conoca la respuesta pero tena que hacer la pregunta: Tiene Max alguna posibilidad de salvarse? Wedderkind neg con la cabeza en silencio. Se quit las gafas y comenz a limpiarlas, con la frente inclinada. Qu pasar? Ser? Rpido? Allbright mir fijamente a Connors. Esa compuerta se despresuriza en sesenta segundos. Cuando se quede sin aire se ahogar, y cuando la presin disminuya a cero, le hervir la sangre en las venas. Connors parpade. Jess! Creo que Max saba el riesgo que corra indic Wedderkind. S intervino Allbright. Lo que no imaginaba era que Milsom tratara de impedirle el ascenso. Y que atase la cuerda para impedir que sacsemos a Max Connors lanz unas cuantas

maldiciones entre dientes. Ha sido una estupidez. Tena que haber llevado una cuerda de seguridad atada a la cintura. S, ciertamente. Es fcil pensar en lo que se podra haber hecho. Tambin alguien de la plataforma podra haber entrado para ayudar a Max a dominar a Milsom. Aunque quiz hubiera muerto tambin. Por qu? pregunt Wedderkind. Se volvi a poner las gafas. Por qu iba a querer hacer Milsom una cosa as? Tena que saber lo que le pasara a Max. Alz las manos. No tiene sentido. Milsom era S lo que quieres decir , pens Connors. Siempre estaba gastando bromas. Slo que esta ltima haba resultado demasiado pesada. Spencer apareci en la Pantalla 5. Su rostro estaba plido y su voz era tensa pero controlada: Vamos a volver a abrir a las 11.22, Arnold, para ver cul es la situacin. Max no tiene ni una sola posibilidad, Dan. Lo s, pero no podemos dejar a Chris ah dentro. Si ha enloquecido, la culpa es nuestra. A lo mejor, si hubieran bajado dos personas con distintas cuerdas.., Ahora que ha sucedido a todos se nos ocurre que podamos haber utilizado un procedimiento mejor, Dan. Creme, nos sentimos tan mal como t por lo que ha sucedido. Connors tom el micrfono. Pero aclaremos una cosa, Dan. La prxima vez, si Chris no quiere salir por s mismo, nadie va a entrar, ni a tratar de ayudarle en ningn modo. Queda claro? S contest Spencer. Claro pero poco agradable. A las 11.22 provocaron una rotacin de las compuertas. La esfera interior estaba vaca. La nica seal que quedaba de Max y de Milsom era el trozo de cuerda cortado que an segua enrollado al fondo de los rales-gua. El equipo de la compuerta regres de la meseta y se reuni con el resto del equipo de investigacin en el barracn de operaciones. Se sentaron detrs de Connors, Allbright y Wedderkind y contemplaron con aire hosco la pelcula de la entrada de Milsom en la compuerta y del intento de rescate de Max. Durante esta ltima parte Spencer permaneci con la cabeza entre las manos. Connors hizo girar su silla para quedar frente al equipo que haba colaborado en el descenso de Milsom. Muy bien, veamos qu podemos hacer. Milsom est encerrado dentro de la escotilla. Durante cinco minutos, se halla bajo unas condiciones de presin cero y gravedad cero. Est protegido por su traje espacial, de modo que no puede pasarle nada fsicamente hablando. Pero es obvio que algo le pas. Experiment algo que le hizo tener miedo a salir que le hizo tener miedo de ustedes. Alz una mano para impedir que Wedderkind le interrumpiese. De acuerdo, aceptemos que quiz hayamos interpretado mal sus sentimientos. Quiz no estuviese asustado. Tal vez no quera salir. Al menos no hay discusin en eso y, sin embargo, deseaba que ustedes se le unieran incluso sin los trajes, lo que era imposible. Fatal. Pudo referirse nicamente a m dijo Spencer. Habamos planeado entrar juntos. En ese caso, por qu se aferr a Max? pregunt Wedderkind. Chris tena que saber lo

que le pasara a Max si se quedaba atrapado dentro de la compuerta. No puedo explicarme cmo pudo actuar as. Algo o alguien debi de hacerle alguna cosa dijo Connors. Si era una mala noticia, la reaccin natural hubiera sido salir para advertirnos. Pero se qued dentro. Quiz porque se haba convertido en parte de la mala noticia. Porque estaba infectado o contaminado de algn modo. Quiz pens que, permaneciendo dentro, podra impedir que se extendiese entre nosotros. Tal vez no fuera a Milsom a quien vimos intervino Page. Oh, Mel Fraser estara encantado contigo, pens Connors. Evit sonrer, pero Page advirti su escepticismo. Usted mismo ha sugerido que quiz le pas algo. As es, pero si Crusoe pensaba utilizar a Chris para algn tipo de maniobra contra nosotros, de poco le iba a servir encerrado dentro de la escotilla. Excepto como seuelo dijo Spencer. Esa mochila le mantendr con vida durante ocho horas. Mientras haya una posibilidad de rescatarlo, tenemos que seguir intentndolo. Pero Crusoe no puede saber eso dijo Connors. Podramos limitarnos a abandonar a Chris ah dentro. Pero no vamos a hacerlo contest Spencer. Lo haremos, si llegamos a la conclusin de que es la mejor solucin indic Connors. Not las vibraciones glidas y negativas del grupo. Podra hacer un comentario? era Ray Collis, el lingista. Lo que hemos considerado es la posibilidad de que lo que Chris Milsom haya descubierto no sea una mala noticia, sino buena. Buena noticia? Connors encontr esa sugerencia algo ridicula. Collis pareca compartir su opinin. Se aclar la garganta con nerviosismo. Si Milsom no quera salir de Crusoe, poda ser porque estar dentro era infinitamente preferible a estar fuera. Eso tambin expilcara que hiciera un gesto a los otros en un intento para que se le uniesen. Si se trataba de algo tan fantstico, por qu no sali para contrnoslo? le pregunt Connors. Podra haber dos razones. La primera es que Milsom no estuviera seguro de poder volver a entrar es posible que hubisemos intentado impedrselo. La segunda es que quiz lo que experiment es algo imposible de comunicar con palabras. Pudiera ser algo que debe experimentarse para poder comprenderlo. Muy bien dijo Connors. Y por qu no sali y nos dijo eso? No lo s contest Collis. Tal vez la compuerta sea como una barrera de un sentido, y uno slo puede atravesarla una vez. Quiz haya sufrido un proceso mental irreversible que haga imposible su regreso a nuestro mundo. Est usted diciendo que ese proceso, era tan fantstico que Milsom estaba dispuesto a compartirlo con Max, incluso aunque le causase la muerte? Esa es una difcil pregunta admiti Collis. Y no es mi intencin escapar a ella. Slo puedo imaginar que, en comparacin a los beneficios resultantes de la experiencia, probablemente la muerte fsica de Max resultase poco importante. Dudo que fuera as para Max intervino Allbright.

O para cualquiera de nosotros, a este lado de la compuerta, general. Connors intercambi una larga mirada con Wedderkind y se pregunt por qu no haba dicho nada. Estaba de acuerdo? Se volvi de nuevo hacia Collis. Esa teora espiritualista que apunta usted, es bastante difcil de tragar, Ray. Collis se encogi de hombros. Las ciencias fsicas no pueden darnos todas las respuestas. Si la palabra espiritual le resulta difcil de tragar, piense en ello como una experiencia metafsica. Las cosas no cambian mucho indic Connors. La nica forma de verificar su teora es seguir a Chris a travs de la compuerta del mismo modo que los nios de Hameln siguieron al flautista a la montaa. Y cundo nos detenemos? Cuando ya no quedemos ninguno? Esa podra ser la razn por la que nos permiti abrir la compuerta dijo Collis, pero, cuntos de nosotros estamos dispuestos a arriesgarnos a perder esta vida incierta en busca de la buena nueva de la otra vida? Exacto afirm Connors. Es una hermosa idea, Ray, pero no creo que nos aproxime a la solucin de nuestro problema inmediato que es lo que debemos hacer con Chris. Mir su reloj. Tiene oxgeno suficiente hasta las siete no es as? S. Pero las siete es el lmite mximo le contest Spencer. Muy bien. Sugiero que lo mejor es abrir la compuerta cada quince minutos, a partir de las 12.30 por si Chris reapareciese. Algn comentario, Arnold? No, me parece bien. Connors palme a Spencer en el hombro y camin con l hasta la puerta. No s cmo se siente usted, pero no se eche todas las culpas baj la voz. Y una cosa ms: si usted hubiera estado en esa cuerda faltando diez segundos y con Milsom cogido a sus pies, yo no hubiera metido el brazo por la abertura ni tampoco lo hubiera hecho Max. Spencer se mordi el labio para no decir lo que pensaba y, en lugar de ello, asinti con la cabeza. Se dispers la reunin, y Connors se qued a solas con Allbright y Wedderkind. Connors llam al barracn de monitores y orden que le pasasen por segunda vez la pelcula de los hechos desastrosos. Mientras contemplaba por tercera vez el final de Max, Connors consider la idea de Collis. Era interesante, pero no era el tipo de cosas que pudiera contar al presidente. Gir su silla para no ver las pantallas y se encontr con Wedderkind que le observaba. Has pensado en algo ms? S contest Connors. Estaba pensando en que, si alguien me pidiese que escribiera los avances que hacemos en este proyecto, yo dira que cada vez que abrimos una lata, hallamos dentro otra. Tenemos que tomar dos decisiones dijo Connors. La primera, si debemos realizar un segundo intento y la segunda, si debemos atar al siguiente candidato para impedirle que abandone la compuerta. Se recost en su silla, mientras Allbright y Wedderkind recapacitaban.

La segunda cuestin es ms fcil dijo Wedderkind. Podramos atar al que descendiera a los rales-gua mediante un arns de seguridad. Parece como si furamos a ejecutarlo. Quiz sea as. Creo que nos estamos saliendo de la cuestin intervino Allbright. Si el que entra en la compuerta pierde la razn hasta el punto de que sea necesario tratarlo de ese modo, quiz resulte ms seguro para nosotros dejarlo ah dentro. Quiere usted decir que no deberamos intentar averiguar lo que le pas a Milsom? Eso disminuira el nmero de nuestras bajas y quiz nos evitase una buena cantidad de problemas dijo Allbright. General, la desaparicin de Milsom significa que hay un modo de entrar en Crusoe, Y significa tambin que existe la posibilidad de desentraar algunos de sus secretos. Para un cientfico esta perspectiva es irresistible. Esa compuerta es como el portal a una versin actual de la cueva de Aladino. Un verdadero tesoro de tecnologa. Si slo su unidad energtica podra resolver todos nuestros problemas de energa! Y piense lo que representara para la Fuerza Area descubrir cmo causa Crusoe ese apagn del radar. Me alegra que finalmente ests de acuerdo conmigo, Arnold Connors se esforz por no sonrer. Volvamos a lo bsico: efectuamos un segundo intento? S. Ir yo. Arnold, t no vas a ninguna parte. Para colocarte esa mochila necesitaras un braguero blindado. Wedderkind adopt una expresin agria. General? An le queda otro traje espacial y dos voluntarios. Eso era ayer. Entonces, comprobemos s siguen sindolo. Fue cuestin de pocos segundos: ni Vincent ni Gilligan deseaban intentar la aventura. Dado que Vincent era un empleado civil de la Fuera Area, Allbright no hubiera podido transmitirle una orden, aunque lo hubiera deseado, y Gilligan no estaba siquiera en nmina. De ese modo, quedaban los tcnicos de la Fuerza Area y los cinco pelotones de cadetes. Connors estaba considerando la sugerencia de Allbright de pedir voluntarios cuando lleg Spencer y le sac del problema. Est seguro de que quiere ir? S. Y no es una decisin precipitada. Chris y yo habamos planeado entrar juntos antes de que usted comenzase a sacar nombres de un sombrero. Las cosas no fueron tan al azar. Usted tiene familia. Tambin la tena Max. Necesita una razn mejor que sa para presentarse voluntario. No me estoy presentando voluntario, acepto las cosas tal como son. Los otros tres slo tuvieron seis meses de entrenamiento como astronautas. Pero yo tuve todo un ao. Eso fue hace tres aos le replic Wedderkind. El proyecto me debe un viaje. Yo fui quien abri la compuerta.

Eso no se puede discutir. Adems, conozco a Chris mejor que ninguno de los presentes. Si necesita que alguien lo maneje, yo soy la persona ms adecuada para hacerlo. Qu opinas, Arnold? Spencer no le dio ni una sola oportunidad: Arnold sabe que estoy cualificado para hacerlo, y los mdicos pueden confirmar que mi estado fsico es excelente. Y adems, no se para en nada a fin de conseguir lo que quiere Connors se volvi hacia Allbright. Quiere decir algo al respecto? Allbright mir su reloj. Eran casi las dos. Qu tal van las cosas all fuera? No hay ni rastro de Chris. Hemos decidido abrir la compuerta cada media hora en lugar de cada quince minutos. No deseamos arriesgarnos a estropear el mecanismo. Probablemente esas dos esferas han girado ms veces esta maana de lo que lo han hecho en los ltimos diez aos. Allbright mir a Connors. Sus ojos lo decan todo. De acuerdo, Dan. Est preparado. Ya le haremos saber nuestra decisin. Si voy a ir, ser mejor que comience a ponerme el traje. Lleva tiempo. No estoy hacindole ninguna promesa le contest Connors, pero si quiere probrselo para ver si le va bien de tamao, hgalo. Necesitar la autorizacin de Arnold. Y l necesitar la ma le indic Connors. Dgales que me telefoneen. Spencer se march. Cul es su opinin, general? Debemos intentarlo de nuevo? Voy a hacerle una pregunta: si pierde a Spencer, har un tercer intento, y despus un cuarto, un quinto y un sexto? No. Creo que dejar de intentarlo. Cmo evaluara la Fuerza Area este tipo de situacin? Bueno, cuando se plantea cualquier operacin, se determina lo que llamamos un porcentaje aceptable de hombres y aparatos. Habitualmente, guarda una relacin directa con el valor estratgico o tctico de la operacin. En este proyecto no sabemos cunto hay que descubrir, lo que dificulta una valoracin de cualquier misin en particular. En este tipo de situacin, no hay ms remedio que establecer una cantidad arbitraria. Usted parece creer que, en este caso, el nmero de prdidas aceptables es de tres. En las circunstancias que he descrito, podra argumentarse que incluso esa cifra es excesiva, al menos en una unidad. Y estoy seguro de que el seor Wedderkind comprende lo que quiero decir. S que podemos encontrarnos con un fracaso o con un xito extraordinario contest Wedderkind. Lo que ya no puedo decir es si ninguna de esas dos posibilidades vale otra vida. Si uno aplica el mtodo framente cientfico, no puede sacar ninguna conclusin firme de las reacciones de Milsom. Un solo intento no sirve de nada. El experimento tiene que ser repetido. Desgragraciadamente, lo que le sucedi a Max no cuenta. Tenemos que intentarlo de nuevo. Eso es tambin lo que yo creo afirm Connors. Y usted, general?

Antes de que Allbright pudiera contestarle, son el telfono. La llamada proceda de la unidad mdica. Deseaban saber si Spencer deba ponerse el traje espacial. S contest Connors. Wedderkind volvi a colocar el telfono en su horquilla. Crees que hemos tomado la decisin correcta? Es apto fsicamente, tiene las cualificaciones necesarias, se cree responsable y nunca nos perdonara si le dijramos que no respondi Connors. Dejmosle ir.

Cuando Spencer estuvo dispuesto, Connors fue en coche hasta la unidad mdica, acompaado por Wedderkind. Va bien el traje? pregunt Connors. Como hecho a medida. Dan dijo Wedderkind, cuando se cierre la compuerta, te encontrars, literalmente, a oscuras. Ninguno de nosotros sabe lo que pasa ah dentro, as que tendrs que hacerlo todo a tientas. Queremos que permanezcas dentro de la compuerta a menos que alguna condicin imprevisible te lo impida. No te preocupes, me quedar bien agarrado. Bien. Tienes que entrar a las 15.30. Efectuaremos la rotacin a las 15.35, momento en que esperamos sacarte al exterior. Ahora bien Wedderkind abri las manos. Si algo comienza a ir mal quiz se produzca cierta desorientacin mental o fsica, y S lo que ests tratando de decirme le interrumpi Spencer. Muy bien. Me gustara que escribieses todo lo que puedas aqu. Page le mostr a Spencer una plaqueta metlica con una pinza en la que haba unas hojas de papel negro. Un grueso lpiz estaba unido a ella por un cordn de plstico. Puede que ste sea el primer lpiz luminoso del mundo dijo Page. En realidad, es ms bien algo as como un tubo de pasta dentfrica. Vas sacando la pasta a presin, a medida que escribes. Escribe con letra de imprenta, en maysculas. El papel es poroso para impedir que se manche y el borde de la plaqueta es luminoso, para que puedas ver dnde escribes. Spencer prob el lpiz. Vamos a colgar esto dentro del pozo dijo Wedderkind. Si, por alguna razn, no tienes bastante tiempo para escribir palabras completas, utiliza este cdigo simple: X para peligro. O para decir que no hay peligro y que sigamos abriendo la compuerta. L para indicar que hay una fuente de luz interna. M si has establecido contacto con Chris. Si Chris est con vida, traza un crculo alrededor de la M. Si hay una va de penetracin hacia el interior de Crusoe, coloca un punto dentro de la O. Si no hallas ninguna entrada, tchala con una lnea. Lo has comprendido? S. Y, suponiendo que establezca contacto con Chris y descubra que est en mala situacin, puedo abandonar la compuerta para ir en su ayuda? La respuesta es no pero probablemente estoy malgastando saliva al decrtelo. Como es natural, nuestro deseo es que ambos salgis sanos y salvos. Pero lo verdaderamente importante es

conseguir a mxima informacin posible. Eso es absolutamente vital. No nos falles, Dan. De acuerdo, har todo lo que pueda. En la plataforma del casco, haban colocado un nuevo garfio de alzamiento de cierre automtico en la cuerda cortada. Spencer lo pas por la anilla del pecho de su arns de seguridad. Eran las 15.28. Neame haba tomado el mando del equipo encargado de maniobrar la compuerta. Palmeo el hombro de Spencer. Limtate a agarrarte con fuerza a esos rales y permanece sin moverte. Spencer baj el visor de su casco. El tcnico en trajes de la NASA comprob la mochila y se mantuvo vigilante mientras Spencer presurizaba el traje. Las 15.29. En el barracn de operaciones, Connors estaba sentado contemplando las pantallas. Haba pensado ir a la plataforma, pero finalmente decidi permanecer alejado. A ambos lados de Connors, Allbright y Wedderkind permanecan tranquilos, con sus ojos clavados en la pantalla principal. A las 15.30, Vincent hizo girar las dos esferas y bajaron a Spencer por la compuerta circular. Mientras sacaban la cuerda, Neame se inclin hacia dentro y at el papel de notas y el lpiz a la parte superior de los rales-gua, en donde podan ser recuperados con facilidad. Veinticinco segundos para la rotacin Despus de la muerte de Max, la voz grabada de Neal Zabrodski haba adquirido una tonalidad siniestra e inquietante. Spencer hall asideros para las manos y los pies en los soportes de los rales-gua y se elev un poco para no tocar el disco que sobresala del suelo de la esfera. Al cabo de algunos segundos girara para colocarse sobre su cabeza. Veinte segundos para la rotacin Qu es lo que estamos haciendo?, se pregunt a s mismo Connors. En su mente, Crusoe haba empezado a dibujarse como una enorme y semienterrada bomba de tiempo, tecnolgica, cultural e incluso intelectual, que iba tictaqueando lentamente en medio de todos ellos. Y all estaban, tantendola como si fueran un grupo de hormigas ciegas. Para los cientficos, aquel proyecto era un verdadero festn, pero Connors estaba convencido de que todos ellos estaban a ms de un milln de kilmetros de comprender el cmo, el qu y el porqu de Crusoe. Son el timbre de alarma. Diez segundos. Cinco-cuatro-tres-dos-uno rotacin Mientras las compuertas giraban Connors vio cmo Spencer alzaba el pulgar de su mano derecha.

Spencer vio que el crculo de luz diurna tomaba el aspecto de un limn y luego disminua y desapareca en menos de un segundo. Una oscuridad impenetrable se enseore de la esfera. Levant la mirada y vio la plida lnea verde luminosa que marcaba el borde de la tablilla. La carga de la mochila y el peso de su propio

cuerpo comenzaron a desaparecer a medida que la compuerta se integraba en el campo de gravedad cero de Crusoe. Spencer tendi la mano y toc la tablilla con un dedo. sta flot alejndose de l, girando lentamente en el extremo de su cordn invisible. De un modo gradual, sus ojos se fueron acostumbrando a la oscuridad. Poda ver la desdibujada silueta de los rales-gua y, sobre su cabeza, distingua el disco prominente que antes de la rotacin estaba en el fondo de la esfera. El brillo no proceda de all, sino a travs de la compuerta circular, que ahora se hallaba bajo sus pies. Con gran cuidado, gir sobre s mismo para investigar aquella fuente de luz. No se haban equivocado: ambas esferas efectuaban una rotacin para volver a alinear las compuertas, dando acceso al interior de Crusoe. Comenz a descender centmetro a centmetro a lo largo de uno de los rales-gua, hacia la luz que se filtraba por el crculo de 1,50 metros de dimetro de la compuerta. No deba lanzarse por ella, sin antes comprobar lo que haba ms all. Quiz descubriese a Chris all abajo. O era all arriba? Pero, mientras se agarraba al grueso y doble borde de la compuerta, comenz a perder su sentido de la orientacin: la luz vena de las estrellas. Millones y millones de estrellas Spencer se retir de nuevo hacia el interior de la compuerta. Algo le estaba pasando en el interior de la cabeza. Poda or voces que le llamaban en silencio. Todo su cuerpo pareca enfriarse y el latido de su corazn resultaba casi imperceptible. Ya no necesitaba respirar. Se dio cuenta de la contextura y profundidad de su piel, de la estructura porosa de sus mejillas. Poda notar, tridimensionalmente, cada diente de sus mandbulas, cada hueso de su cuerpo, todo ello sostenido por tendones y por msculos fibrosos entrelazados. Era como si el ojo de su mente se hubiera convertido en un microscopio electrnico a travs del cual, con una ojeada cegadora, le hubiera sido revelada cada una de las partculas de su molesto cuerpo fsico. Spencer comprenda que se estaba ampliando el campo de su conciencia y que, en cualquier momento, su mente se liberara de su cuerpo. Saba por qu Milsom se haba colgado de Max y por qu tampoco l poda regresar. Las palabras de Wedderkind resonaron en un dbil eco que proceda de un pasado que pareca alejarse de l con la velocidad de la luz. Un mensaje haba prometido dejar un mensaje. Spencer tom el lpiz luminoso y escribi con rapidez en grandes letras maysculas, utilizando el cdigo previsto, y luego aadi cuatro breves palabras. Eran penosamente inadecuadas, pero quiz alguien podra entenderlas. Tal vez Ray Collis Dej ir el lpiz y la tablilla, gir sobre s mismo y fue descendiendo hacia la compuerta circular situada en la parte inferior de la esfera. Ms all, las estrellas brillaban con una claridad y una luz como nunca antes haba visto. Flot, con los brazos extendidos, apoyndose contra el borde de la compuerta, y not cmo su cerebro se hinchaba y, por un momento breve y aterrador, apretaba las paredes interiores de su crneo. Fue la ltima sensacin fsica que capt su cerebro pues, mientras Spencer lanzaba su cuerpo en una zambullida hacia la eternidad, su mente creci, saliendo sin dolor alguno fuera de su crneo, para flotar, ya libre, por la fra y acogedora tranquilidad del espacio infinito.

A las 15.36 Vincent hizo girar las esferas. Las dos compuertas se alinearon. El pozo estaba vaco.

Spencer haba desaparecido. Neame tendi la mano y sac la tablilla. El lpiz luminoso colgaba de su cordn. Al menos, se era un buen sntoma. Neame la coloc en una bolsa de politeno y la mand llevar al barracn de monitores. Zabrodski hizo una grabacin en video del mensaje luminoso de Spencer y la transmiti a la pantalla principal de la sala de operaciones. El equipo de la compuerta que diriga Neame se haba quedado sobre Crusoe. El resto del equipo de investigacin se agrup alrededor de Connors, Allbright y Wedderkind, y estudi las palabras que haba en la pantalla.

La primera parte es bastante simple: no hay peligro. Lo ha enfatizado subrayando el crculo coment Wedderkind. Cul es el significado del punto, Arnold? Eso significa que hay un camino de entrada a Crusoe. Y la L eso est bien. Una fuente interna de luz. El campo magntico que tanto nos est complicando las cosas puede estar localizado alrededor del rea de la compuerta, para actuar como barrera. A modo de un blindaje invisible. ESPACIO qu significa eso? pregunt Connors. Que hay sitio para moverse en el interior del casco? Podra ser. Hablamos de la posibilidad de que la compuerta se abriese nicamente a un pozo de almacenamiento en el que fuera introducido Viernes, en su posicin de descanso. Y RESPUESTA? Eso no acabo de entenderlo afirm Wedderkind. Podra significar que ha hallado la respuesta a la desaparicin de Milsom O tambin podra ser RESPUESTA TODO. RESPUESTA A TODO? sugiri Brecetti. A qu? pregunt Lovell. A la misin de Crusoe? No parece muy probable en slo cinco minutos. Quiz hay que leer las palabras independientemente dijo Collis. Acceso a TODO lo que hay en el interior de Crusoe. Bajo la compuerta hay ESPACIO en donde puede hallarse la RESPUESTA a las preguntas acerca de Crusoe. El espacio de acceso a TODO lo que hay dentro. Y SEGUIR? pregunt Connors. Eso puede ser considerado como una sugerencia: que desea que le sigamos, o podra significar que ha decidido seguir los pasos de Chris. La M corresponde a Milsom dijo Wedderkind. El crculo que la rodea significa que Chris sigue con vida. Eso explica por qu sali Dan de la compuerta.

Connors golpe con el dedo las letras MX encerradas dentro de un crculo. Y qu hay de esto? Significa que Max est tambin con vida? Wedderkind alz las cejas en sincronizacin con sus hombros. Si aceptamos la lgica del resto del mensaje, la respuesta es s. Pero sabemos que eso es imposible. A menos que las lecturas de los instrumentos estuvieran equivocadas. Eso tambin es imposible dijo Page. Lo comprobamos dos veces. No podemos haber cometido un error. Wedderkind agit la cabeza. No hay posibilidad de que Max haya podido sobrevivir en un vaco absoluto. No la hay. Collis inici sus palabras con una sonrisa, como pidiendo excusas. Lo que quieres decir, en realidad, es que resulta imposible que Max pudiera sobrevivir, en un sentido fsico. se es el nico modo que realmente cuenta le espet secamente Allbright. Collis pareci herido. Sin embargo, podra seguir existiendo en algn estado para-normal. Si esa es la explicacin dijo Connors, entonces probablemente significa que tambin hemos perdido a Dan. Allbright indic con el dedo la pantalla de televisin. Seor Collis, est usted sugiriendo que eso es un mensaje del ms all? General, no estoy seguro de dnde ni de quin viene. Bueno, pues yo estoy seguro de una cosa afirm Connors. No vamos a enviar a nadie ms ah dentro.

El grupo de la compuerta continu haciendo girar las dos esferas cada media hora. Poco antes de las seis de aquella tarde, Connors subi en coche con Allbright. Llegaron a la plataforma del casco y miraron hacia el interior del vaco pozo negro. Treinta segundos para la rotacin Cunto tiempo pueden seguir an? pregunt Connors. A Chris se le acabar el oxgeno dentro de una hora. Dan tiene hasta las 11.30 de esta noche. He hablado con Arnold. Vamos a hacer girar la compuerta cada media hora hasta las 7.30 y despus el intervalo ser de una hora. Y si no ha ocurrido nada a las 11.30? Entonces haremos un ltimo intento a medianoche, y luego nos desentenderemos contest Neame. Connors no estaba demasiado seguro de desear el rescate de Milsom y Spencer. A pesar de sus instrucciones, Spencer haba abandonado la compuerta. El comportamiento de Milsom era desconcertante y, si Spencer consegua sacarle al exterior habra que afrontar la cuestin de su responsabilidad por la muerte de Max. La sugerencia de Collis en el sentido de una posible

influencia paranormal era difcil de comprender, y slo pareca entraar nuevos problemas. Connors saba que estaba cayendo en la vieja trampa de las novelas baratas de ciencia ficcin, pero si Milsom y Spencer reaparecan con unas modificaciones internas evidentes, entonces Allbright, Wedderkind y l tendran que tomar la decisin de destruirlos. S todo sera mucho ms fcil si Milsom y Spencer no aparecan. Se volvi hacia los tres trabajadores del equipo de Max. Supongo que les gustara descansar un poco. Si puede enviarnos algo de comida, preferimos quedarnos. An no hemos sacado nada de ah dentro! el que hablaba era Lee Ryder, el aficionado a aplastar coches con un martillo piln. Muy bien. Oh, otra cosa dijo Lee. Hemos odo el rumor de que Max podra estar an coleando por ah dentro. Es eso cierto? Me gustara que lo fuera. No hay posibilidades, eh? Ni siquiera una entre un milln, Lee. Lee pareci pensativo, y luego indic a Crusoe con el pulgar. A Max nunca le gust mucho que furamos tanteando con este maldito cacharro Naturalmente, supongo que usted y el jefazo debe de haber pensado ya lo que hay que hacer ahora, pero si esos dos no salen para medianoche, yo llenara esa compuerta de nitroglicerina. Usted no pierda la calma le dijo Connors. Puede que acabemos haciendo eso.

Mircoles 19 de septiembre
Crow Ridge/Montana Aunque las reservas de oxgeno de Spencer se haban acabado a las 11.30, Neame decidi abrir de nuevo las compuertas a medianoche. Situaron los ocho pies sobre los puntos de presin del casco. No pas nada. La cpula no se abri. La voz de Neame reson en el altavoz del barracn de mando. Problemas, Arnold. No hay seales ni de Dan ni de los otros y adems parece que hay una avera en la compuerta. S, ya me he dado cuenta. Sigue el andamiaje efectuando la secuencia correctamente? S. El nivel de presin es el correcto. Debe de ser algn problema interno. De acuerdo, lo dejaremos por hoy, Rog. Maana por la maana nos ocuparemos de nuevo. Podra ser la forma en que Crusoe les deca que no tena sentido seguir esperando a Spencer. Por otra parte, tal vez Crusoe haba odo la explosiva propuesta de Lee Ryder, y haba decidido cerrar compuertas para que no se las llenasen de nitroglicerina. Las cmaras de televisin captaron al equipo de la compuerta cuando se retiraba con aire desconsolado por el casco de Crusoe y suba a los jeeps que les esperaban. Connors se volvi hacia Wedderkind. He estado pensando otra vez en el mensaje de Spencer. Si las lecturas de los instrumentos estaban equivocadas y Max siguiese con vida, puede concebirse que Crusoe los tenga a los tres como rehenes, hasta que liberemos a Viernes? Eso ya se me haba ocurrido contest Wedderkind. Pero, si aceptamos esa posibilidad, debemos aceptar tambin que Crusoe acta a un nivel de razonamiento mucho ms alto del que originalmente suponamos. Aceptemos que as es. Podran seguir siendo sus acciones el producto de la inteligencia de una mquina? Wedderkind ahuec los labios. Eso depende de cmo se defina lo de inteligencia de una mquina. Dados los adelantos que se estn llevando a cabo en las computadoras bioqumicas, resulta cada vez ms difcil el trazar una lnea divisoria entre los llamados cerebros electrnicos y sus contrapartidas biolgicas. Tendrs que repetirme eso, Arnold. Pasada la medianoche mi cerebro se convierte en una calabaza. Lo que estoy sugiriendo dijo Wedderkind, es que una inteligencia mecnica de una civilizacin avanzada podra, fcilmente, equipararse al funcionamiento de nuestro propio cerebro. En algunas reas, tal vez incluso superarnos. Por ejemplo, podra ser capaz de captar nuestra propia actividad cerebral S. Admito que eso me preocupa. Eso es por lo mucho que se ha hablado de la polica teleptica y robots humanos. Pero el contacto teleptico no tiene por qu ser utilizado con fines negativos, puede ser una simple herramienta prctica. Por ejemplo, en su actual situacin, Crusoe tendra ms posibilidades de

supervivencia si fuera capaz de comprender la lgica o la falta de ella, que hay detrs de nuestras reacciones. Inicialmente, Crusoe pudo haber sido programado del mismo modo que nosotros lo hacemos con nuestras computadoras, es decir, alimentndole datos de control, o si lo prefieres, rdenes de misin, y datos mecnicos que le permitiesen diagnosticar fallos en su funcionamiento y repararlos. Pero tambin podra estar programado para adquirir nuevos datos. Y no me refiero nicamente a la investigacin de las presiones y temperaturas planetarias. Tal vez Crusoe tenga la capacidad de aprender: de desarrollar y expandir su propia conciencia. Y quiz no tenga un botn que lo apague. Connors lo mir, y luego agit lentamente su cabeza. Siempre acabas saliendo con esas hiptesis aterradoras. Hace unas semanas, nos tenas ya con el agua al cuello no s si voy a poder soportar ms malas noticias. Lo siento. En una situacin de este tipo, debemos tener bajo constante revisin todos los datos que adquirimos, considerando las implicaciones y las posibilidades. Pero no dejan de multiplicarse se quej Connors, aunque quiz la culpa es ma. No debera hacer tantas preguntas. Me gustara saber cmo te sentiras si te ocultase la verdad coment Wedderkind. Quieres decir si esto fuera el fin del mundo? Connors sonri. Pens en eso cuando pas el cometa Kohouetek que result ser uno de los acontecimientos menos espectaculares de la historia. En cualquier caso, si algn astrnomo hubiera calculado que iba a darnos en pleno Trpico de Cncer, hacer un agujero en Honolul y enviar al Pacfico en una oleada que llegase hasta Maine, creo que hubiera preferido no saberlo. Pues, si lo hubiera sabido, qu podra haber hecho al respecto? Nada. Mejor es seguir como si tal cosa. El mundo podra haberse desmoronado mientras esperbamos a que eso sucediese y al final los clculos podan haber resultado errneos. En algn sitio le un pensamiento maravilloso: Aunque el fin del mundo llegara maana, yo seguira plantando hoy mi manzano. No puedo recordar a quin pertenece, pero tena razn. Pues, de otro modo, nuestra existencia no tiene significado. De todas formas dijo Wedderkind, estoy seguro de que tendras un enfado infernal si no te dijeran lo que iba a suceder. Nadie es perfecto. No crees que los cientficos tienen el deber de advertir al mundo acerca de algo as? Creo que es vital saber que nos estamos quedando sin petrleo, que estamos polucionando el ocano, o convirtiendo el aire en algo irrespirable. Todo depende de la magnitud del desastre y de la velocidad con que es posible que acaezca. Pero no debera saberlo la gente por adelantado, para poder elaborar planes de supervivencia? Te refieres a otra Arca de No? Partir hacia las montaas con la Biblia, las obras completas de Shakespeare y el Manual de los Exploradores? Las montaas se iban a llenar demasiado. Y, si uno se lo dijera a la gente, crees que alguien iba a hacer caso? Desde que tengo uso de razn cada ao ha habido grupos de locos que han corrido a las montaas con canoas y latas de sopa, slo para encontrarse, cuatro semanas ms tarde, con que se haban equivocado de ao. Nadie se toma ya en serio ese tipo de predicciones. Quiz no se tomen en serio las predicciones, pero, y si hubiera pruebas fehacientes?

Pruebas? La nica prueba se tiene cuando sucede. Cmo puede conocer nadie la realidad de una cosa as? Acaso no oste a Brecetti cuando dijo que habamos llegado a un punto en el cual poda resultar que las leyes fsicas sobre las que se asienta nuestra visin cientfica del Universo sean totalmente falsas? Es posible que algunas de ellas requieran modificaciones admiti Wedderkind. Pero supongamos que tuviramos pruebas. Unas pruebas incontrovertibles. Sera mejor para el mundo que ese conocimiento slo estuviera en posesin de unas pocas personas? Connors sonri. Crees realmente en ese viejo sueo loco de los intelectuales? En el cientfico, el filsofo, el pintor, el poeta, el cirujano, el arquitecto y el ingeniero? La lite que conservar todo lo bueno que hay en nuestra sociedad para empezar la reconstruccin? El problema en este aspecto es que es la lite del poder la que decide quin va a sobrevivir y siempre se sita a s misma en la cabecera de la lista. Por ejemplo, s que si estalla la guerra nuclear mientras yo estoy trabajando en la Casa Blanca, tengo garantizados seis meses de cama y pensin completa, con unas condicionas comparables a las de un hotel de cinco estrellas, en el refugio antiatmico del presidente. Sin embargo, moralmente no tengo ms derecho a sobrevivir que cualquiera de los millones de personas que votaron por el hombre para el que trabajo. Por qu sistema abogaras t, por la supervivencia de los ms aptos? sa era la solucin de la Naturaleza antes de que comenzsemos a interferir en ella. Nada de favoritismos. Igualdad de oportunidades para todos. No es exactamente as. La seleccin natural favorece a una lite fsica. Los ciegos, los viejos y los enfermos no tendran la menor posibilidad. Y qu posibilidad tienen ahora si son pobres, negros y viven al sur del Sahara? Cierto Wedderkind mir por un instante a Connors. De todos modos, no puedo dejar de preguntarme si seras realmente tan equitativo en caso de que las cosas llegasen a ese punto. Connors se levant esbozando una sonrisa. Escchame, si el mundo tiene que acabar, trata de conseguir que sea a principios de ao. Es cuando me llegan las facturas ms grandes. Y echar a perder las rebajas de enero? Es entonces cuando Lillian compra la mayor parte de nuestras cosas. Connors extendi los brazos. se es el problema con el fin del mundo. No importa para cundo se programe, seguro que siempre le molesta a alguien mir su reloj. Es la una y veinte Cundo piensas comenzar a desenterrar a Viernes? Hacia las ocho. Voy a emplear a los chicos de Max para eso. Realmente crees que hay posibilidad de que Crusoe se muestre dispuesto a efectuar un intercambio? Yo no apostara a ello, pero qu otra cosa podemos hacer? Connors dio unas palmadas en el hombro de Wedderkind. Tienes razn. Buenas noches, Arnold. Dulces sueos, boychik. Y no te preocupes. Todo saldr bien. Connors abri la puerta y sali del barracn. El aire de aquella noche de otoo era fresco y

limpio y con aroma a pinos. El sonido de las balas llegaba desde el cercano barracn de monitores en donde el equipo de guardia estaba contemplando una pelcula del Oeste. Por encima, el cielo, negro como el bano, brillaba cual el escaparate de la joyera Tiffany's. No preocuparse? Deba de estar bromeando Se dio una ducha y se fue a la cama sintiendo un extrao deseo de comer algunos de esos pastelillos de albaricoque que su abuela hngara acostumbraba a hacer.

Por la maana, el grupo de trabajadores que haba estado a las rdenes de Max retir las destrozadas aplanadoras de encima del montculo en que estaba enterrado Viernes y luego, cuidadosamente, fue extrayendo el exceso de tierra. Por debajo, el barro se haba secado para formar una masa slida que se desmoronaba cuando se introducan en ella las hojas de acero. Ni estaba ya slidamente congelada ni haba sido cocida por el calor. O bien Viernes haba cambiado de idea una vez haba comprendido que estaba atrapado, o bien saba que iban a desenterrarlo y haba decidido facilitar la tarea. Connors y Wedderkind llegaron en coche a la meseta en el momento en que los trabajadores comenzaban a dejar al descubierto la jaula de acero. Dentro de sta, podan verse fragmentos de Viernes all donde haba cado el barro a travs del enrejado de acero. Lee, Aaron, T-Bone y Fish arancaron las estacas de acero que clavaban la jaula al suelo mientras Cab y Dixie conectaban una mangera y ponan en funcionamiento una bomba de presin. Lee tom la boca de la manguera y limpi la capa de barro que cubra a Viernes. Parece estar bien dijo Connors. Wedderkind asinti con la cabeza y se acerc para mirarlo ms de cerca acompaado por Neame, Gilligan, Tomkin, Davis y Page. Vincent y Hadden estaban sobre el casco de Crusoe, con un pelotn de cadetes, retirando la plataforma de madera y el andamiaje que rodeaba la cpula para que Viernes pudiera abrir la compuerta en su forma habitual. Viernes estaba de costado, formando un pequeo ngulo respecto al suelo, y sus ocho patas dobladas contra el cuerpo. No pareca haber sido daado. El grupo se ech hacia atrs y form un semicrculo. Durante unos quince minutos no se produjo ningn movimiento, ningn signo de vida. Luego, el tcnico de la Fuerza Area que llevaba el micrfono capt algo en sus auriculares. Me estn llegando algunos dbiles sonidos cliqueteantes movi un par de botones en su grabadora de cinta y asinti. Aumenta el volumen. Viernes volva a entrar en juego. Cinco minutos ms tarde comenz a estirar las patas con movimientos lentos y desiguales. Tras lo que pareci una eternidad, logr poner las ocho patas en el suelo, alz su cuerpo en el aire y despus, dubitativamente, flexion cada pata como si tuviese agarrotadas las junturas. Cuando hubo recuperado el control de los movimientos de sus miembros, Viernes sac los cuatro tallos oculares curvados e hizo girar en direcciones opuestas la seccin superior e inferior de su cuerpo. Lee se dej caer sobre una rodilla y limpi con la manguera la capa de polvo que cubra el equipo de herramientas de Viernes. Mientras el agua golpeaba su cintura y bajo las junturas de sus patas, los cuatro tallos oculares se recogieron hacia la mitad y luego, con lentitud, se irguieron de nuevo. Lee hizo un gesto a Cab para que apagase el motor de la bomba y se volvi hacia

Wedderkind. Muy bien, ah lo tiene. Que se divierta empez a recoger la manguera. Aparentemente convencido de que todos sus sistemas funcionaban normalmente, Viernes retrajo los tallos oculares y subi la temperatura de su cuerpo para convertir en vapor las gotas de agua que corran por su cuerpo. Tan pronto como estuvo seco, de la parte inferior de cada una de sus patas surgieron los cabellos sensores. Viernes contempl con su encastre ocular a cada uno de los componentes del grupo que lo observaba, y luego rode con lentitud el semicrculo para comenzar a caminar hacia la cima de la cordillera. Connors vio cmo trazaba un amplio crculo alrededor de las aplanadoras y del equipo de trabajadores. Se volvi hacia Wedderkind. No se supona que volvera hacia Crusoe y que dejara salir a los otros? sa era la idea. Pero no te preocupes, ya volver. Viernes camin por entre las rocas, zigzagueando por la ladera en su habitual caminar sin rumbo, haciendo pausas de vez en cuando para examinar algo que haba en el suelo. En dos ocasiones, durante este ascenso, su encastre ocular gir para mirar al grupo. No lo entiendo dijo Gilligan. Quiz tiene una secuencia fija para cada paseo sugiri Neame. El atraparlo en la jaula puede haber sido como colocar la mano frente a un coche de juguete que funciona con pilas. Cuando se levanta la mano sigue la ruta que llevaba antes. No hizo ms o menos lo mismo despus de congelar el laboratorio de campo? pregunt Connors. S, as fue. Dados los muchos problemas que nos ha causado, yo dira que eso ha sido realmente poco educado, Connors se volvi y hall a Lee Ryder y a los otros trabajadores tras l. Deban de haberse acercado y odo el final de la conversacin. Connors sonri. S como se siente, Lee. Qu es lo que quieres hacer, Arnold? Que desaparezcamos de aqu? Valdra la pena que lo hiciramos. Podramos vigilarlo con la cmara y regresar de nuevo cuando Viernes vuelva a Crusoe. Vincent y Hadden se acercaron a ellos, desde Crusoe. Haban quitado ya todo lo que haba sobre el casco. Pens que bamos a ver algo de accin coment Vincent. Lo lamento dijo Neame. Se ha ido a hacer otro sermn en la montaa. Maravilloso Y pensar que podra haber estado una hora ms en la cama! Vamos a desayunar algo sugiri Hadden. De acuerdo. Oh, Lee, si sus muchachos pueden llevar esas aplanadoras estropeadas a los talleres, nuestra gente podra intentar repararlas. De acuerdo, lo haremos ahora mismo. Vincent, Hadden y el resto del grupo de investigacin se marcharon en dos de los jeeps que esperaban. Viernes alcanz la cima y se situ sobre su roca favorita.

Vienes con nosotros? pregunt Wedderkind. La atencin de Connors estaba fija en Viernes. Me pregunto qu estar haciendo all arriba se volvi hacia Wedderkind. Qu tal si diramos un pequeo paseo antes? Muy bien. Hallaron un par de rocas justo bajo la cima en la ladera oeste y se sentaron a unos diez metros de Viernes. El encastre ocular gir siguiendo su aproximacin, se qued fijo en ellos durante unos cinco minutos despus de que se hubieran sentado, y luego pareci perder todo inters. Al Oeste, el terreno descenda hacia el lecho de un ro seco cuyo curso corra hacia el Sur para unirse al Yellowstone entre Forsyth y Miles City. Al otro lado del cauce se hallaba otra gran extensin del sinuoso terreno de las altas llanuras. Un breve destello de luz en un parabrisas que se mova sealaba la posicin de una camioneta invisible que viajaba a lo largo de un lejano camino. Connors se imagin al conductor de la camioneta, probablemente un ranchero, con su radio conectada a la emisora local, desconocedor por completo de lo que estaba sucediendo a ocho kilmetros a su derecha, en Crow Ridge. Incluso a Connors, que haba vivido aquella situacin desde su inicio, an le pareca increble estar all, en la segunda mitad de septiembre, sentado en la ladera de una colina, en medio de Montana, a menos de diez metros de un ingenio procedente de otro sistema estelar. Me pregunto cul ser la reaccin de la gente cuando se difunda esta historia dijo Connors. Crees que llegar a suceder tal cosa? le pregunt Wedderkind. Acabar por suceder Connors sonri. Desde que empez todo esto, he estado esperando la llegada de autocares de alquiler cargados de delegados de grupos tales como la Sociedad de Amigos de los Platillos V olantes de Okeefenokee, que aparezcan ondeando banderas. Pero si esta visita ha probado algo, es que ninguno de esos chalados est realmente en contacto con lo que sea que haya ah. Quiz hayan recibido un mensaje dicindoles que se mantengan tranquilos coment Wedderkind. Deja de tratar de asustarme. S que haba que mantener todo su secreto, pero no acabo an de creer que la prensa no lo haya descubierto. Wedderkind se encogi de hombros. Nixon y la Fuerza Area consiguieron bombardear Camboya durante varios meses sin que nadie se enterara. S pero supongamos que Crusoe decida escaparse, haciendo un tnel. O que Viernes haga una demostracin de su antigravedad en un viajecito por los aires, como Brecetti y Lovell sugirieron. Eso es lo que realmente me tiene preocupado. Quiero decir que una cosa as iba a dejarlo todo al descubierto. Bueno, a decir verdad, Bob, yo me sentira mucho ms feliz si unas cuantas personas ms supieran lo que aqu est pasando. Por qu? Si te lo digo, me llamars paranoico. No, no lo har. Te lo prometo.

De acuerdo. En lo ms profundo de mi mente tengo la extraa sensacin de que quiz haya alguien que est planeando una solucin muy simple a todos los problemas relacionados con Crusoe. Cmo? pregunt Connors. Oh, digamos que destruyendo accidentalmente Crow Ridge. Y para asegurar la destruccin de Crusoe, habra que utilizar algo realmente potente los ojos, pequeos y negros, de Wedderkind, se clavaron en los de Connors para captar su menor reaccin. Has hablado de esto con alguien? Bien digamos que he descubierto que algunos de mis colegas comparten mi intranquilidad. Ya veo. Y quin piensas que pueda estar detrs de un proyecto el presidente? le pregunt Connors. Si el presidente hubiera planeado algo as, t lo sabras. Espero que s le contest Connors. En cuyo caso, me lo diras. sa es una suposicin razonable. Entonces, quin es ese misterioso desconocido? Escucha, Bob, no te hagas el tonto. Se pueden contar con los dedos de la mano a los que tienen agallas suficientes para montar una cosa as. Fraser Crees que Fraser puede estar planeando eliminar a Crusoe? No slo a Crusoe, sino todo el proyecto. A todos. A todos. Los ojos de Connors se apartaron de los de Wedderkind. Esa sera una solucin bastante radical. Wedderkind se encogi de hombros. La crees imposible? Espero que s de lo contrario, significara que yo sera el primero en la lista de las bajas. O que seras quien la confeccionara. Yo? Por qu iba a dejarme escapar Fraser? El plan no tiene por qu ser de Fraser le dijo Wedderkind. Podra ser tuyo. Ahora s que te ests portando como un paranoico le dijo Connors. Santo cielo!, crees de verdad que yo sera capaz de hacer una cosa as? Wedderkind le apunt con un dedo. Eso es exactamente lo que San Pedro dijo cuando Jess le advirti que le iba a negar tres veces. Connors sonri. Me ests desilusionando, Arnold. No me imaginaba que tuvieras de ti mismo el concepto de Mesas traicionado de este proyecto. No me veo as le contest Wedderkind. Va en contra de mi religin. Solamente trataba de ponerte a prueba, boychik. Normalmente, Fraser nunca estaba muy lejos de la mente de Connors. Sus dudas cruciales y sus pocos deseos de mencionar el nombre de Fraser, haban confirmado las sospechas de Wedderkind. Existia un plan. Y Connors lo conoca. Bah que se guardasen sus secrettos. Que jugasen con sus bombas. Aquello no cambiara nada.

Connors mir a la lejana, ms all del ro, a la vaca pradera. Cmo, se pregunt, poda haberse enterado Wedderkind de la existencia de la Operacin CAMPFIRE? Pues pareca demasiada coincidencia que se le hubiera ocurrido aquella idea sin ms. Un momento el cerebro de Connors se puso a funcionar a gran velocidad: poda haber sido informado Prcticamente haban aceptado que Crusoe haba establecido algn tipo de contacto teleptico. Estara tambin divulgando algunos secretos?

Eran poco ms de las once de la maana cuando Viernes sali de su trance. Durante unos cinco minutos estuvo cliqueteando como si fuera un grupo de gitanos tocando las castauelas y luego comenz a bajar la colina, hacia Crusoe. En contraste con su ascenso en zig-zag, el descenso de Viernes segua una lnea recta hacia Crusoe. Como slo tenan dos piernas cada uno, Connors y Wedderkind siguieron el camino ms largo y, consecuentemente, se hallaban a un centener de metros por detrs de l cuando lleg. Connors hizo una pausa en la ladera y vio que su jeep se haba ido. No importaba. Su regreso habra sido captado por una o ms de las cmaras de televisin que captaban a Viernes, de modo que alguien estara en camino para recogerlos. All abajo, a su izquierda, cuatro de los hombres de Max, con sus muy visibles cascos de brillante color naranja estaban atando un cable a la ltima de las aplanadoras averiadas. All en Rockville, todo el mundo estara mirando un aparato de televisin para ver si Crusoe abra la compuerta de Viernes. Si lo haca, haba una posibilidad de que Crusoe dejase salir a Milsom, Max y Spencer. Personalmente, Connors consideraba que las posibilidades de que regresasen eran prcticamente nulas pero, no importa lo que pasara, el proyecto continuara. En el barracn de monitores, Neal Zabrodski estaba al mando del equipo diurno formado por seis hombres. Sentado frente a la hilera de monitores de televisin, Neal vio cmo Viernes se diriga hacia Crusoe. Connors y Wedderkind an no haban terminado su descenso. Mir a la pantalla inferior izquierda y vio a seis hombres que suban a un jeep y se ponan en marcha hacia Rockville. Neal tom el telfono y llam a la seccin de transportes. Tenis aqu el carruaje del Caballero Blanco? S, est aparcado ah fuera. Muy bien. Est bajando la colina. Mientras Neal colgaba, el sargento que haba a su derecha seal a la pantalla central de la hilera inferior. A dnde van esos tipos? Neal alz la vista. El jeep con los seis hombres a bordo estaba movindose; en lugar de bajar de la meseta, haba girado hacia el Este, hacia Crusoe, siguiendo un camino paralelo al de Viernes. Dame un primer plano de eso. El sargento movi el botn de mando de la cmara situada al este de Crusoe y acerc la imagen del jeep con el objetivo zoom. Neal pas la imagen a la pantalla principal. Eran los seis trabajadores del equipo de Max. No poda recordar el nombre del conductor, pero el que se sentaba junto a l era Lee Ryder. Llevaba un martillo piln sobre las piernas. Neal se inclin hacia el micrfono y lo conect con Allbright, en el barracn de mando:

Seor? Parece que estn desarrollndose algunas actividades no programadas en las pantallas cinco y ocho. Muchas gracias, seor Zabrodski, estoy al tanto de la situacin. Connors y Wedderkind llegaron al pie de la colina al mismo tiempo que su jeep suba rebotando a la meseta. Se acerc rpidamente haca ellos y luego se desliz los ltimos cinco metros con las cuatro ruedas frenadas. Kinner estaba al volante; haba sido el chfer de Connors durante toda la semana Kinner pareca tener la impresin de que todo el mundo en la Casa Blanca cumpla sus funciones a la velocidad del sonido. Por eso, llevaba a Connors de un lado a otro de un modo que pareca como si estuviese dispuesto a ganar la carrera de Indianpolis. Allbright contempl cmo el jeep de los trabajadores giraba hacia Viernes. Esper hasta estar bastante seguro de lo que iba a suceder y entonces levant la vista hacia el jefe de los cadetes: Seor Harris, asegrese de que no sucede nada fuera de lo normal. Wedderkind subi a la parte de atrs del jeep y Connors se aposent delante, junto a Kinner y coloc un pie en el tablero. Kinner lo rnir con expectacin con la mano derecha sobre la palanca del cambio, dispuesto a efectuar una salida de competicin. Siga las evoluciones de Viernes. Kinner aceler el motor. Vaya despacio y con tranquilidad le dijo Connors. Tenemos todo el da por delante. No acababa de decir estas palabras cuando el jeep de los trabajadores pas rugiendo frente a ellos y golpe a Viernes a unos sesenta kilmetros por hora. Un segundo antes de que se produjera la colisin, Viernes consigui retroceder ligeramente, de modo que, en lugar de pasarle por encima, el jeep le dio un golpe de refiln, doblndole las dos patas delanteras y lanzndolo de lado contra uno jie los postes de la red. Cuando choc contra l, el grueso poste se parti como si fuera una cerilla, y le cay encima. Santo cielo! exclam Connors. Tras l, Wedderkind dio un grito tan agudo que pareca haber sufrido un pinchazo: Meshuggeneh! Por encima de su hombro, Connors vio tres jeeps cargados de cadetes que apenas si tocaban el suelo mientras suban por la ladera en direccin a la meseta. Todo va bien, mira, ah llega ayuda. El jeep de los trabajadores disminuy la velocidad hasta detenerse. Lee y los otros cuatro saltaron de l cargados con martillos pilones y contemplaron cmo T-Bone pona el pie en el acelerador y daba marcha atrs, con traccin en las cuatro ruedas. Connors agarr a Kinner por el brazo. Puede usted bloquear a ese jeep? S, seor dijo Kinner. Pis de tal manera el acelerador que estuvo a punto de perder a sus distinguidos pasajeros. Por delante de ellos, Viernes luchaba por ponerse en pie pero, antes de que pudiera apartarse, T-Bone ech hacia atrs, pasando por encima de la pata derecha de Viernes y chocando contra sus palpos y su encastre ocular con un ruido estremecedor. Agrrense fuerte! aull Kinner.

Mientras T-Bone trazaba una curva hacia atrs sobre el desigual camino, Kinner le dio un golpe que hizo saltar a T-Bone de su asiento y dar vueltas a su jeep. Connors estaba mejor agarrado para resistir la violencia del choque, por ello, mientras Wedderkind an estaba levantndose del suelo, le dio una palmada a Kinner en la espalda y salt del jeep. No se detenga hasta que llegue a Rockville. El cadete pis el acelerador y se llev a Wedderkind, cuyas maldiciones se perdieron a lo lejos. Connors corri hacia los trabajadores. iAlto, todos quietos! Lee Ryder le apunt con un grueso dedo. Cierre el pico, Connors. Mientras Aaron y Fish le cerraban el paso a Connors, T-Bone sali cojeando de su volcado jeep. Ser mejor que te apresures, Lee. Vamos a tener problemas con la Fuerza Area. No te preocupes le contest Lee. No van a ganarnos la partida. Lee, Cab y Dixie slo dispusieron de unos treinta segundos antes de verse rodeados por los cadetes, pero a Connors le pareci que pasaban treinta minutos mientras Viernes reciba una rpida serie de tremendos golpes de los que uno de cada tres era propinado por Lee con la fuerza de un martillo mecnico. Cuando los cadetes se lanzaron sobre ellos, Connors se puso en tensin, esperando una pelea de bar, pero no pas nada. Lee se limit a dejar caer el martillo piln y no ofreci resistencia, Los otros cinco hicieron lo mismo. Connors se abri camino para enfrentarse a Lee. Se da cuenta de que podra haber echado a perder todo el proyecto? Nos importa una mierda gru T-Bone. Connors le ignor. Por qu, Lee? Qu es lo que queran demostrar? Nada. Todo lo que deseaba era darle unos golpes en recuerdo de Max Lee le devolvi la mirada a Connors. Connors mir a los otros cinco. Unos cuantos golpes por Max As de simple. Y no parecan sentirse arrepentidos. Adems, no tenan nada que temer: de qu infiernos les poda acusar, de destruir bienes extraterrestres? Lo peor que les poda pasar sera que perdiesen sus empleos en la CA. Vaya castigo! Llvenselos de aqu dijo cansinamente. Connors se volvi para mirar a Viernes. Su negra piel de cristal apareca hundida como el parabrisas laminado de un coche. En los tres paneles corporales intactos y en dos de sus patas se haban formado manchas de escarcha. Era obvio que los golpes haban averiado su sistema de enfriado. Kinner regres con Wedderkind, Tomkin y Davis. Neame y los otros tres ingenieros llegaban en un segundo jeep, tras ellos. Bajaron para examinar los daos. Meesemachine die Verbrecher Cmo hemos podido contratar a una gente as? No pude impedirlo, Arnold. Bueno, al menos lo intentaste Wedderkind le dio a Connors una palmada de puro cumplido en la espalda. Muchas gracias

Viernes se alz lentamente hasta quedar en posicin ms o menos erecta y comenz a caminar lentamente hacia Crusoe, arrastrando sus tres patas rotas. Los cuatro palpos estaban aplanados y deformes. El encastre ocular haba recibido una serie de tremendos golpes. Wedderkind se volvi hacia Tomkin. Qu crees, Phil? Podr salir de sta? Tomkin pareca dubitativo. Me imagino que quien dise a Viernes debi de pensar en la posibilidad de que perdiese una o dos patas. Lo que quiz resulte ya ms grave es el dao que ha sufrido en el caparazn, en el encastre ocular y en los pedipalpos. Y no debemos olvidar el problema de cmo podr abrir la compuerta sin contar ya con el nmero necesario de patas para ello indic Connors. Yo dira que esta situacin debe estar igualmente prevista le contest Tomkin. En cualquier caso, pronto tendremos una respuesta. Viernes se desvi hacia un lado y tropez con una estaca. Retrocedi, hall su camino alrededor de la misma y luego zigzague hacia la parte derecha de Crusoe, chocando de pleno con otra estaca. Deben haberle dejado ciego dijo Davis. Salvajes murmur Wedderkind. Salvajes Connors pens en lo que Wetherby haba dicho acerca de los personajes de Robinson Crusoe, y de los salvajes que finalmente haban logrado matar a Viernes. Era se el papel que le caba al hombre en aquella versin actualizada de la historia? Todos hablis como si fuera un ser vivo dijo Neame. Y es slo un problema de reparaciones. Crusoe debe de tener algunas piezas de recambio almacenadas en algn sitio. Eso es todo lo que se te ocurre? le espet Wedderkind. Bueno, no me siento moralmente ultrajado, Arnold. Se trata slo de una mquina. Admito que no es agradable verlo destrozado, como tampoco me hubiera gustado ver a esos gorilas destrozando una computadora o un piano de cola Steinway, pero desde luego no lo considero un miembro de mi familia. Pues quiz deberas hacerlo afirm Wedderkind. Quiz deberamos hacerlo todos. Les dio la espalda y se apresur a seguir a Viernes. Creo que estamos locos al dejarle volver a Crusoe. Connors mir a Gilligan. Por qu? Porque, ahora que ha pasado esto, quiz Crusoe no sienta deseos de intercambiarlo por Dan, Chris y Max. De hecho, puede que no sean rehenes. Entonces, qu es lo que son? Especmenes en cuyo caso, creo que nosotros tambin nos merecemos un espcimen. Subieron a los jeeps y fueron hasta Crusoe. Wedderkind estaba de pie en el borde del casco, contemplando cmo Viernes se arrastraba hacia la cpula. A pesar de lo que Neame haba dicho, Connors se haba acostumbrado a pensar en Viernes como en algo ms que una mquina. Al contemplar su cuerpo descompuesto que luchaba por llegar a lugar seguro, el sentimiento de Connors era una mezcla de simpata y miedo. Senta un deseo de ayudar. Y, sin embargo, al mismo tiempo, se

senta exultante ante la casi total destruccin de aquel objeto que inspiraba en l un miedo irracional. Viernes se arrastr hasta Crusoe y subi hacia la cpula como si fuera un juguete al que se le acaba la cuerda. A medio subir el curvado casco, se le trabaron las patas derechas que le quedaban y le cedieron las dos patas izquierdas indemnes. Fue cayendo hacia un lado con movimiento lento y luego se desliz de costado, casco abajo, hasta quedar en el suelo en el borde de la nave espacial. Connors mir a Neame. Parece que no puede moverse. Y Viernes no lo hizo mientras se apiaban a su alrededor. Tomkin se llev un estetoscopio a las orejas y le auscult cuidadosamente. Mir hacia arriba, a Wedderkind, y neg con la cabeza. Maravilloso murmur Neame a Gilligan. Ahora podremos desmontarlo. Otro jeep que llevaba a Brecetti, Lovell, Armenez y Page se detuvo tras ellos. Los recin llegados se unieron al grupo, contemplando los daos. Mirad dijo Page. Se est volviendo gris. Era cierto. Una pelcula gris opaca estaba empezando a extenderse a partir de los paneles corporales daados, haciendo perder al cristal negro su profundo brillo del mismo modo que una catarata se extiende hasta cubrir todo el ojo humano. Podremos llevarlo al laboratorio, Arnold? pregunt Neame. Wedderkind asinti con la cabeza. Gilligan hizo un gesto con el brazo al conductor del jeep ms cercano, indicndole que se acercase marcha atrs. En la piel cada vez ms griscea de Viernes comenzaron a aparecer manchas de color marrn oscuro. Ms vale que nos apresuremos dijo Page. Parece como si esa capa cristalina fuera inestable. Si est formada por algn compuesto orgnico No lo digas le interrumpi Neame. Nos traer mala suerte. Jess, Lew, ayudadnos a mover esto. Vincent y Hadden se acercaron para echar una mano a Neame y a Gilligan. Muy bien, distribuios a su alrededor. Agarrad el cuerpo por debajo y cuando cuente tres, lo alzamos, de acuerdo? Uno, dos, tres Gilligan aguantaba dos de las envaradas patas derechas en el punto en que se unan al cuerpo. Cuando se hallaban a medio camino del jeep, las dos patas se desprendieron limpiamente. Maldita sea, Steve, hay que llevarse este trasto en una pieza! no acababa de decir estas palabras, cuando el encastre ocular que agarraba Neame se desprendi del cuerpo. Y, antes de que nadie pudiera aferrarlo, Viernes se desprendi de las manos de Vincent y Hadden, golpe el suelo y se rompi en pedazos como si fuera una estatuilla de yeso. Ya pensaba que podra suceder esto dijo Page. Neame se volvi hacia Page con un resoplido. Escucha, si eres un tipo tan inteligente, por qu no nos ayudas a recoger este trasto? Por favor, no perdis la calma! protest Lovell. Estpido murmur Neame. Tranquilos intervino Connors. Si no recogemos esto pronto, vamos a necesitar un aspirador Neame y los otros se volvieron para mirar el fracturado cuerpo de Viernes. Cualquier cosa que

fuese lo que hubiera estado metido dentro, se haba convertido en un montn informe de cristales. Las manchas marrones se extendan con rapidez por la piel cada vez ms gris de Viernes, y luego otras manchas de un color amarillo oscuro, comenzaron a devorar el marran. Pero, como siempre, haba algo ms: Viernes no slo se estaba descomponiendo, estaba desapareciendo. Connors olfate el aire. Conozco este aroma qu es? Jazmines le contest Davis. Connors agit la cabeza. Qu locura! Contempl cmo el grupo meta los fragmentos de Viernes en bolsas de plstico transparente, colocndolas con gran cuidado sobre una gruesa capa de espuma de goma en la parte de atrs de uno de los jeeps. Neame pas varios minutos moviendo un trozo de una parte para meterlo en una bolsa. Aunque estaba muy comido por las manchas marrones y amarillas, logr llevarlo en una pieza hasta el jeep pero, al depositarlo se desmoron como la vaina seca de una mazorca. Neame golpe irritado el costado del jeep y en ese momento otros fragmentos se convirtieron en polvo. Lo que has hecho ha sido una estupidez le dijo Gilligan, que haba pasado diez minutos recogiendo aquellas piezas. Neame se dio una palmada en la frente. Vaya, lo lamento, Steve. Todo esto no sirve de nada. Eso no es cierto afirm Page. Los anlisis microscpicos y qumicos de los fragmentos nos darn, al menos, alguna indicacin sobre el material del que estaba hecho Viernes. En ese punto te equivocas, el proceso no se ha detenido. Mira Neame alz una pequea bolsa de fragmentos convertidos en polvo an sigue descomponindose. Incluso ha comenzado a destrozar la bolsa de plstico. A alguien se le ocurre qu podemos hacer? pregunt Wedderkind. Es que hay algo que podamos hacer? le contest Neame. Si volvemos al laboratorio a toda prisa los fragmentos se harn pedazos en el jeep. Si vamos despacio, no quedar nada para cuando lleguemos all. Connors se volvi hacia Page y Armenez. Creo que sera una buena idea que llevasen esta carga al laboratorio mientras los dems recogen el resto. Page estaba ya en el jeep antes de que Connors hubiera acabado de hablar y Armenez, despus de ayudar a Neame a colocar una segunda capa de espuma sobre los fragmentos embolsados, subi al coche. Neame regres a ayudar a los dems. Avanzar con rapidez a travs de la meseta era, normalmente, un buen modo de romperse los huesos, pero con una buena exploracin visual por parte de Page, el regreso al laboratorio fue casi tan suave como el deslizarse de Sonja Heine sobre el hielo. Cuando Page y Armenez retiraron la capa superior de espuma de goma, no quedaba nada. Los fragmentos en descomposicin de Viernes haban comido las bolsas de plstico y haban hecho grandes agujeros en la capa inferior de espuma de goma antes de desaparecer por completo. La carga restante fue transportada con igual cuidado y velocidad pero, de nuevo, slo las bolsas de plstico llegaron al laboratorio de campo. Un anlisis microscpico y una serie de pruebas que se hicieron con las bolsas, la espuma de goma agujereada y el suelo sobre el que haba cado Viernes no revelaron nada. Ni compuestos qumicos nuevos, ni molculas mutantes, ni organismos extraterrestres. Nada que pudiera decirles cmo estaba hecho, cmo se mova o siquiera si haba

estado, tcnicamente, vivo. Incluso en la forma en que haba muerto, Viernes haba conseguido burlarse de ellos. Connors dej a Wedderkind que hablaba en tono de lamento con el grupo de investigacin. Allbright estaba a punto de comer en su casa-remolque y le invit a unirse a l. Deseara darle las gracias por haber solucionado la situacin que se produjo en la meseta. Lamento que no llegramos antes le contest Allbright. S Connors apret los labios. De todos modos, no creo que ninguno de nosotros pudiera esperar un comportamiento de ese tipo por parte de los componentes de este proyecto. Yo debera haber pensado en ello. Quiz dijo Connors. Creo que fue una suerte que lograra reunir con tanta rapidez tres jeep llenos de cadetes. S los ojos de Allbright no vacilaron ni un instante. Y al menos hemos aprendido una cosa de este fracaso. Cuando lleg el momento de la verdad, Viernes result sorprendentemente vulnerable. Fue este descubrimiento lo que llev a Connors a realizar algunas especulaciones. Crusoe y Viernes haban demostrado una increble habilidad para hacer intil la ms compleja tecnologa del hombre y, sin embargo, Crusoe haba sido obligado a salir a la superficie por la btiena y vieja gelignita metida en un agujero del terreno, y a Viernes le haba pasado un coche por encima. A pesar de la tan trada y llevada idea de un nexo teleptico, ni Crusoe ni Viernes parecan haber tenido conocimiento previo de las intenciones de los trabajadores ni tampoco haber sido capaces de apartar de su mente aquella idea. Desde luego, eso concordaba con la teora de Wedderkind de que el contacto mental era benigno y recurra a la sugerencia y no a la coercin. Y, sin embargo, sin embargo el saber que Crusoe hubiera podido inmovilizar, si lo hubiera deseado, el jeep de los trabajadores arrojaba sobre todo el asunto un enorme y complicado interrogante. Cree usted que Crusoe respondera en idntica forma al mismo tratamiento? inquiri Allbright. Quiz dijo Connors. Imagino que una buena parte dependera del tamao del palo con el que se le pegase. Lee Ryder sugiri que llensemos la compuerta interior de Crusoe con nitroglicerina, que estallara cuando girasen las esferas pero antes de que la esfera interior tuviera tiempo de despresurizarse. Pareca como si Crusoe lo hubiera odo, porque despus de que se acabase el tiempo de duracin del oxgeno de Spencer, las compuertas ya no volvieron a abrirse. Significa eso que admite ahora como aceptable la idea de usar la fuerza bruta? Nunca ha dejado de serlo para m, general. Siempre he considerado que su aplicacin controlada era una de las opciones que tenamos en este tipo de situacin. No obstante, creo que Arnold y los otros tendran algunos problemas para aceptar tal idea. Claro que siempre hay formas de superar eso. Varias contest Allbright. Qu desea que haga con el equipo de Max? Dnde estn ahora? Bajo vigilancia en una de las casas-remolque. Yo llamara a McKenna y hara que los transfiriese. No comprendo cmo puede haber reclutado la CA a unos gorilas como sos. Todos ellos tenan un buen historial de combate dijo Allbright.

S, lo s, pero lo cierto es que estropearon las cosas. Quiz sea as, pero el resultado final es que ahora slo tenemos un problema en lugar de dos. Me gustara sentirme tan optimista como usted le replic Connors. Pero Crusoe podra estar lleno de esos malditos cacharros y el siguiente a lo mejor no es tan amistoso. Entonces, qu piensa usted hacer? Connors se llev a la boca el trozo de filete que tena en el tenedor antes de contestarle: Si dejamos a un lado las vctimas de los accidentes areos, hemos perdido cuatro personas. Una muerta, tres desaparecidas y presumiblemente muertas, otra que ha perdido la mitad del rostro y todos los dedos, y seis ms que acaban de destruir a martillazos toda posibilidad de recibir una jubilacin de la CA. De acuerdo se puede decir que nuestras prdidas se han producido a causa de nuestra propia torpeza. Crusoe no se ha dedicado a recorrer el pas provocando muertes y desastres pero, de cualquer modo, constituye una amenaza. Existe la constante posibilidad de que se produzca otro perodo prolongado de apagn. Arnold sigue convencido de que los problemas creados por Crusoe surgen nicamente de su actitud autoprotectora. Quiz tenga razn. Tal vez cientficamente Crusoe sea importante pero, poltica, militar y econmicamente es un desastre total. Allbright sonri. Aprecio su preocupacin hacia nosotros. Tena la impresin de que quiz le complaca ver humillados a unos cuantos halcones. Hay una cosa que no debe usted olvidar nunca, general: para ganarse su mitad del Premio Nobel de la Paz, Kissinger corri a bombazos a Le Duc Tho desde Hanoi hasta Pars. De acuerdo, ya he cambiado mi opinin de usted. Qu debemos hacer ahora? Connors apart su plato y pas un brazo sobre el respaldo de su silla. En lo ms profundo de mi ser, s que sta es la cosa ms fantstica que jams nos haya pasado, pero ya que est ocurriendo tras la crisis de la energa y todos nuestros restantes problemas, lo cierto es que quin demonios la necesita? Desde luego la Fuerza Area no la necesitaba. Y sa fue, probablemente, la razn que llev a Allbright a no decir nada. No era necesario. Connors se inclin hacia delante, sobre la mesa. V oy a volar a Washington a ltima hora de hoy con una nueva serie de grabaciones. En mi informe al presidente recomendar que se ponga fin al Proyecto Crusoe. De inmediato? Estoy dispuesto a darle otra semana al equipo de Arnold. Siempre existe la posibilidad de que obtengan algo. Conoce esta decisin el grupo de investigaciones? An no. Les comunicar la noticia cuando sea oficial. Y entonces? Connors sonri. Imagino que entonces le tocar jugar a usted. No acabo de entenderle afirm Allbright. Bueno, no podemos dejarlo aqu para que se convierta en una atraccin para los turistas afirm Connors. Tendremos que hacerle saltar por los aires. El problema es que no sabemos si eso

puede representar algn peligro. Es imposible predecir cmo pueda reaccionar Crusoe ante un intento de destruirlo aunque, desde luego, no hizo nada por defender a Viernes. Pero, si decidimos hacerlo, tendr que ser al primer intento. As que no podemos ir tonteando con explosivos convencionales. Tendr que ser una explosin nuclear. De acuerdo? Es posible que la situacin requiera ese tipo de respuesta admiti Allbright. Estoy seguro de ello le dijo Connors. Y dado que el MAE tiene la mayor parte de nuestro arsenal nuclear, ser usted quien tendr que encargarse del asunto. Lo har si el presidente nos lo ordena. General, el presidente me ha hablado de la Operacin CAMPFIRE. Y creo que usted ayud a Mel Fraser a prepararla. Allbright se permiti una dbil sonrisa. Se levant. Le gustara tomar un poco de whisky con el caf? Es que tenemos algo que celebrar? Allbright tom dos de sus gruesos vasos de cristal tallado y alz uno a la luz. Hermosos, no? Es cristal francs. Un regalo de mi hija. Dej caer en ellos algo de hielo, los llen de whisky y regres a la mesa. Connors alz su vaso: Por CAMPFIRE Allbright se bebi la mitad del whisky y luego dej con mucho cuidado el vaso sobre la mesa. Qu es lo que sabe de Comisario? Nada le dijo Connors. Es algo que usted cree que debera saber? Creo que puede ayudarle Allbright se tom otro trago de whisky. Durante el ltimo apagn de tres semanas, que empez el da del aterrizaje de Crusoe Eso es historia pasada le interrumpi Connors. Bueno, durante esas tres semanas, los SR-71 de la 9. Ala de Reconocimiento Estratgico del MAE volaron todos los das en misiones de reconocimiento fotogrfico sobre Rusia y China. Construidos por la Lockheed, y probados en secreto durante tres aos, los aparatos SR-71 Blackbird eran los aparatos que en la era espacial sustituan al avin espa U-2 de la era de Eisenhower. Dos grandes turborreactores permitan al Blackbird volar a una velocidad superior a los tres mil kilmetros por hora a una altura de veinticuatro mil metros. Sin radar, no haba ningn avin ruso que se pudiera acercar a ellos. No fue sa una accin provocativa? Allbright se encogi de hombros. Su radar estaba estropeado, como el nuestro. No tenan posibilidad de descubrirnos. Excepto cuando acabase el apagn. Y ustedes no tenan forma de averiguar cundo iba a suceder eso. Fue un riesgo calculado. V olbamos de Norte a Sur, para disminuir el tiempo que estbamos sobre su espacio areo. Dado que nuestros satlites de reconocimiento estaban inutilizados/tenamos que saber lo que estaban haciendo, por si no haban sido totalmente honestos al tratar con usted. Y descubrieron algo de inters? S dijo Allbright, en la serie de fotografas que se tomaron el 31 de agosto.

El da que Crusoe sali a la superficie, y comenz a desaparecer el apagn No me diga que los rusos tambin tienen uno de estos cacharros! Allbright asinti con la cabeza. Nos lleg la confirmacin el lunes. La misma forma, el mismo tamao. Su nombre en cdigo es Comisario. Santo Dios Connors se sinti sumido en un fuerte sentimiento depresivo, Dnde ha aterrizado? Kazakjstan. Al sudoeste del lago Balkash. Eso debe de estar justo en el mismo centro de Asia dijo Connors, tratando de ubicar aquel punto. As es. La provincia china de Sinkiang est justo al Este, y Afganistn al Sur. Lo que an resulta ms interesante es que el lugar del aterrizaje se halla en la misma latitud que Crow Ridge y en la longitud recproca. Ambos se hallan dentro de un gran crculo que pasa por los polos. Y no cabe la menor duda respecto a este hecho? Ni la ms mnima. Y ellos tambin saben que est all. Las fotos muestran tres grandes helicpteros de transporte, dos ms pequeos, del tipo Mi-2, y once vehculos militares, entre los que se encuentran cuatro grandes camiones con redes de camuflaje. De acuerdo, pens Connors, nosotros no les hablamos a los rusos de Crusoe, pero ellos tambin trataron de engaarnos. Fraser tena razn cuando deca que no debamos confiar en ellos Por qu no nos dijeron esto el lunes? pregunt. Eso tendr que preguntrselo al Departamento de Defensa. Yo me he jugado el cargo al decrselo, pero, al fin y al cabo, eso es algo que ya est en peligro como el suyo. S, probablemente Fraser deseaba mantener en secreto a Comisario porque an tena pesadillas respecto al hecho de que Wedderkind pudiera entrar en contacto con otros cientficos, para formar una especie de grupo de presin internacional. Connors poda imaginarse a Samuels, all en la Agencia de Inteligencia para la Defensa, corriendo de un lado a otro, asegurndose de que pusiesen micrfonos a todos los posibles contactos. Le agradezco que se haya jugado el cuello. Qu es lo que le ha hecho decidirse a contrmelo? Su decisin de poner fin al proyecto le dijo Allbright. Tena la impresin de que acabara ponindose del lado de los buenos. S, pens Connors, pero vista la ltima sorpresa, qu bando era aqul? Y qu era lo mejor que se poda hacer ahora: seguir adelante y apoderarse de Crusoe, o poner las cartas sobre la mesa con los rusos y organizar una accin conjunta? Connors vaci su vaso y se lo tendi a Allbright. Le importara ponerme un poco ms? Allbright tom el vaso y lo volvi a llenar. Quienquiera que fuese el que descubri la imagen de la astronave, debi de llevarse una buena sorpresa. Allbright neg con la cabeza. La intrprete de fotografas no se dio cuenta de lo que estaba viendo. Ella pens que se trataba de una cpula geodsica erigida para ocultar alguna cosa. Y nosotros no le dijimos lo que era realmente.

Pues me gustara que tampoco me lo hubieran dicho a mi exclam Connors. Alz su vaso hacia Allbright y dio un enorme trago. Esto limit algo el agudo ataque de nervios que estaba arruinando su digestin. Por Comisario dijo Allbright. No todos los das se encuentra una nave espacial. No le contest Connors. Slo cada tres semanas.

Connors y Wedderkind abandonaron Crow Ridge a la una en punto de la tarde. En el campamento base se les hizo las habituales pruebas mdicas. Para entonces, el equipo de la NASA haba mejorado sus tcnicas y la cuidadosa investigacin slo duraba 35 minutos en lugar de los 60 iniciales. Aparentemente convencidos de que Connors y Wedderkind seguan manteniendo su condicin de humanos al ciento por ciento, los empleados de la NASA les permitieron franquear la puerta que llevaba al mundo exterior. En la Base de la Fuerza Area de Glasgow, les esperaba el ya familiar reactor Jetstar, para llevarlos de regreso a Washington. En el momento en que estuvieron en el aire, Connors se sac el reloj de la mueca y lo adelant hasta las cinco y cuarto de la tarde, hora de Washington. Mir por encima de la mesa a Wedderkind y se pregunt si ste sospechara que haba decidido poner fin al proyecto. Trat de analizar su decisin: era miedo o la frustracin por los fracasos que haban experimentado los intentos de lograr alguna solucin? En definitiva lo cierto era que no haba nada que le diera derecho a esperar que podan comprender todo lo que el Universo contena. El capitn del Jetstar entr por la compuerta que llevaba a la cabina de pilotaje, bajando la cabeza, y camin hasta los asientos que ocupaban Connors y Wedderkind. Cre que tal vez deseasen saber que acabamos de perder el radar y las comunicaciones por VHF. Connors intercambi con Wedderkind una mirada de asombro y luego se volvi hacia el capitn: Apagn? El capitn asinti con la cabeza. S. Parece que ha vuelto de nuevo. Pero no se preocupen, el problema no es grave. An tenemos enlaces radiales en las ondas medias y cortas. Eso nos servir a nosotros coment Connors, pero en Chicago, Nueva York y Washington debe de reinar un verdadero caos. Oh, Dios, s exclam Wedderkind. Espero que esto no sea causa de otro da de desastres. Las cosas no sern tan malas. Todas las compaas areas han recortado sus programas de vuelos. Quieren que sigamos, o que nos dirijamos hacia la Base ms cercana de la Fuerza Area? pregunt el capitn. Cree que podremos llegar? El capitn le sonri a Connors. Si no lo creyese, no le dara a usted la posibilidad de elegir. Pero tal como veo las cosas, para

cuando lleguemos al espacio areo de Washington todos los dems estarn en tierra de un modo u otro. Qu tal son las condiciones climatolgicas? pregunt Connors. Bastante buenas. No creo que haya muchos problemas si todo el mundo pone en prctica las medidas de emergencia. Eso es, si coment Connors. En cualquier caso creo que deberamos intentar llegar a Washington. Te parece bien, Arnold? Desde luego, adelante. Ya conoces mi filosofa. Cuando a uno le llega su hora, le llega de todos modos sin importar si est en el aire o en la baera. Connors hizo un gesto afirmativo al piloto. Estamos en sus manos. De acuerdo. V oy a subir a 10.500 metros para mantenerme alejado de cualquier posible problema. Les tendr informados de cualquier novedad que pueda producirse. Gracias Connors vio cmo el capitn regresaba a la cabina de pilotaje. Luego mir a Wedderkind. El ltimo apagn fue para cubrir el aterrizaje de Crusoe. Qu puede significar este nuevo el despegue? No lo s. Eso es todo lo que me puedes decir? No soy ningn adivino, Bob. Tal vez se est preparando para marcharse. Es eso lo que te gustara? Creo que nos ahorrara un montn de problemas dijo Connors. Le pareca una perspectiva muy seductora: Crusoe se marchaba, el proyecto sera enterrado en silencio y todos volveran a casa. El mundo no tendra por qu saber nunca de aquella visita. No habra necesidad de que Connors tomase ninguna decisin dramtica. Quedara libre de aquel montn de rocas de Montana que colgaba de su cuello como la tradicional piedra de molino de la Biblia. Podra volver a los traumas tan terrenales y relativamente simples de la Casa Blanca, irse a dormir sin preocupaciones, marcharse de vacaciones. Y eso tambin le quitara al hombre la posibilidad de hallar la verdad acerca de s mismo dijo Wedderkind. Es posible que Crusoe tenga la clave de las preguntas que nos estamos haciendo desde hace siglos: acaso no deseas conocer las respuestas? En realidad no , pens Connors. Estaba cansado de aquellas especulaciones constantes, frustrado por la falta de un adelanto tangible y, sobre todo, aterrado por los poderes de Crusoe y la peligrosa situacin que haba provocado su continuada presencia. Y, en un nivel ms personal, la comprensin de las realidades csmicas no eliminara el pequeo fornculo que tena en el cogote, no reducira la factura astronmica que acababa de recibir de la compaa de la luz, ni conseguira sustituir el tirador que haba cado de su congelador. Arnold tena la loca idea de que, si lo intentaban con la bastante fuerza y durante el tiempo necesario, alcanzaran la revelacin de los secretos del Universo. Connors no deseaba lograr esa comprensin. No quera conocer las respuestas. El conocerlas hara demasiado difcil la vida. Imposible. Pero no tena sentido decirle todo eso a Wedderkind. Naturalmente que deseo saber dijo Connors. Acaso no es se el objetivo de toda esta operacin?

Crow Ridge/ Montana La forma en que haba muerto Viernes provoc una intensa discusin en el grupo de investigacin, por lo que decidieron volver a montar la plataforma del casco, para ver si an podan abrirla. Unos segundos despus de que hubieran tomado esta decisin, Crusoe cubri todo Crow Ridge con un nuevo campo de fuerza que produjo un apagn en todo, desde las cmaras de televisin hasta la plancha de Allbright. Eso les cogi totalmente desprevenidos, y tardaron un par de horas en reorganizarlo todo y en que todo el mundo se acostumbrase a la idea y comprendiese la magnitud del problema. Esta nueva zona de apagn no cubra simplemente quinientos metros. Haba inmovilizado a un par de jeeps situados a cinco kilmetros de distancia, en el camino de tierra que conduca a la montaa. La Casa Blanca/Washington D. C. Cuando Connors lleg a la Casa Blanca algunos minutos despus de las nueve, encontr que casi todo el mundo, a excepcin del equipo de guardia, se haba ido a casa. Sin embargo, Marin Wilson segua ante su mquina de escribir. Le dijo que el presidente se hallaba arriba, en su apartamento privado, y que estaba esperndole. Les ha causado problemas el apagn? Tuve un poco de miedo al principio admiti Connors, pero cuando estbamos sobrevolando Washington ya se haban puesto en marcha los procedimientos de emergencia. Ha recibido el jefe un informe actualizado sobre la situacin? S contest Marin. Las compaas areas han vuelto a cerrar. El Departamento de Estado se ha puesto en contacto con nuestras embajadas y el de Defensa ha entrado en comunicacin con nuestras bases en el extranjero. El apagn es a escala mundial y tiende a agravarse. La gente se ha quedado aislada por todas partes. S, los ltimos meses no han sido nada buenos para las agencias de viaje coment Connors. Levant la esquina del montn de papeles que haba junto a la mquina de escribir de Marin. Parece que piensa usted estar aqu toda la noche. Marin escrut a Connors por encima de la montura de sus gafas. En ese caso, podemos desayunar juntos. Mi despacho o el suyo? le pregunt Connors. Tommoslo en la cantina le dijo Marin. Que el mundo lo sepa de una vez! Connors subi al apartamento del presidente. ste le estrech la mano y le condujo hasta su estudio. Marin me ha dicho que tenas un informe de la situacin. S. Mel Fraser me ha indicado que las caractersticas del apagn son las mismas de la vez anterior. Eso es bueno. Significa que tenemos casi una semana antes de que perdamos las ondas medias

y doce das antes de que sean eliminadas las transmisiones de onda larga. Tendremos tiempo suficiente como para poder organizamos. Cul fue la reaccin de Arnold? Obviamente, est preocupado. Trat de que me dijese si esta nueva interferencia era el preludio a la partida de Crusoe, pero Arnold no quiso arriesgarse a dar una respuesta. Y cmo iba a hacerlo? Desde luego no le contratamos para que fuera el orculo de este proyecto. Aunque lo interesante es que muchas de sus suposiciones han resultado acertadas. Por ejemplo, tena razn cuando imagin que Crusoe irradiaba luz ultravioleta. Cul es su punto de vista acerca del contacto teleptico con Crusoe? La pregunta tom a Connors por sorpresa, pero logr ocultarlo. Quin te ha hablado de eso? Creo que es algo que Allbright le mencion a Fraser. Eso habr servido para devolverle el color a las mejillas. Yo vena aqu con la intencin de recomendar que se pusiera punto final al proyecto. Si me hubieran hecho un lavado de cerebro, te estara diciendo que todo est bajo control. S, supongo que eso es lo que hubieras hecho Es cierto que esa hiptesis se ha mencionado en Crow Ridge le explic Connors, pero es una de las muchas ideas extraas que se han comentado por all. Pero no importa lo que pensramos con anterioridad, esa idea qued eliminada definitivamente ayer junto con Viernes. Connors explic cmo Viernes se haba encontrado con la fuerza irresistible del martillo piln de Lee Ryder. Y Dios sabe que no ocultaron sus planes ni por un momento. A pesar de ello, Viernes no se enter de lo que pasaba hasta que el jeep le pas por encima. De modo que son vulnerables. Viernes lo era. Pensbamos que estaba hecho con el mismo material, virtualmente indestructible, que Crusoe, pero se aboll como un juguete barato de latn y luego se evapor. No obstante, Crusoe es distinto: est hecho como la bveda acorazada de un banco. Aunque no olvidemos que, de vez en cuando, tambin vuelan alguna de stas. El presidente mir a Connors. Ests sugiriendo que le demos a Crusoe ese mismo tratamiento? S dijo Connors. Pero eso es la parte fcil. La difcil es decidir cmo hacerlo. Aunque quiz alguien haya pensado ya en ello. S Crees que deberamos esperar a ver si se produce el despegue de Crusoe? No. Creo que hay que empezar ahora mismo. Y si despega antes de que estemos dispuestos, pues miel sobre hojuelas. Has discutido esta decisin con Arnold? No, slo con Allbright. Arnold llorar un poco cuando le d la noticia, pero eso es algo que no podemos evitar. Habitualmente comprende muy bien las realidades polticas, pero esta vez parece haberse dejado arrastrar. No me gusta hacer estas cosas a sus espaldas, pero se encogi de hombros.

El presidente sonri. Siempre puedes echarme las culpas a m. No te preocupes respondi alegremente Connors. Lo har. Y, por cierto, dnde est Arnold? Tuvo que irse a Baltimore con su esposa. Tiene a su hermana, o a su cuada, no recuerdo, enferma. Oh es una pena dijo el presidente. Iba a preguntarle en qu haban quedado sus contactos con los rusos. Karamatov volvi a casa dijo Connors, y el Kremlin dej de comunicarse con el mundo. El presidente asinti con la cabeza, consult una agenda que haba en su escritorio y marc un nmero. Connors lo oy sonar cuatro veces antes de que alguien contestara. Al, Mel? Connors se pregunt cunto tiempo llevaba el presidente llamando a Fraser a su telfono particular. Mel, Bob est aqu conmigo. Me ha recomendado una accin que coincide con nuestra opinin acerca del Proyecto Crusoe. Creo que ya es hora de que ambos comiencen a trabajar en esto Muy bien, cundo puede venir por aqu? Estupendo, y trigase con usted a Chuck Clayson. Ah, tambin deseo informar a Bob de lo de Comisario! No olvide traer toda la informacin con usted Perfectamente, nos reuniremos en el despacho de abajo. El presidente colg el telfono. Comisario? Es el nombre de cdigo que le hemos dado a un segundo aparato que aterriz en Rusia. Connors hizo todo lo que pudo por parecer sorprendido. Instituto Geofsico Ford/Baltimore, Maryland Arnold Wedderkind cen a ltima hora con su esposa Lillian en su casa de Washington, contempl las ltimas fotografas de su nieto y luego durmi un poco mientras ella le llevaba en coche hasta Baltimore, bajo una densa lluvia. Wetherby estaba esperndoles en la casa de la cuada de Wedderkind. Wetherby tom prestado el coche de la cuada, dio la vuelta para colocarse en el callejn situado tras la casa, y recogi a Wedderkind. Realmente crees que alguien nos est siguiendo? No lo s dijo Wedderkind, pero tengo la extraa sensacin de que alguien planea algo y de que podemos estar en peligro. Quin, el grupo de investigacin? No todos. Quiz t no lo ests. Wetherby sonri. Ya has ledo otra vez el futuro en los posos de caf Ha habido algo nuevo? S, tienes suerte contest Wetherby. Phillippe Kerjac acaba de enviarnos los datos desde

el Prince Albert. Bautizado con el nombre del prncipe monegasco benefactor de la oceanografa, el Prince Albert era un buque de investigacin francs que operaba en el Ocano Indico. Concuerda con lo anterior? pregunt Wedderkind. George lo est comprobando en estos momentos. Est en el edificio de investigaciones. No es muy lejos, pero ser mejor que vayamos en coche. S que no soportas mojarte. Por anteriores experiencias, Wedderkind saba que para Wetherby, no muy lejos poda ser cualquier distancia hasta un mximo de cinco kilmetros. Haca aos, cuando conociera a Wetherby en Londres, se haba encontrado caminando junto a l a travs de Hampstead Heath, sin americana, la lluvia de verano golpendole en la cara arrastrada por el viento. Nunca haba olvidado la forma en que Wetherby se volvi hacia l con una sonrisa de alegra y le dijo: Maravilloso, no te parece?. Haba muchos ingleses as. El edificio de investigacin distaba dos kilmetros y medio. Para cuando llegaron all la lluvia ya haba cesado. Wetherby abri la puerta delantera con su llave y baj hasta el stano, en el que se albergaba la computadora. Odio esos malditos cacharros dijo Wetherby, pero no se puede negar que son maravillosos. Espera a ver lo que ha conseguido George. York estaba sentado frente a una gran pantalla de veintiuna pulgadas, utilizada para las proyecciones visuales. Bajo ella haba un teclado IBM que estaba utilizando para interrogar a la computadora. Les hizo un gesto con la mano cuando entraban, pero no se levant. Hola, Arnold. Tengo algo muy sustancioso para ti. Por eso he venido. Hemos proporcionado a Shirley las diversas mediciones del campo magntico: declinacin, intensidad vertical y horizontal, etctera, junto con las coordenadas geogrficas de la estacin que ha realizado las medidas le explic York. Shirley era el nombre con el que afectuosamente designaba a la computadora. Entonces ella las seala en un mapa del mundo y une los puritos de igual fuerza o variacin, facilitndonos as un mapa de contornos magnticos. York tecle un corto mensaje a la computadora. Sobre un mapa del mundo comenzaron a dibujarse una serie de brillantes lneas verdes de contorno. Este mapa muestra la declinacin magntica. Las lneas conectan los puntos de igual variacin del verdadero Norte en las brjulas. sta era la situacin el da 1 de agosto. Puedes ver que la situacin es prcticamente normal. Hay el acostumbrado apretamiento de lneas en las latitudes altas, alrededor de los dos polos. Ahora York toc algunas otras teclas. Lo que he hecho es pasarle los datos que hemos reunido en las ltimas seis semanas. Le he pedido a Shirley que interpole los cambios sobre una base horaria y que proyecte los resultados a veinticuatro imgenes por segundo. Esto produce algo muy parecido a una pelcula de dibujos animados. La totalidad de la secuencia dura 42 segundos. Da un grito si hay algn momento en que quieras que se detenga la imagen para estudiarla. De acuerdo? S contest Wedderkind. Muy bien. Agrrate el sombrero. Por cierto, los nmeros que hay en la parte superior derecha de la pantalla indican la fecha York oprimi la tecla de inicio. Los nmeros de la fecha

comenzaron a correr como el reloj digital de una carrera en las Olimpiadas. Al principio, las lneas apenas si se movan. Luego, el diez de agosto comenzaron a reptar y a agitarse sobre el mapa, para finalmente romperse y formar un conjunto totalmente nuevo. Wedderkind se qued mirando el mapa con incredulidad. York sonri: Una locura, no? Tira por tierra completamente la navegacin por brjula dijo Wetherby. Por fortuna, sta ya ha sido sustituida por otros sistemas. Nunca haba visto nada as exclam Wedderkind. Nunca haba habido nada as le corrigi York. En los ltimos treinta das, los polos magnticos Norte y Sur se haban trasladado al Este y al Oeste, respectivamente, para alinearse con los polos geogrficos. Como tal, este movimiento no era inusitado. Se saba que, durante las tormentas magnticas ms importantes, el Norte magntico se haba trasladado ms de 300 kilmetros en un camino errante por las desoladas tierras rticas, y desde principios del siglo se haba ido acercando varios centenares de kilmetros al verdadero Norte. Sin embargo, aqulla era la primera vez, desde que se iniciaran las observaciones en el siglo pasado, en que ambos polos coincidan de un modo tan exacto. Y, lo que an resultaba ms notable, las lneas magnticas de contorno convergan en seis nuevas regiones polares. Dos de ellas se hallaban en el ecuador, una al sur de las Islas Carolinas en el Pacfico, la otra en la longitud recproca, frente a las costas del frica Ocidental. De las restantes, dos se hallaban a 45 grados al sur del ecuador, una al sur del Ocano Indico y otra en el Pacfico, frente a las provincias del sur de Chile. Las otras dos, sitas en las mismas lneas de longitud opuesta, se hallaban a 45 grados al norte del ecuador. A pesar de que el mapa slo indicaba el contorno de los continentes, Wedderkind reconoci las localidades: el Lago Balkash en la Repblica Sovitica de Kazakjstan, y Crow Ridge, en Montana.

Para simplificar la comparacin, los polos Norte y Sur, considerados como polos magnticos, han sido considerados como si se trataran de los polos geogrficos, segn la demostracin hecha por el profesor York el 19 de septiembre. El nuevo diseo creado por los nuevos subpolos magnticos aparece simplificado, segn el modelo producido por la computadora, y no indica las anomalas

producidas por los depsitos ferromagnticos dentro de la corteza terrestre. El subpolo ecuatorial del Norte que aparece en el diagrama est situado a 17 grados Oeste, en Romanche, al sudeste de Freetown, en el Hemisferio oriental. El subpolo opuesto, en la regin Sur, est a 163 grados Este, en las Carolinas, entre Kapingmarangi y Nuru, y el campo magntico que figura en el diagrama est invertido. Wetherby golpe la pantalla con el dedo. Un esquema muy interesante Si se ignoran los polos terrestres, esos seis puntos estn situados todos aproximadamente a noventa grados de arco unos de otros. Tres son polos norte y tres sur indic York. Es como si tuviramos cuatro imanes bipolares intersectndose los unos a los otros en el interior del ncleo de la Tierra. Es algo realmente interesante. Esa era una forma de describirlo, pens Wedderkind, pero no importaba cules fuesen las palabras usadas, lo cierto era que los hechos quedaban perfectamente reflejados en el mapa de York. Crusoe haba llegado con cinco compaeros. Se haban distribuido como las cabezas mltiples de un proyectil nuclear, aterrizando en un dibujo geomtricamente preciso, ocultndose bajo tierra gracias al segundo apagn. Tras un perodo de incubacin de tres semanas, haban salido de nuevo a la superficie, perforando la corteza terrestre. Pero, durante aquellas tres semanas, haban puesto un arns al campo magntico de la Tierra, utilizndolo para crear su propia y extraa red alrededor del globo. Crusoe y sus compaeros saban cmo controlar las misteriosas fuerzas primigenias del Universo, cuya naturaleza y origen seguan estando fuera del alcance de la comprensin humana. Wedderkind se pregunt cmo le dara la noticia a Connors. A m me parece que el nico problema es que cuatro de esos seis subpolos parecen estar bajo el agua. No invalida ese hecho tus teoras? Wedderkind sali de su ensimismamiento para contestarle a York: No necesariamente. Ahora que sabemos con mayor exactitud las localizaciones aproximadas, podemos obtener unas coordenadas ms exactas y estudiar el fondo marino con sumergibles. A qu profundidad estn esos lugares, Al? De 1.800 a 2.700 metros Wetherby hizo un gesto hacia la pantalla. Todos se hallan situados en cordilleras submarinas. Necesitaremos la ayuda de la Armada? S. Es ella la que patrocina la mayor parte de las investigaciones que se llevan a cabo con sumergibles de propiedad privada. Lo que significa que Fraser podr meter las narices en este asunto coment Wedderkind. Y el problema no es nicamente se indic Wetherby. Hay unos cuantos aparatos que pueden operar a esas profundidades, pero no todos ellos son estadounidenses. Probablemente habr que contar con la participacin de los franceses. Aparte de su experiencia, esa localizacin en el Ocano Indico est en medio de un grupo de islas que les pertenece. Y sta de aqu, bajo las Carolinas, tambin podra crearnos problemas. Hay dos islas en las proximidades, una de ellas administrada por los australianos y la otra por nosotros. Y esa que se halla frente a Chile? Eso es slo ocano vaco. Lo mismo se aplica a esta otra de aqu, en el Atlntico Wetherby

golpe en la pantalla. Esto se est convirtiendo en un asunto de la competencia de las Naciones Unidas. No me disgustara compartir esta carga lo mximo posible afirm Wedderkind. Esta situacin supera ampliamente el marco de los intereses de la seguridad nacional pero, qu posibilidad existe de que se lleve a cabo una accin internacional concertada? Desde el principio se lleg a un acuerdo bilateral con los rusos, que ninguno de nosotros tena intenciones de cumplir. Ambos bandos esperaban ser los primeros en establecer contacto, para obtener cualquier conocimiento cientfico o tcnico que les pudiera dar la primaca. Ni uno solo de mis contactos que hay all ha dicho ni palabra y nuestro comportamiento ha sido idntico. No tenamos mucha eleccin dijo Wetherby. Connors lo dej todo muy claro: exiga nuestro silencio como requisito indispensable para aceptarnos en el proyecto. Bob es un buen chico dijo Wedderkind, pero no siempre piensa por s mismo aunque habitualmente no piense ms que en l. Quizs sera ms seguro informar al mundo de lo que est pasando. En estos momentos ya corremos un riesgo al ocultar informacin a nuestros amos. York sonri. Qu piensas hacer, Arnold? Si quieres llevar ms lejos este asunto, tendrs que decir a la gente lo que anda buscando. Lo s Wedderkind frunci el ceo. Necesito algn tiempo para pensar en ello. George, qu relacin hay entre esos nuevos subpolos con lo que sabemos de los temblores de tierra en cdigo? Se relacionan de un modo casi exacto le contest York. Limpi la pantalla y tecle una nueva orden a la computadora. Shirley traz seis pequeos crculos sobre el mapa. Esos son los nuevos subpolos que has visto en la anterior proyeccin. Ahora har que aparezcan los epicentros de los temblores codificados York marc cinco nmeros en el teclado. En la pantalla aparecieron seis cruces verdes. Algunas no estaban centradas, pero todas ellas quedaban dentro de los crculos. Esas lecturas sismogrficas proporcionan unas coordenadas ms exactas de los puntos de aterrizaje, si es eso lo que son. En la mente de Wedderkind ya no quedaba lugar a dudas: seis naves espaciales haban aterrizado en un dibujo casi preciso que rodeaba el globo, haban enviado mensajes subterrneos unas a otras para sealar su posicin y llegada sin dificultades, y haban alterado el campo magntico de la Tierra, dndole una nueva disposicin. Pero, con qu finalidad? Wedderkind saba que la respuesta no la encontrara en la computadora de York, ni en la Casa Blanca. Le estaba esperando en Crow Ridge. Crow Ridge/Montana Hacia las diez de la noche, Page decidi dar un paseo. Ya haba ledo todas las revistas cientficas y derrotado a todo el mundo al ajedrez. Y resultaba difcil hallar alguien con quien conversar: todo el mundo pareca hundido en un hosco ensimismamiento. Page dej constancia en su diario del desagradable comportamiento de sus colegas y lo cerr dentro de su maletn. Se at cuidadosamente al cuello el pauelo de algodn que le haba hecho su

madre, metindolo dentro de la parte delantera de su chaquetn, y despus sali de la casa-remolque hacia la brillante luz de la luna. Sigui el camino que llevaba a Rockville, luego se apart de l y comenz a subir por la ladera, dirigindose hacia el lado sur de la meseta. Por delante de l, se alzaba del suelo la gran forma curvada de Crusoe. Page se detuvo. Haba algo que no era correcto, notaba algo diferente en Crusoe. Camin lentamente alrededor del casco, y entonces se dio cuenta de lo que pasaba. Las proporciones se haban alterado: el casco de Crusoe era ms alto en relacin a su anchura, y la cpula de la compuerta pareca ms baja, como si fuera ms plana Mientras continuaba dando vueltas a Crusoe, la luz de la luna le revel que el casco haba dejado de ser una superficie lisa y continua. Poda ver un pequeo borde en el punto en que los dos planos se juntaban el uno con el otro. Page subi al casco y se arrodill para que la luz le iluminara en el ngulo correcto. Encontr tres bordes ms. Sealaban las junturas entre cuatro superficies curvadas, de forma triangular. La diferencia angular era pequea, pero evidente. Crusoe estaba cambiando de forma y, Page apoy una oreja contra el casco, lo haca siguiendo el ritmo de una msica. Se oa un sonido tintineante de tono muy agudo continuo, que pareca una cascada de cristales y, por debajo de l, un zumbido profundo y ondulante. Se apresur a correr alegremente a travs de la meseta para comunicarle la noticia al profesor Lovell. Los dems podan esperar hasta la maana.

Jueves 20 de septiembre
Washington D. C. Wedderkind estaba desayunando cuando el telfono con codificador, que le haban instalado especialmente, son en su estudio. Era Lovell, que le llamaba desde el campamento base en la carretera 22. Lovell le cont el descubrimiento de Page. Estis totalmente seguros? S le contest Lovell. En este momento Neame y los dems ingenieros estn efectuando medidas. De acuerdo, qudate ah. Te volver a llamar. Wedderkind tom el telfono de su casa y marc el nmero de Charlotte Annhauser. Charly? Soy Arnold. Comprendo que es una pregunta bastante indiscreta a esta hora de la maana pero, est Bob ah? S, espera un momento, est en la ducha la voz de Charly rebosaba. Connors se puso al telfono. Hola, qu hay de nuevo? Acabo de recibir una llamada de Lovell. Vaya. Desde el campamento base. Qu estaba haciendo all abajo? Utilizar el nico telfono disponible. Crusoe produjo un apagn a las tres de la tarde de ayer. Aproximadamente media hora antes de que nos llegase la noticia de que las ondas de radar haban sido afectadas. Qu importancia quiero decir, qu extensin tiene? La zona de apagn? Unos doce kilmetros de dimetro. Menos mal. Eso es. Nada de pnicos, por el momento no hay problemas. Los nicos que padecen la falta de electricidad son los que estn en la cordillera. No se ha visto afectado nadie del rea circundante. El borde de la zona de apagn se halla an a casi siete kilmetros del campamento base. Y eso qu son, las buenas o las malas noticias? Las buenas noticias. Nuestro amigo est aumentando de tamao. Connors sinti cmo un escalofro le recorra la espina dorsal. Qu quiere decir eso, Arnold? No lo s. Puede ser la buena noticia que has estado esperando. Lovell dijo que la compuerta de la cpula se estaba hundiendo en el casco. Desde un punto de vista optimista, se podra interpretar como una indicacin de que Crusoe est cerrando compuertas, por as decirlo antes de despegar Wedderkind no le dijo que el casco de Crusoe haba crecido en altura. Segn el modo de expresarse de Allbright, esto podra describirse como adoptar una configuracin de vuelo.

Asegrate de que alguien se lo diga as le indic Connors. Charly le envolvi la cabeza empapada con una toalla y despus volvi a la cocina. Qu crees que deberamos hacer? Bueno, me doy cuenta de que no puedes decir demasiado por telfono contest Wedderkind . Me gustara volver ahora mismo a Crow Ridge, para ver qu problemas hay. Qu posibilidades tengo de conseguir un vuelo hacia all, esta maana? Hay un aparato en espera permanente en Andrews. Lo nico que tienes que hacer es llamar a Greg y l se ocupar de que pasen a recogerte. Pero, qu hay de la reunin? Va a haber muchos problemas. Por el apagn? Por todo. Qu es lo que pasa? Acaso Fraser ha decidido entrar a matar? Quiz s. Y, francamente, no tengo muchos argumentos para intentar detenerle. Lo nico que puedo utilizar es un catalogo de fracasos y una barrera de interrogantes. De acuerdo, hemos fracasado. Escog algunos de los mejores cerebros del pas, y han fallado. Fraser no podra haber elegido un equipo que lo hubiera hecho mejor. No se trata de un montn inerte de maquinaria: Crusoe se est resistiendo a los anlisis. Ha saboteado nuestras investigaciones, estropeado nuestros instrumentos, y eliminado nuestra energa elctrica. Nadie puede llevar a cabo una investigacin adecuada en esas condiciones. Lo nico que se puede hacer es emitir teoras de saln. Conozco cules han sido las dificultades, Arnold. Pero lo importante es, adonde vamos ahora? Tenemos que seguir intentndolo, desde luego. No cabe pensar en otra alternativa. De hecho, no existe otra alternativa. Y qu me dices del apagn? El apagn, el apagn Dios mo!, es lo nico en lo que se le ocurre pensar a todo el mundo? dijo acaloradamente Wedderkind. An es posible realizar algunas comunicaciones por radio. De acuerdo, nos vemos enfrentados a algunas inconveniencias temporales. Pero mralo desde el punto de vista agradable: al menos resulta imposible iniciar la Tercera Guerra Mundial, nos vemos libres de todas esas memeces que diariamente nos impone la televisin, y algunos centenares de personas que quiz hubiesen resultado muertas en accidentes de aviacin van a tener la posibilidad de morir en accidentes de automvil le interrumpi Connors. De acuerdo, me has Convencido. Qu quieres que haga, Arnold? Gana tiempo. Necesitamos todo el tiempo posible para descubrir las intenciones de Crusoe. Puedes dar vueltas alrededor de Fraser, si lo deseas. S, claro. Obtuviste alguna informacin de inters en Baltimore? Nada concluyente le contest Wedderkind. Seguimos trabajando sobre los datos. Pero parecen interesantes. En qu sentido? Bueno, hay indicaciones de que se han producido algunas variaciones direccionales de importancia en el campo magntico de la Tierra. Esto confirma nuestra suposicin de que Crusoe pudiera estar utilizando el campo de la Tierra como fuente de energa. Para generar la zona de corte y el apagn?

S. El problema es que, como no sabemos cmo se genera el campo de la Tierra, existen muy pocas posibilidades de que podamos cortarle su fuente de energa. Tienes razn , pens Connors. Pero, si uno no puede sacarle la pila a una linterna, siempre puede intentar romper la bombilla. Qu es lo que quieres que diga, Arnold? Tan poco como te sea posible. No tiene sentido ocultar nada. No estoy intentando ocultar nada le contest Wedderkind. En cualquier caso, lo ms probable es que Allbright ya le haya comunicado las noticias a Fraser. Limtate a presentar las cosas del mejor modo posible, eso es todo. No dejes que Fraser acorrale al viejo. En qu sentido? Para que intente destruir a Crusoe. Por Dios, Bob, no soy tan inocente! S como funciona la mente de Mel Fraser, y estoy seguro de que no propondr ninguna sugerencia constructiva. De acuerdo, Arnold dijo Connors. Har todo lo que pueda por mantener el frente. Pero acta con todo cuidado. Te llamar tan pronto tenga idea exacta de cmo estn las cosas en Crow Ridge. Excelente. Si no estoy en mi despacho, djale un mensaje a Greg. De acuerdo Wedderkind colg. Connors volvi a ponerse bajo la ducha. Todo haba ido bastante bien. De todos modos, la reunin a la que no iba a asistir Wedderkind ya haba sido cancelada. Todas las decisiones se haban tomado la noche antes. Mientras Wedderkind estuviese volando hacia el Oeste, Connors lo hara hacia el Este, con Mel Fraser, a bordo del Avin Nmero Uno de la Fuerza Area. A Mosc, con un mensaje del presidente de los Estados Unidos y copias de las fotografas que la Fuerza Area haba tomado de la segunda nave espacial, en Kazakjstan. Crow Ridge/Montana El examen del casco que hicieran al amanecer los miembros del grupo de investigacin, haba revelado algunos cambios asombrosos. Haba desaparecido cualquier lnea visible que separase la cpula y el casco. Las dos estaban juntas para formar una superficie continua. Los casi invisibles puntos de presin que haban servido para activar la compuerta haban desaparecido de la piel de cristal negro de Crusoe, y el casco haba aumentado su tamao en 1,35 metros durante la noche. Bajo la piel, una apagada luz azul destellaba a intervalos regulares, zigzagueando a travs de la rugossima estructura del crtex. Advertido por Page, el grupo escuch el sonido que surga del casco, el primero que recordaban que hubiera producido Crusoe, A Davis le pareca el sonido tintineante que hacen las campanillas de viento japonesas. Page afirm que lo que estaban oyendo eran los sonidos producidos en el casco de Crusoe por la tensin a medida que la estructura cristalina de Crusoe iba remodelndose hasta tomar una nueva forma. Y si bien la finalidad de tales cambios daba motivo a ciertas especulaciones, lo que asombraba a todo el mundo era el solo hecho de que Crusoe pudiera variar su forma. Previamente, haban imaginado que aquel casco, duro como el diamante, deba de haber sido moldeado a partir de un silicato lquido y luego trabajado con mquinas para darle su forma final. Ahora, tenan que aceptar que el casco estaba compuesto por cristales orgnicos con unas caractersticas de crecimiento

controlado previstas para adecuarse a los cambios de funcin. Era una hazaa tecnolgica increble y anonadante algo as como fabricar un coche deportivo italiano de dos plazas que pudiera transformarse en una roulotte familiar para ocho personas. Iba contra todos los principios cientficos pero all estaba, sucediendo ante sus ojos. La teora que todos aceptaban era que Crusoe generaba los apagones como proteccin durante las fases de transicin, en las que resultaba vulnerable. Si as era, el hecho de que les hubiera lanzado encima una zona de apagn de casi doce kilmetros deba significar que el cambio que estaba experimentando era de una importancia trascendental. Pero la pregunta ms interesante era: cunto tiempo va a tardar en efectuarlo? Pues, aunque ya haban pasado casi diecisis horas desde que apareciera el campo de fuerza, todos seguan errando por los alrededores con una expresin de asombro en el rostro y sufriendo de lo que Gilligan haba bautizado como hambre de electricidad. Segn afirmaba, los ms afectados por este mal no dejaban de ir accionando conmutadores en un vano intento de hallar algo que funcionase. La prdida de la energa haba hecho que la situacin fuera la misma del da del aterrizaje de Crusoe. A causa de la cautela que rodeaba a Crusoe, haban abandonado sus medios de transporte en la puerta de control de entrada y la luz, el calor y los medios para cocinar se obtenan mediante bombonas de gas. Luego, lentamente, a medida que se haban definido los lmites de la zona de apagn y, despus, cuando sta haba desaparecido, se haban instalado nuevos elementos que funcionaban con electricidad, hasta que haban llegado a depender de ella en tan amplia escala como el mundo exterior. La consecuencia era que ahora carecan de luces de emergencia. Privados de su equipo de grabacin en cinta de video, y sin poder utilizar las cmaras cinematogrficas, el grupo de investigacin haba dispuesto que uno de los fotgrafos estuviese pendiente de los movimientos de Crusoe con una serie de fotos fijas. Despus de ordenar as las cosas, todo el grupo fue a desayunar. Las bombonas de butano no haban llegado desde Miles, pero s el camin del panadero. El caf estaba caliente, el tocino tena el dulce saborcillo del humo de la madera, tal como en los mejores tiempos de los campamentos de verano, y, en general, no parecan ir demasiado mal las cosas en el mundo. Vincent y Neame juntaron dos mesas para que el grupo se sentase en ellas. Davis trajo una bandeja llena de humeantes tazas de caf y Tomkin y Page la comida. De acuerdo, caballeros dijo Lovell. Arnold estar de vuelta en Crow Ridge dentro de unas pocas horas. Comparemos notas, y veamos si podemos presentarle algo que parezca una visin coherente.

Wedderkind y Wetherby llegaron a Crow Ridge poco despus del medioda. Una avioneta alquilada al grupo de taxis areos de Miles les dej en una pista improvisada situada detrs de Broken Mill y, desde all, uno de los camiones diesel convertidos les traslad en un ruidoso viaje hasta lo alto de la meseta. Lo primero que hizo Wedderkind fue examinar a Crusoe. Cuando Crusoe haba salido a la superficie, su casco tena aproximadamente 21 metros de dimetro; se curvaba suavemente hasta una altura de 4,50 en el centro, y estaba coronado por una

cpula, que haba resultado ser la parte visible de la compuerta esfrica. Ahora, el casco de Crusoe tena ms de seis metros de alto, y tambin pareca haber aumentado de anchura. Adems, ahora quedaban claramente definidas las cuatro superficies curvadas que formaban el casco. Dios mo murmur Wedderkind, esto es absolutamente fantstico. Tenemos alguna idea de cul es su velocidad de crecimiento? La tendremos esta noche contest Page. Durante todo el da vamos a estar tomando una serie de fotos fijas con intervalos de quince minutos. Creo que podremos comprobar que la velocidad de crecimiento va en aumento. Tengo ahora el ritmo con que se han producido los cambios de dimensin hasta el momento Neame oje su bloc de notas. A medioda la altura total era de 6,90, la medida de la base, 24 metros. La cpula de la compuerta slo mide ahora 1,20 metros, lo que supone una disminucin de tamao del sesenta por ciento. Slo que no est hacindose ms pequeo como pens Page en un principio, sino que se est hundiendo en el casco e introducindose en el crtex. Pero lo realmente importante es la velocidad de cambio insisti Page. Suponiendo que el crecimiento se iniciara ayer cuando Crusoe gener la nueva zona de apagn, ha crecido 1,35 metros de altura en las primeras quince horas y otro metro en las ltimas seis horas. Lo que significa que, si contina creciendo con el mismo ritmo durante los dos prximos das, podemos esperar algo espectacular dijo Wedderkind. Sac su calculadora de bolsillo, apret dos teclas y maldijo entre dientes cuando vio que no se iluminaba la pantalla. Se guard el montn inerte de brujera electrnica y escuch el sonido tintineante que surga del casco de Crusoe. Mientras atisbaba a travs de la semitranslcida capa exterior, una mota de luz zigzague a travs de la oscuridad interior. Coloc una mano sobre el casco. Esta maldita cosa est llena de vibraciones. En realidad, lo est toda la cordillera afirm Neame. No os han despertado a nadie esta noche? Mi casa-remolque tableteaba un poco esta maana confes Brecetti. No me refiero a eso. La noche pasada se produjeron dos temblores perceptibles: uno a las tres y otro a las cinco. Nadie los ha advertido? Fueron como un pequeo estremecimiento doble: babuuuum En el momento preciso en que los otros iban a negar con la cabeza, el suelo se estremeci bajo sus plantas: ba-buuuum Exactamente as indic Neame. Wedderkind retrocedi a varios metros del casco y estuvo un buen rato examinando a Crusoe. Sabis?, desde el momento en que nos result imposible desenterrar este trasto, siempre he supuesto que quedaba bajo tierra al menos una parte igual a la que sobresala, pero quiz haya crecido hacia abajo an ms de lo que lo ha hecho hacia arriba. Se volvi hacia Wetherby. Te acuerdas de cmo estallaron las cargas que quedaban en los dos anillos que haba perforado Max, en el momento en que Crusoe sali a la superficie? Recuerdo que eso me preocup. No me extraara que tu broma de que estaba echando races resultase cierta. Si lo es le contest Wetherby, no creo que encuentre gran consuelo en no haberme equivocado. Iniciaron su camino de regreso a Rockville, a travs de la meseta. Cuando se hallaban a medio

camino, apareci Allbright montado en su palomino, flanqueado por dos de sus ayudantes. Desmont para saludar a Wedderkind y comenz a caminar junto a ellos. Aparentemente haba ido a caballo hasta la carretera para hacer algunas llamadas por el telfono del campamento base, que no se haba visto afectado. Qu extensin tiene exactamente la zona de apagn? pregunt Wedderkind. Calculamos que tiene un radio de algo ms de 5,50 kilmetros explic Lovell. Aunque el borde de la zona est an lejos de la carretera, he decidido dejar de utilizar helicpteros intervino Allbright. Podramos aterrizar en la carretera, pero la pista de Broken Mill nos ofrece mayor seguridad. Wedderkind sonri. Me parece bien. Es una precaucin que se tom cuando ya haba comenzado el apagn le contest Allbright . Fue una suerte que no hubiera ningn vuelo en esta rea cuando Crusoe nos dej caer encima este nuevo corte. Eso es lo verdaderamente peligroso del asunto: no hay previo aviso sobre cundo va a suceder. El otro problema es: qu extensin llegar a alcanzar? General, es imposible responder a eso. Estoy tratando de imaginar por qu necesita esta proteccin. Lo cierto es que ha dejado sin luz a una zona bastante grande, y no creo que vaya a aumentar. Bien contest Allbright. Espero que as sea. Mir su reloj. Podramos reunimos en el barracn de mando, a las dos? Hay un par de asuntos ms que quisiera discutir. De acuerdo, general dijo Wedderkind. Le ver all. Allbright volvi a montar, les salud de una manera informal y se alej, seguido por sus dos cadetes. Afortunadamente, seguimos siendo los nicos afectados por el corte de energa dijo Lovell . As que la situacin poda ser an peor. Sigue habiendo los mismos problemas? S contest Neame. Hemos vuelto a la situacin del primer da. Qu pas con los camiones generadores? Estallaron en llamas, como fuegos de artificio explic Neame. Pero hay una variacin interesante intervino Brecetti. Esta vez, el fenmeno afecta nicamente a los 250 microvoltios. Es posible que Crusoe haya querido evitarnos un dolor de cabeza intervino Neame. Os acordis de los mareos y nuseas que afectaban a la gente en las proximidades del crter, cuando llegamos aqu por primera vez? Brecetti, Collis y Wetherby volvieron con Wedderkind a su casa-rernolque. Wedderkind haba trado un pequeo hornillo de gas de acampada. Prepar un poco de su excelente caf y lo sirvi. No quise decir nada delante de Allbright, pero, no os llama la atencin que el dimetro de la nueva zona de apagn sea de casi doce kilmetros? dijo Brecetti. No, en absoluto le respondi Wedderkind. A menos que quieras dar un significado mstico al nmero doce.

No hay nada mstico en esto. El dimetro mximo de la zona original del apagn fue ligeramente superior a los 1.200 metros. No os dice nada este hecho? No. No se me ocurre nada. Eso es la centsima parte de un grado de arco Ah, claro dijo Wetherby. Grados de longitud S, medidos en el ecuador. Y la nueva zona es diez veces mayor que la anterior. Y crees que, si se produce un nuevo incremento, ser otra vez multiplicando por diez? pregunt Wedderkind. S, aumentar a unos 120 kilmetros. Pero se trata de un gran interrogante. Posteriormente, 1.200, 12.000, etc. sugiri Wetherby. S afirm Brecetti, es una progresin terica, pero slo se necesitara dar un paso ms y Y todo el mundo quedara afectado. Wedderkind intercambi una mirada con Wetherby. Ser una situacin interesante dijo Brecetti. Pero, por qu, Phil? pregunt Collis. Puedo pensar en algunos motivos que impulsen a Crusoe a protegerse con una zona de apagn de doce kilmetros durante el despegue. Podramos considerarla como una maniobra crtica. Pero, de qu servira privar a todo el mundo de electricidad? Sera catastrfico. Cierto, pero nos adaptaramos a la larga. Quiz lo haramos algunos de nosotros replic Wedderkind, pero la industria se derrumbara, el agua no llegara a las ciudades, las aguas residuales inundaran las calles, se cortaran los suministros de alimentos Y, en slo una semana, sobrevendra el caos total afirm Brecetti. No es mi intencin profetizar un cataclismo de tal magnitud. No pretenda ms que indicar la relacin dimensional existente entre la vieja y la nueva zona de apagn y lo que parece ser su unidad de medida. S, gracias, ya veo Wedderkind palme a Brecetti en el hombro. Naturalmente, ste ignoraba que la computadora de York huba ofrecido las localizaciones posibles de otras cinco naves. Si todas ellas actuaban conjuntamente y originaban cada una de ellas una zona de 12.000 kilmetros de dimetro, podran apagar la electricidad de la mayor parte del mundo. Y, de forma permanente. Para Wedderkind, aquello tena mucho ms sentido que un despegue en formacin. Al sorber el contenido de su taza, el caf caliente le empa las gafas. Se las sac y las limpi con su pauelo. Mir a Wetherhy con unos ojos pequeos, que parecan curiosamente vulnerables. Wetherby capt su mensaje y asinti con la cabeza. Wedderkind volvi a ponerse las gafas y las empuj hacia la parte alta de su nariz. La noche pasada Al y yo obtuvimos unos informes de George York, en Baltimore, que quisiramos daros a conocer. Pueden constituir buenas o malas noticias. Pero lo importante es decidir qu debemos hacer al respecto. Wedderkind les dijo a Brecetti y a Collis que exista la posibilidad de que hubiera cinco puntos de aterrizaje ms y les inform de los cambios en el campo magntico de la Tierra. Tardaron varios minutos en acostumbrarse a la idea.

Hasta el momento, no he dejado de mostrarme optimista dijo Wedderkind. Pero, se mire como se mire, uno es una visita, pero seis Suena ms a un grupo de linchamiento intervino Brecetti. Lo importante es que no podemos seguir manteniendo en secreto esta informacin durante mucho tiempo coment Wedderkind. De hecho, voy a tener que comunicrsela a Bob. Tendremos que confesarles a los rusos que los hemos engaado. Siempre podemos simular que acabamos de encontrar a Crusoe dijo Collis. Wedderkind sonri. Ests aprendiendo deprisa, Ray la sonrisa qued sustituida por un fruncimiento de ceo. De qu querr hablarnos Allbright? Creo que quiere sacarnos a todos de la cordillera y llevarnos al campamento base dijo Brecetti. Le preocupan esos continuos temblores de tierra. Tambin a m afirm Collis. No son violentos, pero, si Crusoe sigue aumentando de tamao para qu correr riesgos? Especialmente ahora que estamos completamente aislados aqu arriba. S, comprendo los problemas dijo Wedderkind. Pero, sean cuales sean los riesgos, considero de vital importancia que algunos de nosotros permanezcamos aqu arriba durante todo el tiempo que sea posible. Por qu? pregunt Collis. Porque, es posible que cuando hayamos salido de aqu, ya no nos permitan volver. Brecetti asinti con la cabeza, con aire grave. Neame me ha dicho que se haba enterado de un rumor que corra entre los tcnicos de la Fuerza Area en el sentido de que se iba a dar por terminado el proyecto. No me sorprendera contest Wedderkind. Ese apagn de tres semanas puso los pelos de punta a todo el mundo, en Washington. Aqu, los que participamos en el proyecto, slo nos hemos preocupado desde el punto de vista puramente cientfico. Pero an as, no creo que tenga que recordaros las graves implicaciones y los peligros a todos los niveles. Bob ha hecho cuanto le ha sido posible en nuestro favor, pero Fraser ha intentado acorralarle contra la pared. Conozco a Bob: jams trata de defender una posicin insostenible. Este nuevo apagn ha supuesto una nueva presin sobre l. Quiz haya recomendado el fin del proyecto, o haya aprobado esta decisin, si la ha tomado alguna otra persona. Sin decrtelo? Collis pareci sorprendido. Y por qu decrmelo antes, cuando puede hacerlo ms tarde, y hacer responsable de la decisin a algn otro? le contest Wedderkind. No me importa. Despus de todo, yo tambin le he ocultado algunas cosas. Crea que erais amigos dijo Collis. Lo somos afirm Wedderkind, pero no quiero que se preocupe. Pero Arnold, aunque nos enven a todos a casa, todava les quedar el problema de deshacerse de Crusoe. Qu pueden hacer con l, volarlo? pregunt Wetherby. Me imagino que lo intentarn. Y vas a echarte a un lado y dejar que lo hagan?

Fue Brecetti quien contest por Wedderkind: Y cul es la alternativa, Alan? Quieres acaso que formemos una cadena humana alrededor del casco y que cantemos: No pasarn? No, pero Arnold tiene acceso al presidente dijo Wetherby. Podra entrevistarse con l y explicarle lo que hemos descubierto, y presionarle para que posponga cualquier decisin de poner fin al proyecto. Ya sabes la reaccin que ha provocado Crusoe, Al le dijo Wedderkind. Qu crees que me dirn cuando les informe de que puede haber cinco ms? Hasta este momento he credo firmemente que la presencia de Crusoe responda a motivos totalmente pacficos. Y an sigo pensndolo. Pero, y si se extiende la zona de apagn? Nuestra postura debe ser la de desentendernos y dejar que suceda o, por el contrario, tratar de advertir a la gente y, al menos, darles la oportunidad de intentar detenerlo? Qu pueden hacer al respecto? pregunt Wetherby. Nada contest Brecetti. Y no hay ningn lugar al que se pueda ir para evitarlo. En cualquier caso, no hay que alarmar a la gente sin motivo. Esperemos a ver si la zona de apagn se hace mayor. An nos quedar tiempo de sobras para advertir a Washington. Qu opinas t, Ray? Creo que es una locura que retengamos esta informacin. Pienso que deberas decirle a Connors que puede haber ms de un punto de aterrizaje y dnde crees que se localizan los otros y tambin hablarle de las desagradables predicciones de Phil. Y eso, independientemente de lo que Connors o Fraser, o ambos conjuntamente, puedan estar planeando a nuestras espaldas. Al? Wetherby hizo una mueca, pensativamente. Creo que estoy de acuerdo con Ray. No encuentro ninguna ventaja en ocultar esa informacin, y por eso creo que lo mejor es que actuemos con honestidad. Y tambin pienso que puede haber llegado el momento de que nuestro grupo se prepare para ir a las montaas. Ese viaje puede resultar totalmente innecesario, pero ser un ejercicio til. Aunque slo sea para demostrar hasta qu punto es absurda esa idea afirm Collis. No estoy de acuerdo dijo Wetherby. Pensad por un momento en el Arca de No. Y cmo Lot y sus hijas advirtieron de la destruccin de Sodoma y Gomorra. Unos admirables precedentes bblicos. E, histricamente, tenemos el ejemplo de los primitivos monasterios, que actuaron como centro de cultura durante las pocas oscuras. Pero, si estamos contemplando la posibilidad de un hundimiento a escala continental, no sera mejor tratar de colaborar todos, en lugar de encerrarnos en pequeos grupos de supervivencia, aislados y egostas? Eso resulta poco prctico, Ray contest Wetherby. Si ocurriera lo que Phil ha planteado, resultara imposible mantener la actual estructura de la sociedad y los mismos agrupamientos geogrficos. Sin poder contar con el sistema de comunicaciones del siglo xx, tendramos que volver a una autoridad descentralizada. Y, sin energa elctrica, nos hallaremos de nuevo en la situacin de finales del siglo pasado, con extraos adilamentos de nuestro siglo tales como la tecnologa del gas, los diesel y Ios productos qumicos. En los Estados Unidos la situacin sera como la de la poca de los pioneros, con ferrocarriles pero sin telgrafo, slo que ahora por las vas correran modernas

mquinas dlchcl a 150 kilmetros por hora. Tambin tendramos reactores muy simples, y aviones ligeros con motores diesel como los aviones alemanes de finales de los aos treinta. Todos ellos con primitivos instrumentos de vuelo. La comunicacin con tierra tendra que hacerse por el procedimiento de mover las alas. Y si los seis subpolos magnticos que York ha descubierto se convierten en un rasgo permanente en nuestro planeta, entonces la navegacin por medio de la brjula se va a convertir en una verdadera hazaa Como ex-navegante de la RAF, a Wetherby este problema le resultaba especialmente atractivo. Hizo una pausa para considerar las perspectivas que se acababan de abrir ante l: Creo que, en realidad, es una perspectiva de lo ms excitante. Wedderkind mir la hora y acab su caf. Creo que ir con un diesel hasta el campamento base y telefonear a Bob antes de hablar con Allbright se detuvo en la puerta de la casa-remolque y se volvi para sonrer a Wetherby. Desde luego, el vivir cerca de la Universidad de Chicago ha agudizado tu sentido de la supervivencia.

Wedderkind regres a Crow Ridge doce minutos despus de la hora en que haba quedado citado con Allbright en el barracn de mando. Lamento llegar tarde. Estaba en el campamento base, tratando de hablar con Bob Connors. Pero no estaba en Washington. No Wedderkind tom la silla que le ofreca. Allbright estaba sentado tras un escritorio espartano, cuya superficie estaba tan limpia y ordenada como el patio de armas de un cuartel. De qu quera hablarme? De la evacuacin. Parcial o total, y por orden de quin, general? Por fases y temporal dijo Allbright. Y no es una orden, slo una sugerencia. Comenzando con todo el personal que no sea esencial. A la vista de lo que est pasando, y de lo que es posible que est a punto de pasar, lo considero una medida sensata. Sobre todo, ya que la zona de apagn ha paralizado, prcticamente, todas las actividades de investigacin. Estoy de acuerdo en que, por el momento, no es mucho lo que podemos hacer le contest Wedderkind. No me opondr a una reduccin de personal. Supongo que su idea es trasladarlos al campamento base, no? Eso sera el primer paso contest Allbright. Si aceptamos que Crusoe est preparndose para despegar, segn su teora, volver a adoptar el estado fluorescente. Eso significa que comenzar a emitir gran cantidad de radiaciones ultravioletas. No creo que sea una buena idea que este campamento est atestado de espectadores cuando eso suceda. No, tiene razn. Bien. Ahora, como bien sabe, antes de que cualquiera de nosotros pueda salir de esta zona, tiene que sufrir un reconocimiento por parte de la unidad mdica del campamento base. Ese proceso requiere 35 minutos por persona. Deduciendo las ltimas prdidas, en la actualidad hay 312 hombres

en Crow Ridge, incluyndole a usted y al seor Connors. La unidad puede realizar la revisin de dos personas simultneamente, lo que implica que el tiempo total que hace falta es de aproximadamente noventa horas. Eso seran tres das y tres cuartos, en el caso de que la unidad trabajase ininterrumpidamente. Si se produjese una emergencia repentina, podramos encontrarnos con una gran aglomeracin. Pero tenemos la unidad mdica de emergencia y adems, la NASA podra enviar ms gente dijo Wedderkind. Y adems, en cualquier caso, es realmente necesario revisar a todo el personal, general? Tanto usted como Bob Connors, Alan Wetherby y yo hemos sido revisados satisfactoriamente. Y no en una sola ocasin, sino varias veces. Si algn parsito hubiera afectado a alguien de los que participan en el proyecto, o si estuviramos incubando una virulenta plaga extraterrestre, lo ms probable es que tambin nosotros hubisemos resultado contaminados. No creo que nuestras opiniones tengan demasiada importancia en el campo mdico le contest Allbright. Las prevenciones de Washington son comprensibles, la orden del Departamento de Defensa es muy concreta y no tengo autoridad para dar una contraorden que la anule. Allbright se permiti una dbil sonrisa. Y adems, creo que ya es hora de que dejemos a un lado los engaos. Wedderkind frunci el ceo. No s adonde quiere llegar. Vamos, ya, seor Wedderkind. Realmente quiere que se lo diga con palabras? Quiz eso pudiera ayudarme. No s Allbright mir fijamente a los ojos de Wedderkind. Quiero decir que nosotros dos sabemos que todo el mundo en Crow Ridge ha sido afectado, en diversos grados, por el contacto con Crusoe. Bien, es obvio que en algo ha debido influirnos esta experiencia. Claro que s contest Allbright, pero en este momento no me refiero a un cambio de actitud. Le estoy hablando de un cambio psicolgico que an no ha sido detectado por los mdicos del campamento base. Un cambio que abre cmo podra decirlo nuevas reas de la comprensin? Wedderkind no respondi. No haba necesidad. Era mucho ms fcil del otro modo. Relaj sus defensas y dej que su mente se comunicara con la de Allbright. SE LO HA DICHO A ALGUIEN? No. Cre que tal vez no me comprenderan. Incluso yo no quera creerlo. TENA MIEDO? S, al principio. Tena miedo de estar perdiendo el control de mis actos. Ahora comprendo que nada ha cambiado. NADA HA CAMBIADO. SEGUIMOS TENIENDO NUESTRO LIBRE ALBEDRO. SOLO QUE NUESTRA PERCEPCION SE HA INCREMENTADO. CRUSOE HA ABIERTO LAS PUERTAS QUE TENAMOS CERRADAS EN NUESTRAS MENTES, PERO AN SOMOS LIMITADOS. NO PODEMOS COMUNICARNOS SI ALGUIEN DE NOSOTROS SE NIEGA. Quizs eso cambie con el tiempo, Cree que Crusoe ha estado comunicndose con

nosotros? S, CREO QUE YA ESTABA EN CONTACTO CON ALGUNOS DE NOSOTROS MIENTRAS SE HALLABA TODAVA EN RBITA. Dndonos ideas? S, PERO EN UN NIVEL QUE QUEDA FUERA DE NUESTRO GRADO ACTUAL DE PERCEPCIN. NO SOY CAPAZ DE DISTINGUIR SUS PENSAMIENTOS DE LOS MOS PROPIOS. De modo que, de hecho, podramos estar totalmente bajo el control de Crusoe. CMO PUEDE PENSAR AS CUANDO HA CONTIBUIDO A PLANEAR SU DESTRUCCIN? Es cierto, pero tal vez tambin nos engaemos en eso. La idea de que an seguimos teniendo una total libertad de accin podra ser una ilusin. Lo que ms tema Washington era que pudiera ejercer un control mental oculto sobre la gente. ESO ERA LO QUE TODOS LOS GOBIERNOS TEMAN PORQUE SABEN, DE UN MODO SUBCONCIENTE, QUE SE ES UN PODER QUE LES GUSTARA POSEER Y QUE SEGURAMENTE USARAN MAL, OBLIGNDONOS A ESTAR CONFORMES CON TODO LO QUE DECIDIERAN. PERO NO HAY NADA QUE TEMER. SOMOS COMO SIEMPRE HEMOS SIDO. ESE PODER SE HALLA DE TODOS NOSOTROS, SLO QUE AHORA NICAMENTE ALGUNOS PODEMOS UTILIZARLO. Pero, por qu somos distintos de los dems? Y por qu puedo hacerlo yo? Yo estoy dedicado a la destruccin de Crusoe. Por qu armar a sus enemigos? QUIZ LE CONOZCA MEJOR DE LO QUE USTED MISMO SE CONOCE. TAL VEZ SEA PORQUE FUIMOS DE LOS PRIMEROS EN ESTABLECER CONTACTO CON CRUSOE, O CON LA FUERZA QUE DIMANA DE L. NO SOMOS LOS NICOS AFECTADOS. HE ADVERTIDO UNA MAYOR CAPACIDAD DE PERCEPCIN EN TODOS CUANTOS ESTN EN CEROW RIDGE. LA GENTE EST TRATANDO DE ENTENDER LO QUE OCURRE EN SU INTERIOR. Est Connors enterado? SOLO EN PARTE. SU MENTE SIGUE LLENA DE NIEBLA. S QUE L COMPRENDE QUE LE EST PASANDO ALGO, PERO INTENTA LUCHAR EN CONTRA. ESA FUERZA LE PREOCUPA. Y tambin le preocupa a muchos de los otros. El grado de percepcin vara segn las personas. Es como si se les hubiera entregado una herramienta extraa, sin darles ninguna explicacin respecto a su uso o para qu sirve. S. LA NICA DIFERENCIA QUE HAY ENTRE NOSOTROS Y ELLOS ES QUE HEMOS SIDO MS RPIDOS PARA COMPRENDER LA POTENCIALIDAD DE LO QUE SENTAMOS Y NOS HEMOS V ACILADO EN USARLA. S QUE COLLIS Y BRACETTI HAN LLEGADO CASI AL MISMO PUNTO, PERO NO HE INTENTADO COMUNICARME CON ELLOS PORQUE AN ES MUY PELIGROSO. ES MEJOR ESPERAR. TENDREMOS LUEGO TODO EL TIEMPO POR DELANTE. Y s no hubiera nada despus de este tiempo? NO PUEDO ACEPTAR UNA COSA AS. TIENE QUE HABERLO. DE LO

CONTRARIO NUESTRA EXISTENCIA NO TENDRA SENTIDO. Y TAMPOCO LA DE CRUSOE. El intercambio se ampli para incluir otras ideas, actitudes y experiencias y, a medida que progresaban hacia una comprensin ms profunda, inesperadamente, Allbright fue revelando una aterradora visin que durante aos haba guardado dentro de su cerebro, como si fuera un cncer oculto. Innumerables explosiones, en reaccin en cadena, fundindose en una gigantesca, apocalptica y purificadora bola de fuego que barrera a las naciones enfermas, pobres, superpobladas y llenas de problemas del mundo, para limpiar la faz de la Tierra del Seor. La sociedad empezara de nuevo. Borrn y cuenta nueva. Los malos pereceran. Los buenos sobreviviran. Y tambin los fuertes. Unos Estados Unidos donde imperase la limpieza, la rectitud, la sencillez, tal como su padre los haba conocido y que l haba visto cmo se corrompan Wedderkind se sinti tan afectado por el descubrimiento, que volvi a caer de nuevo en las palabras: Realmente desea que suceda eso? Es una pesadilla que me acompaa desde hace mucho tiempo admiti Allbright. Quiz sea a causa de mi trabajo. Cuando uno est cerca de la cspide del sistema de mando que controla la fuerza ms poderosa, ms destructiva que el mundo haya conocido jams Ya s. Uno tiene tendencia a desarrollar un complejo de Jpiter. Los cientficos tambin sufren a veces el mismo fenmeno le dijo Wedderkind. Y ahora? Ahora me doy cuenta de que existen otras formas de alcanzar el mismo fin. Pero menos sangrientas. Eso depende mucho de cmo reaccione la gente contest Allbright. Las cosas pueden ir mal si uno confa en la capacidad de la gente de hacer grandes sacrificios. El cambio del que usted y yo estamos hablando sera considerado por la mayor parte de la gente como una catstrofe global y no cabe duda de que su reaccin sera en consecuencia. Y piensa usted seguir adelante, tal como est planeado? Naturalmente. No hay otra alternativa. A pesar de que puede estar arriesgando su vida? Allbright se encogi de hombros. Eso no es nuevo para m. Desde el momento en que nacemos, todos estamos condenados a morir. Lo que importa es lo que hace uno en el intervalo. Si me negase a cumplir mis rdenes, pondra en peligro las vidas de todos los que participan en el proyecto. Tiene razn. No haba pensado en ello. En cualquier caso, ni usted ni yo tenemos derecho a permitir que Crusoe imponga sus ideas sobre el resto del mundo. Cul cree usted que sera el veredicto si tal cosa se pusiera a votacin? Y cuntas veces ha tenido razn la mayora? le pregunt Wedderkind. En la solucin termonuclear en que usted pensaba no tena cabida el proceso democrtico.

Seor Wedderkind, mis sentimientos personales no tienen importancia. He jurado servir a mi pas. Tal vez la presencia de Crusoe sea beneficiosa, pero ni usted ni yo tenemos pruebas absolutas de ello. Sean cules sean los beneficios que Crusoe haya venido a ofrecernos, y por el momento nosotros dos conocemos uno, su presencia y poder amenaza la autoridad del gobierno elegido por el pueblo de los Estados Unidos, al que yo sirvo. Sin respeto por ninguna otra consideracin, y tan slo por esa razn, tengo que actuar, si me dan la orden. Se la darn, general. Es inevitable. Todos somos prisioneros del sistema. S que la situacin actual est llena de peligros, pero ruego por que sus esfuerzos se vean coronados por un fracaso total y tambin por que salga de ellos sano y salvo. Aunque slo sea para detenerme por traicin. Allbright sonri. Si resulta imposible destruir a Crusoe espero, por su bien, sobrevivir, seor Wedderkind. Necesitarn de gente como yo. A pesar de aquel intercambio de ideas, aparentemente franco, Wedderkind se haba dado cuenta de que Allbright haba bloqueado ciertas reas del interior de su mente en las que exista informacin que no estaba dispuesto a compartir. En trminos visuales, la sensacin era muy parecida a conducir por una autopista con tiempo claro, y de repente, entrar en una densa capa de niebla gris oscuro, que ocultase toda visin, sonido y movimiento. Con la prctica, pudiera llegar a ser posible sondear en las reas ocultas, a travs de las barreras mentales. Allbright deba de haber experimentado algo similar, porque, por su parte, Wedderkind haba hecho un tremendo esfuerzo por reservar su conocimiento de la posible existencia de otras zonas de aterrizaje. Comprendi que tendra que trabajar muy intensamente para desarrollar sus poderes telepticos, que haban vuelto a despertar. En particular, Wedderkind prevea la urgente necesidad de perfeccionar una tcnica de bloqueo para ocultar el conocimiento que desease mantener secreto, en lugar de aquella niebla que tan fcil resultaba identificar. Si iba a encontrarse rodeado por una multitud de telpatas de mente abierta, le sera muy provechoso poder engaarles un poco Avin Nmero Uno de la Fuerza Area/Washington-Mosc Con Connors y Fraser a bordo, y el coronel Buzz Bricker en los controles, el Avin Nmero Uno despeg de la base de la Fuerza Area de Andrews a las diez de la maana del jueves y puso rumbo al Este, a travs del Atlntico, por una ruta que pasara sobre las Azores. Era la primera vez que Connors se hallaba frente a Fraser durante ms de una hora sin que hubiera una mesa entre ambos. El presidente haba pensado que fuera l slo, pero, despus de la reunin de medianoche, Fraser haba pedido ser incluido en el viaje. Al menos esta vez estaban de acuerdo en el tipo de accin que haba que realizar. Antes de partir, Connors haba vuelto a leer el informe que Greg Mitchell haba preparado sobre Fraser. Leer acerca de l haba resultado una experiencia agotadora. No contento con coleccionar buenas notas en leyes y economa, Fraser haba sido una estrella del ftbol americano en la Universidad del Estado de Oregn, haba servido con distincin en la Infantera de Marina, jugaba bien al golf, haba participado como tripulante en uno de los yates de la Copa Amrica de 1970, era un gran pescador, un buen nadador, corra cinco kilmetros cada maana y le encantaba talar rboles con un hacha.

Connors no haba jugado nunca al ftbol americano, le asqueaba el golf, prefera las lanchas a motor, slo encontraba pescado en los restaurantes, apenas si era capaz de mantenerse a flote en el agua, haba comenzado ltimamente a tener problemas para subir las escaleras de su casa y lo ms que se haba acercado a un hacha en los ltimos veinte aos era a travs de la versin en estreo del Baile de los Madereros. De todos modos, su historial no era un fracaso absoluto. Con determinacin monomanaca, Connors haba logrado ingresar en el equipo de tenis de la Universidad de Los Angeles pero slo porque su decisin an era ms firme respecto a acostarse con la campeona de singles femeninos. Al final de la temporada ella haba anunciado sus esponsales con un dentista de 30 aos de edad. Totalmente decepcionado, Connors haba abandonado los deportes y se haba dedicado a acudir a la biblioteca de la Universidad, para perseguir, con mucho ms xito, chicas con gafas. Connors haba sentido una mezcla de emociones ante la perspectiva de aquel viaje de cuarenta y ocho horas de duracin, pero, afortunadamente, Fraser haba ido acompaado de cuatro ayudantes de campo del Departamento de Defensa. Aparte de algujm conversacin inicial puramente formal, Fraser haba pasado buena parte del viaje trabajando con sus ayudantes en un montn de papeles. Eso le dio a Connors tiempo para revisar sus carpetas sobre Crusoe, CAMPFIRE y Comisario, y para preparar lo que iba a decirles exactamente a los rusos. Reflexion, por un instante, en el curioso modo en que su vida vena dominada por la letra C: la eleccin de su propio apellido; California, el estado en que haba pasado sus primeros aos en los Estados Unidos; el apellido de su primera esposa y el de la muchacha con la que posiblemente acabara casndose y ahora Crusoe. Poco despus de que las Azores hubieran pasado bajo el ala de estribor, Fraser dej a sus colegas, que estaban en mangas de camisa, y se acerc a Connors. Puedo sentarme con usted? Desde luego. Fraser se sent y se afloj su corbata a rayas. Muchacho, tengo una cantidad de problemas! El apagn? En efecto cuando desaparecen las ondas cortas, todo se va a la mierda. S, me lo imagino. No s realmente si puede llegar a imaginarlo coment Fraser. He estado en la CNS y en el Grupo de Accin Especial durante dos aos le dijo Connors. Eso me permite tener alguna idea de cmo funciona la organizacin militar. Se da cuenta de que, sin radar y sin radio, resulta prcticamente imposible mantener unido este pas, y no digamos defenderlo? Para cuando acab el ltimo apagn de tres semanas, habamos perdido el control de la situacin. Lo habamos perdido por completo. Si los rusos no hubieran actuado honestamente Al menos eso lo arregl bien dijo Connors. Y estn en la misma situacin que nosotros. No trate de engaarse a s mismo gru Fraser. No estn organizados como nosotros. Sabe cuntos de sus tanques llevan rado? Uno de cada diez. Pero al menos los hormigueros rojos no cayeron sobre nosotros. No la ltima vez. Pero no deje de lado esa posibilidad. No sabemos cunto tiempo puede durar este nuevo apagn. Ni tampoco, si los rusos se pondrn de acuerdo con nosotros. Puede estar seguro

de que si ven una oportunidad de liquidarnos, lo harn. Fjese en la forma en que ocultaron esa segunda astronave. Y la forma en que nosotros rompimos el acuerdo de no realizar vuelos de reconocimiento. Tendr que darles buenas explicaciones cuando ponga sobre la mesa las fotografas de Comisario. Ya se le ocurrir algo dijo Fraser. Escuche, si ellos no lo intentaron, fue porque no tienen nada comparable con el SR-71A. Los muy imbciles lo apostaron todo a la carta de los satlites fotogrficos. As les ha ido Y qu me dice de Crusoe? Usted y el viejo fueron los que ms insistieron en no decir nada al respecto. Y no tenamos razn? Por completo. Y eso demuestra mi punto de vista: cuando llegamos al meollo del asunto, todas esas memeces de la confianza y comprensin mutua entre nosotros, los rusos y los chinos rojos se quedan en eso, en puras memeces. Sabe muy bien por qu decidimos guardar silencio. El aterrizaje de Crusoe creaba una situacin totalmente nueva. No sabamos como bamos a reaccionar nosotros mismos, y no digamos los rusos. Especialmente bajo el impacto del apagn. Eso alteraba totalmente el equilibrio de poder que estaba en la base de los acuerdos a que habamos llegado. Eso fue, exactamente, lo que le dije al presidente coment Fraser. Slo que, en mi opinin, los acuerdos no valen ni el papel en el que estn escritos. Yo confo ms en buenos caones y en un dlar fuerte. S el problema es que no parece posible tener las dos cosas al mismo tiempo. Fraser no dijo nada. La aprobacin del Congreso para su presupuesto de defensa era uno de sus actuales problemas. Y ahora, con el nuevo apagn, los miles de millones que ya se haban invertido en sistemas de armamento avanzados, de tipo electrnico, parecan, al menos a corto plazo, una mala inversin. Sin caones y con el dlar cada vez ms dbil bajo el impacto econmico del apagn, la nica forma que tenan los Estados Unidos de evitarse problemas era tratar de hacerse aliados e influir en la gente. Y eso implicaba utilizar las relaciones que las personas como Connors haban ayudado al presidente a crear con los comunistas. Cree que se tragarn esa historia suya? le pregunt Fraser. Tenemos ms del cincuenta por ciento de probabilidades de que as sea. Bueno, si las cosas salen bien, habr sido una buena jugada haba un tono de cierta admiracin en la voz de Fraser. De todos modos, supongo que ustedes saben mejor que nosotros cmo funcionan las mentes de esa gente. Lo importante dijo Connors, es que si los rusos estn de acuerdo con nuestra propuesta, puede usted garantizar que una bomba nuclear destruya esa nave espacial? No podemos utilizar otra cosa afirm Fraser. Pero, ser suficiente una bomba de diez kilotones? Los rusos pueden utilizar lo que deseen dijo Fraser. Nosotros hemos calculado el tamao que necesitamos. Qu quiere, que utilicemos cincuenta megatones y destruyamos la mitad del Medio Oeste? No. Confo en sus expertos. Lo que ocurre es que es posible que slo podamos asestar un golpe. Qu le hace decir tal cosa? inquiri Fraser.

No lo s. No es ms que una idea. Fraser sonri. As que al fin Crusoe le ha llegado a preocupar. Nunca he dejado de estar preocupado afirm Connors. Pero a pesar de todo, creo que no nos equivocamos al dar una oportunidad a Arnold y a su equipo, para que tratasen de averiguar algo al respecto. Fraser neg con la cabeza. Deberamos haberlo hecho estallar en mil pedazos. Tuvimos toda una semana mientras daba vueltas en rbita. Nuestro radar lo segua y no haba apagn. No podamos haber errado. Hubiera sido peligroso. Y si Crusoe hubiese estado cargado de cobalto radiactivo? Los restos podran haber envenenado la atmsfera, y haber provocado la muerte de toda la humanidad. Acaso habra sido un peligro mayor del que corremos ahora? pregunt Fraser. Pero, Mel, con los datos que tenemos ahora, cree de verdad que hubiramos podido destruir a Crusoe antes de que aterrizase? Nuestros satlites fueron inutilizados. Un proyectil nuclear podra haber sido inutilizado del mismo modo. No estoy dispuesto a aceptar ese tipo de argumentacin dijo Fraser. Si empezamos a pensar que Crusoe es indestructible, ms valdra que nos tirsemos por la ventana. Vamos ya, Mel exclam Connors. Estoy en total acuerdo con usted en este asunto pero, si vamos a dejar caer una bomba nuclear sobre Crusoe, tenemos que considerar la posibilidad de que no lo destruya. Y eso significa considerar que el apagn no sea el preludio para el despegue, sino una situacin permanente. S que los problemos seran en tal caso gigantescos, pero podramos adaptarnos. Hallaramos algn tipo de solucin. Tendramos que hacerlo. Desde luego, no sera el fin del mundo. Fraser se qued mirndole. Lo nico que se me ocurre decir es que tiene usted una forma muy curiosa de ver las cosas. Recuerda que le pedimos al Instituto Hudson que realizase diversas predicciones sobre la baee de un apagn prolongado? Connors asinti con la cabeza. He podido examinar su estudio preliminar dijo Fraser. Es catastrfico En ese caso, ser mejor que todo vaya segn los planes dijo Connors. Si los rusos nos secundan, para el viernes prximo ya no tendremos que pensar en Crusoe y habr terminado nuestra incertidumbre. Me muero de impaciencia por que llegue ese momento. Nunca sinti ninguna curiosidad por saber algo ms sobre Crusoe? le pregunt Connors. Me parece asombroso que nunca haya sentido deseos de acercarse a Crow Ridge y darles una mirada a Crusoe y a Viernes. Despus de todo, es muy probable que no vuelva a suceder nunca ms un acontecimiento como ste, o al menos que no suceda en nuestras vidas. Fraser se encogi de hombros. Yo tena suficiente con las grabaciones. El presidente quera ir, pero le aconsej que no lo hiciera. De qu le sirvi a usted? Prcticamente, le estrech la mano a Viernes y, es usted ms sabio por ello? Esta vez fue Connors quien se encogi de hombros.

Qu teme, que pueda emplear sus palabras en su contra? sonri. Reljese: segn los informes mdicos sigue siendo usted R. J. Connors. Es curioso lo realmente obsesionado que est usted con esa idea coment Connors. No me diga, seriamente, que pensaba que Crusoe poda llegar a dominar mentalmente a los miembros del proyecto. Es algo que tuvimos en cuenta. Supongo que me debe usted considerar bastante estpido. Ni mucho menos respondi Connors, pero, realmente cree que el Universo slo est poblado por seres que desean la destruccin de este mundo? Cree usted que es imposible que lleguen visitantes pacficos? As describira usted lo que estamos experimentando en la actualidad? Recuerda nuestra discusin sobre la teora del perro rabioso, que tuvimos al principio de todo este asunto? Crusoe no es un simple artefacto espacial. Tiene un cerebro. En l hay una inteligencia extraterrestre, funcionando. Ya ha visto las imgenes de esa segunda capa. El crtex s, pero utilizamos esa palabra slo en razn de su apariencia. No hay prueba alguna de que funcione como un cerebro. Y no existe tampoco ninguna prueba concluyente de que las reacciones de Crusoe sean algo ms que unos reflejos muy desarrollados, dirigidos por una computadora. No me importa si funciona mediante un motor de cuerda le contest Fraser. En cualquier caso, ha dejado en ridculo al grupo de investigacin. Desde el principio yo supe que este asunto iba a ser una mala cosa. Lo predije. Me mostr en contra de que se le dejase aterrizar. Pero nadie me escuch Eso es cierto acept Connors. Estaba pensando que result ser absolutamente correcta su suposicin de que Crusoe era la causa de ese primer apagn de veinte minutos. Tuve un presentimiento. S, lo s, pero an as es realmente asombroso. Lo que quiero decir es que se equivocaba cuando deca que era una astronave rusa, y que, sin embargo, sigui apostando el cuello a ello, pese a que saba que el informe de Samuels era un simple rumor sin fundamento. Incluso aunque los rusos hubieran logrado estabilizar el proceso de fusin del plasma el pasado noviembre sin que Wedderkind tuviera noticias de ello, debera saber que era imposible que, en menos de un ao hubiesen construido un cohete movido mediante plasma. Desde luego saba que aquello no concordaba, pero algo me deca, en lo ms profundo de mi mente, que tena razn confes Fraser. Y eso a pesar de que los miembros del equipo de Arnold y los cientficos de la Fuerza Area decan que eran unas radiaciones solares de fuerza inusitada. Existan unos datos de los horarios de apagn dijo Fraser, que mostraban que la onda de choque se mova alrededor de la Tierra. S, pero fue usted quien solicit que se recogiesen esos datos. Que demostraron lo que yo haba estado diciendo desde el primer momento: que Crusoe era el causante del apagn. S, somos varios los que hemos tenido razn dijo Connors. Yo suger que la interferencia poda provenir del interior de la Tierra. Y el apagn continu mientras Crusoe estaba bajo tierra. Arnold sugiri que Crusoe poda crecer. Y est creciendo para adquirir una forma distinta.

Fraser mir a Connors pensativamente. Qu es lo que est tratando de decir? Que tambin ha influido sobre m? No estoy sugiriendo que nadie se haya visto influido le contest Connors. sa es una de sus ideas. Slo estoy tratando de indicar que, si usted tiene razn, Crusoe puede haber influido en algunos de nosotros, mientras estaba en rbita. Lo que significa que, ahora que est en tierra, puede llegar mucho ms all de Crow Ridge. Connors sinti un gran placer al darse cuenta de que Fraser estaba considerando furtivametne la posibilidad de que su propia mente estuviera contaminada. Ha hablado de esto con alguien? No le contest Connors. Bien. Quiz, por el momento, debera quedar entre nosotros. Muy bien dijo Connors. No servira de nada alarmar a todo el mundo. No acaso el presidente? ya sabe, quiero decir mencion en algn momento algo sobre Crusoe? No dijo Connors. Slo pens en el nombre de cdigo. De hecho, ahora que pienso en ello, tal vez fue Gene Samuels quien me sugiri esa idea. Y yo me limit a presentarla en la reunin. S, creo que fue eso lo que sucedi. No importa quin de ustedes fue le dijo Connors. Despus de todo, Arnold, Allbright y yo hemos sido reconocidos en ms de una ocasin por la unidad del campamento base. No estbamos afectados de ningn modo. As que, por qu haba de estarlo alguno de ustedes? De todos modos si se siente preocupado lo que tiene que hacer es someter a Gene a la misma revisin. S. Connors no haba tomado nunca demasiado en serio la sugerencia de Wedderkind de que pudiera existir un posible complot para exterminarlos a todos. No obstante, no haba olvidado las palabras del presidente acerca de CAMPFIRE: Si fuera necesario, la destruccin incluira a todos y todo lo que hay en Crow Ridge . Por lo que saba Connors, las pruebas mdicas demostraban que Crusoe no haba infectado sus mentes, cuerpos ni su medio ambiente, pero siempre haba la posibilidad de que, una vez formada, tal idea siguiera acechando en las sombras de alguna mente. Cuando le sugiri a Fraser la posibilidad de un contacto teleptico efectuado al azar a travs de grandes distancias, esperaba eliminar, de una vez por todas, la amenaza que pudiera cernirse sobre los participantes en el proyecto. Y, sobre todo, se senta an ms ansioso de quedar libre de toda culpa ya que cada vez estaba ms convencido de que empezaba a or voces Jean Seagreen apareci en el pasillo. Desearan ustedes caf, o algo un poco ms fuerte? Por qu no? contest Fraser. Dme un whisky con mucho hielo, pero asegrese de cargarlo bien. Una vez all no tendremos posibilidad de beber nada decente. Yo tomar un caf aadi Connors. V olvi a mirar a Fraser. Qu hay realmente entre usted y los rusos? Los odia tanto? Desde luego no estoy enamorado de ellos. Acaso cree que lo estoy yo? Creo que usted ve el mundo a travs de unas gafas de cristales rosados le respondi Fraser

. Y adems, que, en lo referente a poltica exterior, me ha clasificado usted en la letra S, de salvaje. Y qu soy yo para usted, un agente rojo? No lo clasificara as, pero, desde luego, pienso que est usted muy equivocado. Comprendo lo que intenta hacer. Yo tampoco deseo un enfrentamiento con los rusos. Pero, por Dios, deseo asegurarme de que nunca intentarn provocarnos a luchar. Cree usted que pueden permitirse ese lujo? le pregunt Connors. Y, aunque nos enfrentramos y saliramos vencedores, qu nos iba a quedar? Si destrozramos las tres cuartas partes de nuestros arsenales nucleares, an nos quedara a ambos la fuerza nuclear suficiente como para cometer un suicidio global. De ese tipo de guerra no puede salir un vencedor. Realmente desea usted que los hijos de sus nietos crezcan en ciudades rodeadas por sistemas de proyectiles antibalsticos? Tenemos que seguir luchando por conseguir una paz duradera pero que se asiente en unas bases distintas. Eso significa crear relaciones sobre la base de una nueva comprensin de la realidad, tanto econmica, como social, y poltica. Y eso es tanto como reconciliar nuestras aspiraciones y objetivos con los del resto del mundo. Y usted cree que la clausula comercial de nacin ms favorecida que el presidente ha concedido a Rusia y China van a ayudar a mantener la paz? S, lo creo. Eso es el cuento de la lecheraresopl Fraser. Los rojos no van a abandonar nunca. Seguirn siempre desgastndonos y con su poltica usted est hacindoles el juego. Comerciar con esos tipos es como entregarles un revlver cargado. No trate de engaarse con la idea de que funciona en ambos sentidos, pues slo es en ventaja de ellos. Hemos utilizado durante mucho tiempo la presin econmica sobre Amrica del Sur. Y no tiene ms que considerar cmo se han visto influidas nuestras propias decisiones de poltica exterior por los grupos econmicos de presin. Supongamos que una buena parte de nuestra industria depende de los pedidos de China y Rusia y que esos contratos representasen la diferencia entre irse al cuerno o sobrevivir. Qu infiernos bamos a hacer si intentaran apoderarse de Tailandia, por ejemplo? Los comunistas pueden cerrar el grifo de los productos de consumo porque tienen la posibilidad de controlar a sus pases y a sus sindicatos mediante la fuerza armada. Nosotros no. Ellos pueden retroceder en el tiempo si lo desean, especialmente China. No necesitan nuestra tecnologa para sobrevivir. Pueden reemplazarla con ideologa. Crame si le digo que a ellos les encanta recoger el esfuerzo de nuestros cerebros y que nosotros somos tan idiotas que no descansamos nunca por ganarnos un dlar. Lo que no comprenden quienes as obran es que estn vendiendo a su pas, y a bajo precio. Quiere usted decir que no deberamos comerciar con ellos? Justamente. No los necesitamos para nada. Son ellos los que nos necesitan a nosotros. Necesitan nuestro dinero para comprar artculos, nuestro trigo, nuestra carne. Ni siquiera pueden autoabastecerse de alimentos. Usted puede pensar que slo se trata de algunos millones de quintales de trigo o de otra fbrica de productos qumicos, pero lo que estn ustedes haciendo, en realidad, es impulsar las fuerzas del comunismo. Apoyar gobiernos cuyo objetivo declarado es la destruccin de los Estados Unidos. Del mundo libre, de la democracia. Y, no obstante, todo lo que tienen que hacer es darles a ustedes, los de la Casa Blanca, una botella de vodka, y ya los tienen dispuestos para correr a besar la tumba de Lenin. Aunque nada ha cambiado: cada envo de lingotes de oro ruso es un

nuevo clavo dorado en nuestro atad, Por todos los cielos, cundo van a comprenderlo de una vez?! Esa gente son nuestro enemigo! Jean Seagreen regres con el whisky de Fraser y el caf de Connors en una bandeja. Connors baj la mesita plegable de la parte trasera del asiento que haba frente a l y tom la taza que le ofreca. Azcar? No, hoy me siento lleno de fuerza de voluntad busc en su bolsillo los edulcorantes. En el paquete se poda leer: Sabe a autntica azcar. Otra mentira. El mundo estaba lleno de mentiras. Fraser contempl cmo Seagreen sala del compartimiento y luego se inclin confidencialmente hacia Connors: Si alguna vez tiene ganas de pasarlo bien, sa s que es buena en la cama Los ltimos vestigios de la no olvidada fantasa que Connors haba creado alrededor de las rodillas de la teniente Seagreen estallaron como una pompa de jabn.

Viernes 21 de septiembre
Avin Nmero Uno de la Fuerza Area/Washlngton-Mosc Atravesaron un par de zonas horarias ms y aterrizaron en la gran base de la Fuerza Area situada en las afueras de Frankfurt. Pasaban unos minutos de la medianoche, hora local. El avin presidencial podra haber hecho un vuelo sin escalas hasta Mosc pero, ya que no funcionaba el sistema de radar, los rusos haban sugerido la conveniencia de que la tripulacin del Avin Nmero Uno de la Fuerza Area contara con la ayuda de un navegante y un radiotelegrafista rusos. En la Casa Blanca se haba considerado que era una oferta que no podan rehusar. Los dos tripulantes fueron llevados a Frankfurt, a ltimas horas de la tarde, a bordo de un avin supersnico Tu-22 de la Fuerza Area Rusa. El Tupolev era un avin aerodinmico y estilizado de alas en forma de flecha y con dos turborreactores moudos en la parte superior trasera del fuselaje, a ambos lados de la cola. El Tu-22 era difcil de ver fuera del Teln de Acero y picticametne toda la base acudi a contemplarlo. La tripulacin del Tu-22 deba de llevar el compartimiento de bombas lleno de rublos, porque inmediatamente acudieron al economato de la base, negociaron un buen cambio de divisas y llenaron tres jeep con cajas de coca-cola, whisky, medias de nylon, cmaras Polaroid, cartones de cigarrillos Malboro y todos los ejemplares disponibles del Playboy, Popular Science , y Practical Mechantes, corrieron de vuelta al bombardero, lo cargaron todo a bordo, estrecharon manos alrededor, aullaron Dosvidanya! a travs de las ventanillas de la carlinga y se dirigieron a la pista, mientras el oficial de Inteligencia de la base cargaba la segunda pelcula en su cmara.

El coronel Buzz Bricker, capitn del Avin Nmero Uno de la Fuerza Area, lleg por el pasillo. Uno habra esperado que el piloto del presidente fuese algo as como un John Wayne con alas. Bricker meda menos de 1,80 metros y tena el aspecto de un buen contable, que acabase de regresar de unas vacaciones en las Bermudas. Tena en su historial 15.000 horas de vuelo sin problemas y era uno de los expertos de la Fuerza Area en vuelo instrumental. Hola dijo Connors. Bricker se sent junto a l. Dnde est Fraser? Se ha acostado. Es una de esas personas que puede dormir en cualquier lugar. Qu tal van las cosas por ah delante? Bricker hizo una mueca. Oh, no demasiado mal. Nos servimos del sistema de navegacin por inercia para atravesar el mar, haciendo una comprobacin, cada hora, con observaciones solares. Por el momento, an mantenemos contacto por radio con las estaciones de tierra a travs de las ondas medias, y no s si lo sabe usted o no, pero el caso es que la Armada ha dispuesto una lnea de buques-radiofaro a travs del Atlntico.

Ah! resulta reconfortante. S, estn fondeados a 150 kilmetros de distancia unos de otros. Eso significa que no habra que remar demasiado en caso de accidente. Adems nos informan sobre las condiciones climticas que vamos a encontrar. Y gracias a Dios que tenemos los sistemas de inercia, pues nuestras brjulas estn absolutamente enloquecidas. En un momento estaban indicando el Norte magntico hacia algn punto en el ecuador Bricker sonri. Al menos no tena que preocuparme por una colisin en el aire. Apuesto a que el cielo no haba estado tan vaco desde que Lindbergh atraves el ocano en 1927. Eso me gusta inform Connors. Yo disfrutaba de todo esto cuando me entrenaba en la Armada. Y cuando pienso en algunas de las cosas que hice supongo que estaba loco. Aunque tal vez la explicacin reside en que me estoy volviendo demasiado viejo. Lo nico que deseo es permanecer en tierra. Esto debe de parecerle estpido a usted. Bricker neg con la cabeza. Conozco a mucha gente que prefiere tener siempre los pies en tierra firme. Hacen el nmero mnimo de horas para no perder su ttulo de piloto, y nada ms. En cambio a m me encanta volar especialmente en mi empleo actual sonri. He cometido todos los errores que me correspondan en la vida y no me ha pasado nada. Ahora, todo lo que tengo que hacer es vigilar que no sea algn otro maldito estpido el que cometa un error. Mir su reloj. Ser mejor que vaya a arrancar a los dos rusos de la cantina de oficiales, y luego continuaremos el viaje hacia la madrecita Rusia. Aunque no ir demasiado deprisa, prefiero aterrizar en pleno da. Bricker se puso en pie. Espero que sepan que llegamos le dijo Connors. No se preocupe respondi Bricker. Seal con un dedo a la ventanilla. Ese cristal es a prueba de balas. Connors cerr los ojos mientras el Avin Nmero Uno de la Fuerza Area trazaba un ngulo en la oscuridad e intent convencerse a s mismo de que realmente eran las dos de la madrugada y no la hora de tomarse un martini seco. Se qued dormido mientras el avin presidencial entraba en el corredor areo que cruzaba la Alemania Oriental y Polonia. Cuando se despert, Fraser estaba golpendole en el hombro. Esto cmo? oh ya hemos llegado? Casi Fraser apunt un dedo hacia la ventanilla. Connors parpade para despertarse y mir qu era lo que sealaba Fraser. Centelleando con fuerza contra el color gris violeta del cielo del alba, se vean dos reactores Mig-23 plateados con estrellas rojas en sus colas, parecidas a las aletas de un tiburn. V olaban exactamente al lado y detrs del ala de estribor del Avin Nmero Uno de la Fuerza Area. Fraser se coloc en la ventanilla del asiento que haba delante del de Connorsr. El ms cercano de los dos reactores de cola doble tena el nmero 074 marcado con grandes cifras negras en el fuselaje, delante de la carlinga. El nmero de su compaero era el 069. Connors poda ver, con gran claridad, a los pilotos. Ambos tenan cascos a rayas blancas y rojas con visores verdes que llevaban levantados, y mscaras de oxgeno que cubran la parte inferior de sus rostros.

Podran haber sido muy bien norteamericanos. Slo que, en lugar de haber sido criado en una granja de lowa, el 074 poda haber crecido entre el grano de un koljoz de las afueras de Kiev y el 069, en vez de ser natural de Atlanta, poda ser un muchacho de Odessa, loco por volar Los ayudantes de Fraser estaban mirando por las ventanillas. El que se hallaba ms cerca se levant y le dijo a Fraser: Ve esos proyectiles aire-aire que lleva debajo de las alas? Ese tipo est tan cerca que podra liquidarlo con un cuarenta y cinco! Connors hizo un gesto con la mano al Mig ms cercano y el piloto ruso alz su mano enguantada como respuesta. Fraser sac su cabeza por encima del respaldo del asiento. Ha visto eso? Ese bastardo nos est saludando! Ante ellos, la capa horizontal de nubes que cubra el horizonte estaba bordeada de oro. Connors se recost y cerr los ojos mientras el Avin Nmero Uno de la Fuerza Area y su escolta avanzaban serenamente hacia la maana. Mosc/Rusia El paisaje llano y de color oliva que se extenda al oeste de Mosc apareci cubierto por una niebla baja cuando Bricker aline el avin presidencial con la pista de Demedovo y comenz a efectuar un largo y lento descenso. Cuando se hallaban a unos ocho kilmetros de la cabecera de pista, con los flaps sacados y ya bajado el tren de aterrizaje, el 074 balance sus alas, y luego ambos Migs se desviaron en un giro ascendente hacia la derecha. Aterrizaron a las 5.45 de la maana del viernes, hora local, y fueron conducidos hasta un rincn alejado de la pista de aparcamiento, en donde les esperaba un convoy formado por cuatro Lincoln Continental negros con escolta de polica motorizada. El ms nuevo de los Lincoln corresponda a la Embajada norteamericana. Los otros, todos ellos modelo 1970, llevaban pequeas banderas rojas con la hoz y el martillo. Mientras los empleados del aeropuerto acercaban la escalerilla, Connors mir por una de las ventanillas del lado de babor y vio que el primer secretario de la Embajada estadounidense se hallaba entre el pequeo grupo que aguardaba para recibirlos. Connors estudi los rostros y reconoci a uno de los miembros ms antiguos del Presidium sovitico, a un general del Ejrcito perteneciente al Estado Mayor del mariscal Rudenkov y a Tibor, uno de los habituales intrpretes del Kremlin, que siempre estaba en posesin de una reserva de desternillantes chistes polticos que, en labios de cualquier otro le hubieran garantizado un billete slo de ida a Siberia. Buzz Bricker lleg desde la cabina de pilotaje. Han visto esos Mig-23? Qu hermosos! Superan los 3.000 kilmetros por hora cuando les dan gas. Nos vigilaban? le pregunt Connors. O eso, o se aseguraban de que nadie nos atacase. Haba dos ms delante de nosotros, en el lado de babor. Llegaron a nuestro encuentro justo despus de que passemos la frontera de Polonia. Fraser se acerc por el pasillo, seguido por sus cuatro ayudantes. Advirti que estaban armados? le pregunt a Bricker. Y lo cerca que iban: prcticamente poda contarles los remaches!

Connors dej que fuera Fraser el primero en salir por la puerta. ste hizo una pausa en la parte superior de la escalerilla y contempl la escena. Las banderas de los negros coches eran casi las nicas notas de color. Lincoln gru. Son incapaces de construir ni un solo coche decente de diseo propio. Connors alz la mano a modo de saludo y comenzaron a bajar los escalones. A unos cincuenta metros de distancia una mujer gruesa, de edad madura, con un pauelo blanco deshilacliado en la cabeza y un chaquetn de trabajo de algodn azul desteido, estaba barriendo la pista de cemento con una gran escoba. Fraser le dio un codazo a Connors. Ve eso? Si alguna vez llegaran a apoderarse de nuestro pas, sa de ah podra ser su madre. Connors asinti con la cabeza. Adems, la comida rusa es horrible.

Despus de los apretones de mano y presentaciones de rigor, Connors y Fraser intercambiaron un rpido Hola y Adis con el Primer Secretario norteamericano, y se marcharon con los rusos. Aparte de los cuatro edecanes de Fraser, el grupo estadounidense inclua a Chris Matson, el director de la NASA, jefe del equipo norteamericano del Grupo de Estudios Conjuntos, y a Dan Chaliapn, el intrprete de ruso de la Casa Blanca. Connors podra haber traducido las palabras de Fraser, pero era obvio que Fraser deseaba orle decir a Connors en ingls todo lo que tuviera que decir. La caravana de Lincoln se dirigi a Mosc, atravesando una Plaza Roja casi desierta por delante del Kremlin y sigui hacia el terreno boscoso del otro lado de la ciudad. Algunas de las hojas de los pinos que bordeaban la carretera estaban comenzando a amarillear. La caravana gir hacia la izquierda, tom un camino lateral, se detuvo en un punto de control establecido por soldados de uno de los regimientos de lite de la Guardia, y luego entr en una propiedad vallada que estaba fuertemente vigilada. Siguieron avanzando un par de kilmetros ms a travs de un espeso bosque hasta llegar a una enorme dacha pintada de blanco, bellamente restaurada, completa con su porche y tejado de tejas de madera. Largos e inclinados haces de luz matutina atravesaban las copas de los rboles y extendan charcos de fuego dorado sobre la alfombra de altas hierbas salvajes. El premier sovitico y el mariscal Rudenkov aparecieron en el porche cuando el resto de la comitiva bajaba por ambos lados de los Lincoln. Hubo una segunda serie de sonrisas y apretones de mano. Connors observ que Rudenkov no llevaba el pecho cubierto de medallas, como era su costumbre. Fraser mir a su alrededor, y luego se volvi hacia Connors. No est mal es el tipo de paisaje que a m me gusta. Connors sonri. Si se porta bien con ellos, a lo mejor le dejan cortar algunos rboles. Fraser le mir durante un momento pero no dijo nada. Dentro de la dacha el desayuno estaba preparado en una larga mesa cubierta por un mantel de lino muy recargado de bordados. A ambos lados de unos platos blancos y azules centelleaba una cubertera de plata impoluta, y el centro de la mesa estaba ocupado por boles de cristal con flores y frutas y cestas de pan crujiente, recin hecho.

Leonovich, el premier sovitico, y el mariscal Rudenkov, tomaron los asientos centrales, frente a las ventanas del porche, e invitaron a los dems a sentarse. Connors se situ a la izquierda de Leonovich, Fraser a la derecha de Rudenkov. Seis camareras, de pechos prominentes, que llevaban pauelos de cabeza amarillos y delantales blancos sobre trajes amarillos, sirvieron a todos un vaso de zumo de naranja recin exprimido. El premier Leonovich alz su vaso. Tibor se puso en pie y fue traduciendo sus palabras: Caballeros, es un poco temprano para tomar vodka incluso en Rusia. Ahorrar las habituales e interminables expresiones de buena voluntad de los diplomticos. Les doy la bienvenida a mi casa y a mi mesa, como amigos. Brindemos por una paz, una confianza y una amistad continuadas entre nuestras dos grandes naciones. Y que esto sea un ejemplo que est dispuesto a seguir el resto del mundo. Connors alz su vaso y bebi con los dems. El brindis del premier sovitico resultaba doblemente irnico. Si Dios tuviera sentido del humor, pens Connors, hara que todos caysemos muertos, atragantados. Pero no fue as: el peculiar sabor del zumo de la soleada Repblica Socialista Sovitica de Georgia se desliz sin peligro por sus mentirosas gargantas. El desayuno fue una tranquila ceremonia de cuarenta y cinco minutos de duracin, durante los cuales la conversacin gir en torno a todos los temas concebibles, excepto aquel para cuya discusin haban hecho un vuelo de ms de 12.000 kilmetros. Connors dio todas las respuestas adecuadas, escuch a medias, e hizo mentalmente la ltima revisin al mensaje, cuidadosamente preparado, que haba venido a entregar, en nombre del presidente. De haber sabido en lo que se estaba metiendo, hubiera tardado an ms tiempo en desayunar y hubiera comido con ms apetito. A la primera reunin slo asistieron el premier Leonovich, el mariscal Rudenkov, Connors, Fraser y los dos intrpretes. Leonovich abri camino hacia un enorme estudio tapizado de libros y en el que flotaba un aroma a pino. Seis sillones de espalda redonda con tapizado de cuero rojo y una mesa cubierta por un pao igualmente rojo se encontraban en medio de la sala, sobre una alfombra de Astrakn que cubra la mayor parte del suelo de madera encerada. La habitacin estaba impolutamente limpia pero sin dejar de tener aspecto de un lugar habitado. Tibor cerr cuidadosamente tras l las puertas de pino encerado. Esto es algo primitivo dijo Leonovich, pero no soporto estar encerrado en el Kremlin durante el verano. Mi esposa sigue prefiriendo el Mar Negro, pero yo no voy en esta poca. Demasiada gente. Corri una cortina con ribetes de encaje sobre la ventana, para que filtrara la luz del sol. Tibor fue traduciendo para Fraser. Leonovich hizo un gesto a Gonnors y a Fraser para que ocupasen las sillas situadas frente a l y Rudenkov. Ghaliapin y Tibor se sentaron entre ellos. Fraser abri su maletn y sac un grueso sobre de color marrn que llevaba el membrete del Departamento de Defensa, lo coloc sobre la mesa, frente a l, y se recost en la silla con los brazos cruzados. El premier Leonovich y el mariscal Rudenkov miraron el sobre marrn y luego intercambiaron sus miradas. Rudenkov sac un paquete de Winston de uno de sus bolsillos laterales y le ofreci a Fraser un cigarrillo. Este neg con la cabeza. Rudenkov encendi un cigarrillo y dej el paquete sobre la mesa. Tibor se levant y acerc un cenicero. El premier Leonovich enlaz sus manos sobre la mesa y le sonri a Connors.

Bien de qu quiere que hablemos? Con Dan Chaliapin traduciendo sus palabras, Connors comenz recapitulando los esfuerzos que haba hecho el presidente para promocionar una mejor comprensin entre ambas naciones, los acuerdos comerciales, el lento pero perceptible avance hacia una reduccin de las armas nucleares y un fin a cualquier nuevo desarrollo de los sistemas de proyectiles antibalsticos. Luego comenz a analizar los efectos del primer apagn de veinte minutos, la alerta defensiva, y el rpido y franco intercambio de informacin que haba llevado a la identificacin de la nave espacial, la visita a Mosc de Connors y Wedderkind, el acuerdo de un intercambio continuo de informacin, la propuesta para que ambas naciones hicieran una investigacin y la creacin de un Grupo Conjunto de Estudios para el estudio de la nave espacial en caso de que sta fuera hallada. Haba sido en este momento cuando el mundo se vio inmerso en el segundo apagn, de tres semanas, que, despus de los primeros doce das, haba hecho imposible toda comunicacin por radio. El efecto en sus dos pases, y en las dems naciones desarrolladas, haba sido estremecedor. Pero en lugar de impulsar a los Estados Unidos y a la Unin Sovitica a cooperar ms estrechamente, esto les haba separado. Rusia haba cerrado sus fronteras, haba interrumpido todo trfico, tanto de entrada como de salida, todo movimiento de personas incluidas las de las embajadas, y cortado todos los enlaces postales y de telecomunicacin. La prensa de los Estados Unidos y del resto del mundo occidental haba dado gran publicidad al perturbador impacto producido en sus pases por el apagn. Pero nadie saba lo que estaba sucediendo en Rusia o cmo se haba visto afectada. Obviamente, esta situacin haba causado una gran preocupacin al gobierno de los Estados Unidos. Leonovich asinti con la cabeza, con aire serio. Y ste es el motivo continu Connors, por el que he venido aqu, a confesar: a pesar del acuerdo que prohiba movimientos extraterritoriales de tropas, el refuerzo o transferencia de unidades navales ya en la mar, y la violacin del espacio areo del otro pas, el gobierno de los Estados Unidos haba trasladado por va area una divisin de Infantera de Marina a Diego Garca para proteger nuestros intereses en el Golfo Prsico. Rudenkov aspiraba con calma el humo de su cigarrillo. Pareca divertido: Creen ustedes que con una ya hay bastante? Fue, puramente, una medida de precaucin explic Connors. Le devolvi la sonrisa. Adems, es una isla muy pequea. Pero me temo que sa es la menor de nuestras faltas. Con gran dolor, tengo que decirles que el presidente ha descubierto que la Fuerza Area ha efectuado continuos vuelos a gran altura en misiones de fotorreconocimiento sobre la Unin Sovitica, durante todo el perodo de tres semanas del segundo apagn. El premier Leonovich y el mariscal Rudenkov intercambiaron otra mirada. Prosiga dijo Leonovich. Yo autoric esos vuelos dijo Fraser, pues me cre en la obligacin de hacerlo, por motivos de seguridad nacional, y el presidente dio su aprobacin retrospectiva a mis acciones. Y no slo fue su pas: tambin volamos sobre China. Nosotros tambin lo hicimos gru Rudenkov. Esto no es una excusa para nuestras acciones en relacin a la Unin Sovitica afirm Connors. Violamos dos de los acuerdos especficos sobre el apagn. Slo puedo esperar que consideren esta falta de fe como una aberracin temporal. Nos hizo mucho dao el apagn y

fuimos presa del pnico. El premier sovitico se encogi de hombros. Dadas las circunstancias, resulta comprensible. Tambin nosotros estbamos preocupados hizo un gesto con la cabeza hacia Rudenkov. Estos militares son difciles de controlar en muchas ocasiones. Ni siquiera puedo impedirle que fume. No obstante, no creo que estos hechos deban impedir nuestra futura cooperacin. No dijo Connors. Eso es muy importante. Tom el grueso sobre de color marrn. Miren, es una posicin muy difcil: al no cumplir con nuestra palabra, descubrimos que tampoco ustedes haban cumplido la suya sac un montn de grandes fotografas en blanco y negro, las dividi, ms o menos, en dos montones iguales, y las coloc frente a Leonovich y Rudenkov. El Mar Negro no es el nico lugar en el que tienen problemas con los turistas. El premier Leonovich busc en el interior de su chaqueta y sac una funda para gafas. Se coloc unas gafas de lectura de lente partida y examin las fotografas que Connors haba colocado frente a l, intercambiando luego las suyas con las de Rudenkov. Rudenkov asinti con la cabeza, admirativamente. Son muy claras. Tienen ustedes buenas cmaras le indico algo que haba en una de las fotos a Leonovich y luego mir a Fraser. Estas fotos deben haber sido tomadas el 31 de agosto. Fraser asinti con la cabeza: Y el 1 de septiembre. Rudenkov alz una ceja, pero no dijo nada. Creemos que el objeto circular que hay en las fotografas es el vehculo extraterrestre que nuestros dos pases localizaron en rbita, a principios de agosto dijo Connors. Y tambin creemos que es la causa probable de la interferencia atmosfrica que en estos momentos est afectando las comunicaciones por radio. Ya veo dijo Leonovich. Y qu dijo su presidente cuando vio estas fotos? Le preocup que ustedes no nos informaran del aterrizaje de este artefacto en la Unin Sovitica, y se pregunt si no habran comprendido totalmente los peligros que podan derivarse de esta accin. Me pidi que les trajese un mensaje urgente, expresando esta preocupacin dijo Connors. Creo que ser mejor que les lea sus propias palabras. Connors busc en el interior del maletn que haba junto a su silla, y sac una carpeta de tapas duras, azules, de cuero, que llevaba el sello del presidente de los Estados Unidos. Le entreg una fotocopia de la carta a Fraser y luego, abriendo la carpeta, se la pas a Dan Chaliapin. La carpeta contena dos hojas del papel de notas del presidente en el que haba sido mecanografiada la carta en ambos idiomas. Ambas copias estaban firmadas. Dan mir las primeras lneas, se aclar la garganta, se limpi la boca con un pauelo y comenz a leer con su profunda y hermosa voz rusa: Al premier sovitico Alekseii Vasilievich Leonovich. Querido amigo: Me ha sido presentada cierta evidencia que demuestra, sin lugar a dudas, que, al menos durante las ltimas tres semanas, algunas unidades de su Ejrcito y Fuerza Area han tenido conocimiento de la presencia de un vehculo extraterrestre en la Repblica Socialista Sovitica de Kazakjstan, y lo han ocultado. Se acompaan copias de esta prueba, junto con esta carta.

En vista de su cooperacin en el pasado para forjar unas relaciones ms estrechas entre nuestros dos pases, no puedo creer que conozca usted personalmente o que est activamente implicado en el ocultamiento prolongado de este vehculo; un acto que viola por completo el acuerdo verbal concluido el 8 de agosto en Mosc por representantes de nuestros dos gobiernos. Igualmente, no puedo creer que desconozca usted los graves efectos, de alcance mundial, del segundo y prolongado apagn que, desde el mircoles de esta semana, sufrimos de nuevo. Las pruebas que obran en mi poder, y que tambin deben ser compartidas por las unidades rusas relacionadas con el asunto, demuestran que el apagn est directamente relacionado con la presencia de la nave espacial y que nos enfrentamos con la constante amenaza de nuevos perodos de interrupcin, durante tanto tiempo como se permita que la nave espacial permanezca en su pas. Y no puedo creer que desee usted prolongar la actual situacin. Cada hora que se permite que contine el apagn repercute en perjuicio de las relaciones entre nuestros dos pases, debilita nuestra economa, y crea una presin intolerable sobre nuestro sistema de ley y orden. Altera peligrosamente el actual equilibrio del podero militar y, a causa de la ruptura de nuestros sistemas de control de mando, incrementa inevitablemente el riesgo de una guerra, accidental e indiscriminada, entre nosotros. En estas circunstancias, no puedo permanecer indiferente ante los efectos del apagn sobre el resto del mundo, y estoy seguro de que usted comprende su responsabilidad ante la comunidad internacional. Por consiguiente, le urjo a que efecte preparativos inmediatos para eliminar esa amenaza para la paz y la estabilidad mundiales por el procedimiento ms adecuado que tenga a su disposicin, y en consulta con mis representantes. En caso de que no actuase con rapidez, se podra precipitar una situacin en la que nos visemos obligados a llevar a cabo una accin unilateral para eliminar a la nave espacial. Ambos sabemos que las consecuencias de tal accin seran incalculables. Le ruego que acte de inmediato y nos evite a todos Suyo etc., etc Chaliapin le pas la carpeta abierta al premier sovitico. ste le dio una ojeada al texto ruso, y luego la cerr. Se quit las gafas y mir a Connors. Como probablemente usted ayud a escribir esto, dira que se trata de una amenaza? No explic Connors. Es una llamada a la razn, una splica para que se ponga trmino a la desconfianza y volvamos a efectuar negociaciones honestas. Bueno, nadie puede dudar de la sinceridad de su presidente dijo Leonovich. Y resultara intil que nosotros intentsemos negar estas pruebas. Es indudable que cometimos varios graves errores de juicio. Eso es cierto respondi Connors. No iba a seguir apretando las tuercas para conseguir una ms completa admisin de culpa. Los rusos haban tragado el anzuelo, eso era lo nico que importaba. Pero no por ello debemos dejar de trabajar juntos de nuevo. Si creen que ese objeto es la causa del apagn, debemos destruirlo, antes de que nos destruya a nosotros. El premier Leonovich pas un dedo sobre el sello presidencial repujado en la carpeta. Qu le gustara al presidente que hiciramos? Dejarle caer una bomba encima? Si es factible dijo Connors. sa es una de las cosas que ha venido a discutir nuestro equipo. Pero, en primer lugar, nos gustara saber algo ms al respecto. Lo ha visto alguno de ustedes? El mariscal dijo Leonovich.

Le hemos dado el nombre de cdigo Comisario intervino Fraser. Ja! Muy bien escogido Rudenkov encendi otro cigarrillo y sonri ampliamente. Como todos los comisarios, nos est haciendo muy difcil la vida. Connors se daba cuenta de que tanto l como Leonovich parecan muy poco avergonzados despus de haberse enfrentado con las pruebas de su engao, y no poda imaginar la causa de esa reaccin. Pareca que el juego doble fuera a funcionar, pero todo estaba saliendo demasiado bien Es una nave espacial? pregunt Connors. Tanto l como Fraser tenan que fingir que no saban nada al respecto. Es algn tipo de vehculo admiti Rudenkov. Pero no aterriz. Sali del suelo. Quiere decir que piensan que aterriz en algn lugar, y que se abri camino, por debajo de tierra, hacia el Lago Balkash? Hemos considerado esa posibilidad dijo Rudenkov. Y, para conseguir el punto de vista cientfico, tendrn que hablar con alguien como Grigorienko. Y eso no quiere decir que nuestros cientficos sepan mucho: estn tan asombrados como todos nosotros. Entonces, cul es la situacin? pregunt Connors. Rudenkov dio una larga chupada al cigarrillo. En resumen, es sta: el 27 de agosto, 38 mineros del carbn quedaron atrapados a 500 metros bajo tierra en el hundimiento de una serie de pozos producido aparentemente por un fuerte temblor de tierra. Cuatro das ms tarde, un objeto circular e incandescente, de unos veinticinco metros de dimetro y cinco de alto, emergi a la superficie en un rea desierta al sudoeste del lago Balkash. Dos das despus de su aparicin toc a su fin toda interferencia atmosfrica. A qu distancia se hallaba la mina de carbn? pregunt Connors. A unos 650 kilmetros al norte de la posicin actual del vehculo. Connors mir a Fraser. Si los dos incidentes estaban relacionados, como parecan creer los rusos, era obvio que Comisario haba aterrizado en un lugar equivocado y se haba abierto camino a travs del suelo, mediante el calor, hasta llegar a su posicin prevista, a una velocidad de unos 6,5 kilmetros por hora. Hallaron el punto original de aterrizaje del vehculo? El premier Leonovich neg con la cabeza. Se ha llevado a cabo una investigacin area, pero, por el momento, no hemos hallado nada. Me han dicho que es posible que hubiera aterrizado en algn otro pas sonri. Pudiera tratarse de los Estados Unidos. A Connors se le par el corazn por un instante. Fingi sorpresa. En los Estados Unidos? Por qu no? dijo Leonovich. Si puede recorrer 600 kilmetros, por qu no 6.000? Connors pens que ya era hora de volver a hacer hablar a Rudenkov: Qu pas despus de que sali a la superficie? Al enfriarse continu Rudenkov, se comprob que el objeto pareca estar hecho de un cristal negro semitranslcido. Su forma era como de un plato puesto al revs. El material desafi todo tipo de anlisis convencional, pero las pruebas demostraron que era de una dureza excepcional. Aproximadamente a un metro por debajo de la superficie pudo observarse una segunda capa de

material con una forma superficial moldeada parecida al cerebro humano. No haba ni compuertas, ni paneles, ni protuberancias de ningn tipo. Todos los intentos de excavar el objeto fueron repelidos por un intenso campo magntico, por la generacin de calor, ondas ultrasnicas o un campo de fuerza que neutralizaba todos los aparatos elctricos Rudenkov sonri. Pueden ver que he memorizado muy bien los informes. Hace dos das, las transmisiones de radar se vieron interrumpidas de nuevo y se gener un campo de fuerza de un dimetro de once kilmetros alrededor del objeto. Aparte de estos dos problemas, existen indicaciones de que el objeto est aumentando de tamao. Connors hizo todo lo que pudo por parecer asombrado. Todo ello pareca deprimentemente familiar, exceptuando dos puntos importantes: Comisario no tena una compuerta esfrica y, por consiguiente, no contena un equivalente a Viernes. Connors saba que la actual posicin de Comisario coincida en latitud con la de Crusoe y en una longitud recproca. Esto apuntaba hacia algn tipo de dibujo simtrico pero, significaba eso algo ms que la existencia de una mente ordenada, como haba sugerido Wetherby? Una vez que supieron lo que era dijo Connors, por qu nos lo ocultaron? Eso fue una disposicin temporal contest Leonovich. Algunos de los nuestros pensaron que resultara tcnicamente ventajoso hallar el mecanismo mediante el cual Comisario, como lo llaman ustedes, era capaz de impedir las transmisiones de radar. Sonri. Estoy seguro de que, si se hubiera invertido la situacin, algunos de sus colaboradores hubieran sugerido un ocultamiento similar. Es posible dijo Connors. Pero eso no cambia el hecho de que, no importa dnde aterrizara, Comisario sali a la superficie dentro de los confines de la Unin Sovitica. Leonovich ahuec los labios y asinti con la cabeza, mostrando su acuerdo. El mariscal Rudenkov se inclin hacia Tibor y le susurr algo, haciendo pantalla con la mano. Tibor se levant y sali de la habitacin. Rudenkov agit un dedo frente a Fraser. El enviar sus aviones sobre nuestro espacio areo no fue demasiado prudente. Nuestras Fuerzas Areas estuvieron en constante alerta de guerra durante esas tres semanas. Un resbaln, y todos hubiramos volado. De no haber corrido ese riesgo, no hubiramos llegado a saber que nos haban engaado dijo Fraser amablemente. Connors parpade y luego se relaj mientras Chaliapin muy diplomticamente traduca engaado por ocultado algo. Tibor regres con una pesada maleta de color marrn. Rudenkov la abri y sac un grueso archivador verde lleno de papeles muy mal ordenados y atado con un cordel azul. Comenz a tirar del nudo con sus gruesos dedos. Me alegra tener la oportunidad de hablar con franqueza dijo. Creo que ya es hora de que acabemos con este juego. Lo cierto es que esta astronave tambin nos ha dado a nosotros un gran dolor de cabeza. Ustedes quiz hayan tenido problemas, pero al menos no tienen a los chinos sentados en la puerta de atrs de su casa. Ya hemos estado pensando en cul pudiera ser el mejor modo de deshacerse de esa cosa pero, como ya saben, eso es slo la mitad del problema. Finalmente, Rudenkov logr deshacer el nudo. Abri el archivador y sac un gran sobre marrn. Connors reconoci el color y sinti la glida premocin del desastre.

El premier Leonovich coloc su mano sobre la gran carpeta de cuero azul que contena el mensaje presidencial. Amigo mo, creo que tendr usted que regresar con esto. Ambos hemos dejado de cumplir nuestra palabra en un patritico intento de proteger a nuestros respectivos pases, pero ya no vale la pena continuar con este engao. Debemos empezar de nuevo Leonovich empuj la carpeta hacia Connors por encima de la mesa. S realmente desean reiniciar unas negociaciones honestas, entonces podran empezar por explicarnos esto. El premier sovitico tom el sobre del mariscal Rudenkov y lo dej caer sobre el que Fraser haba trado del Departamento de Defensa en Washington. Eran idnticos. Fraser mir los dos sobres con asombrada incredulidad. Connors tom el de encima, ley el nombre y la direccin impresos en la esquina superior izquierda y se lo pas a Fraser. Dado que es de su oficina, lo mejor ser que lo abra usted. Fraser lo tom y quit la solapa. Cmo ha llegado esto a su poder? Rudenkov se encogi de hombros. A travs de un amigo En el interior haba una docena de fotos en blanco y negro. Todas ellas haban sido impresas con un nmero de la Fuerza Area de los Estados Unidos y las palabras ALTO SECRETO en blanco en la esquina inferior derecha y, en la parte de atrs, con un tampn rojo, estaban marcadas las palabras Departamento de Defensa. Las imgenes incluan fotos areas oblicuas del crter de Crow Ridge, de Crusoe, de Viernes, de los edificios y las casas-remolque de Rockville, y del campamento base en la carretera 22. Fraser y Connors ya haban visto algunas de aquellas fotografas. Formaban parte de una serie que haba obtenido una unidad especial de la Fuerza Area que estaba documentando el Proyecto Crusoe. Fraser desliz las fotografas hacia Connors, Incluso hay una fotografa suya. Connors mir las fotografas, pero no las tom. Abri su boca para decir algo pero las palabras se le quedaron en la garganta. Mientras se derrumbaba inerme en su asiento, Rudenkov dio una palmada a la mesa y lanz una carcajada bien intencionada. Era la primera vez que alguien atrapaba a Connors mintiendo desde que haba robado dinero del bolso de su madre cuando tena ocho aos de edad. Naturalmente, las mentiras no haban cesado, pero el shock y la humillacin de aquella primera vez haban hecho surgir el deseo de secreto que era un rasgo dominante en su carcter. A lo largo de los aos, y alentado por el xito, los engaos cuidadosamente planificados y las explicaciones elocuentes, cada vez ms complejas, haba llegado un momento en que haba empezado a mentirse a s mismo. El sedoso hilo de la mentira se haba entrelazado tan ntimamente con el burdo cordn de la realidad que le era imposible llegar a distinguir uno del otro. Al llegar a los Estados Unidos, el curso acelerado que haba seguido en las calles sobre medios de comunicacin y la competencia con los muchachos ya crecidos del barrio, utilizando su astucia nativa cuando careca de la fuerza fsica necesaria, el obtener la ciudadana, el cambiar su apellido, el volver a crear su pasado todo aquello haba ayudado a tejer una crislida protectora a su alrededor. Esta vez, estaba total y absolutamente atrapado. Las fotografas que haba ante l, facilitadas por alguien con tendencias procomunistas en Washington, le haban expuesto como

lo que era: el principal agente e instigador del intento deliberado que haba llevado a cabo el Gobierno de una nacin de engaar al de otra; una nacin con la que haba estado trabajando durante aos en un genuino esfuerzo por lograr mejores relaciones. Haban pasado muchas cosas desde que haban notado la falta de aquel zloty, pero el dolor que senta era tan punzante como el que haba sentido haca treinta aos. Quiz, pens Connors, sea ya hora de detenerse Inspir profundamente y volvi a hablar: Qu es lo que desean saber? Todo le dijo Leonovich. Nuestro amigo nos ha mantenido bien informados sobre el Proyecto Crusoe, pero nos gustara orlo de nuevo, de sus labios. La nica forma de salir de aquella situacin era decir la verdad. Sera una experiencia interesante. Creo que ste sera un momento excelente para que interviniera el resto de nuestro equipo dijo Connors. Bien pasaremos a la habitacin de al lado. El premier Leonovich se puso en pie. Connors y los otros le imitaron. El mariscal Rudenkov se acerc a Fraser con un destello malicioso en sus ojos y le dijo, en un ingls con mucho acento: Nada de engaos de acuerdo? le tendi la mano. De acuerdo Bien Rudenkov aferr la mano de Fraser y la zarande de arriba abajo como si estuviese tratando de sacar agua de un pozo de quince metros de profundidad con una bomba de mano. Tom su paquete de cigarrillos Winston y se lo mostr a Fraser. Americano fantstico. T luchar contra alemanes juntos. Eso bueno. Ahora, luchar de nuevo. Luego, hablando ms deprisa en ruso, que traduca Tibor, Rudenkov prosigui: Si no nos deshacemos pronto de esos dos fornculos, acabaremos todos plantando arroz hizo un rpido movimiento de martillo con su puo. Creo que es vital que les golpeemos a ambos, al mismo tiempo. Estoy de acuerdo dijo Fraser. Es nuestra nica posibilidad. El mariscal Rudenkov palme a Fraser en el brazo y sali de la habitacin con el premier Leonovich. Tibor le sigui. Parece que nos han atrapado con los pantalones cados dijo Chaliapin. Connors sonri. No se preocupe, Dan. Le apuesto lo que quiera, a que esta partida acabar en empate. Guard de nuevo en su maletn el rechazado mensaje presidencial y se pregunt cmo podra salir de aquel desastre. Haban logrado su objetivo: la cooperacin de los rusos, pero su complicado plan haba fracasado poniendo en duda la integridad del presidente y debilitando en gran manera su propia credibilidad como negociador con los rusos. Incluso poda llegar a significar el fin de sus servicios. Y, sin embargo, Fraser no poda alegrarse por ello, pues lo que haba echado por tierra su posicin negociadora haban sido unas fotografas que haba robado alguien con acceso a reas muy secretas del Departamento de Defensa. Quienquiera que fuese, tena que estar en el Proyecto Crusoe, o muy cerca de l. Todas las fotografas relacionadas con el proyecto se procesaban en el laboratorio mvil de Crow Ridge para ser luego enviadas al Departamento de Defensa que las distribua en

forma estrictamente limitada y personal. Fraser tom el sobre robado. Juro que, cuando regrese, le seguir la pista al hijo de perra que ha hecho esto. No me importa tener que desmontar el Pentgono, ladrillo a ladrillo. Lo introdujo en su maletn y cerr las cerraduras de un golpe. Si no consigo atraparle, ya podemos darles en bandeja las llaves de todo el edificio. Parece que ya las tienen observ Connors. Crow Ridge/Montarta Durante el resto del jueves, Crusoe continu cambiando de forma y, en la maana del viernes, haban desaparecido los ltimos vestigios de la cpula. La compuerta esfrica haba quedado completamente enterrada bajo el casco de cristal negro. Y el casco en s tena ahora el perfil de una cpula islmica, baja y de cspide suave, formada por cuatro superficies curvadas. Neame supervis la investigacin matutina e inform de que Crusoe meda ahora diez metros de alto y veintisis de ancho. Haba crecido tres metros en las ltimas dieciocho horas. Los datos fueron registrados en un grfico. Mostraba la curva de crecimiento que, aunque segua subiendo de forma abrupta, comenzaba ya a arquearse hacia la derecha. se era un signo alentador. Si la lnea continuaba curvndose, para tomar una forma sinuosa, ello significara una disminucin en el ritmo de crecimiento para desaparecer por completo cuando Crusoe hubiera alcanzado su mxima altura. Puedes proyectar la curva para que tengamos una idea de qu punto puede ser se? pregunt Wedderkind. An no le contest Neame. En realidad, hay que introducir un par de mediciones ms en el grfico, antes de poder extrapolar con un cierto grado de exactitud. Creo que no debemos desechar la posibilidad de que el perodo de crecimiento cero sea nicamente el preludio de un nuevo ciclo de crecimiento dijo Page. Page exclam Neame, ests empezando a fastidiarme con tus Vamos, vamos, por favor le interrumpi Lovell. Neame le ignor. Los nicos momentos en que cobras vida son los que dedicas a profetizar malas noticias. Si realmente quieres decirme algo, por qu no nos explicas cmo hace esta cosa lo que est haciendo? Se supone que eres qumico. No deberamos esperar de ti algunas respuestas? He llevado mi parte del trabajo tan lejos como me ha sido posible resopl Page. Mis informes y anlisis estn completos. No veo por qu debe hacrseme responsable de la incompetencia de otras personas. En otras palabras dijo Neame, no tienes ni idea de lo que est pasando. Vamos, vamos, ya est bien intervino Wedderkind. Haced el favor. Se coloc entre Neame y Page. Es totalmente innecesario murmur Lovell. Pocas veces he visto un comportamiento tan infantil S, de acuerdo, Mike dijo Wedderkind. Lovell, el miembro de ms edad del grupo, cuyo

cabello ya era canoso, siempre haca frente a todos los problemas, por urgentes que fueran, de un modo tranquilo, contemplativo y sin dejar de fumar su pipa. Creo que nos estamos poniendo todos un poco nerviosos Qu comportamiento! Lovell segua resoplando en un ltimo plano. Mike Wedderkind le silenci con una mirada. Es natural, tal como van las cosas. La prdida de tres colegas, la frustracin continua de nuestros esfuerzos de investigacin y, ahora, la tensin ocasionada por el deterioro general de las condiciones que hemos sufrido aqu en Crow Ridge, y la falta de sueo. Mantengamos la calma y sigamos unidos Wedderkind se volvi hacia Neame. No creo que ninguno de nosotros pueda explicar lo que est sucediendo, Rog. Desde luego, yo no La verdad, creo que ya es hora de admitir que todos andamos bastante perdidos. Todo lo que podemos hacer es observar los acontecimientos, en la esperanza de llegar a comprender algo. Neame asinti con la cabeza, y comenz a sentir que su enfado disminua. Qu quieres que hagamos? le pregunt Wedderkind. Hacer comprobaciones cada doce horas? S. Eso nos evitar tener que levantarnos a medianoche le contest Neame. Aunque lo cierto es que son esos temblores los que nos impiden dormir como es debido. No y me parece que debo mencionar que el general Allbright ha sugerido que, a causa de los temblores, la zona de apagn y el ambiente general de incertidumbre, deberamos iniciar una evacuacin parcial, empezando por el personal no esencial. Si alguno de vosotros cree hallarse dentro de esta categora, que me lo comunique despus del desayuno. Slo podemos presentar nuestros nombres o podemos sugerir los de otras personas? la pregunta de Neame iba dirigida a Wedderkind, pero sus ojos estaban clavados en Page.

A las seis de la tarde Neame sali de nuevo con su equipo a comprobar las medidas de Crusoe. Descubrieron que Crusoe haba crecido 1,50 metros ms y haba aumentado 1,20 metros en anchura desde su estudio matutino. Ahora tena 11,50 metros de alto y 27 de ancho. El terreno alrededor de la base del casco haba resultado fracturado y apartado a medida que incrementaba su anchura. La compuerta esfrica haba desaparecido casi completamente dentro del crtex que, a simple vista, segua teniendo su tamao original. Las nuevas medidas fueron marcadas en el grfico y se pudo constatar que el ritmo de crecimiento continuaba en descenso. Qu opinas, Rog? pregunt Wedderkind. Bueno, si somos optimistas, podemos pensar que puede llegar a estabilizarse a una altura entre los quince y los dieciocho metros, ms o menos hacia el martes o el mircoles. Puedes ver la curva que he proyectado, pero esto an sigue siendo una pura suposicin. La lnea establecida entre la medida de esta maana y la de ahora no presenta una inclinacin excesiva hacia la derecha. No, pero pronto va a tener que hacerlo musit Wedderkind. Crow Ridge no es lo bastante grande para ambos. Hay otra cosa que tambin nos preocupa dijo Gilligan, uno de los ingenieros que quedaban , y es la diferencia angular entre las cuatro superficies curvadas del casco.

Qu pasa con eso? pregunt Wedderkind. Est aumentando. Y? Bien, s que tenemos que aceptar el hecho de que Crusoe puede crecer, aunque no sepamos cmo, pero si fuera cierto eso que se ha dicho acerca de un posible despegue, parece lgico que el resultado final sea una forma elevada y estilizada. S dijo Vincent, como el cono frontal de un cohete. Con un rea de corte circular aadi Hadden. Pero ese proceso no se est materializando coment Neame. A ese cacharro le estn saliendo esquinas.

Mientras el grupo de investigacin estaba discutiendo estas ltimas observaciones, lleg uno de los diesel convertidos de la Corporacin a recoger otro grupo de cadetes para que fueran examinados por la unidad mdica. El conductor llevaba consigo un mensaje para Allbright, del campamento base. Un cadete lo llev a caballo hasta el barracn de mando. Allbright estaba repasando los detalles de la evacuacin temporal con dos de los cadetes veteranos: Harris y Cameron, y Kirkonnen, el tcnico de la Fuerza Area de mayor graduacin. Allbright ley el breve mensaje. Era la seal que haba estado esperando. Seor Harris, voy a tener que dejarle a usted supervisando el resto de la evacuacin hacia el campamento base mir su reloj. Tengo que partir hacia Washington. El Departamento de Defensa ha cancelado los exmenes mdicos, as que habr que modificar el horario que habamos establecido. S, seor. Cualquier nueva orden de traslado para el personal de la Fuerza Area llegar a travs de la oficina de la Corporacin en el campamento base. Mientras tanto, espero que usted y el seor Cameron presten al seor Wedderkind y al seor Connors toda su cooperacin. Queda entendido? S, seor contest Harris. Quiere que haga venir un diesel? No. Es una tarde muy hermosa y aprovechar para ir cabalgando hasta Broken Mill. Si desean acompaarme, estar preparado dentro de treinta minutos. Harris, Cameron y Kirkonnen estaban ya en pie antes de que Allbright se hubiera levantado de su silla. Guard en el bolsillo su pluma de plata, recogi el portarretratos plegable de cuero que contena las fotos en color de su esposa y sus hijos y le estrech la mano a Kirkonnen. Adis, seor Kirkonnen. En caso de que no regrese a tiempo para despedirme, me gustara que hiciera partcipes de mi agradecimiento y aprecio a los miembros de su equipo. Que tenga un feliz viaje de regreso a Nuevo Mjico. Muchas gracias, seor. Se va a poner trmino al proyecto? No lo sabr hasta que llegue a Washington, seor Kirkonnen, as que, hasta que haya una decisin oficial, me gustara que desmintiese cualquier rumor al respecto. Podra ser que estuvieran ustedes aqu ms tiempo del que se imaginan.

Comprendo, seor. Buena suerte Allbright se volvi hacia sus cadetes. Un caballo de carga para el equipaje, seor Harris. S, seor. La guardia se volvi para saludar a Allbright mientras atravesaba la puerta principal, seguido por Harris y Cameron. El caballo de carga, que llevaba las dos maletas azules de la Fuerza Area de Allbright, estaba atado a la silla de montar de Cameron. Allbright dobl por el camino de tierra y enfil hacia los pinos que cubran el flanco norte. Despus de serpentear durante quince minutos por entre los rboles, el bosque fue hacindose menos espeso y salieron a terreno abierto, al este de la cabaa de Bodell. Era una pradera sin vallar que estaba escasamente cubierta por hierba. Allbright puso su caballo al paso y abri camino, levantando una nube de polvo que colgaba, brillante, en el tranquilo aire del atardecer. Harris y Cameron se situaron a ambos lados de Allbright, a la misma altura. A su izquierda, el sol de septiembre haba cado hasta el ltimo cuarto del cielo, convirtiendo en masas de oro los lejanos montculos de arenisca. A su derecha, flotaban hacia la frontera de Dakota del Norte cmulos de nubculas pequeas y planas. Un Twin Comanche del grupo de aerotaxis de Miles estaba esperando en la cabecera de la pista de emergencia de csped, y el mismo grupo de nios que haba observado la llegada y partida de Connors estaba sentado en la verja, cerca del aparato. Algunos de ellos llevaban sombreros vaqueros de color marrn que eran casi tan grandes como ellos. Allbright desmont y acarici a su caballo en el cuello y en el morro mientras Cameron cargaba su equipaje en el avin. Le entreg las riendas a Harris. Querra llevarlo de regreso, seor Harris? Ser un placer, seor. Y cuando llegue la hora, asegrese de ponerlo a salvo. S, seor. Buena suerte. Gracias, seor Harris. Quiz la necesitemos. Allbright le estrech la mano y se inclin para pasar por debajo de la verja. El Twin Comanche tena ya en marcha ambos motores. Allbright estrech la mano de Cameron y luego subi y se acomod junto al piloto. Cerr la puerta y se abroch el cin-turn. Al levantar la vista, vio que el piloto le miraba sorprendido. Vaya, que me aspen! Qu infiernos est usted haciendo en este rincn de los bosques, mi general? De visita contest Allbright. No tena sentido negar su identidad Ni tena idea de quin era aquel piloto de rostro cuadrado y bronceado. Dnde nos conocimos? En Corea. Yo volaba en B-29 con el Ala 92. Nosotros y la 22 fuimos las primeras unidades del MAE en llegar all. Partcipe en aquel ataque a Wonsan. Usted estaba en el Estado Mayor del general MacArthur. Pas a vernos a principios de octubre, justo antes de que regressemos a los Estados Unidos. No se preocupe, no tiene que intentar recordarme. No nos presentaron. Me llamo Korvin, llegu a mayor antes de licenciarme. Cameron, que se haba colocado frente al aparato, en el lado de babor, les hizo una seal con ambos pulgares hacia arriba. Korvin le respondi levantando la mano, y luego solt los frenos. El Twin Comanche adquiri velocidad con rapidez, rebotando suavemente sobre el irregular terreno, y

luego se elev en el aire. Korvin subi el tren de aterrizaje y los flaps, situ el avin en un ngulo de ascenso suave y vir lentamente hacia el Norte. El vuelo qued estabilizado a 450 metros. Korvin se inclin hacia Allbright y dio unos golpecitos en la brjula. Segn esto, cuando volaba hacia aqu desde Miles City, me estaba dirigiendo hacia el Sur. Hay una gran alteracin magntica en esta zona. Y ha ido hacindose cada vez mayor durante las ltimas semanas. Los peridicos dicen que hay problemas por todas partes. Supongo que a esto se debe que la Fuerza Area est en Crow Ridge. Hay mucha gente en Miles City que comparte ese punto de vista? Algunos dijo Korvin. Hizo un ligero ajuste en la posicin del timn de cola. Entonces, creo que tiene usted el deber de negar so, mayor. Le aseguro que no hay ninguna unidad de la Fuerza Area operando en el rea de Broken Mill y tambin creo que me ha confundido usted con alguna otra persona. Recibido el mensaje? Fuerte y claro contest Korvin. Sonri. No tiene que preocuparse por m, mi general. La CA puso a nuestro grupo en su nmina hace ya muchas semanas. Es lo mejor que jams nos haya pasado. Lo primero que hice fue pagar la entrada de este aparato. No me importa quin est all en Crow Ridge. Slo espero que se queden aqu hasta que hayamos conseguido dinero suficiente como para poder comprarnos otro Twin.

Mientras tanto en Crow Ridge la noticia de la partida de Allbright le lleg al grupo de investigacin hacia las nueve de aquella tarde, cuando ya se empezaban a encender las lmparas de acetileno. Page apret la nariz contra las ventanas de la casa-remolque de Allbright y regres con el informe de que haba desaparecido toda seal de estar ocupada. Cre ver que se iba a caballo con Harris y Cameron. Estos volvieron, pero Allbright no. Quiz el Herr General se haya trasladado al campamento base coment Neame. Qu has hecho? le pregunt Gilligan. Clasificarlo como P.N.E.? El trmino personal no esencial haba sido rpidamente abreviado a aquellas tres letras. Se ha ido a Washington dijo Wedderkind y luego se apresur a aadir. Al menos me imagino que, que all es donde ha ido. Por qu no fuiste t con l? pregunt Brecetti. Puede ser que su viaje no tenga nada que ver con el proyecto, Phil respondi Wedderkind. A Allbright lo han hecho miembro del Consejo Nacional de Seguridad. Tal vez est revisando la situacin actual. O quiz los rusos hayan hecho algo. Oh, maravilloso, eso es lo que nos faltaba exclam Collis. Sin embargo, no deja de ser un poco extrao dijo Lovell. Al menos, podra haberse despedido de ti. Esa gente de la Fuerza Area se comporta, a veces, como si no existisemos. Wedderkind se encogi de hombros pero no dijo nada. Allbright le haba dicho adis al estilo Crow Ridge.

Sbado 22 de septiembre
Base de la Fuerza Area de Andrews/Maryland Dado que el Aeropuerto Nacional de Washington estaba cerrado, el espacio areo sobre la ciudad estaba completamente vaco. Greg Mitchell mir su reloj. Las 7.26 de la maana. La hora prevista de llegada del Avin Nmero Uno de la Fuerza Area a Andrews era las 7.30. Gene Samuels tir del brazo de Greg y seal hacia un pequeo punto gris que lentamente fue mostrando alas y motores hasta transformarse en un Boeing 707. El avin presidencial. Bricker lo hizo pasar por encima de los mstiles de las luces de aproximacin y dej caer la rueda de proa sobre la lnea central a las 7.30 en punto. Connors y Fraser se despidieron de los siete miembros de la tripulacin y bajaron la escalerilla, precediendo a los restantes. Buen viaje? pregunt Greg. Connors le dio unas palmadas en el brazo. Todo lo que puedo decirte es que las cosas salieron maravillosamente en la peor de las maneras. Te lo explicar luego se volvi hacia los dos rusos que haban salido del avin detrs de l y se los present a Gene Samuels y a Greg. Eran Vasily Grigorienko, el equivalente de Chris Matson, y el general Yevgeny Golubev, uno de los oficiales del Estado Mayor de Rudenkov, que haba asistido a las reuniones celebradas en la dacha del premier sovitico. Con su ropa civil, Golubev se pareca a Lee J. Cobb en una pelcula de gngsters de 1947. Los dos rusos haban venido como observadores para entrar en contacto con Wedderkind y el grupo de investigacin, y para presenciar el ataque a Crusoe. Chris Matson se haba quedado en Mosc y volara a Kazakjstan para llevar a cabo una funcin similar cuando se le uniera el segundo observador estadounidense. Arkhip Kara-matov, el enlace ruso que haba trabajado con Matson en el cuartel general de la NASA en Houston, le servira de gua durante su estancia en la URSS. Connors y Fraser haban discutido respecto a quin deba ser el segundo hombre en el vuelo de regreso, pero no haban llegado a un acuerdo definitivo. Connors tena la sensacin de que su indecisin se deba a lo impredecible del resultado del ataque. En lo ms profundo de su ser, no estaba seguro de si deban enviar al hombre ms adecuado o a alguien de quien quisieran librarse. Ha preparado lo del hotel? le pregunt Connors. S, todo est dispuesto respondi Greg. Me quedar con ellos, y cuando est preparado los llevar a la Casa Blanca. Muy bien. Al general le gustara ir al centro. Creo que desea comprarse un traje nuevo. Uno ya confeccionado? Lo que l diga. Pero, sobre todo, no le lleves a la sastrera del sobrino de Arnold. Greg se ech a rer. Connors mir a su alrededor e hizo una seal a Dan Chaliapin. Dan, s que le ira bien dormir un poco pero, podra ir con esos tipos? S, desde luego. En ese caso, puede ir a por nuestros cosacos y llevarlos en el segundo coche de la comitiva? le pregunt Greg. Me gustara que nos pusiramos en marcha antes de que empiece a haber

trfico. El brillante helicptero presidencial, de color oliva, facilitado y tripulado por el Ejrcito, llev a Connors a travs de la ciudad, hasta el csped de la Casa Blanca. La Casa Blanca/Washington D. C. Connors, Fraser y Samuels dejaron en el piso de abajo a los ayudares del Departamento de Defensa y subieron a ver al presidente. El general Allbright y los tres jefes del Estado Mayor Conjunto, el general Wills, el general de la Fuerza Area Clayson y el almirante Garrison, ya estaban en la habitacin. Todos parecan ansiosos por conocer el resultado de su visita a Mosc. Connors les dio primero la buena noticia: un compromiso en firme de los rusos para atacar a Comisario el mircoles, 26 de septiembre. La hora del objetivo, las seis de la madrugada. Pero en Kazakjstan el reloj iba trece horas adelantado con respecto a Crow Ridge. Si los ataques deban ser sincronizados, la hora de sobrevolar el objetivo en Montana tena que ser las cinco de la tarde del martes, 25 de septiembre. Los rusos haban aceptado tambin la propuesta estadounidense de enviar observadores a revisar los hallazgos del equipo de investigacin ruso que haba trabajado en Comisario y a presenciar la explosin nuclear. Eso est bien dijo el presidente, pero es ms pronto de lo que yo esperaba. Gir su silla hacia Fraser. Con todos estos problemas de ltima hora, estaremos dispuestos para el martes? No hay problema. Hubiera sido mejor por la maana pero dejamos que ellos eligiesen. S, claro. Me parece bien. Eso nos da an casi cuatro horas de luz diurna. Allbright vio la mirada interrogativa del presidente. Ambas tripulaciones estn ya en estado de alerta. Se han realizado misiones diarias de prctica sobre el objetivo, durante las ltimas dos semanas. Estoy seguro de que podran seguir esa ruta con los ojos cerrados. Y los bombarderos tienen un entrenamiento perfecto. La nica cosa que puede detenerlos es el mal tiempo y una gruesa capa de nubes sobre el objetivo, pero todas las previsiones atmosfricas para la zona indican buen tiempo. sa era la razn de que los rusos quieran hacerlo tambin a mitad de semana dijo Fraser. Y, est todo cubierto? Quiero decir si no piensan ustedes que pueda surgir algn problema de ltima hora por cuestiones electromecnicas. No, seor contest Allbright. La nueva zona de apagn alcanza una altura de casi doce kilmetros. Puede imaginarlo como un bol circular y transparente colocado boca abajo, sobre Crow Ridge. V olaremos a una altura de 15.000 metros, muy por encima de la zona afectada. Un visor de bombardeo ptico reemplazar el habitual sistema computerizado de radar y, naturalmente, tampoco podremos utilizar el equipo de localizacin de posicin y de comunicacin por radio. Se seguir el sistema de navegacin por inercia para llegar hasta all. La bomba en s est dispuesta para detonar al hacer impacto aadi Fraser. El cambio ms importante que hay en ella es que hemos pasado de la secuencia actual, que se realiza por trece etapas elctricas, a una ms simple, manual. Es una seguridad adicional que hemos decidido incorporar.

Y qu me dice de los rusos? Ya estaban haciendo preparativos cuando llegamos nosotros con nuestra propuesta explic Fraser. En lneas generales, su forma de pensar es similar a la nuestra. Tal como usted esperaba. De todos modos, si tuvieran algn problema, siempre podramos cederles nuestros aviones de reserva. Supongo que tenemos ms de una de esas bombas modificadas, no? S contest Fraser. Lanz una mirada a Connors. Me gustara haber estado all cuando pusiste esas fotos de Comisario sobre la mesa dijo el presidente. Fue un momento realmente interesante acept Connors, pero ser mejor que hablemos de eso ms detenidamente cuando hayamos solucionado lo de CAMPFIRE. De acuerdo el presidente vio que Allbright deseaba decir algo. Adelante, Mitch. Gracias, seor. Para garantizar el mximo de seguridad, me gustara volar con la tripulacin seleccionada en la misin contra Crow Ridge y asumir la responsabilidad. Por la expresin de Fraser, Connors se dio cuenta de que aquella peticin le haba sorprendido. El presidente no pareca muy decidido: Qu opina usted, Chuck? Bueno, si Mitch cree que eso es necesario, yo no tengo ninguna objecin. Mel? Me gustara preguntarle por qu cree que es necesario. Usted eligi esas dos tripulaciones, Mitch. Es que no confa en ellas? Implcitamente s. Pero, a pesar de todos nuestros preparativos, se trata de una misin hacia lo desconocido. En la Segunda Guerra Mundial, los comandantes de escuadrn tenan la costumbre de dirigir personalmente las misiones ms difciles. Creo que sta es una situacin similar. Tal vez no haya una segunda oportunidad. Quiero participar en ese ataque para asegurarme de que, pase lo que pase, se lleva a cabo hasta sus ltimas consecuencias. El tono de Allbright era firme, tranquilo y factual. Nadie dijo nada de inmediato, pero Connors estaba seguro de que todos pensaban lo mismo. Todos estaban pensando en otra accin de la Segunda Guerra Mundial, cuando los pilotos japoneses lanzaban sus aviones en picado contra los portaviones norteamericanos. Si las cosas se ponan difciles, Allbright pensaba llevar a cabo un ataque kamikaze contra Crusoe, estrellando el enorme B-52 contra el mismsimo Crow Ridge. De acuerdo, Mitch contest Fraser. Ocpese de las cosas como lo crea conveniente. Gracias. Hablemos de la evacuacin pidi Connors. El general Wills se quit el cigarro de la boca. Eso me corresponde a m. V oy a llevar una unidad mecanizada aerotransportada para vaciar y rodear Crow Ridge en un crculo de 35 kilmetros de radio. Tambin utilizaremos el destacamento de la Guardia Nacional de Miles City y hemos puesto en alerta a la seccin de evacuacin del Estado. Montana, que era uno de los Estados con una fuerte concentracin de silos de proyectiles

balsticos intercontinentales Minuteman 3, constitua uno de los principales objetivos de los proyectiles rusos y, en 1974, se haba planificado la evacuacin masiva y redistribucin de una buena parte de la poblacin, con la mxima celeridad, en caso de que pareciese inminente una guerra nuclear. Cmo van a explicar esa evacuacin y cmo van a mantener a la prensa alejada? pregunt el presidente. No estar ese lugar lleno de turistas de otros Estados, en est poca del ao? No hay muchos turistas en el este de Montana le contest Wills. La mayor parte de ellos se dirigen hacia el rea que rodea a Fort Peck o se quedan cerca de Yellowstone. Ambos lugares se hallan bastante lejos del rea de evacuacin. Pero eso significar cerrar al trnsito la carretera 22, que es el principal enlace entre el Norte y el Sur. La historia que vamos a difundir es bastante verosmil: un cohete nuclear prototipo se nos escap del control durante unas pruebas orbitales y se estrell en Crow Ridge. El problema es que su reactor nuclear no qued destruido durante el aterrizaje. Los cientficos de la Fuerza Area han estado trabajando en un esfuerzo por desmantelar ese reactor, pero han fracasado y ahora existe el riesgo de que se produzca una explosin inminente. ste es el motivo de la evacuacin. Bueno, a m me convencera dijo el presidente. Y qu hay de las tropas que intervienen en ella? Se les contar exactamente la misma historia dijo Wills. Hay que evitar que se propalen noticias contradictorias. Podra provocar el pnico. El presidente asinti. Eso es cierto. Tenemos que hacer cuanto est a nuestro alcance para mantener el asunto dentro de unos lmites. Yo creo que habra que decir a quienes vayan a ser evacuados que es un cohete ruso dijo Connors. Entonces, se podra hablar con la prensa y recalcar la importancia vital de que los rusos no lleguen a saber que nos hemos apoderado de l. Esto nos dara un buen motivo para haber mantenido el asunto encubierto, y tambin nos librara toda acusacin ocasionada por la evacuacin, los daos subsiguientes y las molestias generalizadas. Y dado que nadie que se llame a s mismo patriota va a escribir ni una sola palabra de lo que est sucediendo, los rusos no tendrn la oportunidad de negarlo. Adems, cuando todo haya acabado, habr muchas posibilidades de que la prensa acepte cualquier comunicacin que hagamos pblica. Todos consideraron la propuesta. sta ser, se prometi Connors, mi ltima mentira. Es un tanto retorcido, pero desde luego nos quita un buen peso de encima el presidente busc alguna seal de oposicin. No pareca haber ninguna. Le parece bien, Vernon? Me parece bien cualquier cosa que nos haga ms fcil la vida dijo Wills, pero de todos modos habr que pagar compensaciones, con fondos federales. No hay problema dijo Connors. No vamos a iniciar un proceso internacional, pidiendo daos y perjuicios. De acuerdo, adelante decidi el presidente. Cundo piensan empezar? La orden ser dada en cuanto se termine esta reunin le inform Wills. Las unidades de la Guardia Nacional fueron alertadas ayer y se les comunic que deban presentarse esta maana para un ejercicio tctico de emergencia. Se ha programado la evacuacin para que est completamente

terminada a las veinticuatro horas del sbado. Es decir, ms de 41 horas antes de que el B-52 de Chuck aparezca sobre Crow Ridge. An tengo que comunicar la noticia a la gente del proyecto intervino Connors. Lo nico que haras sera aadir una persona ms a la lista de los que deben ser evacuados. Tu trabajo ya ha terminado. Creo que al menos les debo eso insisti Connors. Y mi trabajo no habr terminado hasta que se hallen a salvo y no quede en Crow Ridge otra cosa que un gran agujero en el suelo. De acuerdo, sea como deseas acept el presidente. No quiero que nadie de mi equipo se sienta emocionalmente frustrado. Muchas gracias Connors se volvi hacia Fraser. Qu preparativos se han tomado para evacuar el campamento base? Saldrn por su propio pie le explic Fraser. La Corporacin se ocupar de que todo el mundo salga de all lo antes posible. Connors se volvi hacia McKenna. Significa eso que su gente est al cargo de la operacin? S. Rizzik, que est en el campamento base, es quien se encarga de todo. l se ocupar de los medios de transporte necesarios. Pero, tcnicamente, slo est facilitando sus servicios pues, hasta que se cierre oficialmente el Proyecto Crusoe, el hombre que da all las rdenes es Wedderkind, es decir, hasta que usted vaya all. Ya entiendo. Y me imagino que el grupo de investigacin tratar de permanecer all hasta el ltimo momento posible. Podemos empezar sacando la mayor parte de las unidades de la Fuerza Area. Pero el mayor problema ser el tiempo que requieren las revisiones mdicas. No tiene por qu preocuparse de eso le dijo Fraser. Cuando mand desde Mosc la seal que llamaba al general Allbright a Washington, tambin derogu la orden de cuarentena referente al personal de Crow Ridge. Quedaba claro, visto los resultados negativos de las diversas pruebas que se les han hecho a usted mismo y al general Allbright, que no exista ningn peligro para la salud, ya fuera fsico o mental, para ninguna de las personas en contacto con Crusoe, y que el seguir realizando exmenes mdicos a todos los all presentes sera una simple prdida de tiempo e iba a resultar igualmente negativo. Eso me parece muy bien. Aja, pero eso no significa que a su gente se le permitir estar por all hasta el ltimo momento gru Wills. Ya s que slo se necesita media hora para recorrer 35 kilmetros con esos camiones, pero sugiero que hayan evacuado el rea hacia medianoche del lunes. Eso nos dar tiempo desde el alba del martes hasta el medioda para que nuestros helicpteros efecten una comprobacin final de la zona de fuego. Cualquiera que siga all despus de ese momento, se habr ganado una entrada gratis para el infierno. Has escuchado eso, Bob? No quiero que se complique la situacin a causa de una bsqueda de ltima hora de conocimientos cientficos. Ni tampoco una sentada de Arnold y su equipo aadi Fraser. sa es la razn que me impulsa a ir all Connors le sonri al presidente. Mi mayor preocupacin es que, cuando se enteren de lo que va a pasar, alguien pueda resultar muerto en el tumulto por escapar. Pero, si se produce alguna discusin, estoy seguro de que los cadetes del

general Allbright me echarn una mano para llevarnos a los disconformes. Puede contar con ello afirm Allbright. Tendr toda su ayuda. Cundo piensa ir all? le pregunt el presidente. Creo que partir a primera hora del domingo le contest Connors. Slo he logrado dormir un poco en el trayecto de regreso. Me gustara dormir mis buenas cuatro horas antes de meterme en el lo. De acuerdo, lo comprendo. Muy bien, parece que las cosas marchan dijo el presidente. Se puso en pie, obligando a que todos hicieran lo mismo. Iniciemos la fase final de la OPERACIN CAMPFIRE. Vernon, quiere dar la seal de empezar? Volver al Pentgono y enviar la seal de inmediato le contest Wills. Asegrese de que su gente recibe las instrucciones en la forma que Bob ha sugerido. S, seor. El presidente le estrech la mano a Allbright. Buena suerte y buena caza. Allbright sali con los tres jefes del Estado Mayor Conjunto. McKenna y Samuels se dirigan hacia la puerta cuando vieron que Fraser les indicaba con una seal que se quedasen. El presidente volvi a su silla giratoria tras el gran escritorio y les hizo un gesto para que se sentaran de nuevo. Bien ahora, qu dijeron los rusos cuando les pusisteis delante de las narices las fotografas de Comisario? Connors mir a Fraser. Esto, Mel quiz sera mejor que eso se lo contase usted.

Mientras Fraser describa la forma en que los rusos les haban ganado la partida mostrndoles a su vez instantneas de Crusoe, el ceo del presidente fue fruncindose cada vez ms. Se hundi en su enorme silln mientras se pellizcaba el puente de la nariz. En cierto sentido, no afecta a nuestra posicin continu Fraser. Hemos logrado nuestro objetivo bsico: un ataque conjunto contra Crusoe y Comisario. Y en todos los dems sentidos hemos quedado como unos verdaderos idiotas dijo el presidente. Pareca haberse olvidado por completo que era su propia respuesta a una pregunta que le haba hecho Fraser el viernes, 10 de agosto, lo que haba impulsado la decisin de ocultar la existencia de Crusoe. Y nadie pareca creer que fuera el momento adecuado para recordrselo. Cmo infiernos voy a poder enfrentarme de nuevo con esa gente? Cmo conseguir que crean nada de lo que les diga? Lanz una dura mirada contra Connors y tom una carpeta de cuero azul que contena su mensaje y que el premier Leonovich haba rechazado. Es humillante Si nos hubiramos portado honestamente con ellos desde el principio, jams hubiera firmado esta basura el presidente lanz a un lado la carpeta. Lo que dice no es justo intervino Fraser. El plan era bueno. Y hubiera dado fruto, si alguien relacionado con ese proyecto, y probablemente de mi Departamento, no hubiera entregado

esas fotografas a los rusos. Connors se qued sorprendido por la forma inesperada en que Fraser le estaba defendiendo. A m me preocupan mucho ms las otras cosas que pueda haberles facilitado dijo Samuels . Como informes sobre el efecto del apagn y nuestra capacidad operacional. se es su problema. Limtese a encontrar la filtracin, a taponarla y enveme un informe de los daos causados el presidente se volvi de nuevo hacia Fraser. S que Bob consideraba que era correr un riesgo, Mel. Lo sabe tan bien como yo. Sin embargo, no deseo entablar una discusin sobre ese punto. Lo que importa es que el plan fracas y que mi nombre estaba asociado a l. Antes de que nos furamos tuve una larga charla con el premier Leonovich dijo Connors. Creo que consegu convencerle de que todo haba sido idea ma. Y de que t slo aceptaste poner tu firma en el documento, no sin grandes reservas. Cuando pase la polvareda, creo que descubrirs que hemos logrado dejarte bastante limpio de culpas. Saldremos con bien de sta. Bueno, s que yo s voy a salir dijo el presidente, cargando mucho el tono. Connors no poda recordar, por mucho que lo intentaba, un da en que las cosas le hubieran ido tan mal como aqul. Estaba claro que, dijera lo que dijese, no tena ninguna posibilidad de salir airoso, a pesar de que esta vez Fraser se haba puesto de su parte. Hay algo ms o ya me habis dado todas las malas noticias que tena que or hoy? Hay un par de puntos ms, pero no creo que sean exactamente malas noticias dijo Connors . Como parte del trato, los rusos desean que dos de sus hombres celebren conversaciones con el grupo de investigacin de Arnold y presencien el ataque contra Crusoe. Los hemos trado con nosotros. Maravilloso. Qu quieres que haga invitarles a tomar el t? Eso depende totalmente de ti. Hemos mantenido su visita en secreto. Son importantes? Grigorienko es uno de los jefazos. Fue el hombre que los rusos escogieron como jefe de su equipo en el Grupo Conjunto de Estudios. El general Golubev es uno de los Jefes de Estado Mayor de Rudenkov. Chris Matson, que se qued all, tiene ms o menos la misma importancia que Grigorienko. Ahora tenemos que enviar a alguien que tenga ms o menos la misma estatura que el general. El presidente no lo dud ni un momento: Puede ir Garrison. Eso le dar a la Armada una posibilidad de hacer algo til. Como ex-miembro de la Armada, Connors se daba cuenta de que aquel ltimo disparo le estaba destinado a l. Slo que esta vez haba dado bajo la lnea de flotacin. Crow Ridge/Montana En la maana del sbado, la diferencia angular entre los planos de las cuatro secciones curvadas haba aumentado an ms. Uno de los fotgrafos de la Fuerza Area fue elevado en la plataforma de la difunta cmara de televisin sostenida por el globo, para tomar algunas fotografas del casco desde arriba. Estas fotos, que fueron reveladas en el campamento base, mostraron que el corte original horizontal de Crusoe estaba transformndose en una escuadra claramente definida. Su altura haba aumentado 1,5 me tros ms y su anchura era ahora de 28 metros. Trasladados al grfico de

Neame, estos nuevos datos mostraban que el ndice de crecimiento de Crusoe estada disminuyendo, pero an no haba seales de que fuera a detenerse, Las fotografas fueron pasando alrededor de la mesa del barracn, para que todos pudieran verlas. Wetherby frunci el ceo mientras miraba durante largo rato una de las fotos, para decir finalmente: Esto puede parecer absurdo, pero creo que Crusoe se est convirtiendo en una pirmide. Wedderkind volvi a tomar las fotos de manos de Wetherby y las examin de nuevo. El casco segua an demasiado curvado para que pudiera imaginrselo tan claramente como Wetherby, pero esa idea iniciaba toda una nueva serie de posibilidades. Desde los primeros tiempos de la historia haban existido cultos basados en la pirmide, y sta segua siendo un potente smbolo de la magia arcana. En los ltimos aos, los cientficos se haban dado cuenta de que la forma piramidal posea propiedades fsicas peculiares, que no podan explicar. Se haba demostrado que la pirmide poda interrumpir el proceso de descomposicin, y quiz incluso alterar la naturaleza del tiempo mismo. Pareca actuar como un punto focal, un condensador. Los actuales estudiosos de los antiguos misterios crean que era la fuerza vital elemental, que permeaba el Universo. Fuera cual fuese la verdad, lo cierto era que en Crow Ridge estaba surgiendo una nueva pirmide. Si tenan suerte, si Crusoe soportaba el ataque planeado y si ellos mismos sobrevivan a lo que inevitablemente iba a seguir, quiz pudieran encontrar la respuesta a sus preguntas en el interior de aquella pirmide. Wedderkind subi a la meseta caminando, acompaado de Wetherby, Collis y Brecetti y mir durante largo rato a Crusoe. Los ingenieros tenan razn respecto a la forma dijo Brecetti. No se est preparando para marcharse, est aposentndose. Lo lamentas? pregunt Wedderkind. Yo dira que la mejor expresin para mi estado de nimo es preocupado. Si la zona de apagn no ha sido creada para proteger el despegue de Crusoe, entonces tenemos que preguntarnos: para qu es? Quiz sea para protegerle de lo que nuestros amigos hayan pensado hacer, sea lo que fuere. Hemos llegado a la conclusin de que puede prever nuestras acciones y posiblemente incluso leer nuestras mentes. Tal vez haya establecido tambin una conexin directa con la Casa Blanca. Cierto. Y si hay seis lugares de aterrizaje, tal como indican las investigaciones de York, indudablemente, todos tomarn precauciones similares y cortarn toda la energa. El mundo va a experimentar un gran cambio para el que no est preparado, Arnold. El mundo puede sobrevivir a eso, Phil afirm Collis. De hecho aadi Brecetti, el mundo no est dispuesto para ningn cambio, aunque Dios sabe que resulta absolutamente necesario. Es eso lo que me lleva a pensar que es inevitable que intenten destruir a Crusoe intervino Wedderkind. Incluso, aunque exista el peligro de destruir nuestro propio futuro. La mayor parte de la gente preferira cambiarlo con tal de seguir teniendo algo ms del presente. Tienes razn dijo Collis. Jams pens que me iba a hallar del lado de las fuerzas reaccionarias. Cuando me pediste que me uniese al proyecto y me explicaste el tipo de oposicin con que nos enfrentbamos, realmente lo vea todo como ellos y nosotros. Pero ahora, no me importa

reconocer que estoy terriblemente aterrado. No quiero que suceda nada que haga que la tierra pueda abrirse bajo mis pies. Acabo de pagar mi casa, finalmente hemos logrado meter a los chicos en una escuela decente, mi esposa ha encontrado una cabaa maravillosa para pasar el verano en Minnesota Tienes suerte le dijo Brecetti. Nosotros an estamos buscando una. Wedderkind mir a Wetherby. Comprendes lo que quiero decir? Multiplica a Ray por doscientos millones y tendrs la respuesta de los Estados Unidos. Fue Fraser quien propugn la actitud ms adecuada desde el principio. Al hombre no le gustan los misterios. Tiene que desentraarlos. Se siente amenazado por cualquier acontecimiento que no pueda comprender porque, en su divina arrogancia, se cree capaz de comprenderlo todo. Y como nos encontramos aqu ante un objeto que puede ser medido, fotografiado y manoseado, creemos que tambin tenemos que comprenderlo. Pero tal vez la pirmide que est llegando a ser Crusoe no es sino la punta fsica de una montaa de hielo metafsico cuyo significado e importancia no logramos comprender ahora por cuanto, por el momento, no poseemos el grado adecuado de percepcin. Wedderkind esperaba poder establecer una comunicacin con las mentes de los dems, pero no se produjo ninguna. Suger algo as cuando perdimos a Milsom y a Spencer murmur Collis. Eso es cierto dijo Wedderkind. Y tus palabras se perdieron en el desierto. Y ah ests t, nuestro apstol psquico de lo paranormal, corriendo en busca de refugio. Digamos que eso se debe a mi sentido superdesarrollado de la responsabilidad domstica. T eres abuelo! Puedes decir, con toda sinceridad, que te gustara que tu familia se viera metida en un caos como el que ha predicho Phil? No, claro que no contest Wedderkind. Comenzaron a caminar, con lentitud, hacia Crusoe. Bueno, siempre tranquiliza comprobar que no te has apartado por completo de la realidad. Quiz nuestra sociedad actual no sea demasiado brillante, pero si las luces se apagan, no habr ningn futuro para ninguno de nosotros. Y adems, an no has comunicado nada a Washington sobre los otros puntos de aterrizaje. Y no recomendaste que se pusiera fin al proyecto. No pude entrar en contacto con Bob. Allbright podra haber transmitido un mensaje le dijo Collis. Lo s, pero hubiera podido caer en malas manos. Ya intentar entrar en contacto con Bob. En cuanto a que no he recomendado el fin del proyecto, es cierto. Pero haba muchos que estaban dispuestos a tomar esa decisin por m. Yo no poda hacerlo. Y no porque haya perdido todo contacto con la realidad, sino porque intentaba hacerme a la nueva realidad que nos ha impuesto la presencia de Crusoe. Tambin es cierto que me he reservado cierta informacin. Deseaba ganar el mximo tiempo posible, para as tener una posibilidad de llegar a comprender algo. Aunque hubiera informado de todo lo que sabamos o sospechbamos, la situacin no habra variado en lo ms mnimo. Pareces muy pesimista le dijo Brecetti. Realmente no, Phil, slo lleno de pesar. Hace doscientos aos, Crusoe y sus compaeros hubieran podido aterrizar en la Tierra y todo hubiera ido bien. No haba nada que pudiera verse

afectado por el apagn. Hubiera sido un encuentro fascinante: la curiosidad intelectual de la mente del siglo xvIII y una cultura de la era espacial de Dios sabe cuntos milenios. Quin puede decir que no hubiera sido el momento adecuado para que Crusoe nos transmitiera su mensaje. El problema en la actualidad es que hay unas inversiones demasiado cuantiosas, que hay que proteger. S, pero no se trata slo del sistema indic Brecetti. Tambin la comunidad cientfica est amenazada. Cuando algo como Crusoe comienza a desafiar nuestras leyes naturales, todo el castillo de naipes de la ciencia amenaza con desplomarse sobre nuestras cabezas. No podemos explicar lo que est sucediendo sino sobre la base de lo que ya sabemos. Pero si los principios bsicos sobre los que se asienta nuestro conocimiento quedan obsoletos, tendremos que lanzar todos los libros de texto por la ventana y empezar de nuevo. Y eso podra resultar muy molesto coment Wetherby. Echara a perder la reputacin de mucha gente. Y permitira a los editores ganar una fortuna. Qu haras con tu Premio Nobel, Phil? Lo devolveras? T puedes permitirte sonrer, estpido ingls le contest Brecetti. Cmo os sentirais vosotros, los gegrafos, si se demostrase sin lugar a dudas que la Tierra es plana? Cuando al hombre le molesta algo que no logra comprender, reacciona de la nica forma que sabe. Y todos los razonamientos del Universo no pueden impedirle hacerlo as. Llegaron hasta Crusoe y se detuvieron para examinar su forma. Ahora tena ms de 13,50 metros de alto: haba triplicado su altura original. La posicin del crtex, que ahora estaba profundamente hundido dentro del gran bloque curvado de cristal, slo poda descubrirse por los chispazos de luz azul que parpadeaban a travs de su superficie. Wedderkind escuch una vez ms los sonidos que procedan del interior del casco, luego se ech hacia atrs y levant la vista hacia la parte alta de Crusoe. Es curioso. Este repentino ciclo de crecimiento y el simple tamao de este artefacto resulta avasallador, pero, en cambio, el sonido que produce es demasiado inocuo. No s cmo os afecta a vosotros pero yo lo encuentro tranquilizador casi soporfero. Brecetti asinti con la cabeza. S lo que quieres decir. Y es una pena que se haya cortado la corriente: podramos haberlo grabado. El tintineo y el zumbido que se oye por debajo tienen ligeras variaciones de tono. Producen un contrapunto muy interesante. As es. Resulta casi meldico Wedderkind se volvi hacia Collis y Wetherby. Qu opinis vosotros? Wetherby se encogi de hombros. A m no me afecta nada, pero debo reconocer que no tengo odo para las tonalidades. Ray? No notis cmo palpita la tierra bajo vuestros pies? Es fantstico. Est oscilando con una frecuencia bastante alta, pero las vibraciones no son demasiado fuertes dijo Wetherby. Debes llevar unos zapatos de suela muy gruesa le replic Collis. Qu es lo que las produce? El ciclo de crecimiento? Es lo ms probable. Est desmoronando el terreno para tener espacio en el que poder moverse.

As que esos temblores de tierra que no nos han dejado dormir significan que Crusoe tambin est creciendo por debajo. No necesariamente dijo Wetherby. A menudo se producen algunos temblores en el este de Montana le sonri a Collis. Comparto tus reservas respecto a lo que pueda suceder ahora, Ray, pero no hay motivo para preocuparse. Mira las cosas por su lado bueno: al menos no estamos a punto de ser subyugados por araas de 2,10 metros de alto. No creo que en ningn momento hayamos corrido peligro de que tal cosa ocurriera, Al le dijo Wedderkind. He estado reconsiderando cuanto sucedi con Viernes y creo haber averiguado lo que era. Y qu era? le pregunt Wetherby. Un juguete. Un juguete? Wetherby pareca sorprendido. Vamos, Arnold, bromeas? le pregunt Brecetti. No, hablo en serio, Phil. Creo que Crusoe nos lo dio para que jugsemos con l. Para que lo examinsemos y lo valorsemos. Para que tratsemos de desmontarlo. Para que nos tuviera ocupados mientras Crusoe se dedicaba a la verdadera tarea, que era la de asentarse. Cuando piensas en ello, la idea ya no resulta tan absurda. Y eso explicara que Crusoe no protegiera a Viernes cuando le atacaron los trabajadores de Max. Viernes no era imprescindible. Lo que realmente le interesaba a Crusoe eran nuestras reacciones. La forma en que tratramos a Viernes sera reveladora para Crusoe, del mismo modo que un psiquiatra infantil puede analizar el desarrollo de uno de stos, observndole durante el juego. Eso suponiendo que est interesado en nosotros intervino Brecetti. No creo que podamos dudar sobre ese punto. De acuerdo, aceptmoslo; la siguiente pregunta es entonces: qu tipo de inters? Clnico o paternal? Hay una gran diferencia entre ambas cosas. En una ocasin nos diste un sermn sobre el uso de una terminologa degradante. Es posible que hayamos cometido un error psicolgico al sobrevalorar esos dos artefactos confirindoles una cualidad humana. Crusoe, Viernes, l, ellos quiz hubiera sido mucho ms inteligente denominarlos X-Uno y X-Dos. Brecetti hizo un gesto hacia Crusoe. En lugar de venir aqu, como t implicas, a enjuiciarnos, esa cosa podra no ser ms que un wunderschaft soberbiamente animado con la nica misin de analizar los gases atmosfricos, la presin y la humedad, medir nuestro campo magntico, analizar el suelo, estudiar la estructura geolgica de la corteza terrestre, observar la flora y la fauna y asombrarse ante el comportamiento curiosamente excntrico de un pequeo grupo de bpedos vertebrados de metabolismo basado en el carbono. Puede que para Crusoe no seamos otra cosa que unos paquetes, de grotesca forma, de agua, hierro, cobre, calcio y otros minerales surtidos, sales y vitaminas, envueltos en diversos porcentajes de fibras animales, vegetales y sintticas. No s a quin te estars refiriendo cuando dices lo de la forma grotesca, pero espero que no sea a m dijo Wedderkind. Es una bonita idea, Phil, pero sabes bien que hay algo ms que eso. S intervino Wetherby. Qu me dices de todo eso de la compuerta y el mensaje de Spencer? Brecetti no le contest. Creo que nos estaban ofreciendo una posibilidad tangible de averiguar todo lo referente a

Crusoe dijo Wedderkind. Estoy de acuerdo respondi Collis, pero el problema radicaba en que esa compuerta era como un viaje de ida sin vuelta. Crusoe no venda billetes de regreso.

Domingo 23 de septiembre
Rock Creek Park/Washington D. C. El Pontiac de la Casa Blanca lleg frente a la puerta de Connors a las 5.45. Charly ayud a Connors a ponerse el abrigo y le dio el maletn. Ella llevaba puesta la bata de l. Es casi como si estuviramos casados dijo. S y qu tal sienta eso? Charly le ech los brazos alrededor del cuello y le bes. Hum supongo que una se podra acostumbrar. Pero, si nos vamos a quedar aqu, quiero tener una pareja de criados filipinos, que vivan en la casa. Aunque ahora ya es posible conseguir sudcoreanos. Son ms baratos pero siempre existe el problema de la comunicacin con ellos. S aunque ese problema no se plantea slo con los coreanos Connors tom su bolsa de viaje. Te acordars de enviar ese cheque a la compaa de electricidad? 436 No lo olvidar Charly le abraz una vez ms antes de dejarle partir. Y no te olvidars de apagarlo todo antes de irte? Tampoco me olvidar. Bien Adis, Charly. Te llamar cuando regrese. No s cundo. Cudate. Cudate t tambin Charly le dio un ligero beso en la boca y se ocult detrs de la puerta cuando l la abri. Connors atraves el sendero sin mirar hacia atrs. El conductor puso en marcha el coche. Quiere ir directamente a Andrews? No. Quiero detenerme en Rochester Towers. El conductor se detuvo en el patio que haba en la parte de delante del hotel, junto a Greg. ste dej caer su equipaje en el maletero y se sent junto a Connors. Dan Chaliapin y los dos rusos ocupaban otro Pontiac verde, que estaba delante del suyo. Todo dispuesto? S. Si todo sale como esperamos van a seguirnos dijo Greg, inclinndose hacia el conductor. Pasaron frente al otro coche y giraron a la izquierda, para salir a la calle. Ambas aceras estaban llenas de coches aparcados, pero haba poco trfico. En el cruce el conductor dobl a la derecha y tom por la calle Quince. Compr el general lo que quera? S. Un traje gris oscuro, muy discreto. De corte clsico. Pero se equivoc con los calcetines. No supo escoger el color adecuado. Base de la Fuerza Area de Glasgow/Montana Su avin sali de Washington a las 6.30 de la madrugada y lleg a la Base de la Fuerza Area de

Glasgow, en Montana, a las ocho de la tarde, hora local. El coronel Zwickert, comandante de la Base y el mayor Jessup, que era el enlace de comunicaciones del MAE entre Crow Ridge y Washington, estaban esperndoles. El general Allbright haba informado a Zwickert del proyecto poco despus de que la Fuerza Area interviniera en Crow Ridge. Grigorienko y el general Golubev se vistieron con unos uniformes de trabajo nuevos, de color oliva, bandas rojas alrededor de las hombreras y, en el caso del general, cinco estrellas doradas en el cuello y la gorra. Uno de los helicpteros amarillos de la Corporacin les traslad al aeropuerto civil de la ciudad de Glasgow, a unos veintinueve kilmetros al sur de la Base. El Twin Comanche del grupo de aerotaxis de Miles City aterriz unos pocos segundos despus de ellos. Harvey Korvin estaba en los mandos. Connors vio cmo se sobresaltaba cuando Golubev y Grigorienko subieron al avin y comenzaron a hablar en ruso. Era obvio que se haba difundido la noticia de que a Connors no le gustaba volar sobre el agua porque el plan de vuelo de Korvin evitaba cuidadosamente sobrevolar el pantano de Fort Peck. Una vez que dejaron atrs el Missouri, sigui la carretera 24 a travs del Condado de McCone. Por delante, Connors poda ver la unin en forma de T en el lugar donde la carretera 24 se cruzaba con la que discurra de Este a Oeste, de Sidney a Lewistown. Si volaban ms o menos en lnea recta se encontraran con la carretera 22 formando un ngulo en direccin al Noroeste, y Broken Mill quedara delante del ala de estribor. Korvin cruz sobre la T a una altura de seiscientos metros. Era uno de esos das en que se puede ver hasta el infinito. El cielo estaba azul y sin nubes. Qu lugar es ese que hay a la derecha? pregunt Connors. Van Norman respondi Korvin, y ese ro que corre casi debajo de nosotros se llama el Little Dry. Mientras estaba diciendo esto, los motores tosieron y se detuvieron. El corazn de Connors tambin se detuvo por un instante cuando el continuo y reconfortante rugido se vio sustituido por el suave silbido del aire al chocar con las alas. En la parte superior del tablero de instrumentos se encendieron luces de advertencia que indicaban que se haba producido un fallo, pero al cabo de un instante se apagaron. Las agujas del instrumental de vuelo temblaron y cayeron a cero. Korvin conect la batera de emergencia, comprob las palancas de combustible e ignicin, ceb las bombas de combustible y mir con aire de preocupacin a los motores. Las hlices giraban lentamente, pero los motores no se ponan en marcha. Qu infiernos pasa aqu? murmur Korvin. Connors lo saba. Mir hacia atrs, a Greg. Es el sistema elctrico? le pregunt a Korvin. S, ha saltado todo le dijo Korvin. No puede ser, pens Connors. Se hallaban a ms de cincuenta kilmetros de distancia de Crow Ridge. Pero era la nica explicacin: la zona de apagn haba aumentado de tamao, y ellos se haban introducido totalmente en ella. Desde aquella altura, el terreno pareca engaosamente llano. Pero, si no saban elegir el punto correcto, no tendran posibilidad de realizar un segundo intento Korvin inclin los flaps quince grados, sac el tren de aterrizaje con el equipo manual e hizo girar el avin hacia la direccin desde donde soplaba el viento.

Lo lamento, amigos. Pero apritense los cinturones de seguridad, recustense en los asientos y reljense. Saldremos de sta. Broken Mill/Montana Carl V olkert, el ayudante del sheriff, sali de Forsyth antes de las ocho, cruz el Yellowstone y tom hacia el Norte, a lo largo del camino oscuro sin asfaltar que suba hacia el norte del ro. Despus de los primeros 35 kilmetros el camino comenzaba a serpentear entre suaves colinas coronadas por montones de piedra pmez comida por los elementos. V olkert lleg a la parte superior de la llanura donde pudo acelerar el coche patrulla hasta ms de cien kilmetros por hora. Iba silbando, con el codo apoyado en la ventanilla. Lleg a la cresta de una dbil pendiente y desde all distingui, en el rancho que quedaba a la izquierda, un rebao de unas doscientas cabezas que avanzaba hacia el Sur. Cinco vaqueros conducan a las reses y por el camino les seguan tres camionetas, una de las cuales arrastraba una casa-remolque, y dos camiones del ejrcito. Todos los vehculos estaban cargados con muebles y paquetes. V olkert sali del camino para mirar ms de cerca el rebao y reconoci la H con cuernos que era la marca del rancho Hiller. El vaquero ms prximo result ser una muchacha que no tendra ms de los quince aos. Uno de los chicos de Hiller cabalg hacia l. Volkert se ech hacia atrs su sombrero Stetson y sonri. A dnde diablo vais a Australia? No, el Ejrcito est evacuando a todo el mundo de la cordillera. Nos han dicho que todo va a saltar por los aires. Estn desalojando todo desde aqu hasta Cohagen. Vaya! No lo saba. Cundo empez la operacin? Nos dieron la noticia ayer por la maana. Y de tiempo, hasta hoy a medianoche. Todo es muy secreto. Volkert sonri. Lo era hasta que os enterasteis vosotros. Dnde est el resto de vuestro ganado? El Ejrcito lo traslad en camiones ayer. Nos dirigimos hacia la casa del sobrino de Ma, cerca de Cartersville. Y a dnde vas t? A Broken Mill. Asunto oficial. El chico mostr una amplia sonrisa. Bueno, pues tendrs que hacerlo de pie. Estuve ayer all y la mayor parte de los muebles de la viuda ya estaban desmontados y amontonados en el patio. Volkert le apunt con un dedo. Ross, la prxima vez que atravieses el puente asegrate de conducir con todo cuidado y despacio. V olkert regres al camino de tierra y se dirigi hacia las camionetas. En dos de ellas iban las mujeres y los nios. El viejo Hiller conduca la de la casa-remolque. Sac la cabeza por la ventanilla y le hizo un gesto con la mano mientras se pona a su lado. A dnde vas?

A Broken Mill. Es posible que no puedas pasar. Estn poniendo controles en el camino un poco ms atrs. No hay problemas. Es un asunto oficial. Quin es la chica que tienes ah atrs? Es de Miles City. Llevamos dos con nosotros. Las compramos en la ltima venta de esclavas de Jaycee Hiller se ech a rer. Creyeron que su tarea sera limpiar la cocina. Y sabes una cosa? Que me ahorque si no estn manejando ese ganado tan bien como mis dos vaqueros. Dnde est tu otro chico? La Guardia Nacional le llam el viernes Hiller se ech a rer de nuevo. Fue a Miles City ayer por la maana, se puso el uniforme y result que lo enviaron de vuelta al rancho con un grupo de soldados para ayudarnos a trasladar parte del forraje. Nos har falta este invierno. Han dicho si esperan que la explosin sea muy intensa? La sonrisa desapareci del rostro de Hiller. Va a afectar a todo nuestro rancho. Probablemente quemar toda la hierba. No quedar nada. Dicen que podremos volver dentro de tres semanas. Pero, para qu? Y sabes quin est detrs de todo esto? Los malditos rusos. Ellos son los culpables. S, el gobierno tendra que hacer algo al respecto le contest Volkert. Oh, en ese aspecto no hay problema. Por la forma en que estn hablando nos van a pagar el doble de lo que perdamos pero, maldita sea, ya se me quem todo en una ocasin. Y acabbamos de reconstruirlo. Eso me pone de un humor infernal. Maggie debe de estar bastante alterada. Ya lo creo. Y qu me dices de la tierra? Hace cincuenta aos que la hemos estado trabajando. Dicen que no se ver afectada en nada pero, cmo saben que esa explosin no lo va a envenenar todo? Supongo que debemos esperar que el gobierno sabe lo que est haciendo dijo V olkert. Puso en marcha el coche. Cuando estaba llegando al local abandonado de la vieja oficina postal de Maudlin y giraba hacia el Este, para tomar la carretera 22, un helicptero del Ejrcito pas muy bajo sobre el techo de su coche patrulla, dio un par de vueltas alrededor y se mantuvo a su lado el tiempo suficiente como para leer las palabras Oficina del sheriff del Condado en la portezuela del coche. El copiloto del Iroquois le hizo un signo con el pulgar en alto mientras el helicptero se elevaba y giraba hacia la izquierda. V olkert aparc y entr a hacer su compra habitual: un helado. Haban retirado la mayor parte de los artculos de las estanteras, guardndolos en cajas que estaban amontonadas en el suelo, pero el gran frigorfico segua funcionando para mantener el fro en su interior. Annie lleg de la casa y coloc un montn de sbanas encima de una caja de madera que apareca atestada de cacharros de cocina. Todava vendes? Vender mientras sigamos aqu contest Annie. Si lo encuentras, puedes comprarlo. Sabes dnde te llevan? O que alguien mencionaba Jordn. Has venido a recoger a Laura? Me he pasado para ver si est bien. Dame medio litro de ese estupendo helado de fresa.

En el reloj del almacn comenzaron a sonar las campanadas de las nueve, V olkert alz la vista hacia la pared pero no quedaba ms que un crculo blanco en el lugar donde haba estado el reloj. Las campanadas fueron ahogadas por el sonoro rugido de un camin pesado. Volkert atisbo por la ventana. Ya vienen a por ti? Annie no mir. se es uno de los diesel de Crow Ridge. Supongo que pronto llegar un avin. Annie fue hasta el frigorfico. Cuando estaba abriendo la tapa para sacar el helado, se par el motor. Y qu habr pasado ahora? Tambin se ha apagado el letrero de la puerta dijo V olkert. Baj el conmutador del tubo de nen que colgaba del techo del largo almacn. No se encendi. Debe de haber cado el cable de la electricidad. V oy a poner en marcha el motor auxiliar dijo Annie. Ah dentro hay comida por un valor de trescientos dlares y carne en el stano. No s como podremos llevarnos todo esto sin que se eche a perder. Envolvi el helado de Volkert en un par de hojas del Miles City Star. V olkert pag y se march, Sid Lindstrom, el marido de Annie, estaba dndole puetazos a una de las dos viejas bombas que haba delante de la tienda. Haba estado poniendo gasolina a un Ford Torino de color marrn claro con matrcula de Idaho. Estaba lleno con su familia. V olkert camin hacia l. No conseguirs nada aporrendola, Sid. Se ha debido de cortar la corriente. Annie est poniendo en marcha el generador. Espero que se acuerde de que el depsito est vaco Lindstrom se volvi hacia el enorme conductor del Torino, que tena el rostro muy colorado. Retroceda hacia la bomba manual que hay all y acabar de llenarle el depsito. El conductor le dio a la llave de contacto. El motor de arranque del Torino gir, el coche se puso en marcha por un momento y luego se detuvo. El conductor se ech hacia atrs el ala de su Stetson y lo intent de nuevo. Esta vez no se produjo el menor sonido. Volkert se detuvo frente al coche. Encienda los faros. Se encendieron las luces, hubo un potente destello amarillo cuatro o cinco veces, y luego se apagaron. Volkert dio una palmada en el cap y se aproxim a la ventanilla del coche. De acuerdo, cierre el contacto. Espero que no tenga prisa por ir a alguna parte. Por qu? le pregunt el conductor. Porque estamos en un buen lo le contest V olkert. Le entreg el paquete de helado de fresa . Tenga d a sus nios un poco de helado. V olkert atraves la carretera. Laura, la viuda a la que haba ido a visitar, viva en una gran casaremolque de aluminio que se levantaba sobre una base de cemento. Las cortinas ya no adoi naban las ventanas y los muebles estaban amontonados en la parte de delante. Volkert entr. Hola

Hola, Carl. Hoy no habr comida de domingo. Aja, lo s. Por qu no me llamaste? No podamos decirle nada a nadie. No te han explicado que todo esto es muy secreto? S, desde luego. Todo va bien? Laura asinti con la cabeza. Ayer estuvieron unos soldados por aqu, ayudndonos cerr la puerta de un armario vaco . Volvern a buscarnos esta tarde a ltima hora. Quiz dijo V olkert. Pero, pase lo que pase, no te preocupes. Me ocupar de que no tengas problemas. Dnde estn los chicos? Deben de estar por ah. Probablemente, sentados en la verja, esperando la llegada del avin. V olkert fue hacia el camino en donde el diesel amarillo de Crow Ridge estaba aparcado con su motor en marcha. En el remolque llevaba una de las unidades prefabricadas. La cabina estaba ocupada por tres jvenes con cascos azules. Hola dijo Volkert. Esperan a alguien? S, dentro de unos diez minutos dijo el casco azul ms cercano. Llevaba el apellido Larsen escrito sobre una cinta blanca cosida al bolsillo de su pecho. Bueno, quiz tengan problemas dijo Volkert. Saben lo que pas all arriba? No estoy muy seguro de lo que me est hablando le contest Larsen. Escucha, hijo, no me vengas con estupideces le dijo V olkert. Yo fui quien encontr ese agujero all arriba. Casi se me cae la piel a tiras por ello. Nada funcionaba all, no es as? S dijo Larsen. Bueno, pues aqu existe el mismo problema. Ha sucedido hace unos minutos. Larsen mir a los otros dos cadetes y todos abandonaron el camin. Uno de ellos subi al techo del remolque, con unos prismticos y ote el cielo hacia el Norte. Ves algo? le pregunt Larsen. Nada Bueno, da una buena mirada a todo el horizonte. A ver si puedes descubrir alguno de esos helicpteros del Ejrcito que vimos antes. El cadete que estaba en el techo del remolque hizo una investigacin detenida de 360 grados. Aqu arriba no estamos ms que los pjaros y yo inform. Larsen golpe con el puo el guardabarros del camin. Muchacho esto si que va a ser un problema. De dnde tenan que venir los que estn esperando? les pregunt Volkert. Venan de Glasgow, y luego tomaban direccin Sur. Si han cado, no pueden estar a ms de cincuenta kilmetros de distancia. Eso significa que quizs se hallan cerca de Van Norman Conoce esta zona? pregunt Larsen. Me s orientar afirm Volkert. Quieren que vaya con ustedes? Eso sera estupendo Larsen llam al cadete que estaba en el techo del remolque. Baja Zip. Iremos hacia el Norte, buscaremos el avin y veremos qu ha ocurrido. El cadete salt del techo del remolque.

V olkert se apresur a regresar a su coche, sac el Winchester de la funda que haba bajo el asiento delantero y tom una caja de cartuchos de debajo de la guantera. El camin gir en un amplio crculo y se detuvo frente al almacn. Sid y el conductor del Torino haban levantado el cap y tenan las manos llenas de cables. El resto de la familia segua en el interior del coche. El conductor divis a Volkert. Hey, espere un minuto No se mueva de aqu le dijo V olkert. Atraves el camino corriendo y se introdujo en el interior de la cabina. Los chicos que estaban sentados pacientemente sobre la verja, esperando a que el avin pasase por encima de sus cabezas, observaron cmo el camin giraba hacia el Norte, hacia la carretera. Annie sali del almacn. Sid! Has estado manipulando otra vez el generador? Lindstrom no apart la cabeza del motor del Torino. Has llenado el depsito? Claro que lo he hecho. He hecho todo lo posible para ponerlo en marcha y no lo he conseguido Annie se cruz de brazos y permaneci en el escaln. Estar contigo en un instante Lindstrom palp a lo largo de la plancha que haba frente al parabrisas. Vaya, parece que se ha fundido uno de estos fusibles. se es el problema. Laura atraves la ancha calle de tierra. Ha dicho Carl a dnde iba? No respondi Annie. Se ha limitado a coger su rifle e irse con esos tres chicos, hacia Cohagen. Oh Laura pareca asombrada. No fue muy explcito, pero tengo la impresin de que algo va mal. Escucha, funciona tu telfono? El mo acaba de estropearse. V oy a comprobarlo. Quiz el Ejrcito los haya cortado Has odo eso, Sid? A Laura se le ha estropeado el telfono. Ahora mismo estoy contigo le contest Lindstrom. Se volvi hacia el conductor. Fjese! Se han fundido todos los fusibles. Cmo habr podido pasar esto? Crow Ridge/Montana Rizzik, el empleado de la CA que estaba al frente del campamento base, envi a uno de los diesels con un mensaje para Wedderkind. ste lo recibi en el barracn de mando, lo ley y se lo pas a Brecetti, sin comentarlo. Deca: Ha fallado la energa elctrica a las nueve de la maana. No tenemos contacto ni por radio ni por telfono con la Base de la Fuerza Area de Glasgow ni con Miles City. Espero instrucciones. Brecetti se lo pas a Lovell. Creo que todos debis enteraros de esto. Lovell ley el mensaje. Hum Significa esto que tenemos un rea de apagn an ms grande?

Exactamente dijo Wedderkind. Hum esto nos sita frente a algunos problemas interesantes Se march Lovell con el mensaje. 120 kilmetros? Metro ms, metro menos le contest Brecetti. Quieres apostarte diez dlares a que es as? No, gracias, ya he perdido contigo demasiadas veces Wedderkind llev a Brecetti a la oficina vaca de Allbright y estudi el mapa que haba en la pared. Wedderkind estudi la escala. Parece que estamos de suerte, aunque slo sea por el momento. Parece que el borde de la nueva zona an se halla en la orilla norte del Yellowstone. Sin llegar a afectar a Miles City. S siempre que nadie saque la cabeza por la ventana Wedderkind se at un extremo del pauelo alrededor de uno de los dedos y el otro en torno a un bolgrafo y traz un crculo alrededor de Crow Ridge. Tal como haba predicho, el borde del crculo no llegaba hasta Miles City, pero estaba ms all del aeropuerto y de diversas pequeas poblaciones que haba entre Miles City y Forsyth. El lugar ms poblado que haba dentro de la zona de apagn era Cohagen, situado a 40 kilmetros al norte de Crow Ridge. Tena 250 habitantes. Brecetti golpe con el dedo el nombre sobre el mapa. Todo el mundo debe de estar preguntndose qu les ha pasado. Y tambin Bod. Tena que llegar a Broken Mill a las 9.10. Dios mo, s! No habr sufrido algn dao el avin? Depende del lugar que estuviera sobrevolando. Vi un terreno realmente desolado al sur del pantano de Fort Peck. Uno de los pilotos me dijo que se tardara dos das en salir caminando de aquella zona. Eso, contando con que uno lograra aterrizar. Pero se trata de una avioneta, as que no les ser muy difcil controlarla. Lo nico que perdern es los motores y los instrumentos. Hace buen tiempo. Lo lgico es que puedan aterrizar sin problemas. No deberamos enviar a alguien a buscarlos? Probablemente ya habrn ido, pero podemos comprobarlo en el campamento base contest Wedderkind. Habrn enviado un diesel a Broken Mill. Y esos cadetes no son en absoluto estpidos. Me sorprendera que no se hayan dado cuenta de cul es la situacin. Quieres bajar conmigo? Cuartel de la Guardia Nacional/Miles City/Montana Hasta las 9 de la maana del domingo, el coronel del Ejrcito Reese, comandante de la unidad aerotransportada que estaba a cargo de la evacuacin, se sinti muy complacido por la forma en que se estaban desarrollando las cosas. El sbado por la maana haban entrado en contacto con todos los ranchos y granjas que haba en el rea designada. Se haba informado a todo el mundo de la situacin y se haba consultado sobre los medios de transporte que necesitara cada familia para trasladar sus efectos personales, muebles y ganado. Se haban hecho estimaciones del nmero de

militares necesarios para ayudar a cargar y a trasladar todos los artculos transportables. Se haban establecido los horarios de partida. La gente que viva en casas-remolque ya haba sido evacuada de la zona de peligro e instalada en las reas de camping situadas al norte de Jordn. Estaban instalando barreras en los caminos y colocando seales de desvo. Ocho helicpteros patrullaban la zona, mantenindose en contacto con las unidades de tierra. Ya que su equipo normal de radio se hallaba inutilizado a causa del apagn, el Ejrcito mantena el contacto con aparatos de onda media. Y ya que cualquiera que tuviera un transistor poda escucharles, utilizaban palabras en cdigo, transmitiendo por un canal y escuchando por otro. El domingo iba a ser el gran da para el coronel Reese. La poblacin que deba ser evacuada todava estara esperando, con todo ya dispuesto, la llegada de los camiones del Ejrcito que ya estaban en camino. Las unidades de tierra y aire ocuparan sus posiciones, sellando el rea de casi 3.850 kilmetros cuadrados. Las unidades de la Fuerza Area y el personal de la CA abandonaran Crow Ridge y el escenario estara entonces preparado para la fase final de la OPERACIN CAMPFIRE. A las 9.45 resultaba indudable que los planes del Pentgono haban empezado a torcerse. El coronel Reese rompi el lacnico informe que haba pensado enviar al general Wills y mand una nota ms urgente a Washington que deca: Perdido todo contacto por radio con las unidades CAMPFIRE al norte de Miles City. Los transportes areos y terrestres inoperativos en la misma zona a causa de un fallo electromecnico desconocido. Cortadas las conexiones telefnicas. Ruego instrucciones. A su lugarteniente le dijo: Busque todos los caballos que pueda encontrar en Miles City. Centro de Armas Especiales de la Fuerza Area de los Estados Unidos Base de la Fuerza Area de Klrtland / Nuevo Mxico. Ms o menos hacia la misma hora en que Connors se preparaba para un aterrizaje forzoso en las orillas del Little Dry, el F-4H Phantom biplaza que llevaba al general Allbright desde Nebraska, aterriz en la base area del desierto existente al este de Alburquerque y abri su paracadas de freno, de rayas de diversos colores. Allbright pas por la oficina del comandante de la Base y luego se dirigi al extremo ms alejado del aeropuerto en donde estaban aparcados los dos grandes B-52 que haban sido seleccionados para la OPERACIN CAMPFIRE y junto a los que se encontraba un bunker que contena las bombas nucleares especialmente modificadas, y que estaba estrechamente vigilado. Conocido como el rifle largo del MAE, el B-52 haba iniciado su servicio en junio de 1955. Ahora, ms de dos dcadas despus, an segua siendo la columna vertebral de la fuerza de bombarderos tripulados del MAE. De 46,5 metros de largo, con una envergadura de alas de 55,5 metros, ocho motores y una enorme cola, el B-52 haba ido del modelo B al H, y cada variante se haba ido haciendo ms pesada para volar ms lejos y ms deprisa y ser capaz de transportar ms bombas contra la Madre Rusia. El Firebreak Uno y Dos eran modelos G, construidos por la Boeing en Wichita.

Junto a los aviones se haba erigido un campamento provisional de casas-remolque que albergaba a las dos tripulaciones de seis hombres cada una y a los equipos de tierra encargados de mantener los aparatos en perfecto estado y que estaban dispuestos para la misin especial que los haba mantenido apartados del resto de la enorme Base durante las ltimas cinco semanas. Ambas tripulaciones, que haban sido clasificadas en primera y segunda posicin en las dos ltimas competiciones de bombardeo organizadas anualmente por el MAE, haban sido instruidas personalmente por el presidente, Fraser y Allbright sobre el propsito e importancia de la misin y, como supusiera Connors, haban estado preparadas en todo momento para borrar Crow Ridge del mapa en caso de que una repentina crisis hubiera imposibilitado la evacuacin. El perodo de espera se haba dedicado a la realizacin de intensos bombardeos de prctica sobre un objetivo simulado situado muy en el interior del campo de lanzamiento de proyectiles de White Sands, cerca de Alamogordo, para que los bombarderos perfeccionasen su manejo del ya obsoleto, pero ahora vital, equipo de puntera ptico. Tal como Allbright le haba comunicado al presidente, haban sobrevolado Crow Ridge cada dos das, sin que ninguno de los participantes del Proyecto Crusoe hubiera detectado su presencia. Sumergidos en el ilimitado azul del cielo, a ms de 12.000 metros de altura, la aproximacin de los B-52 era silenciosa, e invisible al ojo humano. A las diez de la maana, Clayson llam desde Washington y le comunic a Allbright la informacin que haba proporcionado Reese, Allbright llam a las dos tripulaciones con sus respectivos jefes, a los controladores areos del MAE, y a los ingenieros de la Fuerza Area que haban modificado el mecanismo de cebado de las bombas. Allbright, que vesta un impecable traje de vuelo, con un pauelo azul en el cuello, se sent al borde de la mesa y observ a los veintisis hombres mientras entraban en la casa-remolque que se haba constituido en centro de operaciones. Conoca a la mayor parte de ellos ya antes de que se pusiera en marcha la OPERACIN CAMPFIRE, y se haba dedicado luego a conocer al resto. La atmsfera era relajada y amistosa, aunque no carente de respeto. Allbright se puso en pie. Muy bien, sintense, caballeros. Me alegra comprobar que el aire del desierto les ha sentado bien. Si alguno de ustedes desea ser destinado permanentemente a este pozo de arena puede venir a verme luego. Ahora, me han informado de que se ha producido una nueva situacin que puede ser de cierta importancia para nuestra misin, as que empecemos examinando rpidamente el cuadro general. Tom un trozo de tiza y se volvi hacia la pizarra. OBJETIVO: CRUSOE y como ya saben, COMISARIO HORA: 5 de la tarde, del da 25, y 6 de la maana del da 26 debajo, Allbright escribi: APAGN: GLOBAL. Se estn empezando a hacer difciles las transmisiones por onda media. Si se repiten las condiciones del anterior apagn, es lgico suponer que para el prximo domingo existir una prdida total de las comunicaciones por radio. Las transmisiones por lnea telefnica estn sufriendo la interferencia de la esttica, pero son todava el mejor mtodo de comunicacin. CAMPO MAGNTICO: GRANDES PERTURBACIONES Si alguno de ustedes ha tratado de orientarse por medio de una brjula, se dar perfecta cuenta de lo que estoy hablando. Los informes de las organizaciones de investigacin geofsica indican que todo el campo magntico de la Tierra ha quedado temporalmente desorientado. Tambin se ha confirmado recientemente que, en la actualidad,

existe un subpolo magntico centrado en Crow Ridge. Una polarizacin similar existe alrededor del segundo punto, en Kazakjstan. Hasta el momento, gracias al sistema de navegacin por inercia, hemos superado los problemas de navegacin provcados por estas perturbaciones. Aparte de esto, y de que los vuelos de aviones civiles han sido suprimidos totalmente, todo es perfectamente normal. Se oyeron algunas risas ahogadas y comentarios entre el auditorio. Es decir, excepto en este rincn del mundo continu Allbright. Escribi ZONA DE CORTE bajo las otras frases y luego seal. El mircoles pasado, cundo el apagn volvi a dejarnos sin radar y sin las frecuencias UHF y VHF, el radio de la zona de apagn de alrededor de Crusoe pas de cero a seis kilmetros. Y, aproximadamente a las nueve de esta maana, aument hasta sesenta kilmetros. Mientras Allbright escriba los datos en la pizarra, oy un rumor de consternacin tras l. Se volvi para enfrentarse con los hombres que llenaban la sala. Los rusos han confirmado que se dan las mismas condiciones alrededor de Comisario. El coronel Rick Westland, comandante del Firebreak Uno, se inclin hacia delante: Significa eso que se ha producido una prdida total de la energa dentro de esa zona? Por encima de los 250 microvoltios respondi Allbright. Crusoe est ahora encerrado en una zona circular elctricamente muerta de 120 kilmetros de dimetro y que se eleva en semicrculo hasta una altura de 60 kilmetros. Se traslad hacia una parte limpia de la pizarra, dibuj un semicrculo y coloc un punto en medio de esta lnea. As pues, caballeros, la pregunta es: sabiendo que no podemos contar con la energa de los generadores o de las bateras de emergencia, y que todos los sistemas elctricos de sus aparatos estn inutilizados, podrn ustedes, sin embargo, volar a travs de esa nueva zona de apagn y alcanzar a su objetivo con la precisin necesaria? Hubo un momento de inquieto silencio y luego los miembros de las tripulaciones comenzaron a murmurar entre s y pronto los controladores del MAE que se sentaban en la primera fila empezaron a intervenir. Cuando todos se haban puesto de acuerdo, el coronel Willian Smokey Stover se puso en pie. Muy bien, Smokey, cul es el veredicto? Es un problema difcil. Empecemos por la parte buena: los motores seguirn funcionando, y tambin las bombas de combustible, que son movidas por los motores. Bsicamente, la alimentacin se realiza por gravedad, as que no hay problema. Las restantes bombas movidas por los motores nos proporcionarn energa hidrulica y tendremos los instrumentos accionados por presin. Y eso es todo. En cuanto a la parte negativa En primer lugar perderemos todos los instrumentos de vuelo excepto los ASI, VS1 y altmetro de presin, que, adems, sern de emergencia y sin demasiada precisin. El piloto automtico no funcionar, ni tampoco el control principal elctrico. Tendremos que volar accionando los mandos manualmente. No habr interfono para la comunicacin entre los puestos de los tripulantes, as que ser necesario recurrir a las seales con las manos lo que resultar sensacional en el vuelo de aproximacin al objetivo. Todos los instrumentos de los motores quedarn inutilizados, por lo que no tendremos ni idea de cmo estn funcionando. No funcionarn las luces de advertencia en caso de sobrecalentamiento de motor ni extintores de incendio en los motores. De hecho, no habr ningn tipo de luces de advertencia, ni ser posible encender o apagar

nada. No habr bombas de inyectado de combustible a presin, que necesitaramos para evitar los fallos momentneos de los motores a una cierta altura Y, lo mejor de todo, en caso de que se pare el chorro, no podremos volver a poner en marcha los motores. Ah tenemos otro instrumento que funcionar en la carlinga: nuestra brjula E.2B. Pero slo tiene una exactitud de diez grados y, con las distorsiones del campo magntico, ser absolutamente intil. Pero lo peor de todo es que nos quedaremos sin el sistema de navegacin por inercia en cuanto entremos en esa zona. La nica forma posible de mantener el rumbo ser seguir la ruta segn el mapa, durante esos ltimos sesenta kilmetros y a 12.000 metros de altura. Stover se sent. Ser difcil la localizacin de Crow Ridge desde esa altura? pregunt Allbright. Bueno, seor, todo depende de las condiciones atmosfricas quien respondi fue el bombardero del Firebreak Uno. Por encima de los 6.000 metros toda esa rea se convierte en un terreno inidentificable. Pero no pueden servirles de ayuda los rboles? S, seor, as es, pero, como ya le he dicho, todo depende de las condiciones atmosfricas. Si hay algo de neblina o nubes bajas, habr que suspender la misin. Y qu me dicen de bombardear a menor altura? pregunt uno de los controladores del MAE. Oh, fantstico dijo Stover. Una espoleta de dilacin cero en una bomba de cincuenta kilotones y quiere lanzarla por debajo de los 12.000? bamos a acabar con los traseros tostados! Y si alguien volase a un nivel ms bajo? pregunt una voz inidentificable desde la parte de atrs. De acuerdo, entonces pnganle una espoleta de tiempo el controlador del MAE pareca un tanto molesto. Demasiado arriesgado dijo uno de los ingenieros de la Fuerza Area. Y una espoleta de tiempo es una cosa ms que podra fallar. Adems, necesitaramos demasiado tiempo para instalarla dijo el hombre que se sentaba junto a l. Entonces, cul es nuestra situacin? pregunt Allbright. Muy precaria, seor Westland, el comandante del Firebreak Uno se puso en pie. Podemos volar pero, podemos hacerlo con la bastante precisin como para darle a usted un blanco a menos de cincuenta metros del objetivo? No pueden mantener un rumbo con la brjula E.2B? No, seor, las desviaciones del campo magntico estn haciendo que la E.2B oscile de lado a lado. Ya veo es todo un problema. Uno de los ingenieros que no haba hablado se puso en pie: Parecer una locura, pero creo que vamos a tener que montar uno de esos tubos megafnicos que llevaban en los antiguos aviones sin carlinga, para garantizar la comunicacin entre el piloto y el bombardero. Recuerde que llevamos las mascarillas de oxgeno le dijo Stover. Habr que cambiar tambin los instrumentos del tablero de puntera.

En situacin normal, el B-52 era guiado electrnicamente hasta su objetivo y entonces la carga de bombas se soltaba con precisin matemtica sobre una imagen de radar del objetivo. Eso garantizaba la exactitud del bombardeo a travs de nubes totalmente opacas. Pero, incluso con condiciones atmosfricas favorables, pocas veces, si es que alguna, vean las tripulaciones el blanco sobre el que estaban dejando caer sus bombas. Firebreak Uno y Dos haban sido provistos de un panel transparente bajo su proa, de modo que el bombardero pudiera utilizar el aparato ptico de puntera. Junto a l se haban instalado un altmetro, accionado elctricamente, y un indicador de velocidad del aire. Ahora deban ser sustituidos por un tipo ms antiguo de instrumentos cuyo funcionamiento se basaba exclusivamente en la presin del aire. Todo el mundo se daba cuenta de que aquella operacin, tan perfectamente planificada, se estaba convirtiendo por momentos en un asunto poco seguro. Hay una forma de superar algunos de esos problemas, seor era Joe Mischak, oficial de electrnica a bordo del Firebreak Dos. Dado que nada de su instrumental funcionaba y, por consiguiente, estaba desocupado, probablemente tena un poco ms de tiempo para pensar. Podramos sealar el objetivo con dos lneas entrecruzadas de bengalas, y colocar otra lnea de bengalas que sirviera de gua en el vuelo de aproximacin y tambin ms all del objetivo para orientar a los pilotos en su vuelo. Eso podra ser una solucin intervino Stover, pero, quin se encargar de encenderlas? Se supone que los participantes en el Proyecto Crusoe se habrn marchado hacia el medioda de maana. No conozco ninguna bengala que pueda permanecer encendida durante cunto tiempo sera, diecisiete horas? A menos que haya pensado en utilizar la llama olmpica Por qu no? Podran usarse bidones de gasolina contest Mischak. No duraran lo bastante afirm Westland. Y an en el caso de que durasen, cubriran de humo toda esa zona aadi Stover. Lo lamento, seor. No se preocupe, Smokey contest Allbright. En esta reunin existe libertad total de expresin. La idea de Mischak puede ser positiva. Que otro trate de resolver el problema de encenderlas. Los caminos estarn vacos, y no se tardar demasiado tiempo en recorrer 35 kilmetros en coche. Mischak se puso en pie, sintindose reivindicado. Se podran unir las bengalas en series de modo que, cuando una se quemase, encendiese la siguiente. Eso permitira a todo el mundo alejarse. El bombardero del Firebreak Uno se volvi a poner en pie. Podramos aadir algunos botes de humo blanco que sirvieran como comprobacin de ltimo momento de la velocidad del viento y de su direccin, y as poder calcular la desviacin? Allbright asinti con la cabeza. Sus ojos buscaron al otro bombardero. Qu le parecen todas estas sugerencias? Bien, seor. Al menos de este modo tendramos alguna posibilidad. Necesitamos algo ms que eso contest Allbright. Quiz slo nos sea posible golpear una vez. Stover se puso en pie. Seor, nos hemos mostrado muy pesimistas, pero eso es debido a la insistencia en la necesidad

de acertarle a esa cosa entre ceja y ceja. En nombre de ambas tripulaciones, quiero decir que, mientras el avin pueda volar, vamos a llevar a cabo ese ataque y hacer todo lo que nos sea posible para dejarle caer la bomba encima. Si lo hubiera dudado un solo momento dijo Allbright, ninguno de ustedes estara aqu. Se oy un golpe en la puerta de la casa-remolque y en ese momento entr un oficial del MAE con un proyector de diapositivas. Traigo las fotografas que estaba usted esperando, seor. Muy bien. Coloque el aparato en esa mesita de all atrs Allbright baj la pantalla que haba frente a la pizarra. Las cortinas, por favor. Cuando la sala qued a oscuras, apareci la primera diapositiva en la pantalla, y fue rpidamente enfocada. Era una de las primeras instantneas que se haban tomado de Crusoe. Quiero mostrarles estas fotos porque el tamao de la zona de apagn no es el nico problema que tenemos que afrontar dijo Allbright. Gracias a nuestras sesiones anteriores, todos ustedes estn familiarizados con este objeto. La siguiente fotografa nos ofrece el aspecto que presentaba Crusoe a las seis de esta maana. Crow Ridge/ Montana Connors baj del remolque del diesel y alz su vista hacia Crusoe. Antes de su partida, el mircoles, Crusoe era un disco con forma de plato de 4,50 metros de alto. Ahora, se ergua muy por encima de l, y era una brillante pirmide de cristal negro, de ms de quince metros de altura y casi treinta de ancho en su base. Se volvi hacia Greg que se haba situado a su lado. Por la expresin de ste, resultaba obvio que tampoco l lo crea. Es fantstico dijo Greg. Qu ha sido de lo que apareca en las fotografas? Esto es la cosa que haba en las fotos. Imposible! Greg, en lo que se refiere a este hijo de perra, no hay nada imposible. Se les unieron el general Golubev, Grigorienko, Dan Chaliapin y Harvey Korvin. Connors hizo un gesto con la mano hacia la pirmide y dijo en ruso: Me gustara presentarles a Crusoe. Qu infiernos estn ustedes construyendo aqu? exclam Korvin. Nosotros no tenemos nada que ver con esto, el maldito cacharro ha salido del suelo. Connors mir a su alrededor. V olkert estaba detrs de l. Larsen y los otros dos cadetes saltaron de la cabina y se quedaron mirando a Crusoe. Haban estado trabajando durante toda la semana en el campamento base, de modo que tambin resultaba una novedad para ellos. Quiere decir que? Korvin hablaba como el almirante Garrison. As es afirm Connors. Santo Dios! Connors se volvi hacia Volkert. Se imagin bien pronto lo que pasaba aqu. Volkert sonri:

No se acuerda de que fui yo quien encontr el agujero? Y luego no dejaron de llegar tipos a mi puerta, pidindome que mantuviera la boca cerrada. Todos ellos eran gente de Washington con trajes de 300 dlares. Y el viejo Harv, aqu presente, se compra un avin nuevecito cuando, durante aos, ha tenido que seguir con los viejos, arreglndolos con goma de mascar. No somos tan estpidos como se creen ustedes los de la ciudad. Connors oy un grito y vio a Wedderkind que llegaba corriendo por la meseta, seguido por varios miembros del grupo de investigacin. Wedderkind le asi la mano. Gracias a Dios! Es mi ltimo viaje, Arnold. De ahora en adelante voy a viajar en tren Connors seal con el dedo a Korvin. ste es el hombre que logr depositarnos en tierra de una sola pieza. No fue nada extraordinario dijo Korvin. Wedderkind seal a Crusoe con la cabeza. No te parece hermoso? Arnold, me da un miedo infernal. Por todos los santos si debe de tener ms de 15 metros de alto! Quince metros setenta y cinco centmetros. Eso era a las doce en punto. Neame lo ha estado midiendo dos veces al da. El grfico indica que est disminuyendo su ritmo de crecimiento. Muy bien. Nosotros lo vamos a detener an ms. A las cinco en punto de la tarde del martes, los muchachos de Allbright le dejarn caer una bomba encima. Wedderkind se lo qued mirando un instante y luego se alz de hombros en silencio. Supongo que tena que pasar ms pronto o ms tarde. Qu pasar con toda la gente que vive por aqu? El Ejrcito est evacuando a todos los que se hallan dentro de un radio de 35 kilmetros. Al menos lo estaban haciendo hasta que aument la zona de apagn. Has descubierto hasta dnde se ha extendido? S, la zona se detiene a mitad de camino entre Cohagen y Jordn, lo que significa que no hay energa desde aqu hasta Miles City. S, eso es exactamente lo que predijo Brecetti. Quieres decir que sabais que iba a suceder esto? No de un modo definido. No era sino otra de nuestras teoras apocalpticas. He estado tratando de hablar contigo desde que regres aqu el jueves Wedderkind le explic la corazonada de Brecetti de que la zona de apagn podra ir expandindose. La prxima vez tendr casi 1.200 kilmetros de dimetro. Cubrir la mitad del Estado. Maravilloso! Connors luch contra el pnico cada vez ms intenso que le estaba invadiendo. Si hubiera hecho caso al presidente podra estar sentado, sano y salvo, en su oficina, resolviendo todos los asuntos por telfono. Pero, si Brecetti tena razn, cul era el lugar ms seguro? Se volvi de nuevo hacia Wedderkind. Cunto tiempo ha pasado? Noventa horas. As que tenemos otras noventa horas antes de que aumente de nuevo, no? Eso depende del tipo de progresin matemtica en que se base el intervalo de tiempo. El perodo podra irse acortando.

O alargndose. Por Cristo, Arnold, si el rea que est apagando se hace mayor, tiene que necesitar ms tiempo para generar la energa, y no menos. S, es una suposicin perfectamente lgica pero que no tiene por qu ser necesariamente cierta. El prximo aumento nos dir si estamos actuando contra el reloj. Cuando tal cosa suceda, nos encontraremos en una situacin mucho ms grave que la de ahora. Supongamos que son noventa horas, lo que significa un margen suficiente de tiempo. Eso es cierto. Pero hay otra razn por la que deseaba entrar en contacto contigo le dijo Wedderkind. La investigacin del campo magntico que inici Al Wetherby con York en Baltimore parece indicar que hay otro punto de aterrizaje en Rusia. As es le dijo Connors, pero no te preocupes por l. Ya lo tenemos todo previsto. Ese punto est situado en Kazakjstan y el nombre de cdigo del aparato es Comisario. Sali del suelo. No tiene compuerta. Est aumentando de tamao y la Fuerza Area rusa va a acabar con l al mismo tiempo que nosotros bombardeamos Crusoe. Sonri. Pareces sorprendido. Bueno, lo estoy. Arnold, no eres el nico que posea informacin que no haba sido divulgada. Ven, que te presentar al general. Wedderkind decidi permitir a Connors disfrutar de aquel breve momento de triunfo. Ahora que haba una confirmacin definida del lugar en Rusia, habra mucho tiempo para hablarle de los otros cuatro Cuando Golubev y Grigorienko hubieron visto cuanto haba que ver, Connors decidi enviarlos de vuelta a la Base de la Fuerza Area de Glasgow acompaados por Dan Chaliapin, el intrprete de la Casa Blanca. Se orden a Lovell, Page y Gillgan, uno de los ingenieros, que fueran con ellos, llevndose todas las grabaciones en video de Crusoe y Viernes. Mientras se estaban preparando para irse, Wedderkind se reuni con Brecetti, Wetherby y Collis en su remolque. ste es un triste momento. Ya sabis cmo estn las cosas. Washington ha decidido poner la palabra fin al proyecto. Quiz lo consigan, o quiz no. En cuyo caso, habr llegado el momento de huir a las montaas alz la mano para que no le interrumpiera Collis. S que no ests de acuerdo, Ray, pero ya hicimos los planes por si se produca esta emergencia hace mucho tiempo. Hemos mantenido al grupo unido, y muchos de nosotros estamos en el proyecto. Si lo deseas, dime que me equivoco, pero dentro de una semana. Y el aire fresco no puede hacerle ningn dao a nuestras familias. De acuerdo, Arnold. Quieres que me ocupe del grupo de la costa Este? S. Al trabajar en Chicago. Hay un avin de la Fuerza Area que vuela de regreso a Washington. Te dejar por el camino Wedderkind se volvi hacia Brecetti. He arreglado con Bob que un avin de la Fuerza Area te lleve a ti a California a recoger algunos datos ssmicos. Ya entiendo. Qu vais a hacer t y los dems? Nos iremos cuando evacen Crow Ridge. No te preocupes por nosotros, vosotros sois los que vais a estar en peligro. Si la zona de apagn se extiende, todos los medios de transporte quedarn paralizados, as que sacad vuestros grupos de las ciudades tan pronto como os sea posible. Nos

uniremos a vosotros en cuanto podamos. Pero, cmo nos mantendremos en contacto? pregunt Collis. Wedderkind le puso una mano en el hombro. No te preocupes, Ray. Si piensas con la suficiente fuerza en ello, ese problema se solucionar por s mismo. Connors estaba en el barracn de mando hablando con Greg cuando V olkert asom la cabeza por la puerta. Me permite que le haga una sugerencia? Por supuesto, adelante. Es sobre ese camin que va a salir hacia Glasgow. Sera una buena idea enviar dos, por si ocurre una avera. S, buena idea. Otra cosa: lo mejor sera que se dirigiesen hacia el atajo de Van Norman, por la carretera de Fort Peck. Hay alguna gente en Cohagen que podran no tomarse muy bien que passemos por all sin pararnos. Y con la historia de la evacuacin y todos estos problemas, la situacin podra llegar a ser bastante delicada si descubriesen que llevbamos con nosotros a un par de autnticos y verdicos rusos. Me alegra que haya pensado en eso. Ha pensado ir con ellos? Me agradara le contest V olkert. Podramos detenernos en Broken Mill y recoger a los pocos que quedan all; algunos de ellos son prcticamente familia ma. De acuerdo, pero no les haga subir al mismo camin que el general. Gracias, me hace usted un favor. Connors se encogi de hombros. Usted me sac de aquel agujero. Podra decirle a Larsen que venga? V olkert se march. Connors tom las pequeas hojas de papel azul que se hallaban junto a la mquina de escribir porttil de Greg. Qu tal van las cosas? Muy bien, ya casi he acabado le contest Greg. Usted debe de tener ms papel con el membrete presidencial que el propio presidente. Siempre va bien. Y, en este caso, es legal. Me dio unas cartas de autorizacin, se acuerda? Me sorprende que no le obligara a devolvrselas. A m tambin acept Connors. Y eso, o es un buen signo O es que se olvid de hacerlo. Usted dle al teclado Connors comenz a firmar las cartas. Greg acab la nmero doce, se la pas a Connors y guard su mquina de escribir. Qu quiere que le diga al presidente? Todo. Y asegrese de que Fraser, Clayson y el general Wills se enteren tambin de lo que est sucediendo. -Dgales que he establecido contacto con el coronel Reese de Miles City y le he prestado nueve de los diesel para recoger a los evacuados que faltaban y a las unidades del Ejrcito que se han quedado aisladas, y que slo nos quedan tres para trasladar a toda la gente del proyecto. Explqueles que, como no tenemos luces, nos vemos obligados a ir casi tan despacio como si

furamos andando, en cuanto se hace de noche, pero que a pesar de ello haremos todo lo posible para que todo el mundo est a salvo para el medioda de maana. Y no se olvide de informarles de lo que Brecetti ha dicho acerca de la zona de apagn. No, Eso es lo realmente preocupante. Y que busquen a ese tipo, York. Por lo que s de Arnold, es muy posible que est ocultando peores noticias. Algo ms? le pregunt Greg. S si yo fuera usted, cogera una buena gripe y me tomara unos das de vacaciones. Para hacer qu? Para irme a cualquier sitio, con tal de que sea fuera de la ciudad le contest Connors. Pero, no creer que va a suceder realmente, verdad? No, pero si sucede, el ltimo sitio en el que a uno le gustara estar atrapado sera el centro de Washington. Y qu hay del presidente? Buena pregunta. Dgale que se vaya a Camp David. En cuyo caso, se olvida de la gripe y se marcha con l. Le cedo mi asiento en el bunker. Bob realmente la situacin es tan grave o me est tomando el pelo? Querra estar hacindolo, Greg. Me gustara que Phil Brecetti resultase el mayor bromista de todos los tiempos. Me encantara despertarme y descubrir que todo esto ha sido una pesadilla. Y qu hay de las chicas de la oficina y de todos mis amigos? Nadie tiene ms de un amigo le dijo Connors. Dos como mximo. Mire, entre en contacto con quien le parezca, pero tenga mucho cuidado con lo que le dice. Despus de todo, el prximo viernes podemos estar de nuevo con la vieja rutina, preguntndonos por qu armamos tanto escndalo. Ojal pudiera prometerme que as es como va a terminar todo! Haga lo que haga, por Dios no inicie un pnico. Larsen llam a la puerta y entr. Los diesel estn cargados y dispuestos para partir, seor. Muy bien Connors dobl dos de las hojas azules de papel y se las entreg a Larsen. Gurdese uno de estos papeles y dle el otro al cadete que manda el otro diesel. Estos dos vehculos estn actuando ahora bajo rdenes directas del presidente de los Estados Unidos. Nadie, le repito, nadie, puede incautrselos. Comprendido? S, seor. Muy bien. Disponga que un pelotn de seis hombres vaya con cada vehculo, todos armados con M-16. Si se ve en situacin apurada, trate primero de utilizar la cabeza. Y si no logra solucionarla, entonces abra fuego. S, seor Larsen tom el equipaje de Greg y sali. Connors se dirigi a los diesel y se despidi de los dos rusos: Me unir a ustedes a tiempo para presenciar los fuegos artificiales. Cuide de ellos, Dan. Naturalmente. Le ver maana Chaliapin subi al camin. Connors estrech la mano de Greg.

Buena suerte. Sabe?, en todas esas instrucciones de ltima hora hay un nombre que no ha mencionado usted le dijo Greg. Charly. As es. Bien, no desea que le diga nada? Connors puso una mano sobre la espalda de Greg. Si se me ocurre algo, se lo har saber. Connors contempl la marcha de los dos diesel. Unos cadetes estaban cargando el tercero como proceso en la evacuacin final de Crow Ridge. El plan era que todos pasasen la ltima noche en el campamento base para abandonarlo cuando la zona de peligro estuviera ya totalmente evacuada. Connors avanz hasta el ltimo conductor y le entreg una de las cartas. Asegrese de que esto vaya siempre en el camin. Y mantenga ese motor funcionando durante todo el tiempo posible. Centro de Armas Especiales de la Fuerza Area de los Estados Unidos / Base de la Fuerza Area de Kirtland / Nuevo Mxico. Durante el resto de la maana y toda la tarde del domingo, los ingenieros de la Fuerza Area trabajaron febrilmente para reemplazar los instrumentos situados junto a la mira ptica de bombardeo en Firebreak Uno y Dos, y para perfeccionar un sistema simple de intercomunicacin entre piloto y bombardero. En el ataque slo sera utilizado un aparato, pero el otro estara tripulado, aprovisionado de combustible y cargado con la bomba, dispuesto a partir en el caso de que el primero tuviera que suspender la misin a causa de un fallo mecnico. Mientras se llevaban a cabo las modificaciones en Kirtland, unos soldados de la Base de la Fuerza Area de Holloman, reemplazaban el crculo de pruebas de bombardeo de veintin metros por un nuevo blanco cuadrado de treinta metros. A su alrededor colocaron una cruz de bengalas de 1.500 metros de largo con una lnea de entrada y otra de salida para que el piloto pudiera seguir exactamente un camino marcado. Aadieron botes de humo negro y se retiraron, cuando ya anocheca, dispuestos a encender elctricamente las bengalas a la madrugada del da siguiente. Crow Ridge/Montana Wedderkind hall a Connors de pie junto a Crusoe. Le pregunt: An no me has contado cmo te encontr Larsen. No hay nada que contar, Arnold Connors comenz a caminar lentamente por la meseta. Wedderkind se situ a su lado, Cuando Korvin consigui aterrizar, dejamos una nota en el parabrisas y caminamos un par de kilmetros hasta el rancho ms cercano. Nos llevaron con su carreta. Ests bromeando.

No, es cierto. Ninguna de sus camionetas funcionaba. Por lo tanto, usaban una autntica carreta cubierta, tirada por caballos, como las de los tiempos de los colonos. Normalmente slo la utilizan una vez al ao para el desfile de la feria de caballos que se celebra en Miles City. Al general Golubev le dieron una alegra. Result ser un enamorado de las pelculas del Oeste. Greg se subi a uno de los montculos y vio que la caravana segua avanzando a lo largo de la carretera Este-Oeste. V olkert gui a Larsen a lo largo de esos caminos de tierra que hay junto al Little Dry y nos alcanz cuando nos dirigamos al Norte, por Van Norman Connors sonri. En cierto modo result divertido. Sal de Washington en un reactor a ochocientos kilmetros por hora, para acabar en una carreta tirada por caballos con las piernas colgando por la parte de atrs. Me dio tiempo para pensar sobre todo en lo poco confortable que era aquello, La ltima vez que estuvimos aqu arriba Viernes estaba parado ah S le contest Wedderkind. Le echo de menos. Alcanzaron las desgastadas rocas de la cima y dirigieron su mirada hacia el sudoeste. Connors vio un lejano grupo de jinetes, probablemente algunos de los guardias nacionales que Reese haba enviado en bsqueda de posibles rezagados. Sabes?, a pesar de estos problemas de ltima hora, tan molestos, estoy, aunque parezca extrao contento de haber vuelto. Y soy consciente de que eso debe parecer una locura. No del todo le dijo Wedderkind. Sabes por qu? No. Pero lo que sucede es que me siento diferente. Sabas que Al Wetherby descubri que Crow Ridge fue considerado, tanto por los indios crows como por los apaches, como un buen lugar para la medicina? No. Wedderkind se volvi para mirar a Crusoe. He estado pensando en eso que me dijiste acerca de que Comisario sali del suelo. Cuando tuvimos las primeras indicaciones de que haba otro lugar de aterrizaje, pens de inmediato que Crusoe deba de ser una parte de una nave espacial que se haba dividido al entrar en la atmsfera como uno de esos proyectiles de cabeza mltiple. Y no es eso lo que sucedi? Uno aterriz en medio de Norteamrica y el otro casi en el centro de Europa y Asia. Las dos zonas en las que suceden ms cosas. Parece ms probable que la nave se dividiese bajo tierra, y no que cada parte se dirigiera volando hacia su lugar indicado. Abrindose camino a travs de la corteza terrestre? Arnold, sabemos que Crusoe demostr esta capacidad, pero piensa que se trata de una distancia enorme. Lo que me ha hecho elaborar mi ltima teora provisional: que Crusoe y Comisario no aterrizaron. Repite eso. Que no aterrizaron. Que estaban aqu desde siempre, enterrados en las profundidades. Yaciendo inertes. Y? El disco de luz blancoazulada que se distingui en Broken Mill pudo ser una masa de energa pura que aterriz para reactivar a Crusoe y Comisario. Recuerdas la leyenda de los incas que nos cont Wetherby, segn la cual Dios enva hombres por debajo del suelo hasta las regiones de la

Tierra que deben ocupar? S. Me cont otra leyenda australiana. Los aborgenes de aquella regin adoran al Gran Dios Hormiga Verde. Creen que es un ser espiritual que se preocupa del desarrollo de los seres humanos y que sigue influyendo en sus vidas. Hay una zona de terreno que consideran sagrada y a la que llaman el Lugar de los Sueos de las Hormigas Verdes y creen que, si es profanado, de l surgirn monstruos comedores de hombres que destruirn el mundo. No te parece que existen algunas semejanzas interesantes? Bueno, supongo que se podra confundir a Viernes con una hormiga. Pero, aunque a m me asustaba, desde luego no se dedic a destruir el mundo. Podemos ser nosotros quienes lleguemos a ser monstruos comedores de hombres. Bien, no voy a discutir nuestra demostrada e infinita capacidad de destruccin. Pero tambin poseemos un potencial igualmente grande para hacer el bien. Aunque no era de esto de lo que estbamos hablando. Comisario no tena compuerta ni un Viernes. Y no hubo ningn informe ruso de que hubieran visto un disco de luz blancoazulada, a pesar de que en Rusia era de noche cuando Crusoe aterriz. Entonces, consideras que Crusoe es el protagonista? S. Y continuando con esa analoga, diremos que los dems desempean papeles secundarios. Los dems? desde el principio Connors haba tratado de ignorar aquella posibilidad. Bob, s que has estado pensando en eso desde que el presidente tuvo la idea de utilizar ese nombre de cdigo. Pero no sern seis, verdad?! Ahora que sabemos que hay uno en Rusia, podemos estar seguros de que la imagen que obtuvieron York y Al Wetherby en la computadora es correcta. Y, dado que Fraser va a interrogarle, no hay inconveniente en que t tambin lo sepas: s segn parece, hay seis lugares de stos, cuatro de ellos bajo el agua, y dispuestos segn una distribucin regular, en el ecuador, a 45 grados por encima y debajo del mismo, y todos a 90 grados de arco uno del otro. Y todos ellos son subpolos magnticos como Crow Ridge? Los datos magnticos de York no indicaban que cubrieran todo el mundo, as que tuvimos que suponer buena parte de los mismos. Pero, s todos ellos estn polarizando el campo existente, remoldendolo en un nuevo dibujo alrededor de los polos magnticos Norte y Sur, ya existentes. Caramba! Si es cierta la suposicin de que Crusoe estuvo yaciendo inerte, eso da a la situacin una especie de aspecto permanente. Cunto tiempo hace que me ocultas esa informacin? No mucho. Desde haca varias semanas lo sospechbamos, pero quera tener pruebas concretas. No deseaba volver a hablarte de hiptesis. Y fue la Fuerza Area quien obtuvo esa prueba? S, y ni siquiera te la dieron oficialmente. No. Todo el mundo tena su secretito muchacho, cuando Mel Fraser se entere de esto le va a dar un ataque! Wedderkind sonri.

Eso es exactamente lo que yo dije que te pasara a ti cuando te diese la noticia. Pero la has soportado bastante bien. Agot todas las provisiones de miedo cuando estbamos realizando ese aterrizaje forzoso junto al Little Dry. Pero me puedo imaginar a Fraser persiguindote con una navaja esta vez fue Connors quien sonri. Despus de la forma en que met la pata en Rusia, no sera mala idea que ambos nos quedsemos lejos de Washington durante un cierto tiempo. Connors mir su reloj. Las cinco de la tarde dentro de 48 horas uno de los B-52 de Allbright dejara caer sobre Crusoe el arma definitiva, y entonces toda aquella discusin agotadora sobre qu era y sobre si haba salido de bajo tierra o del sobaco del Seor, sera puramente acadmica. Ven, Arnold. Vamonos de aqu Connors comenz a bajar. Y si ests ocultando algo ms, no me lo cuentes hasta que haya estallado la bomba. Quiz entonces sea capaz de soportarlo.

Lunes 24 de septiembre
Campamento Base/Carretera 22/Montana En la madrugada del lunes, casi todo el mundo fue despertado en el campamento base por lo que pareca un tren de carga rpido pasando en ngulo recto a la carretera, pero por debajo de la superficie. El suelo se agit con tal violencia que algunas personas que dorman en el borde de sus camastros se despertaron cuando ya estaban camino del suelo. Todo el mundo sali de los remolques y se arremolin en un esfuerzo por averiguar lo que suceda. Cuando una investigacin confirm que el terreno an segua entero bajo sus pies y que no haba ningn dao visible, muchos regresaron a sus remolques y trataron de aprovechar un par de horas ms de sueo. Wedderkind se puso la bata y las zapatillas y comenz a pasearse por la oscuridad, fumando cigarrillos sin parar. Haca las cinco de la maana, Connors se levant tambaleante de la cama, apart de su mente la idea de afeitarse y bostezando se dirigi hacia la cantina, de la que surga un delicioso aroma de caf, tocino y huevos fritos. Al menos Crusoe no haba podido impedir que cocinasen con gas. Wedderkind se le uni, bebiendo su caf con una obvia falta de entusiasmo. Pens que tenas tu propia cafetera. La dej en mi remolque, all arriba le contest Wedderkind. Quieres que vayamos a dar una ojeada? A buscar tu cafetera? No. A comprobar cul era el origen de ese ruido. De acuerdo, Arnold. Pero el plan es alejarse de Crow Ridge, y no regresar a l. Cuando Neame se enter de que iban a ir hasta el crter pregunt si poda acompaarles, para comprobar si Crusoe haba vuelto a aumentar de tamao. Vncent y Hadden se ofrecieron para sostener el otro extremo de la cinta mtrica, y al fin decidieron llevarse a diez de los cadetes, por si llegaban a necesitar ayuda. Antes de marcharse, Connors se reuni con Harris y Cameron, los dos jefes de cadetes que dirigan la evacuacin de Crow Ridge y con Bill Rizzik, el encargado de la CA para el campamento base. Hemos recuperado ya todos nuestros vehculos? Tenemos ocho le contest Rizzik. An hay dos en Miles City, que los est utilizando Reese, y otros dos en la pista de aterrizaje de Jordn, el nuevo punto de enlace con Glasgow. Todos ellos con conductores cadetes? S respondi Harris. Y llevan pases presidenciales. De acuerdo, carguen tanta gente como puedan. Djenme unos veinticinco y llvenlos a la Base Area de Glasgow para su transferencia a Colorado Connors se volvi hacia Rizzik. Qu me dice de su gente? Seguiremos el mismo camino. Solamente quedamos una docena, aparte del equipo mdico de la NASA. Qu hay que hacer de su equipo? Buena parte de l es extraordinariamente caro. Ser mejor que los deje hasta el final, por si alguien se rompe una ua. Si queda sitio en los medios de transporte, podremos pensar en trasladar instrumental De acuerdo.

Connors estrech la mano de Rizzik. Billy, si no le veo de nuevo, buena suerte. Y muchas gracias por su cooperacin. Para eso me pagan. Le aseguro que lo primero que voy a hacer cuando regrese a casa es encender todas las luces. Kinner llev al grupo de Connors hasta la cima. Iba un poco ms despacio con el camin que con el jeep. Cuando llegaron a la puerta, se encontraron con el camino interceptado por un enorme bloque de cristal negro que haba surgido de la ladera de la colina. El bloque, que se haba abierto camino en lnea recta hacia arriba desde el costado de la pendiente, haba arrancado varios rboles, demolido el portaln de madera, que se haba interpuesto directamente en su camino, destrozado un poste de cemento de un palmo de grueso y atravesado la resistente verja de tubo y red metlicas. Connors se ech hacia atrs y examin el bloque. Calcul que tena unos 3,5 metros de alto por 2,5 metros de ancho. Su cara delantera estaba recortada formando una serie de doce escalones, con un ngulo de 45 grados. No se vea ninguna seal en ella. Coloc una mano sobre el cristal y lo not caliente. De su interior proceda un sonido zumbante. Connors intercambi una mirada con Wedderkind. Desde luego, esto est lleno de sorpresas de ltima hora. Pasaron sobre la puerta destruida. Hey, miren, escalones dijo Kinner y subi por ellos. Lo malo es que no conducen a ninguna parte. Camin por la parte superior del bloque hasta el punto en que se incrustaba en la ladera. Wedderkind envi a los cadetes a recorrer la montaa en todos los sentidos. Result que Crusoe haba sacado a la superficie doce bloques con escalones. Cuatro de ellos, uno de los cuales era el que haba destruido el portaln, daban al Norte, al Sur, Este y Oeste, y estaban a un nivel superior que los otros ocho que surgan a intervalos de 45 grados de estos cuatro. Connors decidi examinar algunos de ellos. Despus de esto, regres a Crusoe, acompaado de Wedderkind. Neame, Vincent y Hadden haban terminado sus mediciones. Crusoe tena ahora 17 metros de alto, con unas medidas de base ligeramente inferiores a los 30 metros. Haban desaparecido las ltimas seales de sus lneas curvadas y se haba convertido en una pirmide perfecta de slido cristal negro. La luz que parpadeaba sobre el crtex enterrado era ms activa que nunca, como si se tratara de un irritado enjambre de lucirnagas azules. La Casa Blanca/Washington D. C. Las noticias que Greg llev desde Montana iniciaron una serie de reuniones que se prolongaron hasta la madrugada. El presidente durmi un par de horas, se duch, se afeit y luego regres a su oficina para entrevistarse con Fraser, el general Wills y el general Clayson. Ante la temible posibilidad de que la zona de apagn de Crusoe pudiera expandirse hasta abarcar la totalidad de los Estados Unidos, el presidente haba comunicado a los gobernadores de los Estados que llamasen a las unidades de la Guardia Nacional y, en el ms estricto secreto, haba puesto en alerta total a las tres fuerzas armadas. Durante la noche, las tropas haban ido tomando posiciones, por carretera, ferrocarril y avin, alrededor de las principales reas urbanas de la nacin. Si ocurra lo peor, su misin consistira en imponer la cuarentena en las ciudades,

impidiendo un xodo masivo e incontrolado hacia el campo. Ahora, todo depende del resultado de este ataque areo dijo Fraser. Si la zona de apagn se est expandiendo con intervalos de 90 horas, entonces no hay problema. Cualquier otro tipo de situacin es impensable. He estado repasando con mis colaboradores los diversos planes de contingencia durante la mayor parte de la noche, y no hay forma de poder hacerle frente. Tenemos planes para la supervivencia despus de una guerra nuclear, organizaciones de la defensa civil en cada estado, refugios contra la radiactividad que pueden albergar a 195 millones de personas, raciones de alimentos de emergencia que podran alimentar a 65 millones de personas durante catorce das pero todos esos planes requieren poder contar con electricidad. Aparte de esos doce camiones que hay en Montana y los locos de los planeadores en delta, ni una cosa ms va a poder moverse. No hay elaborado ningn plan en previsin de un paro tan generalizado! Y el apagn, puede empeorar tambin? pregunt el presidente. Si nos llegamos a ver dentro de la zona de apagn, no podremos ni conectar los aparatos de radio contest Fraser. Entonces, cmo haremos para mantener la unidad en el pas? le pregunt el presidente. Bueno, los romanos se las arreglaban le contest Fraser. Si es preciso, tambin nosotros encontraremos el modo. Cree que debera hacer algo? Quiero decir hablar al pas. No, an no. Todava se trata de una mera suposicin. Si Allbright cumple su misin, podremos relajarnos. Entonces, podr hablar por radio y por televisin para informar al mundo de cmo los rusos y nosotros lo hemos salvado. Eso no es totalmente cierto. An estn los otros cuatro le record el presidente. Aja Saba que el Departamento de Defensa ayud a pagar esa computadora de Baltimore? Me gustara meter en la crcel a ese bastardo de York y a Wedderkind con l! Qu pasar si la zona de apagn aumenta antes del momento sealado para el ataque? Segn los datos que nos proporcion Greg Mitchell, slo cubrir un dimetro de 1.200 kilmetros le contest Clayson. Sabe cuntas ciudades grandes se veran afectadas? pregunt Fraser. V olvi a mirar al presidente. La nica respuesta a eso es: llame a quien le escribe sus discursos. S en realidad, no s por qu Bob se fue all. Estamos dando rdenes selladas a todos los mandos militares hasta el grado de jefe de regimiento le dijo el general Wills. Si la zona de apagn aumenta a los 1.200, entonces, cuando usted lo decida, recibirn una seal por radio para que las abran. Y si se produce un apagn total de las ondas de radio, las instrucciones son de que las abran sin ms. Cree que debera quedarme aqu, o ir a Camp David? Ir a Camp David le contest Fraser.

Centro de Armas Especiales de la Fuerza Area de los Estados Unidos/

Base de la Fuerza Area de Kirtland /Nuevo Mxico A las 5.30 de la madrugada Firebreak Uno y Dos se elevaron hasta los 12.000 metros por encima del desierto de Nuevo Mxico, se alinearon con las bengalas y efectuaron varias pasadas de bombardeo sobre el blanco supuesto. Antes de cada pasada, colocaban una cartulina negra sobre los instrumentos habituales de vuelo y apagaban todos los sistemas elctricos para recrear, en lo posible, las condiciones con que se encontraran cuando volasen dentro de los lmites de la zona de apagn que rodeaba a Crow Ridge. Las primeras bombas cayeron a unos 200 metros del blanco y, como se presupona, el error fue debido fundamentalmente a la falta de precisin de los viejos modelos de altmetro y de indicador de la velocidad del aire. Las bombas fueron recogidas por un helicptero, llevadas a la cercana Base de la Fuerza Area de Holloman y cargadas de nuevo en los B-52. Mientras se volvan a llenar los tanques de los aviones, los pilotos y bombarderos estudiaron los resultados con el general Allbright y los controladores del MAE. Como los coches, las bombas nucleares pueden ser arregladas para adecuarlas a una necesidad tctica especfica. Para un ataque con xito contra un objetivo duro, tal como un silo subterrneo de proyectiles, o Crusoe, el artefacto tiene que estallar a nivel del suelo. Los factores crticos forman el PEC, probabilidad de error circular, y estn en conexin con la exactitud del sistema de transporte del arma y el rendimiento energtico. Una explosin al nivel del suelo con alto rendimiento energtico produce un enorme agujero y una onda de choque pulverizadora y explosiva que reduce a simple polvillo el cemento armado. Con plutonio 239 el rendimiento en radiacin letal es bajo, y se reduce a un 1 % residual siete das despus del estallido. Utilizando las ecuaciones de los programadores de la guerra nuclear, se haba calculado que un arma con una potencia energtica de 50 kilotones, conducida al objetivo con un PEC de 150 metros, produca, en el caso de un silo de proyectiles Minuteman, endurecido para soportar una presin de 20 kg. por centmetro cuadrado, una probabilidad de destruccin con un solo impacto del 82 %. La bomba de CAMPFIRE estaba diseada para producir una onda de choque diez veces ms poderosa, una colosal onda explosiva de 200 kg. de presin por centmetro cuadrado. Pero Crusoe haba resultado ser mucho ms duro que cualquier construccin que hubiera sido capaz de disear la Fuerza Area. Para que la operacin tuviera alguna posibilidad de xito, todo el mundo era consciente de que se deba maximizar el efecto destructivo de la bomba; y eso significaba conseguir un impacto directo, o con el mnimo de error. Las tripulaciones miraron hoscamente el diagrama que sealaba la cada de sus bombas alrededor del objetivo y esperaron a que Allbright diera su veredicto. ste no tard mucho en llegar: Un PEC de 180 metros resulta inaceptable, caballeros. Deben realizar un nuevo intento. Quiero que para el medioda hayan reducido ese error a la mitad. Campamento Base/Carretera 22/Montana Connors y su grupo de reconocimiento de Crow Ridge regresaron al campamento base y descubrieron que an seguan all Harris, Cameron y el resto de los cadetes. Larsen haba llevado

los dos dieseis de regreso de Jordn con sus remolques de siete metros de largo repletos de bengalas. De dnde infiernos han salido? pregunt Connon. Las manda el general Allbright, seor contest Larsen. Las ha enviado por avin a la Base de la Fuerza Area de Glasgow y de all las han llevado a Jordn. Larsen sac un sobre de la cabina del diesel. Esto vena con las bengalas. Va dirigido a usted. Ya he pasado las instrucciones y planos a Cameron y Harris. Connors ley la carta. Era telegrfica e iba directamente al grano: Querido Bob He tenido conocimiento del problema que ha surgido all y de la forma en que se han enfrentado a l. Lamento tener que retrasar an ms la evacuacin final. La Fuerza Area necesita con urgencia un trazado de bengalas alrededor de Crow Ridge que contribuya a la exactitud de la puntera. Cameron y Harris tienen las instrucciones necesarias y organizarn a los cadetes para que coloquen las bengalas. Una vez hecho esto, le agradecera que procediese a la evacuacin del grupo principal y suministrase a los equipos de ignicin los medios de transporte adecuados para que consigan salir de la zona de peligro el martes 25, a las catorce horas lo ms tarde. Buena suerte, Mitch. El mayor Jessup le enva tambin un mensaje dijo Larsen. Ha recibido una comunicacin urgente para que usted y el seor Wedderkind se pongan cuanto antes en contacto con la Casa Blanca. Gracias Connors explic la situacin a Wedderkind y Rizzik. Creo que lo mejor es que hagamos salir de aqu al resto del equipo de investigacin y a su grupo del campamento base, Rizz. No cree que sera prudente que nos quedsemos a ayudar? pregunt Rizzik. As se podra terminar antes el trabajo. S dijo Wedderkind. Estoy seguro de que Davis y los otros tambin querrn colaborar. Esto es ridculo, Arnold. No hay ninguna necesidad de iniciar una sucesin de actos de herosmo. No te preocupes, me asegurar de que todo el mundo elija libremente. De acuerdo Connors mir su reloj. Las 7.45. V oy a bajar a Miles City a ver al coronel Reese, y luego regresar a recogerte. Estte preparado para salir hacia Jordn a las diez. Connors camin hacia la oficina del campamento base. Cuando pasaba junto a la cantina vio a Volkert delante de la puerta con el rostro hundido dentro de una hamburguesa. Cul es la situacin en Cohagen? La pequea poblacin se hallaba justamente ms all del borde de la zona de evacuacin. El plan consista en observar la explosin desde lo alto de un silo existente en las afueras de Cohagen. Ahora, claro est, la poblacin quedaba 24 kilmetros en el interior de la nueva zona de apagn. Volkert cogi la hamburguesa con la otra mano y se chup el catsup de los dedos. La cosa va bien. Todo est bajo control. Los de la CA y el Ejrcito fueron all y lo dispusieron todo. Esperemos que salga bien. Algunas gentes de all no se muestran muy amistosas hacia los rusos. Y qu tal se las arreglan?

Van solucionando los problemas. Ustedes los de la ciudad deberan recordar que esto son las montaas. Los que vivimos por aqu hemos vivido tiempos duros. La mayora de los de aqu va en camioneta, pero esto es tierra de vaqueros. Las gentes todava se ayudan mutuamente cuando surgen problemas. Es bueno saber eso le contest Connors. Seal. Acbesela, antes de que se enfre. Entr en la oficina del campamento base. Cameron, Harris y Rizzik haban extendido sobre la mesa los planos de la disposicin de las bengalas. Connors estudi los detalles. Cuatro hileras de 1.500 metros centrando Crow Ridge con grupos de bengalas unidos entre s y situados a intervalos de diez metros. Las lneas de entrada y salida necesitaban cada una diez grupos de bengalas situados a 500 metros de distancia, formando una lnea ininterrumpida que iba de Este a Oeste a lo largo del eje de mayor longitud de la cordillera. Pareca un trabajo bastante considerable. Cunto tiempo creen que har falta para esto? pregunt Connors. La mayor parte del da dijo Harris. Pero no se preocupe, podremos hacerlo. 476 Ya que los camiones se van a ir vacos, no querran aprovechar para sacar de aqu a los caballos? No, seor afirm Cameron. Los diesel no pueden ir a todas partes. Cuando empecemos la colocacin de esas bengalas, tendremos que dispersarnos. Necesitaremos los caballos para mantenernos en contacto con los grupos de trabajo. De acuerdo. No les molestar ms. Miles City/Montana Eran las 9 en punto cuando Larsen llev a Connors colina abajo pasando al lado del aeropuerto. En el extremo norte del puente que atravesaba el Yellowstone haba un control del Ejrcito. Los soldados reconocieron el camin amarillo, levantaron la barrera y les hicieron un gesto para que pasasen, Larsen se detuvo para que le indicaran el camino hacia el cuartel, y luego aceler, cruz el puente y entr en el pueblo, reduciendo la velocidad a los obligados 40 kilmetros por hora al cruzar sobre las vas del Milwaukee Railroad antes de tomar por la Calle Siete. Los dos diesel transformados que le haban prestado al coronel Reese estaban aparcados frente al cuartel. A Connors le complaci ver que en ambos haba cadetes armados, que estaban sentados en las cabinas. Mientras los muchachos de Larsen les informaban de los ltimos acontecimientos, Connors entr a ver al coronel Reese. ste haba permanecido despierto durante toda la noche, y ahora estaba afeitndose. Connors le dijo que no se interrumpiera y mand buscar al oficial que mandaba la Guardia Nacional. Tanto ste como Reese le confirmaron que, al fin, sus unidades haban conseguido evacuar a todo el mundo de la zona de apagn y que haban instalado nuevos controles de carretera alrededor del rea afectada por el corte de energa. Connors les explic que exista la posibilidad de que aumentase de nuevo, hasta llegar a tener un dimetro de 1.200 kilmetros. Reese se hizo un corte. Por Moiss! el coronel de la Guardia Nacional se dej caer en una silla, pesadamente. Se da cuenta de las consecuencias que esto podra tener sobre esta ciudad? Aqu viven casi diez mil personas.

Y cree usted que eso es un gran problema? Connors fue contando las ciudades con los dedos. Dejar sin energa a Helena, Butte, Billings y Great Falls, Bismark en Dakota del Norte, Rapid City, Dakota del Sur, y Sheridan y Gaspar en Wyoming, e incluso Regina al norte de la frontera, en Canad. Pero debo hacer hincapi en que esto es simplemente una posibilidad, y que esta informacin es secreto de Estado. Qu diablos es lo que est provocando todo esto? pregunt Reese. Ahora no tengo tiempo de explicrselo le respondi Connors. Pero est relacionado con el apagn. Reese se coloc un trozo de gasa sobre el corte. Saben ustedes cundo ocurrir eso? No. Podra ser en cualquier momento entre ahora y las cinco de la maana del mircoles. Y cunto tiempo durara? Reese dej de afeitarse y se enjuag el jabn que tena en la cara. No lo sabemos le contest Connors. Quiz no mucho y a lo mejor ni siquiera llegar a producirse. Pero, qu podemos hacer? pregunt el jefe de la Guardia Nacional. Quedarnos sentados dijo Connors. Recibir ayuda inmediata de Washington. No tena sentido decirle que si la zona de apagn aumentaba a 1.200 kilmetros, poda muy bien continuar su escalada. Si as era, Washington no iba a poder ayudar a nadie. Una noticia as poda esperar hasta el martes por la tarde. Conoce usted al director del Miles City Star? Hemos ido a pescar un par de veces juntos. Podra conseguir que imprimiera algo en secreto? S, creo que s. l mismo sabe manejar todas las mquinas de su peridico. De acuerdo. Le sugiero que le haga imprimir algunos millares de folletos explicando la situacin. Tal vez valdra la pena incluir un mapa. Sobre todo asegrese de que nadie ms los vea. Gurdelos aqu. Si la zona de apagn aumenta y se quedan sin energa elctrica, empiece a distribuirlos y utilice los diesel para enviar ejemplares a Glendive y Billings. Y pdales que los reimpriman. Nosotros nos encargaremos de Glasgow. Si recibe la orden de seguir en la misma situacin, qumelos. Queda claro? S. Connors regres a la carretera 22 con la sensacin de que haba liberado a su mente de un problema. La idea de que diez mil personas se encontrasen repentinamente inmovilizadas, privadas de energa elctrica y sin poder averiguar qu estaba sucediendo, era algo que le haba preocupado profundamente. Y, sin embargo, esa situacin sera fcil en comparacin con lo que poda pasar en las grandes ciudades de Montana, Helena, Great Falls, Billings y Butte, la gran ciudad minera. Si las bombas de aire se detenan, y los ascensores de las minas se quedaban parados en los pozos de casi dos kilmetros de profundidad Connors se estremeci ante aquella idea. Era una locura seguir manteniendo la situacin en secreto. El presidente tena que hablar por rado para explicar a la opinin pblica lo que poda suceder. Connors se detuvo en el campamento base y recogi a Wedderkind. Todos los dems haban

desaparecido. Connors ote el horizonte hacia el Este por la ventanilla de la cabina. No debera haber gente trabajando ah? Estn hacindolo, pero an estn en la lnea de entrada, a unos seis kilmetros de aqu. El plan consiste en comenzar desde el exterior para retroceder hacia el centro. De este modo todos estarn cerca unos de otros cuando hayan terminado. Y podrn desaparecer a toda prisa. Muy bien Larsen pis el acelerador y pasaron junto a las casas vacas de Broken Mill. Antes de salir de Miles City, Connors haba enviado un diesel a Jordn para que ordenara preparar un avin que los recogiese y los llevase a Glasgow. Cuando le haba dicho a Arnold que no pensaba volver a volar de nuevo, estaba hablando en serio, pero haba tenido que rendirse a la evidencia. Y la evidencia era que desde Jordn hasta la Base Area de Glasgow haba 290 kilmetros por carretera y, dada la situacin en que se encontraba el ferrocarril, para recorrer esa distancia en tren necesitara casi tres das. Base de la Fuerza Area de Glasgow/Montana Despus de llamar a Allbright para confirmarle que las bengalas estaran dispuestas en el momento del ataque, Connors y Wedderkind hablaron con el presidente y le dieron sus impresiones sobre la situacin. Connors le comunic el retraso de ltima hora, consecuencia de la colocacin de las bengalas, y le urgi a considerar la conveniencia de dirigirse por radio a la nacin. Su conversacin termin sin que se hubiera tomado una decisin, pero Connors logr del presidente la promesa de que le pedira a su secretario de Prensa, Jerry Silvermann, que tomase las disposiciones necesarias e inmediatas para efectuar una retransmisin desde Camp David. Durante y despus del ltimo apagn de tres semanas, se haban producido muchos comentarios de prensa sobre la ausencia de una comunicacin directa del presidente respecto a lo que muchos consideraban como una situacin crtica. El peso de las preguntas haba recado sobre Jerry, quien afortunadamente se haba podido mantener en un discreto segundo plano, y los portavoces del Departamento de Defensa y de la NASA. Connors y Wedderkind comieron con el general Golubev, Grigorienko, el intrprete Dan Chaliapin y los miembros del grupo de investigacin que haban ido a la Base de la Fuerza Area de Glasgow para informarles del proyecto, y luego despegaron hacia Jordn a las 2.15 de la tarde. Esta vez, en el plan de vuelo estaba previsto sobrevolar el pantano de Fort Peck. Connors, convencido de que el rayo nunca caa dos veces en el mismo sitio, cerr los ojos y fingi dormir. Larsen esperaba en la pista, con el segundo diesel de reserva. Connors y Wedderkind montaron al camin y se dispusieron a realizar el trayecto de ochenta kilmetros hasta Crow Ridge. La Casa Blanca/Washington D. C. A media tarde, el presidente an no haba salido hacia Camp David. Estaba ante el ventanal curvado, mirando hacia los jardines de la Casa Blanca, luchando por encontrar las palabras que, sin crear el pnico, sirvieran para poner sobre aviso a la nacin de los peligros que la amenazaban. De repente, el presidente dese haberle dicho a Connors que regresara a Washington. Tom el telfono y

pidi que le comunicaran con el mayor Jessup, el enlace del proyecto en la Base de la Fuerza Area de Glasgow. Cuando la operadora iba a establecer contacto, se cort la comunicacin. Los repetidos intentos que realiz durante los dos minutos siguientes no lograron restablecer la comunicacin. Algunos segundos ms tarde, una llamada del cuartel general del MAE en Omaha, Nebraska, le confirm el corte en las comunicaciones. Cada circuito del sistema de comunicaciones terrestre del MAE, establecido a base de cables especialmente reforzados, se comprueba electrnicamente cada tres segundos. El informe del MAE que surgi por el teleimpresor de alta velocidad del Pentgono, a 6.000 pulsaciones por minuto, confirm que se haba perdido todo contacto con la Base de la Fuerza Area de Glasgow, los complejos de proyectiles Minuteman 3 de Great Falls y la Base de la Fuerza Area de Malstrom en Montana, la Base de la Fuerza Area de Minot en Dakota del Norte y la Base de la Fuerza Area de Ellsworth en Dakota del Sur. La zona de apagn se haba expandido; no al cabo de las 90 horas previstas, sino solamente en treinta. Ahora estaba claro el ritmo de expansin. Dentro de diez horas se incrementara de nuevo. Fraser, Clayson y Wills llegaron del Pentgono, situado al otro extremo de la ciudad, en helicptero y McKenna lo hizo en un vuelo desde Virginia. Se unieron al presidente en los stanos de la Casa Blanca. Uno de los coroneles del Estado Mayor de Wills proyect una diapositiva en color que haba sido preparada nada ms conocer las predicciones de Brecetti. Las cosas estn mal dijo Fraser. Si el intervalo de tiempo est siendo divido por tres, la totalidad de los Estados Unidos podra estar ya sin electricidad para las tres de la madrugada de maana. Tres horas despus de la medianoche El presidente trat de grabar en su mente aquella hora, y sus consecuencias: todo procedimiento rpido de transporte inmovilizado, todo enlace de comunicacin cortado, la industria liquidada, las ciudades estranguladas, las fuerzas armadas y las organizaciones de mantenimiento de la ley paralizadas, las estructuras de poder de los estados y del gobierno federal cegadas, sordas y mudas, Cmo podra mantener el control sobre todas las cosas? Cmo podra nadie mantenerlo? Son el telfono. Le tom Fraser. Muy bien. Envelo aqu colg el telfono y se volvi hacia el presidente. Acaba de llegar un mensaje del premier sovitico por el teleimpresor de la lnea roja. El presidente volvi inmediatamente a pisar tierra firme. Oh, bien tosi para relajar los agarrotados msculos de su garganta. Se oy una llamada en la puerta. Un teniente coronel de la Fuerza Area de la seccin de comunicaciones entr con el mensaje. Fraser se lo pas al presidente. ste se puso las gafas y lo ley rpidamente. Lo leer en voz alta. Aqu dice que se escribi a la una cero seis es decir la una y seis minutos de la maana del martes. Es que ya es maana all? y est dirigido al presidente de los Estados Unidos y comienza Querido John alz la vista con una sonrisa. Esto me recuerda todos los chistes que corren por el pas sobre cartas que empiezan as sigui leyendo: Acabamos de enterarnos de que el campo neutralizador que rodea a Comisario ha aumentado hasta los 1.200 kilmetros. En vista de la inminente amenaza de una nueva expansin, proponemos adelantar en veinticuatro horas el momento del ataque, a las seis de hoy, maana del martes. Creemos de importancia vital que nuestros ataques se produzcan simultneamente. De lo contrario se podran

producir consecuencias incalculables. Por tanto le solicito encarecidamente un adelanto conjunto en la hora del ataque. Le agradecemos el reciente intercambio de informacin cientfica y guardamos con renovadas esperanzas un prolongado perodo de estrecha cooperacin El muy bastardo. Por favor, comunqueme su decisin afirmativa antes de las 17.30, hora de Washington. Su amigo Alekseii Vasilyievich Leonovich, premier del Consejo de Ministros del Soviet Supremo, etc. El presidente dej caer el mensaje de la telimpresora sobre la mesa y mir el reloj de la pared. Eran las 5.13 horas de la tarde. En este momento, son las tres y trece minutos en Montana dijo Fraser. Si hemos de hacerlo en simultaneidad con los rusos, nuestro avin deber dejar caer las bombas sobre Crow Ridge a las cinco. Pero Mel, por Dios, la zona est ocupada por los que estn llevando a cabo la colocacin de esas bengalas! Los cadetes de la Fuerza Area, los hombres de Mack, la mitad de los miembros del grupo de investigacin hay casi doscientas cincuenta personas all! Me est pidiendo que los elimine sin darles ni una sola oportunidad de escapar? No hay forma de enviarles un mensaje? el presidente mir con ansiedad a los otros. Mack? Chuck? Vernon? Tiene que ocurrrsele algo a alguien! Qu es ms importante le pregunt Fraser, las vidas de 250 personas o el futuro de 250 millones? Son uno de los telfonos. Fue Fraser quien contest. Mitch?, espera un momento Fraser tap el auricular con la mano. Mientras toma una decisin, tengo su permiso para ordenar que los B-52 carguen las bombas? La mano del presidente se alz para aferrar su nariz, pero luego se desplom sobre la mesa. S dgales que no cuelguen, y que permanezcan cerca del telfono. Fraser mir a Clayson como pidindole permiso para dar las rdenes necesarias. Clayson le hizo un gesto con la cabeza. Mitch? Le doy oficialmente la orden de mantenerse alerta para despegue en la operacin CAMPFIRE. Carguen las bombas y dispngase a recibir inmediatamente la seal de partir No, intentaremos entrar en contacto con la gente de Crow Ridge, pero tendrn que prescindir de las bengalas. No cuelgue De acuerdo. Centro de Armas Especiales de la Fuerza Area de los Estados Unidos/ Base de la Fuerza Area de Kirtland /Nuevo Mxico Allbright conect el telfono al amplificador y mir por la ventana del remolque de operaciones. La pista en la que haban estado aparcados los B-52 durante las ltimas cinco semanas se hallaba vaca. Se volvi hacia el jefe de los controladores del MAE. Cul es la ltima noticia de Firebreak Uno y Dos? Acaban de comenzar la pasada de aproximacin. Allbright y el controlador del MAE salieron al exterior y escrutaron el cielo. El controlador

seal al cielo, hacia el rincn sudoeste de la Base. Ah estn mire Los dos aviones se acercaban hacia la pista en formacin, pero an eran puntos con alas. Allbright se maldijo por no haber tenido un aparato en alerta constante. Llmeles y dgales que desciendan inmediatamente y haga sonar la sirena. El controlador del MAE entr corriendo en el remolque. Gimi la sirena. Los equipos de tierra salieron de sus alojamientos y corrieron hacia Allbright. ste dio a su voz el tono retumbante de discurso de pato de cuartel. Caballeros, sus aviones van a llegar dentro de un par de minutos. La Casa Blanca acaba de dar una alerta para CAMPFIRE. Quiero que esos aviones estn provistos de bombas, llenos de combustible, comprobados y dispuestos a despegar dentro de diez minutos. Pero, seor, ni siquiera han aterrizado an. Tienen que salir de la pista, venir hacia aqu Exactamente Allbright cort en seco al jefe de los equipos. Van a conseguir que sta sea la operacin de reaprovisionamiento ms rpida de la historia del Mando Areo Estratgico. En marcha! La Casa Blanca/Washington D. C. Fraser miro el reloj de la pared: Las 5.14 Hay unos 1.300 kilmetros de distancia entre Mxico y Montana y la velocidad mxima de un B-52 es de 1.056 kilmetros por hora. Chuck? El tiempo mnimo de vuelo, desde la pista hasta el objetivo es de 1.18 horas pero eso es a una altitud ptima. A 12.000 metros su velocidad disminuir en unos noventa kilmetros. Y, segn los ltimos informes meteorolgicos, es posible que tengan viento de cola durante la ltima mitad del vuelo. Fraser mir al presidente. Si Mosc ha de recibir su mensaje a las 5.30, tiene usted un mximo de ocho minutos para tomar una decisin. Personalente, no creo que tengamos ninguna otra opcin. Cada segundo que nos retrasemos reduce el tiempo de que dispondr el avin de Mitch para alinearse con el objetivo. Chuck, si el avin de Mitch puede realizar el vuelo no podra usted entrar en contacto con la Base Area ms cercana y pedir un voluntario para que vuele hasta all y lance un mensaje a la gente que hay en Crow Ridge? El general Clayson abri su gruesa carpeta de datos y estudi su lista de bases areas en activo. La ms cercana es la Base de la Fuerza Area de Warren en el borde sur de Wyoming. Es una base de cazas de la defensa. Est a casi 650 kilmetros de distancia de Crow Ridge. Y qu representa eso, treinta minutos de vuelo? S, ms el tiempo de reaccin. Tendrn que preparar un recipiente para arrojar el mensaje e idear la forma de dejarlo caer. El sistema para soltar las cargas de las alas funciona elctricamente. Entonces, que lo lancen desde la carlinga. Seor, lo que vamos a enviar es un avin que vuela a Mach 2, no un viejo biplano JN-4. Chuck, no me importa lo ms mnimo cmo lo haga, lo nico que quiero es que lo haga ahora

mismo. Clayson tom uno de los telfonos situados en el extremo ms alejado de la habitacin. Eran las 5.15. El presidente tendi la mano hacia el lpiz y el bloc que haba frente a l y escribi rpidamente con maysculas inclinadas: LA ZONA DE APAGN TIENE AHORA 1.200 KM. EL ATAQUE CAMPFIRE TENDR LUGAR A LAS 17 HORAS DE HOY, HORA DE CROW RIDGE. EL PRESIDENTE LES ORDENA ALEJARSE INMEDIATAMENTE DE LA ZONA DE PELIGRO. Arranc la hoja del bloc y se la pas a Fraser. Qu le parece? Muy bien Asegrese de que le repitan la hora ya sabe, para que no haya Confusiones. Muy bien. Fraser entreg el mensaje a McKenna. ste se lo entreg a Clayson. Podremos dar a los rusos una contestacin afirmativa con respecto a CAMPFIRE? El presidente cerr los ojos, se frot la frente y la nariz y luego mir a Fraser. Me gustara esperar hasta que Chuck haya pensado algo, No habr ningn problema. Ayer noche orden usted una alerta, Warren es una base de la defensa area, as que deben tener a la tercera parte de sus pilotos metidos en las carlingas, y dispuestos a despegar Fraser gir en redondo con su silla. Qu tal van las cosas con ese avin, Chuck? Clayson estaba muy ocupado, hablando en voz baja por telfono. Alz el pulgar. No deje de recalcar que quien vaya en la misin podr contar con energa elctrica le grit Fraser. Clayson hizo una sea de que le haba odo. El presidente vio cmo Fraser, McKenna y el general Wills le miraban con aire expectante. Durante todo el tiempo que llevaba en el cargo haba temido aquel momento. Bajo sus rdenes, las fuerzas militares de los Estados Unidos haban evitado intervenir en cualquier conflicto armado. Ningn soldado haba muerto como resultado de una orden presidencial. Haba sido el candidato de la paz. Ahora, se vea enfrentado a la idea de sentenciar a 250 personas a una aniquilacin instantnea o, segn lo lejos que pudieran huir, a horribles quemaduras o una muerte lenta, producto de la enfermedad de la radiacin Fraser alz el telfono rojo que los una con Nuevo Mxico. Le dio al general Allbright una rpida informacin de la forma en que se vean las cosas desde Washington y recibi un informe de la marcha de la Operacin CAMPFIRE. Le entreg el telfono al presidente. Firebreak Uno y Dos estaban volviendo de unas prcticas de bombardeo de ltima hora cuando les dimos la alerta. En este momento se estn armando y reaprovisionando de combustible. Estarn dispuestos a partir de las 17.30. A Mitch le gustara hablar con usted. El presidente tom el telfono. Eran las 5.17 de la tarde. Centro de Armas Especiales de la Fuerza Area de los Estados Unidos/

Base de la Fuerza Area de Kirtland /Nuevo Mxico Allbright llam a los doce tripulantes al remolque de operaciones. Los cuatro controladores del MAE se hallaban en pie, en la parte posterior de la sala. Caballeros, como ustedes saben estamos en situacin de alerta pero, a causa de los ltimos acontecimientos, vamos a realizar una misin reducida que nos permitir la mayor posibilidad de xito. Allbright hizo que los dos capitanes cortasen un mazo de cartas. El coronel William Smokey Stover fue el ganador con una J de picas. Stover le entreg la carta a Allbright: Me complace tenerle a bordo del Firebreak Dos, seor. Muchas gracias. Allbright se volvi hacia el controlador de armas del MAE: John, haga que la bomba de Firebreak Uno sea trasladada al aparato de Smokey. S, seor el oficial del MAE sali con paso rpido. Allbright levant un tanto su voz: Que se queden conmigo los capitanes y copilotos de cada avin. Los dems pueden marcharse. Mientras la habitacin se vaciaba, los oficiales del MAE fueron hacia la parte delantera de la sala. Allbright se volvi hacia el coronel Westland, que haba sacado el ocho de diamantes. Ned, su avin nos seguir hasta el lmite de la zona de peligro, observar nuestro ataque y luego volar haca el cuartel general del MAE en Omaha para informar del resultado. Puede llevar su tripulacin completa. Comprendido, seor. Muy bien Allbright tom el telfono. El presidente quiere decirles unas palabras a los cuatro. El presidente habl brevemente con Stover y con su copiloto y luego hizo lo mismo con Westland y el suyo. Allbright cruz unas ltimas palabras con el presidente, y luego colg el telfono. Los cuatro pilotos se miraron unos a otros. Tiene que haber otra manera de hacerlo, seor. Eso es una locura exclam Stover. Tenemos una pasada de aproximacin de seiscientos kilmetros sin electricidad explic Allbright. El tiempo est empezando a empeorar veinticuatro horas antes de lo previsto y no habr bengalas de sealizacin. Caballeros, slo hay un modo de asegurarnos de que alcanzaremos ese blanco y se es el motivo por el que me propongo llevar a Firebreak Dos hasta el objetivo. S, pero Ya oy las palabras del presidente. Usted y su copiloto cebarn la bomba y se lanzarn en paracadas. Pero, seor Coronel Stover, queda usted relevado del mando de su avin a partir de las 15.21 horas de hoy, lunes 24 de septiembre. Es una orden, Smokey, as que cmplala. Stover apret los labios.

Y qu ha sucedido con el principio del MAE de que todo han de hacerlo dos hombres? Nada le contest Allbright. Ese principio sigue intacto, pero nunca he sido partidario de causar ms muertes de las necesarias. A las 15.22 horas lleg por teleimpresora, del Cuartel General del MAE en Nebraska, la orden que confirmaba la misin para CAMPFIRE. Y por la lnea de Washington vino la orden presidencial, sin la cual ningn arma nuclear poda ser lanzada. Los cuatro pilotos abrieron sus sobres sellados y comprobaron la autenticidad de la orden de misin codificada y de la seal del presidente. Dos de los cuatro oficiales de alta graduacin del MAE asignados a la operacin abrieron un maletn azul y sacaron dos llaves, cada una de las cuales iba unida a una delgada cadena. Entregaron una a Stover y otra a su copiloto. Los dos hombres firmaron un recibo, se las colgaron del cuello, se colocaron sus paracadas y corrieron hacia el aparato, Los equipos de tierra y contraincendios ya estaban dispuestos alrededor de los aparatos, con todo su equipo. Stover se detuvo junto a la punta de acceso en la proa de su B-52. Dnde quiere sentarse, general? Ustedes dos irn delante contest Allbright. Yo me sentar detrs. Ya nos cambiaremos cuando lleguemos a la zona de apagn. Es una locura repiti Stover. Nos hemos estado esforzando durante todo el da para alcanzar el centro de esas bengalas, hemos reducido el error a cien metros S, pero dada la premura de tiempo no podemos hacerlo de otro modo. Vamos, Smokey. El jefe del equipo de tierra cerr la puerta de acceso e introdujo el jack de sus auriculares en la conexin del fuselaje, para poder hablar con Stover. Allbright se coloc en el asiento situado inmediatamente detrs de Stover y su copiloto mientras stos conectaban con rapidez todos los instrumentos, con los precisos y coordinados movimientos propios de sus muchos aos de entrenamiento. Los potentes turborreactores del Firebreak Uno rugieron al encenderse y, un segundo despus, Westland hizo girar a Firebreak Dos. Stover grit a travs de la esttica de la banda de ondas largas que lo una con la torre, y le dieron pista libre para un despegue inmediato. Firebreak Dos comenz a rodar, con los flaps bajados, hacia la pista indicada. Firebreak Uno le sigui, a unos cincuenta metros por detrs, al lado de estribor. Cuando la rueda del morro estuvo en la lnea blanca central, Stover inici el bombeo de agua a los reactores para aumentar la fuerza para el despegue, dando la mxima potencia a los ocho motores. Allbright mir su reloj. Eran, exactamente, las 15.30 horas. Firebreak Dos estaba elevndose dejando tras de s una turbulenta nube de humo negro, que indicaba el rumbo hacia Crow Ridge. Mir por la ventanilla y vio el aparato de Westland que suba hasta ponerse en posicin tras su ala de estribor, Crow Ridge/Montana

Mientras Larsen conduca su coche a travs de Broken Mill, Connors descubri en la distancia una brillante mancha amarilla a su derecha, en la llanura. Le pidi a Larsen que retrocediese hasta el cruce de caminos y que tomase el sendero de tierra que se abra al oeste de la carretera. Una vez en l doblaron a la izquierda por el camino que llevaba hacia el barracn de Bodell. Uno de los dieseis estaba aparcado en la llanura y unas cincuenta personas se hallaban distribuidas en pequeos grupos detrs de l, junto con dos cadetes a caballo. Era el grupo de trabajo que estaba colocando la lnea norte de bengalas. Cuatro cadetes, situados en la parte de atrs del diesel iban dejando caer paquetes de bengalas mientras su vehculo avanzaba lentamente hacia Crow Ridge. Larsen gir sobre la hierba y se dirigi hacia ellos, detenindose junto al grupo principal. Connors salt de la cabina. Hey cmo van las cosas? Un cadete llamado Biggs respondi: Muy bien. Lo ms lento de todo es unir esas malditas cosas con esta mecha para que se enciendan por series. Connors mir hacia la colina. Parece que ya no les queda mucho. 850 metros le contest Biggs. O sea 85 series. Connors mir su reloj. Eran las 4.15 de la tarde. Tiene idea de cundo acabarn? Quiz a las siete o a las ocho. Dnde estn Harris y Cameron? No s. Pregnteselo a uno de los que van a caballo. Creo que Rizzik est en la lnea oeste. Muchas gracias mientras Connors se volva para irse, el cielo reson con un atronador rugido sobre su cabeza. Se agach instintivamente, como todos los que haba a su alrededor, y luego alz la vista. Un cazabombardero camuflado Phantom estaba alejndose a unos cinco metros por encima de la hierba. De dnde ha salido? pregunt Connors. Creo que ha venido de la carretera dijo uno de los cadetes. Vieron cmo el avin tomaba hacia el Norte. Acab de girar sobre Broken Mill y se acerc tronando sobre sus cabezas, a altitud cero. Est agitando las alas dijo Connors. No ser que intenta entregarnos un mensaje? Gir la cabeza mientras el avin ruga por encima y lo vio doblar de nuevo a la derecha y trazar un crculo alrededor de ellos.

Landers, el piloto del Phantom, era el comandante de 32 aos de la Base de la Fuerza Area de Warren, situada al norte de Cheyenne. No haba habido tiempo para preparar un plan de vuelo detallado, por lo que se haba visto obligado a volar a altitud cero a travs de las llanuras de Wyoming. Una vez que hubo entrado en Montana, busc el Yellowstone y sigui su curso hasta llegar al aeropuerto de Miles City en donde se hallaban dos transportes Hrcules de color amarillo cromado aparcados con sus colas en direccin al vertedero de desperdicios municipal.

Desde all, Landers haba seguido la carretera hasta Crow Ridge. Haba visto un par de docenas de camiones del Ejrcito abandonados. Por el telfono, el general Clayson le haba dicho que buscase una pirmide negra. Eso le haba sonado a cuento de hadas, pero all estaba, alzndose de la meseta bordeada de pinos. Y tambin all, al sur y al este de la carretera, estaban los grupos de trabajo a los que haba venido a advertir. Gir hacia la izquierda sobre el campamento base y vio a otro grupo que colocaba una lnea de bengalas desde el norte. Este grupo dispona de dos camiones amarillos. Quiz uno de ellos fuera el vehculo de mando. Landers se dirigi hacia ellos, volando a muy poca altura sobre la hierba, y luego gir hacia la derecha, para tomar hacia el Norte, hacia la carretera. Dio un giro sobre algunos edificios desiertos y luego se dirigi de nuevo hacia el grupo con su mano en la palanca que le permitira soltar el vaco tanque de combustible desprendible sobre el que haban escrito el mensaje del presidente con un grueso rotulador. Tir de la palanca y gir hacia la derecha. El grupo segua en pie mirndolo. Landers mir hacia atrs. Hizo otro cerrado giro sobre los edificios, enfil hacia el grupo, tir con fuerza de la palanca que soltaba el tanque y gir por tercera vez. Todos estaban pendientes de l. Incluso algunos estaban agitando los brazos. Y el tanque vaco con el urgente mensaje que ordenaba desalojar la zona segua an firmemente fijado bajo su ala de estribor A bordo del Firebreak Dos/Sobre Wyoming V olando a 6.000 metros, los B-52 cruzaron sobre Colorado, y llegaron al lmite de Wyoming. El borde de la zona de apagn se hallaba a unos 150 kilmetros por delante de ellos. Allbright conect su interfono. Smokey, ser mejor que usted y Deke vayan a armar la bomba mientras an hay luz en el compartimiento de bombas. Stover le hizo una seal con el pulgar en alto, dio una palmada en el hombro a Deke Shore, su copiloto, y gir una llave imaginaria. Los dos pilotos conectaron sus tubos de oxgeno a unos tanques porttiles. Allbright cerr la silla auxiliar para dejar salir a Stover. Luego ocup el sitio de ste. Deke sigui a Stover hacia el compartimiento de bombas. Cuando su copiloto estaba dispuesto en la cola de la primera bomba y con su interfono conectado, Stover alz su llave. La cerradura estaba situada en el centro de un disco numerado. Cdigo de insercin. Cada uno de ellos marc un nmero secreto que haban aprendido de memoria. Codificado. Listo para introducir la llave. Introducir las llaves. Stover insert la suya. Llaves dentro. Listos para armar. Stover asi el disco. Primera secuencia. Grupo cuatro cero. Grupo cuatro cero. Cierre.

Stover gir su llave. Primera secuencia cerrada. Alineadas las ocho secciones, la bomba estaba ya preparada, dispuesta a estallar tan pronto como golpease el suelo. Stover y su copiloto pasaron al morro y la cola de la segunda. Antes de que hubieran terminado, se apag la pequea luz del compartimiento de bombas. Puedes ver algo, Deke? S, puedo ver algo. Dame un par de segundos para acostumbrarme. De acuerdo, sigamos. Sptima secuencia. Grupo nueve dos. Grupo nueve dos. Cierre. Sptima secuencia cerrada Stover fue de nuevo a la carlinga y se sent en el silln de la derecha. Su copiloto abri la silla auxiliar que haba en la portezuela. Todo dispuesto? pregunt Allbright. S. Las dos estn montadas y preparadas para estallar. Ha habido algn problema al alcanzar la zona? No demasiados. He desconectado todos los interruptores de los generadores y los circuitos de las bateras. Ahora slo espero que no se me apaguen los propulsores. No tendra por qu suceder eso. El B-52 no acostumbra a tener problemas de chorro a esta altura. Estn dispuestos a saltar? Es que tenemos eleccin? Eso se lo puede preguntar personalmente al presidente, cuando le vea. Stover mir por la ventanilla. Va a ser como saltar a la Luna. Piensa perder algo de altitud? Ya estamos bajando le dijo Allbright. Hemos sobrevolado Casper? pregunt Deke. S le contest Stover. La prxima parada de autobs es Buffalo. Y no es que haya nada movindose en cualquiera de esos lugares ni entre ellos. De acuerdo, vamos. Tenemos el viento de cola. Si esperamos ms, nos arrastrar hacia la zona de peligro. Stover dio unas palmadas en el hombro de Allbright. Saltaremos por la escotilla de escape de atrs. Puedes reducir el gas a dos cincuenta? Allbright asinti con la cabeza. Stover vio cmo disminua la velocidad del aire. Mir por la ventanilla para comprobar la posicin de Firebreak Uno. Westland segua a estribor, y por encima de su cola. Stover se volvi hacia Allbright y levant una mano enguantada. Tres minutos. Allbright asinti con la cabeza. Stover se detuvo a medio levantarse de su asiento, buscando las palabras adecuadas. Allbright alz tres dedos y luego indic con el pulgar hacia la puerta de la carlinga, situada detrs de ellos. Stover abri camino hasta la parte posterior del avin y abri la puerta de la escotilla. Se

comprobaron mutuamente los paracadas antes de que Stover se hiciese a un lado para que su copiloto fuera el primero en saltar. El coronel Westland vio cmo los dos hombres caan del Firebreak Dos. Un minuto ms tarde, los flaps se retractaron mientras Allbright aumentaba la velocidad. Westland inclin su ala izquierda y pas al lado de babor de Firebreak Dos. Puede alguien ver los paracadas? S, ambos parecen estar bien le contest su radio. Crow Ridge/Montana Landers hizo varias pasadas bajas sobre cada uno de los grupos, tirando de la palanca de desprendimiento del tanque. Pero ste se neg, testarudo, a abandonar su alojamiento. Al fin, tuvo una idea: gir hacia el grupo que haba al Norte, ascendi hasta unos sesenta metros y luego regres para hacer una pasada lenta sobre sus cabezas, con los flaps bajados. Connors, Wedderkind y los cadetes de su camin haban bajado a ayudar a colocar las bengalas. Quiz haya venido a comprobar cmo nos van las cosas dijo Larsen. O a decirnos que nos apresuremos coment el cadete que estaba junto a l. Puede pasarme ese rollo de mecha? Connors se irgui y mir al avin que se aproximaba. El piloto haba bajado el tren de aterrizaje. Mientras volaba sobre sus cabezas recogi, gir en redondo y luego regres de nuevo hacia ellos, bajando el tren de aterrizaje por segunda vez. Connors contempl pasar al Phantom. El piloto recogi de nuevo las ruedas. Por qu hace eso tantas veces? le pregunt Wedderkind. Acaso desea aterrizar? Si se trata de eso, ste es el lugar menos adecuado le contest Connors. Pero qu infiernos est intentando decirnos? Ha vuelto a bajar las ruedas El Phantom se coloc a nivel del suelo, con sus ruedas casi tocando la hierba. Luego el piloto dio toda la potencia al motor y se elev, recogiendo de nuevo el tren de aterrizaje. Despega el cerebro de Connors se ilumin como una mquina del milln cuando se le echa una moneda. Est dicindonos que despeguemos. Arnold, crees que? La zona de apagn Se ha extendido y sos estn en camino para volar la cordillera! Otro diesel lleg en ese momento por el camino de tierra de Broken Mill. Parece que alguien ms ha comprendido el mensaje dijo Wedderkind. El diesel sali del camino y se dirigi hacia ellos. Era Kinner. Llevaba el segundo diesel que haban dejado en la pista de Jordn. V olkert estaba tambin en la cabina. Connors corri hacia ellos en el momento en que se detenan. Jordn se ha quedado sin luz! Cundo ha pasado eso? pregunt Connors. A las tres. Unos diez minutos despus de que ustedes se fueran. Al principio no sabamos qu hacer Cremos que tal vez deberamos ir a Glasgow. Luego V olkert sugiri que era mejor que se lo dijsemos a usted.

No tena sentido ir a comunicarlo a Glasgow intervino V olkert. Se debieron enterar en el mismo momento que nosotros. Fuimos directo al campamento base y, naturalmente, nadie saba dnde estaban ustedes. S, eso es Connors se volvi hacia Wedderkind. Deben de haberse puesto en contacto con los rusos y decidido adelantar el ataque. Pero, qu hora habrn fijado? Bueno, si la zona de apagn aument a las tres, hora de Crow Ridge, eso significa que en Rusia era la medianoche dijo Wedderkind. Por consiguiente, lo ms pronto que los rusos pueden atacar con algo de luz deben ser las seis de la maana Las cinco hora de Crow Ridge dijo Connors. Mir su reloj. Jess, si son casi las cuatro y media! Cmo vamos a sacar a la gente de aqu? cogi a Biggs. Escuche, djenlo todo! Meta a todo el mundo en ese diesel, vayan hacia el Norte y no se detengan hasta que estn a 40 kilmetros de distancia! Un B-52 va a dejar caer una bomba nuclear de 50 kilotones sobre Crow Ridge, dentro de treinta minutos! A Biggs se le cay la bengala que tena entre las manos. Connors salt sobre el estribo del diesel de Kinner: Dirjase hacia el Oeste. Comunique al grupo que hay all lo que pasa y luego no pare de correr hacia el Oeste! Connors salt del estribo e hizo bocina con sus manos. Larsen! Estoy aqu, justo detrs suyo! Connors gir sobre sus tacones y agarr a Larsen por el brazo. Tenemos treinta minutos para advertir a los otros dos grupos y salir de aqu antes de que todo esto salte por los aires. Quiere conducir o largarse en otro de los diesel? Conducir qu posibilidades tenemos de salir de sta? El grupo este debe de hallarse cerca del campamento base. Arnold, arriba! Connors observ a los dos cadetes a caballo. Daban vueltas sobre s mismos, indecisos. Meti a Wedderkind en la cabina del diesel y les grit: Si creen que pueden cabalgar 40 kilmetros en 30 minutos, empiecen a hacerlo, si no, dejen esos caballos y suban al diesel que se dirige al Norte! Connors salt al interior y se agarr a la portezuela en el mismo momento en que Larsen apretaba el acelerador. Dio la vuelta al camin y se dirigi recto campo a travs, hacia el campamento base. Agrrense! grit. Va a ser un tanto duro! Trazando crculos por encima, a baja altura, Landers vio cmo dos de los diesel salan a toda prisa en direcciones distintas y cmo la gente suba apresuradamente al tercero. Finalmente haban comprendido su mensaje. Mir su reloj. Las 4.28 de la tarde Buena suerte! Subi sus flaps, dio todo el gas posible y puso rumbo al Este, subiendo para no cruzarse con los B-52 que estaban aproximndose. A bordo de Firebreak Dos/Sobre Montana A las 4.48 de la tarde Allbright cruz la lnea divisoria de Wyoming, entrando en Montana a una altura de 1.500 metros y una velocidad de 950 kilmetros por hora. En aquel momento estaba a casi 200 kilmetros de Crow Ridge. Faltaban doce minutos para el impacto. Se preguntaba cmo

realizaran su ataque los rusos. Fraser le haba dicho que iban a usar una bomba de hidrgeno de un megatn. Demasiado grande Hizo un ajuste en el control de la cola para que el ritmo de descenso fuera lento y continuo. El indicador vertical de ascenso y descenso era uno de los tres instrumentos de ajuste que an funcionaban. Por delante, una mancha horizontal de color verde indicaba la serpenteante lnea del Yellowstone. Allbright se senta extraamente tranquilo. Una de las cosas que ms aborreca era las prdidas de vidas sin sentido, pero la muerte en s era algo que jams le haba asustado. Slo haba una cosa a la que Allbright tema, y esto era la vejez. Si mora ahora, en plena flor de su vida, dejara a su familia una fuerte, orgullosa y ejemplar imagen, en lugar de irse marchitando hasta convertirse en un vegetal sin dientes, sin seso y molesto para todo el mundo. Era una preocupacin que haba sentido desde la adolescencia. Y las dos bombas que haba en la barriga del Firebreak Dos le conferan una especie de inmortalidad instantnea. Nada de un cadver destrozado y sangriento que ir recogiendo a trozos. Nada de cenizas que echar al viento. Una suave e indolora transicin de la vida a la leyenda. El Yellowstone estaba ahora ms cerca. Y, muy alto por encima de l, Westland estara girando para iniciar su amplo crculo alrededor del borde de la zona de peligro, esperando que Crow Ridge explotara. Crow Ridge/Montana Uno de los cadetes que estaba cerca de Connors seal hacia el cielo y grit: -Ah! Ya est ah! Algunos de los otros cadetes se detuvieron en su intento por subir apresuradamente al remolque del diesel. Parece que est empezando a trazar un crculo! el grito lo haba dado alguien que estaba en el remolque. Connors y Wedderkind bajaron de la cabina y miraron a la estela blanca que se haba aproximado en lnea recta desde el Sur y que ahora giraba hacia el Este. Connors sac unos prismticos de la guantera y los enfoc rpidamente en la punta de la estela. Inmediatamente delante de ella misma poda ver la caracterstica forma blanca y delgada en forma de flecha de un B-52. Era Firebreak Uno, pilotado por el coronel Westland. Quiz el bombardeo no vaya a ser a las seis dijo Connors. Mir a Wedderkind. Deben de estar trazando un crculo a modo de advertencia final. Connors le grit a Harris: Parece que an tenemos algunos minutos ms! Que esa gente se dirija hacia el Este. Quince kilmetros ms y estaremos fuera del radio de la explosin, pero habr que ponerse a cubierto. Despus de la explosin, que todo el mundo se rena en Cohagen. No hay que dejar de vigilar esa estela! Hay tiempo para llevarnos esos otros cuatro diesel del campamento base? Tienen cuatro conductores? S. De acuerdo, en marcha. Wedderkind ya estaba en la cabina, al lado de Larsen.

Has odo eso? le pregunt Connors. Larsen asinti con la cabeza. Hacia el Sur? S, adelante. Larsen se dirigi hacia la carretera a 120 kilmetros por hora y fren al alcanzar el campamento base. Connors mir por la ventanilla e hizo un gesto a Harris mientras cuatro cadetes saltaban y corran hacia los camiones aparcados. Ya han saltado. Larsen aceler camino abajo y atraves sin detenerse una verja de estacas y alambre que haba en el borde sur de Crow Ridge. Cameron, el otro jefe de los cadetes, se hallaba con un grupo de trabajo, colocando bengalas a unos doce kilmetros al oeste de la carretera y, segn el ltimo informe, bastante cerca del borde sur de Crow Ridge.

Allbright comprob los tres instrumentos que le quedaban mientras el ro pasaba bajo l. Su altitud era ahora de 150 metros. Su velocidad 15 kilmetros por minuto. Faltaban tres minutos y medio para el impacto. Hizo descender an ms a Firebreak Dos hasta situarlo tan slo a diez metros del suelo. V olar con un aparato tan grande a tan poca altura era una de las mayores emociones que podan experimentarse. El piloto y su aparato fundidos en una sola cosa. Un gran halcn blanco que caa sobre su presa. Subi sobre una elevacin del terreno. Justo enfrente se hallaba el alargado promontorio de Crow Ridge, cubierto de pinos y con la forma triangular de Crusoe alzndose sobre los rboles como un montn de piedras que le marcase el camino. En la llanura, frente a la colina se vean manchas amarillas y puntos negros camiones gente

Cameron se irgui cuando Connors salt del camin. Hey han venido a ayudarnos? Alguien grit: Miren eso! Connors se volvi al mismo tiempo que los cadetes y vio al B-52 que se diriga en lnea recta hacia ellos. Su corazn experiment la misma sensacin que si le hubieran dado un tremendo puetazo, y not un destello cegador en su cabeza mientras su cerebro se conectaba con el de Allbright. Se oy a s mismo aullar a pleno pulmn: Corran! Va a chocar contra la colina! Por un segundo nadie se movi. Luego, de repente, todos, excepto Connors, echaron a correr.

El diesel de Larsen rugi junto a l atestado de gente que se agarraba a la cabina y al remolque.

Connors mir desesperadamente a su alrededor, buscando un lugar donde ocultarse. Se oy un crujido susurrante en el aire y luego una enorme, retumbante y atronadora onda de sonido cuando el B-52 pas sobre su cabeza. Allbright se aferr con todas sus fuerzas a la palanca de mando, dirigindose en lnea recta hacia la base de Crusoe. La negra forma triangular corri hacia l, hacindose ms y ms grande, llenando el parabrisas, y luego, de repente Silencio un profundo y sedoso silencio Connors se relaj y dej que el silencio llenase su mente. Pareca estar flotando en las profundidades del espacio, consteladas de estrellas. Sobre l, a travs de l, senta fluir una suave frialdad. No experimentaba sensaciones corporales, slo una intensa y arrolladora alegra de ser. De pertenecer. La oscuridad se desvaneci. Connors not que algo le oprima el pecho. Abri un ojo y vio su mano que yaca entre la hierba. La volvi, palp la tierra, tom algo de salvia y la tritur entre sus dedos. Rod sobre su espalda e inhal el dulce aroma. Sobre l, el cielo era de una intenssima tonalidad azul oscuro. Oy el sonido de un diesel que se acercaba y se sent. A su alrededor, la gente estaba empezando a ponerse en pie. Larsen se detuvo cerca. Wedderkind dio la vuelta al camin, y se aproxim hacia l. Ests bien? S. Qu sucedi? No lo s le dijo Wedderkind. No lo vi. Debi fallar Connors se puso en pie. Alguien ha visto lo que ha sucedido? S le dijo uno de los cadetes. Pero no lo creer. Cuntemelo, por si acaso le contest Connors. Yo estaba colgado de la parte de atrs del remolque dijo el cadete, y me ca. Mientras rodaba sobre el suelo, vi al se interrumpi. Prosiga le dijo Connors. El cadete inspir profundamente. Bueno en el momento en que el B-52 iba a chocar contra Crusoe desapareci. Wedderkind levant la vista rpidamente hacia la cordillera. Se refiere a Crusoe? No al B-52! La Casa Blanca/Washington D. C. Clayson recibi la llamada del coronel Westland, desde Nebraska. De acuerdo, gracias, no se aleje del telfono, quiz le volvamos a llamar colg el telfono y mir al presidente. Fraser, Wills y McKenna estaban sentados con l, en la mesa. El reloj de la pared marcaba las 9.18 de la tarde. Las bombas no han detonado. No se ha producido ninguna explosin. No hay restos del avin y nadie lo ha vuelto a ver. Estn seguros de que se lanz contra el objetivo? pregunt Fraser. S, eso lo han confirmado le contest Clayson. Los tripulantes del avin de Westland le

seguan con sus prismticos mientras se diriga contra la colina. Luego se dedicaron a efectuar una bsqueda a baja altura por aquella zona, durante una hora. No hay ni seales de l. Entonces, cmo se puede explicar eso? pregunt el presidente. No hay explicacin posible, seor respondi Clayson. Westland dice que el avin de Mitch se lanz contra Crusoe y desapareci. Y es eso lo que tengo que comunicar a la nacin esta noche? Clayson no le contest. Wills se quit el cigarro de la boca: Ha pensado alguien en hacer comprobar la visin de esos tripulantes? Cunta gasolina llevaba Mitch? pregunt Fraser. Slo la bastante para el viaje de ida le contest Clayson. Ya hemos pensado en esa posibilidad. Fraser mir a McKenna. Bueno McKenna junt las manos. Crusoe nos ha estado mostrando infinidad de trucos. Yo no me atrevera a decir que haya algo imposible. S, pero hicimos pruebas a esa cosa. Es ms duro que ningn material de los que conocemos y puedo aceptar la idea de que las bombas no hayan estallado pero, si Mitch lo alcanz, ese B-52 tena que haber estallado en un milln de pedacitos. Lo s le contest McKenna. Est all, pero sin embargo no est all. Y no se me ocurre una explicacin mejor. Y ahora cmo podemos destruirlo? pregunt Fraser. No lo s le contest McKenna, pero quizs se ya no es nuestro problema ms urgente. Hemos tenido noticias de los rusos? pregunt el presidente. 502 No respondi Fraser. Y no han contestado a nuestros dos ltimos mensajes. Sigan intentndolo dijo el presidente. Tom el telfono que haba junto a su brazo y marc un nmero de tres cifras. Al, Jerry? Podemos contar an con algunas de las frecuencias de onda larga? Bien Hablar por radio a las diez en punto No, an no he elaborado el borrador el presidente colg y mir a Fraser. Quera saber si podra darle una copia por adelantado, para pasrsela a la prensa Qu hay de Camp David? pregunt Fraser. Tendramos que ir all por si Crusoe deja caer el teln sobre nosotros dentro de seis horas. Iremos inmediatamente despus de la emisin de radio Asegrese de que todos estn preparados.

A las 9.55 el presidente entr en la Sala Ovalada, se sent en su escritorio y hoje el texto de su discurso. Jerry Silvermann se mova en una actividad incesante a su alrededor, asegurndose de que los tcnicos lo tuvieran todo a punto. Hicieron una rpida comprobacin de los micrfonos. Jerry hizo un gesto con el pulgar en alto desde la puerta de la oficina de Marin.

Se har el anuncio, y luego le daremos entrada con la luz Jerry se retir, cerrando la puerta. En la oficina de Marin, el hombre de la NBC se aclar la garganta cuando las manecillas del reloj sealaron las diez. Damas y caballeros, el presidente va a hablarles en directo desde la Sala Ovalada de la Casa Blanca habla el presidente de los Estados Unidos La luz situada junto al micrfono, frente al presidente, brill con color verde. ste se humedeci los labios. Compatriotas estadounidenses La habitacin qued a oscuras. El presidente se recost en su silln y escuch el confuso charloteo de voces que surga de la oficina de Marin. Jerry Silvermann abri la puerta. Llevaba un encendedor de butano con la llama al mximo. Qudese donde est, seor. Estamos tratando de encontrar alguna luz. Tras lo que pareci un largo intervalo, apareci Fraser con una lmpara de acetileno. La puso sobre el escritorio del presidente. Washington se ha quedado a oscuras. Significa eso que la zona de apagn se ha? S le contest Fraser. Ahora afecta a la totalidad del territorio de los Estados Unidos. Crow Ridge/Montana Connors y Wedderkind subieron a la cima de la colina y miraron a los restos de Rockville. Lo nico que quedaba en Crow Ridge era el barracn de mando, el barracn de monitores, Repleto de equipo de televisin inutilizado, una docena de remolques, las cuatro aplanadoras destruidas por Viernes, la destrozada pero descongelada parte central del laboratorio de investigaciones y Crusoe. El otro B-52 estuvo dando vueltas durante mucho rato coment Connors. Por un terrible momento, pens que trataran de llevar a cabo un segundo intento mir su reloj. Las ocho en punto Supongo que Washington debe de haber recibido ya la mala noticia alz la vista hacia Wedderkind. Quin crees que pilotaba ese primer aparato? Allbright? Estoy seguro de que era l. Tuve la sensacin de que iba a hacer algo as. Tambin yo le dijo Connors. Pero en cierto modo, fue ms que eso. Es curioso. Cuando divis ese avin, tuve una repentina visin de Allbright sentado en la carlinga, gritndonos que nos apartsemos de su camino y luego tuve una rara sensacin de volar a travs del espacio exterior. Haba estrellas a mi alrededor. No tena cuerpo. Pens: estoy muerto no senta dolor, ni miedo, ni pesar. Slo una fantstica sensacin de liberacin. Es increble. Luego abr los ojos y me encontr tumbado boca abajo sobre la hierba. Agit la cabeza, sin entender nada. Probablemente la respuesta sea muy simple. S le dijo Connors, pero, por qu no estall el B-52 al chocar contra Crusoe? Eso s que me asombra. Me dediqu a examinar a Crusoe cuando volvimos a subir. Es un trozo slido de un cristal tan duro con una roca.

Creo que tendremos que aceptar que se trata de algo ms que un simple objeto tridimensional dijo Wedderkind. Parece que Crusoe puede alterar la relacin existente entre el tiempo-espacio de una forma que an no podemos entender. No no obstante, si Allbright hubiera estallado, no estaramos aqu, hablando de esto. Eso ha sido nuestro segundo golpe de suerte de hoy. S le dijo Connors. Te das cuenta de que aterrizamos en Jordn quince minutos antes de que se extendiese la zona de corte? Si nos hubiramos entretenido tomando otra taza de caf con el general en la cantina de oficiales de Glasgow, hubiramos acabado en el fondo del pantano artificial ms grande del mundo. S treinta horas musit Wedderkind. La progresin va disminuyendo. S, por tres. El siguiente paso se producir dentro de diez horas. No ha de ser necesariamente as. El divisor tambin podra estar aumentando le dijo Wedderkind. No lo entiendo. Bueno, podra duplicarse cada vez. Noventa dividido por tres son treinta, dividido por seis Es igual a cinco? Quieres decir que para las ocho Washington y los Estados Unidos estarn ya sin luz? pregunt Connors. Es una posibilidad matemtica, pero nada ms. Quiz pero tienes el hbito de estar siempre en lo cierto Connors hizo un rpido clculo mental. Arnold, eso significa que a las ocho y veinticinco no habr electricidad en ningn sitio. S, no habr corriente elctrica Connors pens en las conversaciones cientficas que haba escuchado en la cantina. Algunos de los miembros del equipo de investigacin haban estado discutiendo lo que podra pasar si el mundo se vea privado repentinamente de la energa elctrica. Qu era lo que haba dicho Page que el ochenta por ciento de la poblacin mundial tal vez no sobreviviese a los siguientes seis meses? Quiz la morbosa satisfaccin que senta Page al dar malas noticias le hubiera llevado a exagerar. Y exista la posibilidad de que la gran masa de los bien entrenados chinos rojos pudieran resistirlo Adems, dos terceras partes de la India no se iban a enterar de la diferencia. Uno de los diesel subi ruidosamente con un cargamento de suministros. Connors vio cmo cruzaba la meseta, en direccin a Rockville. Haban decidido desmontar el campamento base y colocarlo todo en la colina. sta tena la ventaja de distar varios kilmetros de la carretera, estar protegida por verjas y ser un sitio muy aislado. Tendran que reparar la verja, pero sera un buen lugar en el que cobijarse si las cosas se ponan difciles. Harris y Cameron haban ido a recoger los equipos de trabajo a los que Connors haba mandado ponerse a cubierto, y Wedderkind haba sugerido que tratasen de hacer volver al resto del grupo de investigacin de la Base de la Fuerza Area de Glasgow. En realidad, Connors no tena una idea muy clara de lo que iba a hacer a continuacin, pero senta que sera positivo para todos si lograba infundir sensacin de seguridad en s mismo. Tendran que trazar algn plan coherente para ayudar a las gentes de la vecindad. No podan dedicarse a ir de un lado para otro en sus camiones transformados, como si el resto del mundo no existiera. Necesitaran ms combustible y un suministro garantizado para los diesel. Tendran que comenzar a compartir los problemas. Y el primero era cmo sobrevivir al invierno.

Como si pudiera leerle el pensamiento, Wedderkind dijo: Estamos de suerte. Somos una unidad coherente y organizada con un ndice bastante alto de conocimientos tecnolgicos y cientficos. Y estamos armados hasta los dientes Creo que algunos de los miembros del grupo querrn entrar en contacto con sus familias dijo Connors. Quin no? le contest Wedderkind. Pero si nos dispersamos, ninguno podr sobrevivir. Lo peor habr pasado cuando finalice el invierno. Ser la situacin tan difcil como yo lo pienso? pregunt Connors. Podra ser dijo Wedderkind. Especialmente en las ciudades y su entorno. Todo depende del grado de solidaridad que la gente est dispuesta a poner en prctica. Connors mir los dilatados campos de trigo que se extendan al oeste de la orilla seca del ro. Los campos haban sido sembrados con trigo otoal. Cuando madurase, buena parte del grano tendra que ser cortado a mano. Al ao siguiente, los granos seran como oro en polvo. Se pregunt si volvera alguna vez a ver Washington. Y a Charly. Trat de imaginar lo que estara sucediendo all, ahora. Aunque sus padres consiguieran retirar su dinero del banco, no les iba a servir de mucho. Qu crees que va a ser de Crusoe, Arnold? No hay forma de contestar a eso, Bob. Las posibilidades son enormes. Piensa en la bellota que se convierte en un roble o en el gusano que llega a ser mariposa. Crusoe podra ser la semilla de una ciudad, o de toda una civilizacin. De acuerdo, te har la pregunta de otra forma: Va a ser esto el fin del mundo? Quiz s, del mundo tal como lo conocemos le contest Wedderkind. Pero, por otra parte, podemos decir que va a ser el inicio de uno nuevo. Y con qu posibilidades! An nos quedan grandes reas de la tecnologa. Tenemos el vapor, los diesel, las turbinas de gas, el agua, el aire y el sol. Desde luego, no podrs poner tu tocadiscos de alta fidelidad cuadrafnica, pero la gente aprender a hacer msica. Muchos no parecen darse cuenta de que la obra ms destacable en msica, arte, literatura y arquitectura se llev a cabo antes de la era de la electricidad. Necesitaron electricidad para edificar Versalles? San Pedro? Las pirmides? Necesitaban un micrfono para cantar el Mesas de Hndel? Hubiera conseguido metas ms altas Beethoven de haber tenido un aparato para la sordera? Necesit Miguel ngel tener focos para pintar la Capilla Sixina? No dijo Connors, pero no trates de engaarme, Arnold. No estamos a punto de entrar en alguna Edad de Oro. Va a ser un tiempo horriblemente duro. Quiz al principio. Pero nada podamos hacer para evitar que esto sucediese. Debes aceptarlo como parte del plan. Me alegra que me digas que existe un plan aunque sea demasiado complejo para que yo pueda comprenderlo. Qu piensas t que tenemos que hacer? Hacer? Pues lo que siempre ha hecho el Hombre: empezar de nuevo, claro! Tras ellos, el sol intersect la lejana lnea de montaas. Esa noche habra una nueva oscuridad en el pas. Al da siguiente, el sonido de la voz humana slo llegara tan lejos como la llevase el viento. Bajaron de la colina en silencio. Connors consider su posicin. Si la gente estaba dispuesta a reconocer las cartas de autorizacin que le haba dado el presidente, se convertira en un mandams. Si no era as, quiz

acabase su carrera hundido en un montn de nieve, en Montana. Decidi que sera buena idea aprender a despellejar conejos. Se ech a rer. Qu es lo que pasa? le pregunt Wedderkind. Y nosotros creemos tener problemas! exclam Connors. Acabo de acordarme de repente de que Chris Matson y el almirante Garrison estn atrapados en el centro de Rusia sonri de oreja a oreja. Espero que les guste la sopa de nabos. La idea les mantuvo en una carcajada todo el camino de descenso hasta el borde de la meseta. Mientras llegaban al sendero que bajaba a Rockville, Connors volvi la vista hacia Crusoe. Ahora era una silueta negra como ala de cuervo que se recortaba sobre el cielo cada vez ms oscuro. Quiz para la primavera los escalones que haba sacado a la superficie pudieran llevar a alguna parte. Connors sigui el sendero hacia el campamento, acompaado de Wedderkind. Ms all del destrozado laboratorio de campo poda ver a algunos de los hombres que cortaban rboles para encender fuego.

Personajes principales

La Casa Blanca EL PRESIDENTE de los Estados Unidos.


Bob Connors, Ayudante Especial del Presidente. Arnold Wedderkind, Consejero Cientfico del Presidente. Melvin Fraser, Secretario de Defensa. Gene Samuel, Director de la Agencia de Inteligencia para la Defensa. Cordn McKenna, Director de la CA. Almirante Edward Garrison, Comandante en Jefe de la Armada de los EE.UU. General Chuck Clayson, Comandante en Jefe de la Fuerza Area de los EE.UU. General Vernon Mills, Comandante en Jefe del Ejrcito de los EE.UU. Anne, la Primera Dama. Marion Wilson, Secretaria Privada del Presidente. Jerry Silvermann, Secretario de Prensa de la Casa Blanca. Dan Chaliapin, Intrprete de ruso de la Casa Blanca. Greg Mitchell, ayudante de Bob Connors. Joanne Whittier, secretaria de Bob Connors.

Grupo de Investigacin en Crow Ridge, Montana VCTOR BRECETTI, fsico.


Mike Lovell, fsico. Dick Davis, bilogo. Phil Tomkin, zologo. Joseph Armenez, bioqumico. Theo Page, qumico. Alan Wetherby, gegrafo. Ray Collis, lingista.

Ingenieros Aeroespaciales DAN SPENCER, ex-miembro de la NASA.


Chris Milsom, ex-miembro de la NASA. Roger Neame, ex-miembro de la NASA. Steve Gilligan, ex-miembro de la NASA. Jess Vincent, de la Fuerza Area de los EE.UU. Lew Hadden, de la Fuerza Area de los EE.UU.

Grupo de la Fuerza Area, Crow Ridge


General Mitch Allbright, Comandante en Jefe del MAE, Fuerza Area de los EE.UU. Sargento Primero Kirkonnen, Jefe de Suboficiales de los Tcnicos de la Fuerza Area de los EE.UU.

SARGENTO PRIMERO Neal Zabrodski, tcnico en comunicaciones.


Sargento Nicholas, fotgrafo.

Personal de la Compaa Minera de Investigacin y Desarrollo MAX NILSON, Jefe de Operaciones, Crow Ridge.
Coronel Rick Westland, de la Fuerza Area de los EE.UU., Carretera 22. Lou Weissmann, abogado. Lee Ryder, Jefe de los equipos de perforacin.

Habitantes de Crow Ridge CARI VOLKERT, Ayudante del Sheriff, Condado de Rosebud.
Luke Bodell, granjero. Sarah, su esposa.

Cientficos e investigadores estadounidenses CHRIS MATSON, Director de la NASA, Houston, Texas.


George York, geofsico, Instituto Ford, Baltimore.

Gran Bretaa GEOFFREY CARGILL, Director del Observatorio Radioastronmico de Jodrell Bank.

Unin Sovitica ALEKSEII LEONOVICH, Premier Sovitico.


Mariscal Rudenkov, Ministro de Defensa Sovitico. General Yegeny Golubev, Oficial de Estado Mayor. Vasily Grigorienko, astrofsico, Ciudad Estrella.

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LOS VISITANTES Biografa Sinopsis Agradecimientos Viernes 3 de agosto Sbado 4 de agosto Domingo 5 de agosto Lunes 6 de agosto Viernes 10 de agosto Sbado 11 de agosto Domingo 12 de agosto Mircoles 15 de agosto Viernes 17 de agosto Sbado 18 de agosto Domingo 19 de agosto Lunes 20 de agosto Martes 21 de agosto Mircoles 22 de agosto Mircoles 29 de agosto Jueves 30 de agosto Viernes 31 de agosto Sbado 1-2 de septiembre Lunes 3 de septiembre Jueves 6 de septiembre Viernes 7 de septiembre Sbado 8 de septiembre Domingo 9 de septiembre Martes 11 de septiembre Mircoles 12 de septiembre Sbado 15 de septiembre Domingo 16 de septiembre Lunes 17 de septiembre Martes 18 de septiembre Mircoles 19 de septiembre Jueves 20 de septiembre Viernes 21 de septiembre Sbado 22 de septiembre Domingo 23 de septiembre Lunes 24 de septiembre Personajes principales La Casa Blanca Grupo de Investigacin en Crow Ridge, Montana Ingenieros Aeroespaciales

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