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Un giroscopio o girscopo es un objeto esfrico, o en forma de disco, montado en un


soporte cardnico, montado de manera que puedan girar libremente en cualquier
direccin. Se utiliza para medir la orientacin o para mantenerla, por estar basado su
funcionamiento en el principio de conservacin del momento angular ... Aunque pueda
parecer un objeto inusual y sorprendente, forma parte de numerosas aplicaciones en
nuestra vida diaria como la de disminuir el balanceo de navos, aeronaves o proyectiles,
para estabilizar plataformas de tiro, la suspensin de los helicpteros o como brjula, ya
que este artilugio siempre se orienta hacia el norte geogrfico, es decir, hacia el eje de
inclinacin de la tierra, y no el magntico como las brjulas convencionales. Otra
aplicacin ms demostrativa de los giroscopios es el trompo.

Est formado esencialmente por un cuerpo con simetra de rotacin que gira alrededor
del eje de dicha simetra. Cuando el girscopo se somete a un momento de fuerza que
tiende a cambiar la orientacin de su eje de rotacin, tiene un comportamiento
aparentemente paradjico, ya que cambia de orientacin (o experimenta un momento
angular en todo caso, si est restringido) girando respecto de un tercer eje, perpendicular
tanto a aquel respecto del cual se lo ha empujado a girar, como a su eje de rotacin inicial.
Si est montado sobre un soporte de Cardano que minimiza cualquier momento angular
externo, o si simplemente gira libre en el espacio, el girscopo conserva la orientacin de
su eje de rotacin ante fuerzas externas que tiendan a desviarlo mejor que un objeto no
giratorio; se desva mucho menos, y en una direccin diferente.
El giroscopio fue inventado en 1852 por Len Foucault, quien tambin le dio el nombre,
montando una masa rotatoria en un soporte de Cardano para un experimento de
demostracin de la rotacin de la tierra. La rotacin ya haba sido demostrada con el
pndulo de Foucault. Sin embargo no comprenda el por qu la velocidad de rotacin del
pndulo era ms lenta que la velocidad de rotacin de la tierra por un factor, donde
representa la latitud en que se localiza el pndulo. Se necesitaba otro aparato para
demostrar la rotacin de la tierra de forma ms simple. Foucault present as un aparato
capaz de conservar una rotacin suficientemente rpida (150 a 200 vueltas por minuto)
durante un tiempo suficiente (una decena de minutos) para que se pudiesen hacer
medidas. Esta proeza mecnica (para la poca) ilustra el talento de Foucault y su
colaborador Froment en mecnica. Foucault tambin se dio cuenta de que su aparato
poda servir para indicar el Norte. En efecto, si se impiden ciertos movimientos del soporte
del giroscopio, este se alinea con el meridiano. Esto permiti la invencin del girocomps.

Los giroscopios se han utilizado en girocompases y giropilotos. Los giroscopios tambin se
han utilizado para disminuir el balanceo de navos, para estabilizar plataformas de tiro y
para estabilizar plataformas inerciales sobre las cuales estn fijados captadores de
aceleracin para la navegacin inercial en aviones y misiles construidos antes de la
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aparicin del GPS. El efecto giroscpico es la base del funcionamiento de los juguetes
trompo o peonza y dynabee.
Presenta, por tanto, dos propiedades fundamentales: la inercia giroscpica o "rigidez en el
espacio" y la precesin, que es la inclinacin del eje en ngulo recto ante cualquier fuerza
que tienda a cambiar el plano de rotacin. Estas propiedades se manifiestan a todos los
cuerpos en rotacin, incluida la Tierra. El trmino girscopo se aplica generalmente a
objetos esfricos o en forma de disco montados sobre un eje, de forma que puedan girar
libremente en cualquier direccin; estos instrumentos se emplean para demostrar las
propiedades anteriores, para indicar movimientos en el espacio, o para producirlos.
La inercia o efecto giroscpico se produce habitualmente en otras circunstancias de
nuestra vida, como el caso del giro que se le proporciona a la pelota de rugby al lanzarla, a
un proyectil o una bala, para que as mantenga una trayectoria ms recta que si no girara.
Tambin podemos observar este fenmeno en los patinadores, que giran ms deprisa al
recoger sus brazos y frenan al desplegarlos ste fenmeno fsico, el efecto giroscpico,
puede observarse fcil y cotidianamente en peonzas, o monedas lanzadas a rodar, por
ejemplo, aunque por supuesto, cualquier objeto giratorio funciona en cierto modo, como
girscopo. El giro en vuelo impartido por el jugador a un baln de rugby, o el de
una bala disparada desde un arma de nima rayada para estabilizar su trayectoria son
ejemplos de aplicacin del efecto.