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The Project Gutenberg EBook of Marie ou l'Esclavage aux Etats-Unis

by Gustave de Beaumont

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Title: Marie ou l'Esclavage aux Etats-Unis


Tableau de moeurs am�ricaines

Author: Gustave de Beaumont

Release Date: March 25, 2005 [EBook #15463]

Language: French

Character set encoding: ISO-8859-1

*** START OF THIS PROJECT GUTENBERG EBOOK MARIE OU L'ESCLAVAGE AUX ***

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Gustave de Beaumont

(1802-1866)

MARIE
ou
L'esclavage aux �tats-Unis

Tableau de moeurs am�ricaines

(1840)

Table des mati�res

Avant-propos
Chapitre I Prologue
Chapitre II Les femmes
Chapitre III Ludovic, ou le d�part d'Europe
Chapitre IV Int�rieur d'une famille am�ricaine
Chapitre V Marie
Chapitre VI L'Alms-House de Baltimore
Chapitre VII Le myst�re
Chapitre VIII La R�v�lation
Chapitre IX L'�preuve -- 1 --
Chapitre X Suite de l'�preuve -- 2 --
Chapitre XI Suite de l'�preuve -- 3 -- �pisode d'Od�na
Chapitre XII Suite de l'�preuve -- 4 -- Litt�rature et beaux-arts
I
II
III
IV
V
VI
VII
VIII
IX
XI
XI
XII
XIII
XV
XVI
XVII
XVIII
XIX
XX
XXI
XXII
XXIII
XXIV
XXV
XXVI
XXVII
XXVIII
XXIX
XXXI
XXXII
XXXIII
XXXIV
XXXV
XXXVI
XXXVII
XXXVIII
XXXIX
XL
XLI
XLII
XLIII
XLIV
XLV
XLVI
XLVII
XLVIII
XLIX
L
LI
LII
LIII
Chapitre XIII L'�meute
Chapitre XIV Le d�part de l'Am�rique civilis�e
Chapitre XV La for�t vierge et le d�sert
Chapitre XVI Le drame
Chapitre XVII �pilogue
Appendice
Premi�re partie: Note sur la condition sociale et politique des
n�gres esclaves et des gens de couleur affranchis.
� I. Condition du n�gre esclave aux �tats-unis.
� II. Caract�res de l'esclavage aux �tats-unis.
� III. Peut-on abolir l'esclavage des noirs aux �tats-unis?
Tableaux comparatifs de la population libre et de la population
esclave aux �tats-unis depuis 1790 jusqu'en 1830.
Deuxi�me partie: Note sur le mouvement religieux aux �tats-Unis
� I. Rapport des cultes entre eux.
� II. Rapports des cultes avec l'�tat.
Troisi�me partie: Note sur l'�tat ancien et sur la condition
pr�sente des tribus indiennes de l'Am�rique du nord.
� I. �tat ancien.
� II. �tat actuel.
Notes non ins�r�es dans le texte principal � cause de leur
longueur

Avant-propos

Je dois au lecteur quelques explications sur la forme et sur le


fond de ce livre.

Je le pr�viens d'abord que tout en est grave, except� la forme.


Mon but principal n'a point �t� de faire un roman. La fable qui
sert de cadre � l'ouvrage est d'une extr�me simplicit�. Je ne
doute pas que, sous une plume habile et exerc�e, elle n'e�t pr�t�
aux d�veloppements les plus int�ressants et m�me les plus
dramatiques; mais je ne sais point l'art du romancier. On ne doit
donc chercher dans ce livre ni intrigues calcul�es avec
pr�voyance, ni situations m�nag�es avec art, ni complications
d'�v�nements, en un mot, rien de ce qui commun�ment est mis en
usage pour exciter, soutenir et suspendre l'int�r�t.

Pendant mon s�jour aux �tats-Unis, j'ai vu une soci�t� qui


pr�sente avec la n�tre des harmonies et des contrastes; et il m'a
sembl� que si je parvenais � rendre les impressions que j'ai
re�ues en Am�rique, mon r�cit ne manquerait pas enti�rement
d'utilit�. Ce sont ces impressions toutes r�elles que j'ai
rattach�es � un sujet imaginaire.

Je sens bien qu'en offrant la v�rit� sous le voile d'une fiction,


je cours le risque de ne plaire � personne. Le public s�rieux ne
repoussera-t-il pas mon livre � l'aspect de son titre seul? et le
lecteur frivole, attir� par une apparence l�g�re, ne s'arr�tera-t-
il pas devant le s�rieux du fond? Je ne sais. Tout ce que je puis
dire, c'est que mon premier but a �t� de pr�senter une suite
d'observations graves; que, dans l'ouvrage le fond des choses est
vrai, et qu'il n'y a de fictif que les personnages; qu'enfin j'ai
tent� de recouvrir mon oeuvre d'une surface moins s�v�re, afin
d'attirer � moi cette portion du public qui cherche tout � la fois
dans un livre des id�es pour l'esprit et des �motions pour le
coeur.

J'ai dit tout � l'heure que j'allais peindre la soci�t�


am�ricaine; je dois maintenant indiquer les dimensions de mon
tableau.

Deux choses sont principalement � observer chez un peuple: ses


institutions et ses moeurs.

Je me tairai sur les premi�res. � l'instant m�me o� mon livre sera


publi�, un autre para�tra qui doit r�pandre la plus vive lumi�re
sur les institutions d�mocratiques des �tats-Unis. Je veux parler
de l'ouvrage de M. Alexis de Tocqueville, intitul�: De la
d�mocratie en Am�rique.

Je regrette de ne pouvoir exprimer ici tout � mon aise


l'admiration profonde que m'inspire le travail de M. de
Tocqueville; car il me serait doux d'�tre le premier � proclamer
une sup�riorit� de m�rite qui bient�t ne sera contest�e de
personne. Mais je me sens g�n� par l'amiti�. J'ai du reste la plus
ferme conviction qu'apr�s avoir lu cet ouvrage si beau, si
complet, plein d'une si haute raison, et dans lequel la profondeur
des pens�es ne peut se comparer qu'� l'�l�vation des sentiments,
chacun m'approuvera de n'avoir pas trait� le m�me sujet.

Ce sont donc seulement les moeurs des �tats-Unis que je me propose


de d�crire. Ici je dois encore faire observer au lecteur qu'il ne
trouvera point dans mon ouvrage une peinture compl�te des moeurs
de ce pays. J'ai t�ch� d'indiquer les principaux traits, mais non
toute la physionomie de la soci�t� am�ricaine. Si ce livre �tait
accueilli avec quelque indulgence, plus tard je compl�terais la
t�che que j'ai commenc�e. � vrai dire, une seule id�e domine tout
l'ouvrage, et forme comme le point central autour duquel viennent
se ranger tous les d�veloppements.

Le lecteur n'ignore pas qu'il y a encore des esclaves aux �tats-


Unis; leur nombre s'�l�ve � plus de deux millions. C'est
assur�ment un fait �trange que tant de servitude au milieu de tant
de libert�: mais ce qui est peut-�tre plus extraordinaire encore,
c'est la violence du pr�jug� qui s�pare la race des esclaves de
celle des hommes libres, c'est-�-dire les n�gres des blancs. La
soci�t� des �tats-Unis fournit, pour l'�tude de ce pr�jug�, un
double �l�ment qu'on trouverait difficilement ailleurs. La
servitude r�gne au sud de ce pays, dont le nord n'a plus
d'esclaves. On voit dans les �tats m�ridionaux les plaies que fait
l'esclavage pendant qu'il est en vigueur, et, dans le Nord, les
cons�quences de la servitude apr�s qu'elle a cess� d'exister.
Esclaves ou libres, les n�gres forment partout un autre peuple que
les blancs. Pour donner au lecteur une id�e de la barri�re plac�e
entre les deux races, je crois devoir citer un fait dont j'ai �t�
t�moin.[1]

La premi�re fois que j'entrai dans un th��tre, aux �tats-Unis, je


fus surpris du soin avec lequel les spectateurs de couleur blanche
�taient distingu�s du public � figure noire. � la premi�re galerie
�taient les blancs; � la seconde, les mul�tres; � la troisi�me,
les n�gres. Un Am�ricain pr�s duquel j'�tais plac� me fit observer
que la dignit� du sang blanc exigeait ces classifications.
Cependant mes yeux s'�tant port�s sur la galerie des mul�tres, j'y
aper�us une jeune femme d'une �clatante beaut�, et dont le teint,
d'une parfaite blancheur, annon�ait le plus pur sang d'Europe.
Entrant dans tous les pr�jug�s de mon voisin, je lui demandai
comment une femme d'origine anglaise �tait assez d�nu�e de pudeur
pour se m�ler � des Africaines.

-- Cette femme, me r�pondit-il, est de couleur.

-- Comment? de couleur! elle est plus blanche qu'un lis.

-- Elle est de couleur, reprit-il froidement; la tradition du pays


�tablit son origine, et tout le monde sait qu'elle compte un
mul�tre parmi ses a�eux.

Il pronon�a ces paroles sans plus d'explications, comme on dit une


v�rit� qui, pour �tre comprise, n'a besoin que d'�tre �nonc�e.

Au m�me instant je distinguai dans la galerie des blancs un visage


� moiti� noir. Je demandai l'explication de ce nouveau ph�nom�ne;
l'Am�ricain me r�pondit:

-- La personne qui attire en ce moment votre attention est de


couleur blanche.

-- Comment? blanche! son teint est celui des mul�tres.

-- Elle est blanche, r�pliqua-t-il; la tradition du pays constate


que le sang qui coule dans ses veines est espagnol.[2]

Si l'opinion fl�trissante qui s'attache � la race noire et aux


g�n�rations m�me dont la couleur s'est effac�e ne donnait
naissance qu'� quelques distinctions frivoles, l'examen auquel je
me suis livr� ne pr�senterait qu'un int�r�t de curiosit�; mais ce
pr�jug� a une port�e plus grave; il rend chaque jour plus profond
l'ab�me qui s�pare les deux races et les suit dans toutes les
phases de la vie sociale et politique; il gouverne les relations
mutuelles des blancs et des hommes de couleur, corrompt les moeurs
des premiers, qu'il accoutume � la domination et � la tyrannie,
r�gle le sort des n�gres, qu'il d�voue � la pers�cution des
blancs, et fait na�tre entre les uns et les autres des haines si
vives, des ressentiments si durables, des collisions si
dangereuses, qu'on peut dire avec raison que son influence s'�tend
jusque sur l'avenir de la soci�t� am�ricaine.[3]

C'est ce pr�jug�, n� tout � la fois de la servitude et de la race


des esclaves, qui forme le principal sujet de mon livre. J'aurais
voulu montrer combien sont grands les malheurs de l'esclavage, et
quelles traces profondes il laisse dans les moeurs, apr�s qu'il a
cess� d'exister dans les lois. Ce sont surtout ces cons�quences
�loign�es d'un mal dont la cause premi�re a disparu, que je me
suis efforc� de d�velopper.

Au sujet principal de mon livre j'ai rattach� un grand nombre


d'observations diverses sur les moeurs am�ricaines; mais la
condition de la race noire en Am�rique, son influence sur l'avenir
des �tats-Unis, sont le v�ritable objet de cet ouvrage. C'est ici
le lieu d'avertir la partie grave du public auquel je m'adresse
qu'� la fin de chaque volume il se trouve, sous le titre
d'appendices ou de notes [4], une quantit� consid�rable de mati�res
trait�es gravement, non-seulement au fond, mais m�me dans la
forme. Tels sont l'appendice relatif � la condition sociale et
politique des esclaves et des n�gres affranchis, les notes qui
concernent l'�galit� sociale, le duel, les sectes religieuses, les
Indiens, etc.; ces notes remplissent la moiti� de l'ouvrage.

Je ne terminerai pas cet avant-propos sans prier les lecteurs, et


notamment les lecteurs am�ricains (si toutefois ce livre parvient
jusqu'en Am�rique), de bien prendre garde que les opinions qui
sont exprim�es par les personnages mis en sc�ne ne sont pas
toujours celles de l'auteur. Quelquefois j'ai pris soin de les
modifier, et m�me de les combattre dans les notes auxquelles je
renvoie par un ast�risque. Du reste, � part un tr�s petit nombre
d'exceptions qui sont ordinairement indiqu�es, les faits �nonc�s
dans le r�cit sont vrais, et les impressions rendues sont celles
que j'ai �prouv�es moi-m�me. On ne doit pas oublier qu'en peignant
la soci�t� am�ricaine, l'auteur ne pr�sente que des traits
g�n�raux, et que l'exception, quoique non exprim�e, se trouve
souvent � c�t� du principe. Ainsi, dans une partie de ce livre, je
dis qu'il n'existe aux �tats-Unis ni litt�rature, ni beaux-arts;
cependant j'ai rencontr� en Am�rique des hommes de lettres
distingu�s, des artistes habiles, des orateurs brillants. J'ai vu
dans le m�me pays des salons �l�gants, des cercles polis, des
soci�t�s tout intellectuelles; je dis pourtant ailleurs qu'il n'y
a en Am�rique ni soci�t�s intellectuelles, ni salons �l�gants, ni
cercles polis. Dans ces cas comme dans beaucoup d'autres, mes
observations ne s'appliquent qu'au plus grand nombre.

Je termine par une r�flexion � laquelle j'attache quelque


importance.

M. de Tocqueville et moi publions en m�me temps chacun un livre


sur des sujets aussi distincts l'un de l'autre que le gouvernement
d'un peuple peut �tre s�par� de ses moeurs.

Celui qui lira ces deux ouvrages recevra peut-�tre sur l'Am�rique
des impressions diff�rentes, et pourra penser que nous n'avons pas
jug� de m�me le pays que nous avons parcouru ensemble. Telle n'est
point cependant la cause de la dissidence apparente qui serait
remarqu�e. La raison v�ritable est celle-ci: M. de Tocqueville a
d�crit les institutions; j'ai t�ch�, moi, d'esquisser les moeurs.
Or, aux �tats-Unis, la vie politique est plus belle et mieux
partag�e que la vie civile. Tandis que l'homme y trouve peu de
jouissances dans la famille, peu de plaisirs dans la soci�t�, le
citoyen y jouit dans le monde politique d'une multitude de droits.
Envisageant la soci�t� am�ricaine sous des points de vue si
divers, nous n'avons pas d�, pour la peindre, nous servir des
m�mes couleurs.

Chapitre I
Prologue

Les querelles religieuses qui, durant le seizi�me si�cle,


troubl�rent l'Europe et firent na�tre les pers�cutions du si�cle
suivant, ont peupl� l'Am�rique du Nord de ses premiers habitants
civilis�s.

La paix continue aujourd'hui l'oeuvre de la guerre: quand de


longues ann�es de repos se succ�dent chez les nations, les
populations s'accumulent outre mesure; les rangs se serrent; la
soci�t� s'encombre de capacit�s oisives, d'ambitions d��ues,
d'existences pr�caires. Alors l'indigence et l'orgueil, le besoin
de pain et d'activit� morale, le malaise du corps et le trouble de
l'�me, chassent les plus mis�rables du lieu o� ils souffrent, et
les poussent � l'aventure par-del� les mers dans des r�gions moins
pleines d'hommes o� il se rencontre encore des terres inoccup�es
et des postes vacants [5].

Les premi�res migrations furent des exils de conscience les


secondes sont des exils de raison. Et pourtant tous ceux qui, de
nos jours, vont aux �tats-Unis chercher une condition meilleure ne
la trouvent pas.

Vers l'ann�e 1851, un Fran�ais r�solut de passer en Am�rique dans


l'intention de s'y fixer. Ce projet lui fut inspir� par des causes
diverses.

Plein de convictions g�n�reuses, il avait salu� la r�volution


nouvelle comme le symbole d'une grande r�forme sociale. Alors il
s'�tait mis � l'oeuvre... Mais bient�t il avait �t� seul au
travail. Les plus hardis novateurs �taient devenus subitement des
hommes prudents et circonspects. Les ap�tres de libert� pr�chaient
la servitude: il s'en trouvait d'assez cyniques pour se vanter de
l'apostasie comme d'une vertu.

D�go�t� du monde politique, il essaya de se cr�er une existence


industrielle; mais la fortune ne lui fut point propice... � l'�ge
de vingt-cinq ans il se trouva sans carri�re, n'ayant dans
l'avenir d'autre chance que le partage d'un modique patrimoine. Un
jour donc, repoussant du pied sa terre natale, il monta sur un
vaisseau qui du Havre le conduisit � New York.

Il ne fit point un long s�jour dans cette ville; il n'y passa que
le temps n�cessaire pour s'enqu�rir de la route � suivre afin de
p�n�trer dans l'ouest.

Les uns lui conseillaient de se rendre dans l'Ohio, o�, disaient-


ils, l'on vit mieux � bon march� que dans aucun autre �tat; ceux-
l� lui recommandaient Illinois et Indiana o� il ach�terait � vil
prix les terres les plus fertiles de la vall�e du Mississipi. Un
autre lui dit: �Vous �tes Fran�ais et catholique; pourquoi ne pas
aller dans le Michigan dont les habitants, Canadiens d'origine,
parlent votre langue et pratiquent votre religion?�

Le voyageur pr�f�ra ce dernier conseil, dont l'ex�cution �tait


d'autant plus facile que, pour se rendre dans le Michigan, il
n'avait qu'� suivre le courant de l'�migration europ�enne, alors
dirig�e de ce c�t�.

Il remonta la rivi�re du Nord qui coule majestueuse entre deux


cha�nes de montagnes, passa par une infinit� de petites villes qui
portent de grands noms, telles que Rome, Utique, Syracuse,
Waterloo. Apr�s avoir travers� le lac �ri�, long de cent lieues,
et franchi le d�troit [6], il vit s'�tendre devant lui l'immense
plaine du lac Huron, fameux par la puret� de ses ondes et par ses
�les consacr�es au grand Manitou; et c�toyant la rive gauche de ce
lac, il p�n�tra dans l'int�rieur du Michigan par la grande baie de
Saginaw, en remontant la rivi�re dont cette baie tire son nom.

Les bords de la Saginaw sont plats comme toutes les terres qui
avoisinent les grands lacs de l'Am�rique du Nord; ses eaux, dans
un cours lent et paisible, s'avancent parmi des prairies qu'elles
fertiliseraient de leur fra�cheur si, par de trop longs s�jours,
elles ne les changeaient en mar�cages. L'aspect de ces lieux est
froid et s�v�re; � travers une atmosph�re charg�e de vapeurs, le
soleil ne projette qu'une d�bile clart�; ses rayons sont p�les
comme des reflets. Des joncs tremblants � la surface de l'onde;
d'innombrables roseaux rang�s en haie sur chaque rive, et au-del�,
de longues herbes que la faux n'a jamais tranch�es, telle est la
sc�ne monotone qui, de toutes parts, s'offre aux yeux.
L'oscillation de ces joncs, le murmure de ces roseaux, le
bruissement des herbes et le cri rare de quelques oiseaux
plongeurs, cach�s parmi les plantes flottantes, forment tout le
mouvement et toute la vie de ces sauvages solitudes. En regardant
au plus haut des cieux, on peut y voir un aigle qui plane avec
majest�; il suit la barque du voyageur; tant�t immobile au-dessus
d'elle, tant�t entra�n� dans un vol sublime, il semble, roi du
d�sert, observer le t�m�raire �tranger qui p�n�tre dans son
empire. De temps en temps appara�t une hutte sauvage; non loin
d'elle, se tient debout un Indien, impassible et muet comme le
tronc d'un vieux ch�ne; on dirait une antique ruine de la for�t.

Quelquefois les bords du fleuve se resserrent; alors, sur des


rives plus �lev�es, se montre une v�g�tation pauvre et rachitique;
une faible couche de terre recouvre d'immenses rochers de marbre
et de granit, o� vivent mis�rablement des �rables jaunes, des pins
gris�tres, des h�tres charg�s de mousse; leur verdure terne ne
r�jouit point la vue; leur front chauve attriste les regards; ils
sont petits comme de jeunes arbres et sont � moiti� morts de
vieillesse.

Cependant � soixante milles au-dessus de son embouchure, le fleuve


et ses entours prennent un autre aspect. L'atmosph�re devient
pure, le ciel bleu, le sol fertile; l'influence des grands lacs a
cess�; le soleil a repris son empire. � la droite du fleuve se
d�roulent au loin de vastes prairies dont les inondations se
retirent apr�s les avoir f�cond�es; sur la rive gauche s'�l�vent
des arbres gigantesques, au tronc antique et � la cime jeune et
hardie; magnifique futaie primitive, dont les nombreuses
clairi�res attestent la pr�sence de l'homme civilis�.

L� s'arr�ta le voyageur, qui ne cherchait point une solitude


profonde, mais seulement le voisinage du d�sert.

� peine avait-il fait quelques pas � travers les ombres d'une


v�g�tation s�culaire, qu'il aper�ut les traces d'un �tablissement;
ici se voyait un champ de ma�s entour� de barri�res form�es �
l'aide d'arbres renvers�s; l� des d�bris de pins incendi�s; plus
loin des troncs de ch�nes coup�s � hauteur d'homme.

En marchant, il d�couvrit le toit d'une chaumi�re; on y arrivait


par un �troit sentier sur lequel il distingua l'empreinte r�cente
de pas humains. Bient�t un plus riant paysage s'offrit � sa vue:
au pied de l'habitation s'�tendait un lac charmant, bord� de tous
c�t�s par la for�t; c'�tait comme un vaste miroir encadr� dans la
verdure; sa surface, parfaitement calme, �tincelait aux feux d'un
soleil ardent; et sa riche ceinture, embellie par toutes les
nuances du feuillage, trouvait un �clatant reflet dans le cristal
des eaux.

Un petit canot fait d'�corce, � la mani�re des Indiens, �tait


couch� sur le rivage et paraissait abandonn�.

La chaumi�re pr�sentait un singulier m�lange d'�l�gance dans sa


forme et de grossi�ret� dans ses mat�riaux.

Quelques b�ches couch�es les unes sur les autres faisaient toute
sa construction; cependant il y avait dans leur arrangement
quelque chose qui r�v�lait le go�t de l'architecte. Elles �taient
rang�es avec sym�trie, et dispos�es de fa�on � figurer un certain
nombre d'arceaux gothiques: � l'ext�rieur, ou remarquait le m�me
m�lange de nature sauvage et d'industrie humaine. Ici, un banc de
verdure; l�, un si�ge form� de branches d'�rable �l�gamment
entrelac�es; plus loin, un parterre de fleurs adoss� � la for�t
vierge.

� mesure qu'il approchait de la demeure solitaire, le voyageur


comprenait moins quel pouvait en �tre l'habitant; il se perdait en
vaines conjectures, lorsqu'il vit para�tre un homme... Son costume
�tait celui d'un Europ�en, sa mise, simple sans �tre commune; ses
traits contenaient beaucoup de noblesse, quoique leur alt�ration
f�t sensible; et son front, jeune encore, portait l'empreinte de
ces m�lancolies froides et r�sign�es qui sont l'oeuvre des longues
infortunes et des vieilles douleurs.

Le voyageur s'approchait timidement. -- Dieu me garde! dit-il au


solitaire, de troubler votre retraite! -- Soyez le bienvenu,
r�pondit avec politesse l'habitant du d�sert.

Ce peu de mots avaient prouv� � l'un et � l'autre qu'ils �taient


Fran�ais, et une douce �motion �tait descendue dans leurs �mes;
car c'est une grande joie pour l'exil� de retrouver la voix de la
patrie sur la terre �trang�re.

Le solitaire prend le voyageur par la main, le conduit dans une


petite cabane voisine de la chaumi�re et construite plus
simplement que celle-ci; l�, il le fait asseoir, l'engage � se
reposer quelque temps, lui sert un frugal repas et lui donne tous
les soins d'une hospitalit� bienveillante.

L'habitant de la for�t ressentait une joie r�elle de la pr�sence


du voyageur; cependant il redevenait de temps en temps sombre et
pensif... Tout annon�ait qu'il avait dans l'�me de tristes
souvenirs qui sommeillaient quelquefois, mais dont le r�veil �tait
toujours douloureux.

Les deux Fran�ais parl�rent d'abord de la France, et bient�t ils


convers�rent ensemble comme deux amis.

-- Qui peut vous amener dans ce d�sert? dit le solitaire au


voyageur.
LE VOYAGEUR.

Je cherche une contr�e qui me plaise... Je viens de parcourir un


pays qui me semble charmant... Oh! j'ai vu de beaux lacs, de
belles for�ts, de belles prairies!...

LE SOLITAIRE.

Mais o� allez-vous?

LE VOYAGEUR.

Je ne sais pas encore. Cette solitude me remplit d'�motions... je


n'en ai point encore vu qui me s�duise autant; la vie doit
s'�couler douce et paisible dans ce lieu. Je serais tent� de m'y
arr�ter.

LE SOLITAIRE.

Dans quel but?

LE VOYAGEUR.

Mais pour y demeurer...

LE SOLITAIRE.

Quoi vous renonceriez � la France? pour toujours! pour vivre en


Am�rique! Y avez-vous bien song�?

LE VOYAGEUR.

Oui... C'est un sujet auquel j'ai beaucoup r�fl�chi... j'aime les


institutions de ce pays; elles sont lib�rales et g�n�reuses...
chacun y trouve la protection de ses droits...

LE SOLITAIRE.

Savez-vous si, dans ce pays de libert�, il n'y a point de


tyrannie... et si les droits les plus sacr�s n'y sont pas
m�connus? ...

LE VOYAGEUR.

Il y a d'ailleurs dans les moeurs des Am�ricains une simplicit�


qui me pla�t... Voici quel est mon projet: je me placerai sur la
limite qui s�pare le monde sauvage de la soci�t� civilis�e;
j'aurai d'un c�t� le village, de l'autre la for�t; je serai assez
pr�s du d�sert pour jouir en paix des charmes d'une solitude
profonde, et assez voisin des cit�s pour prendre part aux int�r�ts
de la vie politique...

LE SOLITAIRE.

Il est des illusions qui nous co�tent quelquefois bien des larmes!

LE VOYAGEUR.
Pourquoi ne serais-je pas heureux?... Vous-m�me...

LE SOLITAIRE.

N'invoquez point mon exemple..., et prenez garde de m'imiter...


J'ai d�j� pass� cinq ann�es dans ce d�sert, et le sentiment que je
viens d'�prouver en revoyant un Fran�ais est le seul plaisir qui,
durant ce temps, soit entr� dans le coeur de l'infortune Ludovic.

En pronon�ant ces mots, le solitaire se leva... sa physionomie


attestait un trouble int�rieur. Alors le voyageur, cherchant des
paroles qui pussent sourire � son h�te:

-- Je serais charm�, lui dit-il, de conna�tre tout votre


�tablissement, les terres qui l'avoisinent et les for�ts qui
l'entourent.

Cette demande fut agr�able � Ludovic, qui s'empressa d'y


satisfaire et parut heureux de montrer au voyageur toute l'�tendue
de ses possessions. Celui-ci avait remarqu� d�s l'abord que le
solitaire �vitait avec soin de s'approcher de la jolie cabane
dont, en arrivant, il avait admir� l'�l�gante construction; sa
curiosit� s'en �tait accrue. -- Cette cabane fait partie de votre
domaine? dit-il � Ludovic. -- Oui, r�pondit celui-ci. -- J'en
admire le bon go�t, reprit le voyageur, et je serais charm� de la
voir... -- Non! non! r�pliqua vivement le solitaire... jamais!
jamais! -- Est-ce que quelqu'un l'habite? Ludovic resta d'abord
silencieux... -- Oui, r�pondit-il enfin d'une voix triste et
myst�rieuse... Et il entra�na le voyageur du c�t� oppos�.

Chemin faisant, les deux Fran�ais �taient revenus au sujet


principal de leur entretien, l'Am�rique. Le voyageur avait repris
le cours de ses admirations, que le solitaire combattait par des
r�flexions sages, quelquefois m�me par de piquantes railleries...
Ils pass�rent ainsi en revue tous les objets qui, dans la soci�t�
am�ricaine, attirent les regards de l'�tranger.

-- Oh! arr�tons-nous ici quelques instants, s'�cria le voyageur


quand ils se trouv�rent sur le bord du lac. Quel air embaum�!
quelle douce fra�cheur! quelles impressions pures! comme le ciel
est beau sur nos t�tes! et comme, en face de nous, la for�t forme
� l'horizon un charmant rideau de verdure! Combien ce paysage est
encore embelli par le toit de votre chaumi�re, qui retrace aux
yeux l'image du modeste asile d'une tranquille f�licit�! Qui
demeurerait insensible � ce tableau? Eh bien! dites; parlez sans
pr�vention... que manquerait-il au bonheur dans cette retraite
solitaire, si l'amour d'une jeune Am�ricaine y venait r�pandre ses
charmes et ses enchantements?

Tout en parlant ainsi, le voyageur s'�tait assis sur un banc de


verdure; Ludovic, plein d'�motions bien diff�rentes, avait pris
place aupr�s de lui...

S'abandonnant � cette impression po�tique: -- En Europe, dit le


voyageur, tout est souillure et corruption!... Les femmes y sont
assez viles pour se vendre, et les hommes assez stupides pour les
acheter. Quand une jeune fille prend un mari, ce n'est pas une �me
tendre qu'elle cherche pour unir � la sienne, ce n'est pas un
appui qu'elle invoque pour soutenir sa faiblesse; elle �pouse des
diamants, un rang, la libert�: non qu'elle soit sans coeur; une
fois elle aima, mais celui qu'elle pr�f�rait n'�tait pas assez
riche. On l'a marchand�e; on ne tenait plus qu'� une voiture, et
le march� a manqu�. Alors on a dit � la jeune fille que l'amour
�tait folie; elle l'a cru, et s'est corrig�e; elle �pouse un riche
idiot... Quand elle a quelque peu d'�me, elle se consume et meurt.
Commun�ment elle vit heureuse. Telle n'est point la vie d'une
femme en Am�rique. Ici le mariage n'est point un trafic, ni
l'amour une marchandise; deux �tres ne sont point condamn�s �
s'aimer ou � se ha�r parce qu'ils sont unis, ils s'unissent parce
qu'ils s'aiment. Oh! qu'elles sont belles et attirantes ces jeunes
filles aux yeux d'azur, aux sourcils d'�b�ne, � l'�me candide et
pure!... quel doux parfum sort de leur chevelure que l'art n'a
point fl�trie! ... que d'harmonie dans leur faible voix qui ne fut
jamais l'�cho des passions cupides! Ici du moins, quand vous allez
vers une jeune fille, et lorsqu'elle vient � vous, ce sont de
tendres sympathies qui se rencontrent, et non des calculs
int�ress�s. Ne serait-ce point m�priser la chance d'une f�licit�
tranquille, mais d�licieuse, que de ne pas rechercher l'amour
d'une jeune Am�ricaine?

Ludovic �coutait avec calme; quand le voyageur eut fini de parler:

-- Je plains vos erreurs, lui dit le solitaire. Je n'entreprendrai


point de les combattre; car je sais combien est vaine pour les
hommes l'exp�rience d'autrui...; je suis cependant afflig� de voir
votre ardeur � poursuivre des chim�res... Je pourrais, par un seul
exemple, vous prouver combien vous �tes �gar�. Vous venez
d'exalter devant moi le m�rite des femmes am�ricaines. Le tableau
que vous avez esquiss� n'est pas tout � fait d�pourvu de v�rit�;
mais il manque des riantes couleurs que lui pr�te votre
imagination...
Je crois qu'il me serait facile de tracer, sans passion, le
portrait fid�le des femmes de ce pays; car je n'ai re�u d'elles ni
bienfaits ni injures...

Le voyageur fit un signe d'incr�dulit�; cependant, par une sorte


de courtoisie due � l'hospitalit�, il t�moigna le d�sir de
conna�tre le sentiment du solitaire qui, apr�s un instant de
r�flexion, s'exprima en ces termes.

Chapitre II
Les femmes

Les femmes am�ricaines ont en g�n�ral un esprit orn�, mais peu


d'imagination, et plus de raison que de sensibilit� [7].

Elles sont jolies; celles de Baltimore sont renomm�es pour leur


beaut� parmi toutes les autres.

Leurs yeux bleus attestent une origine anglaise, et leur chevelure


noire l'influence des �t�s br�lants. Leur constitution fr�le et
d�licate soutient une lutte in�gale contre les rigueurs d'un
climat s�v�re, et les variations subites de la temp�rature. On ne
peut se d�fendre d'une impression douloureuse en pensant que cette
beaut�, cette fra�cheur, et toutes ces gr�ces de la jeunesse se
fl�triront avant l'�ge, et seront frapp�es d'une destruction
cruelle et pr�matur�e [8].

L'�ducation des femmes aux �tats-Unis diff�re enti�rement de celle


qui leur est donn�e chez nous.

En France, une jeune fille demeure, jusqu'� ce qu'elle se marie, �


l'ombre de ses parents: elle repose paisible et sans d�fiance,
parce qu'elle a pr�s d'elle une tendre sollicitude qui veille et
ne s'endort jamais; dispens�e de r�fl�chir, tandis que quelqu'un
pense pour elle; faisant ce que fait sa m�re; joyeuse ou triste
comme celle-ci, elle n'est jamais en avant de la vie, elle en suit
le courant: telle la faible liane, attach�e au rameau qui la
prot�ge, en re�oit les violentes secousses ou les doux
balancements.

En Am�rique, elle est libre avant d'�tre adolescente; n'ayant


d'autre guide qu'elle-m�me, elle marche comme � l'aventure dans
des voies inconnues. Ses premiers pas sont les moins dangereux;
l'enfance traverse la vie comme une barque fragile se joue sans
p�rils sur une mer sans �cueils.

Mais quand arrive la vague orageuse des passions du jeune �ge, que
va devenir ce fr�le esquif avec ses voiles qui se gonflent, et son
pilote sans exp�rience?

L'�ducation am�ricaine pare � ce danger: la jeune fille re�oit de


bonne heure la r�v�lation des emb�ches qu'elle trouvera sur ses
pas. Ses instincts la d�fendraient mal: on la place sous la
sauvegarde de sa raison; ainsi �clair�e sur les pi�ges qui
l'environnent, elle n'a qu'elle seule pour les �viter. La prudence
ne lui manque jamais.

Ces lumi�res donn�es � l'adolescente sont une cons�quence oblig�e


de la libert� dont elle jouit; mais elles lui font perdre deux
qualit�s charmantes dans le jeune �ge, la candeur et la na�vet�.
L'Am�ricaine a besoin de science pour �tre sage: elle sait trop
pour �tre innocente [9]

Cette libert� pr�coce donne � ses r�flexions un tour s�rieux, et


imprime quelque chose de m�le � son caract�re. Je me rappelle
avoir entendu une jeune fille de douze ans traiter dans une
conversation et r�soudre cette grande question: �Quel est de tous
les gouvernements celui qui de sa nature est le meilleur?� -- Elle
pla�ait la r�publique au-dessus de tous les autres.

Celte froideur des sens, cet empire de la t�te, ces habitudes


m�les chez les femmes, peuvent trouver gr�ce devant la raison;
mais elles ne contentent point le coeur. Tel fut le premier
jugement que je portai sur les femmes d'Am�rique; cependant je
rencontrai dans le monde une jeune personne dont le caract�re,
tout � la fois imp�tueux et tendre, vint �branler cette
impression.

Arabella me parut dou�e d'une brillante vivacit� d'esprit, d'une


touchante sensibilit� de coeur, et de ce noble enthousiasme de
l'�me qui entra�ne et subjugue; � l'entendre, elle aimait avec
exc�s les belles-lettres et les beaux-arts; ses yeux se
mouillaient de pleurs quand elle traitait, m�me th�oriquement, une
question de sentiment; son go�t pour la musique �tait un
fanatisme; sa passion pour la po�sie un d�lire; elle ne parlait de
l'une et de l'autre que dans les termes de l'admiration la plus
exalt�e: c'�taient Corinne et Sapho r�unies dans une seule �me. --
S�duit par tant de charmes, j'accusais la t�m�rit� de mon premier
jugement, lorsqu'une circonstance toute naturelle vint dissiper le
prestige qui environnait ma nouvelle idole. Nous assistions
ensemble � un concert; un instant auparavant, elle m'avait dit sur
la musique en g�n�ral des choses qui m'avaient transport�; mais,
quand elle en vint � juger successivement les diff�rentes parties
du concert, je fus saisi d'un �tonnement que je ne saurais vous
d�peindre. C'�tait de sa part une abondance d'�loges qui ne
tarissait point; elle louait si souvent et avec tant de bruit
qu'elle ne pouvait rien entendre: toutes ses admirations tombaient
� faux. Du reste, elle ne paraissait pas tenir � faire preuve de
discernement; elle avait � son usage une somme d�termin�e
d'enthousiasme, qu'elle d�pensait � tout hasard, bien ou mal �
propos, ne s'arr�tant qu'apr�s en avoir achev� la distribution.

Ce caract�re, que je retrouvai plus tard dans un grand nombre de


jeunes Am�ricaines, n'a rien qui plaise. Les femmes � exaltation
factice sont aussi froides que les autres, et, comme elles
promettent davantage, elles donnent une d�ception de plus. Je
revins � ma premi�re opinion; mais ce fut pour y �tre encore une
fois troubl�. � l'�ge de dix-huit ans, Alice n'�tait pas jolie,
mais elle attirait vers elle par son esprit; elle n�gligeait l'art
et les soins de la toilette; sa mise �tait d�pourvue de gr�ce et
d'�l�gance, et on e�t jug� qu'elle n'avait aucune pr�tention, car
elle portait publiquement des besicles. Cependant elle plaisait et
avait le d�sir de plaire: sa coquetterie �tait tout
intellectuelle; elle charmait � force de saillies, de naturel et
de vivacit�. Je la voyais environn�e d'adorateurs, et je me
prenais quelquefois � penser qu'elle �tait vraiment digne des
hommages qu'on lui adressait, lorsque je d�couvris que depuis
longtemps elle �tait secr�tement engag�e.

Aux �tats-Unis, quand deux personnes ont reconnu qu'elles se


conviennent, elles promettent de s'unir l'une � l'autre, et sont
ce qu'on appelle engag�es; c'est une esp�ce de fian�ailles qui se
font sans solennit�, et n'ont d'autre sanction que le lien de la
foi jur�e.

La jeune fianc�e, si peu soucieuse des moyens de plaire aux yeux,


�tait plus coquette qu'aucune autre, puisqu'elle l'�tait sans
int�r�t: ce fut le terme de mes admirations.

Du reste, une excessive coquetterie est le trait commun � toutes


les jeunes Am�ricaines, et une cons�quence de leur �ducation.

Pour toute fille qui a plus de seize ans, un mariage est le grand
int�r�t de la vie. En France, elle le d�sire; en Am�rique, elle le
cherche. Comme elle est de bonne heure ma�tresse d'elle-m�me et de
sa conduite, c'est elle qui fixe son choix [10].

On sent combien est d�licate et p�rilleuse la t�che de la jeune


fille, d�positaire de sa destin�e; il faut qu'elle ait pour elle-
m�me la pr�voyance que chez nous un p�re et une m�re ont pour leur
fille: en g�n�ral, on doit le dire, elle remplit sa mission, avec
beaucoup de sagesse. Au sein de cette soci�t� toute positive, o�
chacun exerce une industrie, les Am�ricaines ont aussi la leur:
c'est de trouver un mari. Aux �tats-Unis, les hommes sont froids
et encha�n�s � leurs affaires; il faut qu'on aille � eux, ou qu'un
charme puissant les attire. Ne soyons donc pas surpris si la jeune
fille qui vit au milieu d'eux est prodigue de sourires �tudi�s et
de tendres regards; sa coquetterie est d'ailleurs �clair�e et
prudente; elle a mesur� l'espace dans lequel elle peut se jouer;
elle sait la limite qu'elle ne doit point franchir. Si ses
artifices m�ritent qu'on les censure, le but qu'elle poursuit est
du moins irr�prochable; car elle ne veut que se marier.

Les occasions ne manquent point aux jeunes gens et aux jeunes


filles qui ont � se r�v�ler un sentiment tendre et un mutuel
penchant. Celles-ci ont coutume de sortir seules, et les premiers,
en les accompagnant, ne blessent aucune convenance: la seule forme
qu'ils doivent observer, c'est de marcher s�par�ment; car, pour
donner le bras � une jeune personne, il faut lui �tre fianc�. On
voit r�gner dans les salons la m�me libert�. Il est rare que la
m�re se m�le � la conversation qu'entretient sa fille; celle-ci
re�oit chez elle qui lui pla�t, donne seule ses audiences, et y
admet quelquefois des jeunes gens qu'elle a rencontr�s dans le
monde, et que ne connaissent pas ses parents. En agissant ainsi,
elle ne fait point mal; car ce sont les moeurs du pays.

La coquetterie am�ricaine est d'une nature toute sp�ciale; en


France, une fille coquette est moins d�sireuse de se marier que de
plaire; en Am�rique, elle n'est impatiente de plaire que pour se
marier. Chez nous, la coquetterie est une passion; en Am�rique, un
calcul. Si la jeune personne engag�e continue � se montrer
coquette, c'est moins par go�t que par prudence; car il n'est pas
sans exemple que le fianc� viole sa foi; quelquefois elle pr�voit
cette chance funeste, et t�che de gagner des coeurs, non pour en
poss�der plusieurs � la fois, mais pour remplacer celui qu'elle
court le risque de perdre.

Dans cette circonstance comme dans toutes les autres, elle


provoque, encourage, ou repousse les soupirants avec une enti�re
libert�.

En Am�rique, cette libert�, sit�t donn�e � la femme, lui est tout


� coup ravie. Chez nous, la jeune fille passe des langes de
l'enfance dans les liens du mariage; mais ces nouvelles cha�nes
lui sont l�g�res. En prenant un mari, elle gagne le droit de se
donner au monde; elle devient libre en s'engageant. Alors
commencent pour elle les f�tes, les plaisirs, les succ�s. En
Am�rique, au contraire, la vie brillante est � la jeune fille; en
se mariant, elle meurt aux joies mondaines pour vivre dans les
devoirs aust�res du foyer domestique. On lui adressait des
hommages, non parce qu'elle �tait femme, mais parce qu'elle
pouvait devenir �pouse. Sa coquetterie, apr�s avoir trouv� un
mari, n'a plus rien � faire, et, depuis qu'elle a donn� sa main,
on n'a plus rien � lui demander.

Aux �tats-Unis, la femme cesse d'�tre libre le jour o�, en France,


elle le devient.

Ces privil�ges de la jeune fille et ce n�ant pr�coce de la femme


mari�e accroissent beaucoup le nombre des personnes qui s'engagent
avant de se marier. En g�n�ral, le contrat purement moral, qui
na�t de ces sortes de fian�ailles, se ratifie peu de temps apr�s
par le mariage; mais il n'est pas rare de voir les jeunes filles
s'efforcer d'en ajourner l'accomplissement. En agissant ainsi,
elles atteignent un double but: engag�es, elles sont s�res de se
marier, et ne sont pas encore �pouses; elles gagnent la certitude
d'un avenir de femme, en conservant leur libert� de fille.

Rien, dans les femmes am�ricaines, ne parle � l'imagination...


cependant il est un c�t� de leur caract�re qui produit sur tout
esprit grave une profonde impression.

On sait la moralit� d'une population, quand on conna�t celle des


femmes, et l'on ne contemple point la soci�t� des �tats-Unis sans
admirer quel respect y entoure le lien du mariage. Le m�me
sentiment n'exista jamais � un aussi haut degr� chez aucun peuple
ancien, et les soci�t�s d'Europe, dans leur corruption, n'ont
point l'id�e d'une pareille puret� de moeurs.

En Am�rique on n'est pas plus s�v�re qu'ailleurs envers les


d�sordres et m�me les d�bauches du c�libat: beaucoup de jeunes
gens s'y rencontrent, dont on sait les moeurs dissolues, et dont
la r�putation n'en re�oit aucune atteinte; mais leurs exc�s, pour
�tre pardonn�s, doivent se commettre en dehors des familles.
Indulgente pour les plaisirs qu'on demande � des prostitu�es, la
soci�t� condamne sans piti� ceux qui s'obtiendraient aux d�pens de
la foi conjugale; elle est �galement inflexible pour l'homme qui
provoque la faute, et pour la femme qui la commet. Tous deux sont
bannis de son sein; et, pour encourir ce ch�timent, il n'est pas
n�cessaire d'avoir �t� coupable, il suffit d'avoir fait na�tre le
soup�on. Le foyer domestique est un sanctuaire inviolable que nul
souffle impur ne doit souiller.

La moralit� des femmes am�ricaines, fruit d'une �ducation grave et


religieuse, est encore prot�g�e par d'autres causes.

Envahi par les int�r�ts positifs, l'Am�ricain n'a ni temps ni �me


� donner aux sentiments tendres et aux galanteries; il est galant
une seule fois dans sa vie, lorsqu'il veut se marier. C'est
qu'alors il ne s'agit pas d'une intrigue, mais d'une affaire.

Il n'a point le loisir d'aimer, encore moins celui d'�tre aimable.


Le go�t des beaux-arts, qui s'allie si bien aux jouissances du
coeur, lui est interdit. Si, sortant de sa sph�re industrielle, un
jeune homme se prend de passion pour Mozart ou pour Michel-Ange,
il se perd dans l'opinion publique. On ne fait point fortune �
�couter des sons ou � regarder des couleurs. Et comment fixer au
comptoir celui qui connut une fois les charmes d'une vie po�tique?

Ainsi condamn�s par les moeurs du pays � se renfermer dans


l'utile, les jeunes Am�ricains ne sont ni pr�occup�s de plaire aux
femmes, ni habiles � les s�duire.

Il est d'ailleurs un �l�ment de corruption, puissant dans les


soci�t�s d'Europe, et qui ne se rencontre point aux �tats-Unis: ce
sont les oisifs n�s avec une grande fortune, et les militaires en
garnison. Ces riches sans profession et ces soldats sans gloire
n'ont rien � faire: leur seul passe-temps est de corrompre les
femmes; jeunesse bouillante et g�n�reuse, � laquelle il ne manque
que de l'espace et de l'action; pareille aux grandes eaux du
Mississipi: bienfaisantes quand elles roulent imp�tueuses,
mortelles d�s qu'elles sont stagnantes.

En Am�rique, tout le monde travaille, parce que nul n'apporte en


naissant de grandes richesses [11], et l'on n'y conna�t point la
funeste oisivet� des garnisons, parce que ce pays n'a point
d'arm�e.

Les femmes �chappent ainsi aux p�rils de la s�duction: si elles


sont pures, on ne saurait dire qu'elles sont vertueuses; car elles
ne sont point attaqu�es.

L'extr�me facilit� de s'enrichir vient encore au secours des


bonnes moeurs; la fortune n'est jamais une consid�ration
essentielle dans les mariages; le commerce, l'industrie,
l'exercice d'une profession, assurant aux jeunes gens une
existence et un avenir. Ils s'unissent � la premi�re femme qu'ils
aiment, et rien n'est plus rare aux �tats-Unis qu'un vieux gar�on
de vingt-cinq ans. La soci�t� y gagne des existences morales
d'hommes mari�s � la place des vies licencieuses du c�libat. Enfin
l'�galit� des conditions prot�ge les mariages auxquels la
diff�rence des rangs est chez nous un obstacle. Aux �tats-Unis il
n'y a qu'une classe, et aucune barri�re de convenance sociale ne
s�pare le jeune homme et la jeune fille qui sont d'accord pour
s'unir. Cette �galit�, propice aux unions l�gitimes, g�ne beaucoup
celles qui ne le sont pas. Le s�ducteur d'une jeune fille devient
n�cessairement son �poux, quelle que soit la diff�rence des
positions, parce que, s'il existe des sup�riorit�s de fortune, il
n'y a point de diff�rence de rang [12].

Cette r�gularit� de moeurs, qui tient moins aux individus qu'�


l'�tat social lui-m�me, r�pand une teinte grave sur toute la
soci�t� am�ricaine.

Il existe dans tout pays une opinion publique dominante, �


l'empire de laquelle nulle femme ne peut se soustraire.

Impitoyable en Italie pour la coquetterie qui ment, elle y


pardonne la faiblesse qui succombe; elle exige en Angleterre des
d�licatesses de pudeur qu'elle bannit en Espagne, et n'est pas
plus s�v�re � Madrid pour les �carts des sens, qu'elle ne l'est �
Londres pour les mouvements du coeur. En Am�rique, cette opinion
condamne sans piti� toutes les passions, et n'autorise que les
calculs; indiff�rente sur les sentiments, elle n'est exigeante que
pour les devoirs.

L'amour, dont le charme fait seul toute la vie de quelques peuples


d'Europe, n'est point compris aux �tats-Unis.

Si quelque �me ardente y ressent le besoin d'aimer et s'y


abandonne avec passion, c'est un accident aussi rare que
l'apparition d'un roc �lev� sur la plage am�ricaine. Malheur � cet
�tre isol� au milieu de tous! Pas une sympathie qui vienne le
trouver! pas un �cho qui lui r�ponde! pas une force sur laquelle
il puisse se reposer! En ce pays, on n'estime les choses que
suivant leur valeur arithm�tique. Comment r�duire en dollars les
�lans de l'�me et les battements du coeur?

Peut-�tre aime-t-on en Am�rique, mais on n'y fait point l'amour.


Les femmes, de nature si tendre, prennent l'empreinte de ce monde
positif et raisonneur ...

... Vous le voyez, les femmes am�ricaines m�ritent l'estime, et


non l'enthousiasme; elles peuvent convenir � une soci�t� froide;
mais leur coeur n'est point fait pour les br�lantes passions du
d�sert.�

Chapitre III
Ludovic, ou le d�part d'Europe

Ce langage de Ludovic produisit quelque impression sur l'esprit du


voyageur. Le s�jour de cet homme des villes au sein d'une profonde
solitude; le contraste de ses mani�res polies avec sa vie sauvage;
son jeune front charg� d'ennuis; ses discours m�l�s de larmes et
de sourire, de myst�re et de franchise, de sentences graves et
d'observations frivoles, de r�ticences et de longues r�flexions;
toutes ces circonstances, apr�s avoir d�concert� les conjectures
du voyageur et piqu� sa curiosit�, commen�aient � faire na�tre son
int�r�t. Cependant il ne songea, dans le premier moment, qu'�
d�montrer la sagesse de ses projets.

-- Vous venez, dit-il � Ludovic, de me pr�senter un coin du


tableau. J'admets avec vous qu'il s'y peut rencontrer des
taches;... mais l'Am�rique n'en renferme pas moins les �l�ments
essentiels du bonheur. Il y a, aux �tats-Unis, deux choses d'un
prix inestimable, et qui ne se trouvent point ailleurs: c'est une
soci�t� neuve, quoique civilis�e, et une nature vierge. De ces
deux sources f�condes d�coulent une foule d'avantages mat�riels et
de jouissances morales. Je vous avouerai d'ailleurs que le
portrait que vous venez d'offrir � mes yeux, quelque vrai qu'il
puisse �tre en g�n�ral, ne me para�t pas ressembler � toutes les
femmes d'Am�rique. J'en ai vu dont les passions ardentes se
peignaient dans un regard br�lant. Ce pays contient des peuples de
races diverses... S'il en est que refroidissent les glaces du
p�le, il en est d'autres qu'�chauffe le soleil des tropiques...

� ces mots, les traits de Ludovic se contract�rent; il �prouvait


une �motion que le voyageur ne pouvait comprendre. Celui-ci
continuant: -- Je crois, dit-il, que nous apportons dans notre
opinion sur les �tats-Unis une disposition d'esprit diff�rente; je
juge ce pays gravement; vous, avec l�g�ret�... Vous �tes frapp�
des ridicules et du peu d'�l�gance de cette soci�t�, et vous en
riez; et moi...

-- Arr�tez, s'�cria Ludovic d'une voix s�v�re; vous m�connaissez


mon caract�re, et votre erreur est plus cruelle que vous ne pouvez
le croire. Non! il n'y a rien de gai, rien de frivole dans ma
pens�e... ma bouche peut sourire encore ... mais depuis longtemps
mon coeur ne conna�t plus de joie ... Vous croyez que je me suis
�loign� des hommes parce que ma raison ne les comprend pas, ou que
mon coeur les d�teste; vous me prenez pour un m�chant ou pour un
insens�!... d�trompez-vous... Mon intelligence n'est point �gar�e,
et je ne hais point mes semblables, loin desquels je tra�ne ma vie
malheureuse!... Pour en venir au point o� je suis arriv�, j'ai
travers� bien des ab�mes... Ah! il serait � souhaiter pour vous
que vous comprissiez mieux ma destin�e; les �cueils de ma vie sont
les m�mes o� je vous vois pr�t � vous briser... Vos illusions
furent les miennes; ce sont elle, qui m'ont perdu et qui causeront
votre ruine... C'est une �trange erreur de croire que le bonheur
se trouve en dehors des voies communes... Ce trouble de l'�me qui
s'ennuie partout o� elle est, cette inqui�tude de l'esprit qui
vous exile de la patrie, ce besoin de sensations neuves et vives,
tous ces maux sont en vous, et ne tiennent pas � un pays plut�t
qu'� un autre... Les lieux ne changent point les passions des
hommes... J'ai entendu vos admirations pour l'Am�rique, pour ses
institutions, ses moeurs, pour ses for�ts et ses d�serts... J'en
sais beaucoup plus que vous ne pensez sur les sujets de votre
enthousiasme. Si je vous disais l'histoire de mon pass�, ce serait
celle de votre avenir!...

En pronon�ant ces mots, Ludovic s'�tait anim� d'un feu


extraordinaire... et l'�nergie de ses paroles ne rendait
qu'imparfaitement la profondeur de ses convictions.

Une r�action se fit alors dans l'�me du voyageur, qui, comprenant


tout ce qu'il y avait de grave, de myst�rieux et de touchant dans
la position du solitaire:

-- Pardonnez, lui dit-il avec int�r�t, si j'ai pris votre malheur


pour une infortune ordinaire... Mais quel est donc le secret de
cette mis�re qui se pr�sente � mes yeux sous les apparences du
bonheur que j'envie? quelle est l'�trange fatalit� qui vous
�loigne des hommes que vous aimez, et vous retient dans une
solitude que vous n'aimez pas?... H�las faut-il que je vienne de
France pour voir un compatriote si malheureux! De gr�ce, �panchez
vos chagrins dans mon coeur, et puisse l'int�r�t que vous inspirez
au voyageur verser dans votre �me un peu de consolation!...

Le solitaire r�fl�chit quelques instants... -- Eh bien, oui! dit-


il en relevant sa t�te qu'il avait inclin�e, je vous raconterai
l'histoire de ma vie... Je sais combien les hommes sont
indiff�rents aux souffrances d'autrui, et je suis accoutum� � me
passer de leur piti�. Ce n'est donc point votre compassion que je
veux gagner par le r�cit de mes maux; c'est un devoir que je vais
accomplir... Le devoir seul est assez puissant sur mon �me pour me
contraindre � r�veiller des souvenirs douloureux, que j'avais
r�solu d'ensevelir dans un oubli profond. Je suis comme le
voyageur t�m�raire tomb� du fa�te de la montagne jusqu'au fond du
pr�cipice; il a perdu tout espoir de salut... cependant, portant
un dernier regard vers les sommets dont il est descendu, il crie
le p�ril aux imprudents qu'il voit s'avancer sur le bord des
ab�mes.

Le reste du jour, Ludovic parut absorb� dans une profonde


m�ditation; il �tait facile de juger, par les nuages sombres qui,
de temps en temps, venaient obscurcir son front, qu'en repassant
par toutes les phases de sa vie, il avait de grandes infortunes �
traverser.

Le lendemain, � l'instant o� l'aurore refl�tait ses teintes roses


sur les plus hauts feuillages de la for�t, Ludovic et son h�te
sortaient de la chaumi�re; ils se dirig�rent vers une roche �lev�e
qui dominait l'extr�mit� du lac. De cette hauteur s'�lan�ait une
source jaillissante qui semait dans sa chute mille grains d'une
poussi�re humide et argent�e. Ce lac tranquille, ces bois muets,
cette onde l�g�re tombant sans bruit comme pour ne point troubler
le silence de la solitude, tout dans ce lieu pr�parait l'�me � de
profondes impressions.

Le solitaire et le voyageur s'�tant assis au pied d'un c�dre


antique, Ludovic raconta en ces termes l'histoire de sa vie.

Les grandes r�volutions qui tourmentent les peuples jettent


souvent au fond de certaines �mes un trouble profond, qui subsiste
longtemps encore apr�s que la surface de la soci�t� est devenue
tranquille et que le calme est rentr� dans le sein des masses.

Comme je naissais, un ordre social, qui comptait quinze si�cles


d'existence, achevait de s'�crouler... Jamais si grande ruine ne
s'�tait offerte aux regards des peuples;... jamais reconstruction
si grande n'avait provoqu� le g�nie des hommes. Un monde nouveau
s'�levait sur les d�bris de l'ancien; les esprits �taient
inquiets, les passions ardentes, les intelligences en travail;
l'Europe enti�re changeait de face;... les opinions, les moeurs,
les lois �taient entra�n�es dans un tourbillon si rapide, qu'on
pouvait � peine distinguer les institutions nouvelles de celles
qui n'�taient plus ... L'origine de la souverainet� avait �t�
d�plac�e; les principes du gouvernement �taient chang�s; on avait
invent� un nouvel art de la guerre, cr�� de nouvelles sciences;
les hommes n'�taient pas moins extraordinaires que les �v�nements;
les plus grandes nations du monde prenaient pour chefs des
enfants, tandis que les vieillards �taient rejet�s des affaires...
des soldats sans exp�rience triomphaient des bandes les plus
aguerries; des g�n�raux, qui sortaient de l'�cole, renversaient de
puissants empires;... le r�gne des peuples �tait solennellement
annonc�; et jamais on n'avait vu les individualit�s si fortes et
si glorieuses... chacun se pr�cipitait dans une ar�ne que la
fortune paraissait ouvrir � tous...

J'�tais enfant lorsque ces �v�nements se passaient. Un spectacle


de mis�re et de grandeur, de ruine et de cr�ation, frappa d'abord
mes jeunes regards; des exclamations de surprise, des cris
d'admiration, les retentissements de l'airain annon�ant des
victoires, furent les premiers bruits qui arriv�rent � mon
oreille.

J'habitais une demeure �cart�e des villes; j'y grandissais sous le


toit paternel, au sein des affections les plus tendres. Le tumulte
qui r�gnait en Europe ne p�n�trait que de loin en loin dans cet
asile paisible du vrai bonheur et de toutes les vertus; la vie s'y
�coulait douce, mais uniforme; de temps en temps seulement, un
journal, la lettre d'un ami, un soldat rentrant dans ses foyers,
venaient tout � coup jeter comme une lumi�re subite sur notre
horizon, et nous apprendre que des tr�nes �taient d�truits ou
�lev�s.

Quand ces bruits rares parvenaient jusqu'� moi, ils me plongeaient


dans de longs �tonnements; ils m'apprenaient que la vie, si
monotone autour de nous, avait ailleurs des sc�nes brillantes;
alors je r�vais de gloire, de puissance, de grandeur! la
tranquillit� de nos existences me paraissait un accident au milieu
du mouvement universel.

Il se cr�ait peu � peu au fond de mon �me un monde id�al, enfant


de mes r�veries, de mes illusions et de mes impatients d�sirs,
monde gigantesque, que ne pouvait �galer le monde r�el, quelque
grand, quelque extraordinaire qu'il f�t alors... Si j'eusse �t�
plac� pr�s de la sc�ne, peut-�tre euss�-je aper�u les ombres aussi
bien que les clart�s; voyant agir sous mes yeux les hommes qui
gouvernaient les nations, j'eusse �t� peut-�tre moins �bloui par
une grandeur qui m'aurait paru m�l�e de petitesse; j'aurais vu
bien des bassesses autour de la puissance, et de larges taches
dans un soleil de gloire.

Mais mon isolement rendait plus s�duisants tous les prestiges, et


plus enivrant encore pour mon imagination le spectacle lointain
des mouvements du monde. Ainsi je ne voyais, du vaste th��tre o�
s'agitait la destin�e des peuples, que ce qui pouvait me d�go�ter
du coin de terre que j'habitais.

Lorsque, tout �mu encore par les r�cits qui avaient fait bondir
mon coeur, je retombais au milieu du calme profond de notre
retraite; quand, apr�s avoir roul� dans mon esprit les plus vastes
pens�es, je me sentais ramen� aux paisibles int�r�ts des champs...
j'�prouvais un insurmontable ennui, et sentais une r�pugnance que,
depuis, je n'ai jamais pu vaincre pour le tranquille bonheur dont
j'�tais le t�moin: non que je fusse insensible � l'ordre et � la
moralit� dont l'int�rieur de la famille m'offrait le touchant
spectacle. J'�tais souvent �mu � l'aspect des bonnes oeuvres qui
se faisaient sous mes yeux; car jamais un malheureux n'�tait
repouss� de notre demeure, et je voyais le pauvre s'�loigner en
nous b�nissant; mais je sentais chaque jour qu'il me fallait
quelque chose de plus encore. Je prenais � mon p�re ses vertus; au
monde que j'entrevoyais, sa grandeur; je m�lais ces deux choses,
j'en faisais un ensemble d�licieux, enivrant. Bient�t elles
s'unirent si intimement dans ma pens�e, que je ne pouvais plus les
s�parer. Je n'eusse point voulu de gloire sans vertus; mais la
vertu sans gloire me paraissait terne.

Enfin les portes du monde s'ouvrirent pour moi..., je me


pr�cipitai dans l'ar�ne.

D�j� tout y �tait chang�; la paix r�gnait en Europe; ce n'�tait


point le calme du bien-�tre, mais l'immobilit� qui suit une
violente convulsion. Les peuples n'�taient pas heureux; ils
�taient las et se reposaient... De vastes ambitions, d'imp�tueux
d�sirs, quelques nobles enthousiasmes, s'agitaient encore � la
surface de la soci�t�; mais tous ces �lans n'avaient plus de
but... Tout d'ailleurs s'�tait rapetiss� dans le monde, les choses
comme les hommes. On voyait des instruments de pouvoir, faits pour
des g�ants, et mani�s par des pygm�es, des traditions de force
exploit�es par des infirmes, et des essais de gloire tent�s par
des m�diocrit�s. Au si�cle des r�volutions avait succ�d� le temps
des troubles; aux passions, les int�r�ts; aux crimes, les vices;
au g�nie, l'habilet�; les paroles, aux actes. Je trouvai une
soci�t� o� tout semblait encore transitoire, et o� rien cependant
ne remuait plus; une sorte de chaos r�gulier, �poque sans
caract�re d�termin�, plac�e entre la gloire qui venait de mourir,
et la libert� qui allait na�tre... On ne s'�lan�ait plus au
pouvoir d'un seul bond, comme au temps de mon enfance; on n'y
marchait non plus progressivement, comme dans les si�cles qui
avaient pr�c�d�; il existait dans le gouvernement de certaines
r�gles qui, apr�s avoir �t� oppos�es aux talents, c�daient sans
effort sous l'intrigue.

J'abordai ce nouveau th��tre, plein de vastes pens�es et


d'immenses d�sirs: un coup d'oeil me suffit pour d�couvrir combien
peu j'y convenais.

Mes passions �taient profondes et pures: mais, depuis trente


ann�es, mille autres avaient feint d'en sentir de pareilles, ou
abus� de celles qu'ils �prouvaient r�ellement; on ne croyait plus
� la sinc�rit� des grandes ambitions, et tout le monde les
redoutait. Apr�s avoir si longtemps nourri des esp�rances sans
bornes, et m'en �tre enivr� dans la solitude, je fus presque
oblig� de les d�rober aux regards des hommes.

J'avais con�u des projets de r�forme politique... mais alors on


avait horreur des innovations.

De m�me que les esprits inquiets �taient troubl�s par des


souvenirs de gloire, la soci�t�, corps froid et prudent, �tait
glac�e par des souvenirs de sang; elle aimait sa l�thargie, voyant
dans le r�veil un p�ril, et dans tout mouvement une crise
mortelle.

Comment d'ailleurs parvenir � exercer sur elle et sur sa marche


quelque influence?

J'essayai d'embrasser un �tat qui p�t me mener au pouvoir... mais


je d�couvris bient�t encore la vanit� de ce projet. Pour suivre
avec avantage ce qu'on appelle une carri�re, il faut l'envisager
comme l'int�r�t unique de son existence, et non comme le moyen
d'atteindre � un but plus �lev�. L'exercice d'une profession
impose mille devoirs minutieux auxquels ne saurait se soumettre
celui qui poursuit une grande pens�e. L'impatience de r�ussir
suffirait pour emp�cher le succ�s.

Je ne saurais vous dire quels �taient les tourments de mon esprit,


lorsque, plein d'id�es vastes, j'�tais condamn� � me renfermer
dans le cercle �troit d'une sp�cialit�; apr�s avoir longtemps
consid�r� les objets dans leur ensemble, il me fallait descendre
dans mille d�tails, et traiter des cas particuliers, � la place
des grandes questions que j'avais m�dit�es toute ma vie. Je
faisais des efforts inou�s pour tirer une id�e g�n�rale d'un fait;
mais alors j'oubliais le fait pour l'id�e, l'application pour la
th�orie: je devenais impropre � mon �tat... Une autre fois, je
parvenais � emprisonner mon esprit dans les limites d'une question
sp�ciale... mais ici je sentais mon intelligence se r�tr�cir, en
m�me temps que je perdais l'habitude de g�n�raliser ma pens�e; et
je m'arr�tais devant la crainte de devenir impropre � mon avenir.

Plein de d�go�t et d'ennui, je me retirai des affaires: j'�tais


d'ailleurs enclin � penser que, de notre temps, la droiture du
coeur et la fixit� des principes sont des obstacles au succ�s.

Le vide dans lequel je tombai ne saurait se d�crire. � l'instant


o� j'avais cru atteindre le but, je l'avais vu s'�loigner de moi
davantage... Cependant mes passions me restaient; elles ne me
laissaient point de repos. Je jetais autour de moi des regards
inquiets... j'observais la sc�ne, esp�rant toujours qu'elle
changerait; mais elle ne m'offrait qu'un spectacle monotone de
petits personnages, de petites intrigues, et de petits
r�sultats...

Un �v�nement inattendu vint tout � coup ranimer mon �nergie


languissante, et sourire � mon imagination. C'�tait en l'ann�e
1825; la Gr�ce esclave avait murmur� des paroles de libert�... je
vis l� le parti de la civilisation contre la barbarie.

Plein d'un saint enthousiasme, je courus vers la patrie d'Hom�re.


Mouvements po�tiques d'une jeune �me, que vous �tes nobles et
imp�tueux! H�las! pourquoi ne rencontrez-vous, dans vos �lans
sublimes, que d�ceptions et mensonges? J'ai scell� de mon sang la
cause de la libert�... j'ai vu le triomphe des Grecs, et je ne
sais pas � pr�sent quels sont les plus vils des vainqueurs ou des
vaincus. Il n'y a plus de Grecs esclaves des Musulmans; mais
toujours vou�s � la servitude, ceux-l� n'ont gagn� que le triste
privil�ge de se fournir de ma�tres et de tyrans.

Que me restait-il � faire sur cette terre de souvenirs et de


tombeaux? Que demander aux ruines d'Ath�nes et de Lac�d�mone?

Des cris de d�sespoir? -- Byron, g�nie infernal, les exhala dans


un c�leste langage.

Des soupirs religieux? -- Un pieux p�lerin les a recueillis, et


l'univers �coute encore dans une sainte �motion la voix du chantre
divin d'Eudore et de Cymodoc�e.

Alors, sans pens�e, sans int�r�t, sans but, je pris ma course au


hasard... La nature offrit � mes yeux deux grandes choses: l'Oc�an
et les montagnes. L'art eut aussi sa merveille � me montrer: il me
conduisit devant Saint-Pierre de Rome.

En pr�sence de ces magnifiques cr�ations, j'�prouvais de sublimes


extases. Je ne sais pourquoi je n'ai jamais regard� la mer sans
fondre en larmes: y a-t-il dans cette image de l'immensit� quelque
chose qui confonde la mis�re de l'homme? Cette grande sc�ne, o�
s'agitent les temp�tes, o� se consomment les naufrages, figure-t-
elle � nos yeux l'�cueil o� l'�me se brise, et l'ab�me o� se perd
la pens�e?

Les montagnes causent une impression plus grave; leur front


superbe, en aspirant au ciel, imprime � l'�me une impulsion
religieuse; elles sont comme le marchepied donn� � l'homme pour
monter vers Dieu. Oh! que la Divinit� aurait un magnifique autel,
si la basilique de Saint-Pierre couronnait la cime du Mont-Blanc!

Mon p�lerinage ne fut pas de longue dur�e... L'Europe ennuie le


voyageur parce qu'on y voyage depuis deux mille ans.

En vain je visitais les sites les plus pittoresques, les retraites


les plus sauvages, les palais les plus merveilleux... je ne
faisais que passer l� o� mille autres avaient pass� avant moi. Pas
une terre qui n'ait �t� foul�e aux pieds; pas une beaut� de la
nature qui n'ait �t� analys�e; pas un chef-d'oeuvre de l'art qui
n'ait excit� des admirations. Le voyageur de nos jours n'a plus
rien � faire, ni rien � penser; ses opinions, comme ses
sentiments, lui sont annonc�es d'avance; il faut qu'il pleure ici;
que, plus loin, il soit saisi d'enthousiasme; il passe ainsi par
la voie qu'ont suivie ses devanciers, � travers une multitude de
vieilles impressions et d'�motions de commande.

Je ne rencontrai d'ailleurs chez les autres peuples d'Europe rien


qui m'encha�n�t au milieu d'eux: ils sont aussi vieux et encore
plus corrompus que nous.

De retour en France, j'y retrouvai mes premiers ennuis. Que faire?


o� aller? -- Revenir � la maison paternelle? j'�tais moins que
jamais propre � en go�ter le bonheur; car les obstacles accumul�s
sur mes pas, au lieu de me d�senchanter, n'avaient fait qu'irriter
mes passions.

Me faudrait-il vivre �ternellement dans une soci�t� o� j'�tais s�r


de ne point trouver l'existence que j'avais r�v�e!

Alors s'offrit � mon esprit l'id�e de passer en Am�rique. Je


savais peu de choses de ce pays; mais chaque jour j'entendais
vanter la sagesse de ses institutions, son amour pour la libert�,
les prodiges de son industrie, la grandeur de son avenir. C'�tait
de l'Occident, disait-on, que d�sormais viendrait la lumi�re, et
puis je pensais comme vous: �On trouve en Am�rique deux choses qui
ne se rencontrent point ailleurs: une soci�t� neuve, quoique
civilis�e, et une nature vierge...�

Je regardai ce projet nouveau comme une inspiration divine envoy�e


au secours de mon infortune.

Combien fut douce alors la lumi�re qui p�n�tra dans mon �me, et
vint me d�couvrir un monde �gal � mes plus beaux r�ves!

Avec quel enthousiasme je me pr�cipitai vers cette chance


d'avenir! je passai tout � coup de l'abattement � l'�nergie, et
sentis rena�tre en moi toutes les forces morales que donne le
retour inattendu d'une esp�rance abandonn�e.

Un mois apr�s j'�tais � Baltimore.

Chapitre IV
Int�rieur d'une famille am�ricaine

Je choisis Baltimore de pr�f�rence aux autres villes d'Am�rique,


assur� que j'�tais d'y trouver un ami, Daniel Nelson, auquel ma
famille avait, dans une occasion importante rendu quelques
services.

Le jour o� j'entrai chez Nelson fut celui qui d�cida de mon sort.
Je dois donc vous faire conna�tre cet Am�ricain.

Son premier abord n'�tait point agr�able: un maintien s�v�re, un


langage froid, des formes rudes telle �tait l'apparence ext�rieure
de son caract�re; mais cette grossi�re �corce cachait des vertus
d'un grand prix; il �tait juste envers ses semblables, charitable
au malheureux, et dou� d'une fermet� d'esprit, que je n'ai jamais
rencontr�e dans un autre homme; il poss�dait encore une qualit�
que j'admirai d'autant plus en Am�rique, que je l'avais moins vue
en France: c'�tait de ne rien dire sans r�flexion, et de ne jamais
parier des choses qu'il ne savait pas [13].

Habituellement calme dans ses discours, Nelson avait quelques


passions sous l'influence desquelles sa froideur s'animait. La
premi�re, c'�tait un orgueil national pouss� jusqu'au d�lire; il
ne parlait qu'en termes magnifiques de la sagesse et de la
grandeur du peuple am�ricain, Sa seconde passion �tait une haine:
il d�testait les Anglais [14]; enfin, spectateur ardent de la
communion presbyt�rienne, Nelson nourrissait dans son �me un
sentiment voisin de l'inimiti� contre les catholiques et les
unitaires, reprochant aux premiers de croire tout, et aux autres
de ne rien croire.

J'aper�us dans le caract�re de Nelson un dernier trait qui me


frappa: quoiqu'il v�cut dans une soci�t� o� tout le monde a des
esclaves [15], il ne voulut jamais en poss�der aucun; il avait
achet� dans la Virginie deux n�gres, qu'il s'�tait empress�
d'affranchir d�s leur arriv�e dans le Maryland, et dont il avait
fait ses domestiques. L'un d'eux, nomm� Ovasco, avait pour son
ma�tre un attachement qui ressemblait � un culte, et dont plus
tard j'admirai les effets.

Fix� depuis plusieurs ann�es � Baltimore, Nelson occupait dans


cette ville une haute position sociale; il avait d'abord trouv�
dans le commerce une source f�conde de fortune et de cr�dit. Alors
il menait un train brillant; sur un riche �quipage, ses armes
�taient peintes, avec cette devise: �Ubi libertas, ibi patria.� La
m�me inscription avait �t� grav�e, sur le cachet dont il scellait
toutes ses lettres, et sur lequel on lisait aussi: �John Nelson,
1631.� C'�tait le nom du chef de sa famille, et la date de son
�migration en Am�rique. Nelson se plaisait � parler de cette
antique origine, et de ceux de ses a�eux dont le nom avait laiss�
d'honorables souvenirs parmi les Am�ricains.

Cependant des id�es d'ambition lui �tant venues, il �vita toutes


les apparences du luxe et de la richesse, afin de se rendre
populaire, et fut �lu membre de la l�gislature du Maryland; il
obtint d'ailleurs successivement tous les titres honorifiques
auxquels peut aspirer un citoyen influent des �tats-Unis: membre
de la soci�t� historique, pr�sident de la soci�t� biblique [16], de
la soci�t� de temp�rance [17], de la soci�t� de colonisation [18],
inspecteur du p�nitencier et de la maison de refuge; il �tait, de
plus, anti-ma�on [19].

Il aspira longtemps � devenir membre du congr�s, mais, ayant


�chou� dans les derni�res �lections, il abandonna subitement
toutes ses pr�tentions politiques, et, se tournant vers un autre
objet, il se fit recevoir ministre d'une �glise presbyt�rienne.

Lorsque j'arrivai chez Nelson, je le trouvai entour� de ses deux


enfants, Georges et Marie.

Le premier, � l'�ge de vingt ans, portait sur un front �lev�


l'empreinte d'un caract�re noble et ferme; son �me droite se
peignait dans la franchise de son regard. Je me sentis d'abord
attir� vers lui, et lui vers moi... bient�t une �troite amiti�
justifia nos sympathies.

Sa soeur, plus jeune que lui, me parut d'une �clatante beaut�;


mais � l'�poque de mon arriv�e � Baltimore, je ne fis que
l'apercevoir. Elle ne se montrait point dans le monde, o� j'allais
sans cesse; et je la voyais � peine chez son p�re, dont j'�vitais
la soci�t�.

J'ai su plus tard appr�cier Nelson et sa famille; mais j'avoue que


la rigidit� de ses principes m'avait d'abord �loign� de lui: il
gardait dans toute leur aust�rit� les moeurs des puritains de la
Nouvelle-Angleterre [20]. Soir et matin, ses enfants et ses
domestiques �tant rassembl�s, il leur faisait la pri�re en commun;
chaque repas �tait �galement pr�c�d� d'une invocation dans
laquelle il demandait au Ciel de b�nir les mets et les fruits
servis sur la table.

Quand venait le dimanche [21], c'�tait tout un jour de


recueillement et de pi�t�.

Le moindre amusement �tait interdit, et le temps qu'on ne passait


point � l'office religieux s'�coulait silencieusement dans la
lecture et la m�ditation de la Bible. Cette rigide observance du
saint jour �tait la m�me par toute la ville; cependant Nelson ne
cessait d'accuser Baltimore d'irr�ligion et d'impi�t�: �Le
Maryland, disait-il est bien loin de valoir la Nouvelle-
Angleterre, cette patrie des bonnes moeurs et de la religion. Du
reste, ajoutait-il, les principes de la morale se rel�chent tous
les jours dans ce pays, et la Nouvelle-Angleterre elle-m�me ne se
pr�serve point de la corruption g�n�rale. Croiriez-vous, me
disait-il avec l'accent d'une douleur profonde, qu'on n'arr�te
plus les personnes qui voyagent le dimanche [22], et que la malle-
poste elle-m�me, qui porte les d�p�ches du gouvernement central,
circule pendant le jour du Seigneur [23]? Si ce progr�s funeste ne
s'arr�te pas, c'en est fait, non-seulement de nos moeurs priv�es,
mais encore des moeurs publiques: point de moralit� sans religion!
point de libert� sans le christianisme!

Comme il voyait dans l'expression de ma physionomie bien moins


d'indignation que d'�tonnement: Je sais, me dit-il, que la France
est une terre d'immoralit�; tout le mal vient du papisme. Les
catholiques ont tellement envelopp� le christianisme de formes
mat�rielles, qu'ils ont perdu de vue le principe moral qui en est
l'�me. Mais l'oeuvre de la r�forme s'ach�vera, la France sera
religieuse quand elle sera protestante [24].�

Ce z�le ardent pour les choses immat�rielles s'alliait, chez


Nelson, � des sentiments d'une tout autre nature: son amour pour
l'argent �tait incontestable; il �tait rare qu'apr�s nous avoir
entretenus des int�r�ts de son �glise et de ses m�ditations
religieuses, il n'engage�t pas quelque discussion sur le meilleur
syst�me de banque � fonder, sur les escomptes, sur le tarif, sur
les canaux et les routes en fer. Son langage, ses souvenirs de
commerce et de fortune, d�notaient une passion pour les richesses
qui, pouss�e � un certain point, prend le nom de cupidit�;
singulier m�lange de nobles penchants et d'affections impures!
J'ai trouv� partout ce contraste aux �tats-Unis: deux principes
oppos�s luttent incessamment ensemble dans la soci�t� am�ricaine;
l'un, source de droiture; l'autre, de mauvaise foi.

Au milieu d'id�es et de sentiments tous nouveaux pour moi, ma


premi�re impression fut une r�pugnance, et, persuad� que la sc�ne
qui s'offrait � mes yeux, dans un �troit espace, ne me donnait
point le type de la soci�t� am�ricaine, je r�solus, peu de jours
apr�s mon arriv�e, de voir Nelson aussi rarement que je le
pourrais sans manquer aux convenances, et de chercher dans le
grand monde, o� je t�cherais de me r�pandre, des relations qui me
convinssent mieux. Le fils de Nelson, Georges, qui seul, dans
cette maison, avait d�s le premier jour gagn� mon coeur, me
pr�senta chez les personnes les plus consid�rables de la cit�.
Pendant le jour, nous visitions ensemble la ville, ses
�tablissements publics et ses monuments; nous assistions aux
assembl�es politiques; nous p�n�trions dans les clubs; les
environs de la ville nous fournissaient de charmantes promenades;
j'aimais surtout la baie de Baltimore, qui me rappelait celle de
Naples; l� chaque impression me valait un souvenir. Souvent,
abandonnant ma barque au caprice des vents, et mon �me � ses
r�veries, je croyais, aid� de l'illusion de mes sens et des
infid�lit�s de ma m�moire, respirer encore sous le beau ciel de
l'Italie; parfois une colonne de vapeur noir�tre, sortie des
flancs d'un navire, s'�levait dans les airs, et, se dessinant sur
l'horizon par-dessus la cime des montagnes, dont elle semblait
sortir, figurait � mes yeux le crat�re fumant du V�suve. D'o� me
venait ce penchant � me ressouvenir d'un pays qui m'avait donn�
tant d'ennuis, si peu de joies? Ne serait-ce pas qu'un charme
secret se cache dans les souffrances du pass�? il nous reste
d'elles le sentiment de les avoir vaincues; et, quand on est
encore infortun�, c'est un bien que de penser � des malheurs qui
ne sont plus.

Au d�clin du jour, Georges et moi, nous cherchions, dans les


brillantes r�unions du monde, des distractions et des plaisirs.
C'�tait la saison des f�tes: les bals, les concerts, se
succ�daient non interrompus.

Je portais un regard avide et impatient sur cette soci�t� dont on


parle tant en Europe, et que l'on conna�t si peu! Je crus voir au
premier coup d'oeil que je n'y trouverais rien de ce que j'y
cherchais.

Les �tats-Unis sont peut-�tre, de toutes les nations, celle dont


la direction donne le moins de gloire aux gouvernants. Nul n'est
charg� de la conduire; elle a besoin de marcher seule. Le
maniement des affaires n'y d�pend point de quelques hommes, il est
l'oeuvre de tous. L� les efforts sont universels, et toute
impulsion particuli�re nuirait au mouvement g�n�ral. Dans ce pays
l'habilet� politique ne consiste pas � agir, mais � s'abstenir et
� laisser faire. C'est un grand spectacle que celui de tout un
peuple qui se meut et se gouverne lui-m�me; mais nulle part les
individus ne sont aussi petits.

Je crois aussi qu'aucun pays n'est plus �tranger que les �tats-
Unis aux grandes entreprises et aux crises politiques qui mettent
en relief le m�rite d'un homme, son g�nie, sa sup�riorit� sur ses
concitoyens. Les Am�ricains n'ont point de guerre � soutenir,
parce qu'ils n'ont point de voisins; et l'int�rieur du pays n'est
point sujet aux grandes perturbations, parce qu'il n'y a point de
partis [25]. Quelles occasions de gloire reste-t-il, quand on n'a
pas � sauver son pays de l'anarchie, ni � prot�ger son
ind�pendance contre les attaques de l'�tranger.
Les �tats-Unis font cependant de grandes choses: leurs habitants
d�frichent les for�ts de l'Am�rique, et r�pandent ainsi la
civilisation europ�enne jusqu'au fond des plus sauvages solitudes;
ils s'�tendent sur la moiti� d'un h�misph�re; leurs vaisseaux
portent sur tous les rivages leur nom et leurs richesses; mais ces
grands r�sultats sont dus � mille efforts partiels, qu'aucune
puissance sup�rieure ne dirige, � mille capacit�s m�diocres qui
n'appellent point le secours d'une plus haute intelligence.

Cette uniformit�, qui r�gne dans le monde politique, se retrouve


�galement dans la soci�t� civile. Les relations des hommes entre
eux n'ont qu'un seul objet, la fortune; un seul int�r�t, celui de
s'enrichir. La passion de l'argent na�t chez les Am�ricains avec
l'intelligence, tra�nant � sa suite les froids calculs et la
s�cheresse des chiffres; elle cro�t, se d�veloppe, s'�tablit dans
leur �me, et la tourmente sans rel�che, comme une fi�vre ardente
agite et d�vore le corps d�bile dont elle s'est empar�e. L'argent
est le dieu des �tats-Unis, comme la gloire est le dieu de la
France, et l'amour celui de l'Italie.

C'est l'int�r�t et non la moralit� qui rend les Am�ricains amis de


l'ordre; ils poursuivent gravement la fortune.

Ils ne sont pas vertueux, ils ne sont que rang�s; la soci�t� des
�tats-Unis refroidit l'enthousiasme sans inspirer le respect.

Peu s�duit de ce premier aper�u, je m'�loignai du monde et de ses


f�tes; je r�solus d'approfondir, dans la retraite, les moeurs et
les institutions d'un peuple dont les salons ne me montraient que
la superficie; fatigu� de mouvement et du bruit, j'aspirai �
l'isolement et me sentis attir� vers Nelson par l'aust�rit� m�me
de moeurs qui m'avait �loign� de lui.

� l'instant o� mes r�flexions sur l'Am�rique me jetaient dans


l'abattement, en me prouvant une d�ception nouvelle, et comme je
voyais fuir encore devant moi le but auquel j'avais rattach� mes
derni�res esp�rances, une passion, dont je ne soup�onnais point la
puissance, vint s'emparer de mon �me.

Je n'avais jamais aim� en Europe, et, apr�s avoir vu les femmes


d'Am�rique, je ne redoutais plus le joug d'un sentiment que
j'avais toujours regard� comme une faiblesse et comme un obstacle
aux grands desseins. Cependant un tendre penchant �tait destin� �
renouer les liens de mon existence bris�e, et allait devenir
l'unique int�r�t de ma vie.

Chapitre V
Marie

Depuis mon arriv�e � Baltimore, je voyais chaque jour la fille de


Nelson; mais je ne la connaissais pas. T�moin de sa beaut�, je ne
savais rien de son coeur; � peine avais-je entendu sa voix. Elle
me montrait une froideur qui me paraissait d�passer la retenue de
son sexe; cependant je ne pouvais m'en offenser, la voyant
�galement indiff�rente au monde et � ses f�tes. Dou�e de cet
enchantement des charmes ext�rieurs qui assure aux femmes tant
d'empire, elle n'en essayait point la puissance. Il y avait dans
sa r�serve de l'humilit� et presque de l'abaissement; et si
l'innocence n'e�t �t� marqu�e sur son front, on e�t pens� que le
travail int�rieur d'un remords attach� � sa conscience lui donnait
un sentiment intime de d�gradation.

Au sortir des salons am�ricains, j'�tais si rassasi� de


coquetterie qu'une femme simple et sans calcul fut habile � me
charmer. � mes yeux son plus grand art de me plaire �tait de n'en
point montrer le d�sir; bient�t mon attention �veill�e d�couvrit
en elle des talents et des vertus si rares que je ne pus me rendre
compte de mon premier sentiment d'indiff�rence, et, en trouvant
sous le toit de mon h�te ce tr�sor que j'avais failli d�laisser,
je pris en piti� la prudence de l'homme qui souvent poursuit au
loin le bonheur dont il a pr�s de lui la source.

Nelson et son fils donnaient toutes les heures du jour aux


affaires; Marie les consacrait � des soins secrets dont je fus
longtemps � p�n�trer le myst�re; le soir, � l'heure du th�, nous
�tions toujours r�unis; alors Nelson nous lisait avec emphase les
articles de journal dans lesquels l'Am�rique �tait lou�e sans
mesure; je l'entendais r�p�ter chaque jour que le g�n�ral Jackson
�tait le plus grand homme du si�cle, New York la plus belle ville
du monde, le Capitole [26] le plus magnifique palais de l'univers,
les Am�ricains le premier peuple de la terre.

� force de lire ces exag�rations, il avait fini par y croire [27].

Tout Am�ricain a une infinit� de flatteurs qu'il �coute; il est


flatt�, parce qu'il est le souverain; il prend toutes les
flatteries, parce qu'il est peuple. Ses courtisans annuels sont
ceux qui, � l'�poque des �lections, l'encensent pour obtenir ses
suffrages et des places; ses courtisans quotidiens sont les
journaux qui, pour gagner des abonn�s et de l'argent, lui d�bitent
chaque matin les plus grossi�res adulations. J'eus plus d'une
fois, dans le cours de nos entretiens, l'occasion de reconna�tre
qu'un Am�ricain, si forte que soit la louange donn�e � son pays,
n'en est jamais pleinement satisfait; � ses yeux, toute
approbation mesur�e est une critique, tout �loge restreint est une
injure; pour �tre juste envers lui, il faut manquer � la v�rit�.

Ces conversations, dans lesquelles je ne r�pondais jamais � toutes


les exigences de l'orgueil am�ricain, m'embarrassaient toujours.
Il me tardait aussi d'en voir le terme, parce qu'elles �taient
d'ordinaire suivies de plus doux entretiens; mais leur fin se
faisait quelquefois attendre longtemps. On ne cause point aux
�tats-Unis comme en France: l'Am�ricain discute toujours; il
ignore cette fa�on l�g�re d'effleurer la surface des questions
dans un cercle de plusieurs personnes, o� chacune place son mot,
brillant ou terne, pesant ou l�ger; o� celle-ci termine la phrase
commenc�e par une autre, et dans lequel on aborde tout, except� la
profondeur des sujets. En Am�rique, ou ne vise pas � l'esprit, on
raisonne: aussi la conversation n'est-elle jamais g�n�rale; elle
se fait toujours � deux. Suivant cette coutume, Marie et Georges
restaient �trangers � mes discussions avec Nelson, de m�me que
celui-ci ne prenait aucune part aux entretiens que j'avais ensuite
avec Georges et Marie. Habituellement, Nelson commen�ait la soir�e
en demandant � sa fille s'il avait paru quelque ouvrage nouveau;
car, aux �tats-Unis, les hommes ne lisent rien; ils n'en ont pas
le temps: ce sont les femmes qui se chargent de ce soin; elles
rendent compte de toutes les publications politiques et
litt�raires, soit � leur p�re, soit � leur �poux, et mettent ceux-
ci � m�me d'en parler comme s'ils les connaissaient. Nelson priait
ensuite Marie de faire de la musique.

La jeune fille �prouvait quelque g�ne de ma pr�sence; cependant,


comme son p�re avait coutume de ne point l'�couter, elle pouvait
croire que je ne serais pas plus attentif. En g�n�ral, dans les
salons am�ricains, quand la musique commence, c'est le signal de
la conversation. J'avoue que j'�tais d'abord peu curieux
d'entendre Marie: la plupart des Am�ricaines sont au piano comme
des automates; elles ont pris trois mois de le�ons; elles
retiennent par coeur une valse et une contredanse; quand on les
prie de jouer, elles courent � leur piano, et, sans pr�lude,
r�p�tent en toute h�te le peu qu'elles ont appris, semblables �
ces enfants qui savent une fable, et la d�bitent � tous venants
sans la comprendre.

Toutes les femmes de ce pays apprennent la musique; mais presque


aucune ne la sent; elles en font par mode, et non par go�t. �Nous
aimons la musique comme les enfants aiment le bruit,� me disait un
Am�ricain. Si, au milieu de ce monde insensible, quelque harmonie
veut �clore, elle est �touff�e dans son germe par l'atmosph�re
froide et sourde dont elle est environn�e, comme un son meurt en
naissant sur une terre plate qui n'a point d'�cho.

Quelle fut ma surprise lorsque j'entendis la voix de Marie se


m�ler, touchante et harmonieuse, tant�t aux accords brillants
d'une harpe, tant�t aux douces modulations d'un piano, lorsque je
vis ses doigts se jouer, pleins de gr�ce et de l�g�ret�, sur les
cordes de l'une et sur l'ivoire de l'autre!

Apr�s avoir travers� des contr�es arides, sauvages, monotones, de


longs d�serts de sable sous un soleil br�lant, si le voyageur
rencontre par accident un frais vallon, o� coule une eau
murmurante, o� la verdure sourit � ses regards, enivre ses sens de
doux parfums, et lui donne d'�pais ombrages, il s'arr�te enchant�
dans ce lieu charmant, s'y repose avec d�lices, et, sentant
revenir la force � ses membres, la joie � son coeur, il croit
trouver r�unis dans cet �troit asile tous les tr�sors et toutes
les beaut�s de la nature.

Telle fut l'impression que j'�prouvai lorsque, dans la soci�t�


froide d'Am�rique, j'entendis r�sonner une touchante m�lodie.

Tout est renferm� dans une belle musique: imagination, po�sie,


enthousiasme, sensibilit�, puissance de g�nie, tendresse de coeur,
chant de gloire, soupirs d'amour!

L'harmonie fait r�ver; mais ce n'est pas une r�verie � vide ...
Ces sons qui retentissent � mon oreille n'ont point de corps;
c'est quelque chose de plus que la pens�e, et qui est diff�rent de
la parole: c'est une voix myst�rieuse qui ne s'adresse qu'� l'�me.
Que signifie son langage? Je ne puis le dire, mais je le
comprends.

Ma passion pour la musique n'est pas seulement un go�t frivole: je


l'aime aussi par raison; je lui dois la seule bonne m�moire qui me
reste, et l'on a surtout besoin de m�moire quand on n'est heureux
que dans le pass�. Chaque jour efface de mon esprit quelques-uns
de mes souvenirs; cependant il est des �v�nements que je
n'oublierai jamais: ce sont ceux qu'une impression de musique me
rappelle. Il existe chez moi un tel rapport entre la note et le
fait contemporain, qu'avec l'accord je retrouve l'id�e;
quelquefois le refrain d'une vieille chanson nationale me reporte
subitement dans ma patrie... il me semble que je rentre au foyer
paternel... que j'y revois ma bonne m�re, que je sens ses
embrassements, ses caresses, et mes yeux se mouillent de pleurs.

Souvent, � Baltimore, Marie chantait une romance dont le souvenir


seul me trouble l'�me.

Quelquefois elle improvisait; alors je ne sais quelle facult�


extraordinaire se r�v�lait en elle... Cette jeune fille si simple,
si modeste, devenait tout � coup grande et imp�rieuse; elle
commandait l'�motion dont elle �tait anim�e; elle et son luth ne
faisaient plus qu'un; les notes semblaient des soupirs de sa voix.
Je craignais qu'elle n'exhal�t son �me dans un �lan
d'enthousiasme. Elle r�unissait � la fois le g�nie qui cr�e, le
talent qui ex�cute, la gr�ce qui embellit.

En �coutant Marie, je sentis qu'il existait encore dans mon coeur


une source de douces jouissances et de vives impressions qui
jusqu'alors m'�taient inconnues.

D�s que je pouvais �chapper � Nelson, je m'approchais de sa fille.


Non loin d'elle se tenait Georges, silencieux, qui la contemplait
dans une extase de tendresse et d'admiration; son amiti� pour sa
soeur �tait touchante et l'emportait sur toutes ses autres
affections.

Pendant longtemps Marie parut importun�e des rapports qui


s'�tablissaient entre elle et moi; elle �tait ing�nieuse � briser
nos entretiens et � les rendre plus rares; elle s'affligeait
surtout des expressions de mon enthousiasme; la peine qu'elle
montrait n'�tait pas le man�ge de la fausse modestie qui repousse
un �loge pour s'attirer de nouvelles louanges; sa douleur �tait
trop profonde pour �tre feinte. Pendant que je l'applaudissais,
son regard semblait me dire: �Votre admiration cesserait bient�t
si vous saviez ce que je suis.�

Comment retracerai-je � vos yeux les �motions de ces soir�es


�coul�es sans bruit et sans �clat dans l'int�rieur modeste d'une
famille vertueuse, o� je sentis na�tre en moi le germe de la plus
violente comme de la plus douce passion qui jamais ait r�gn� sur
mon �me?

Marie venait d'atteindre sa dix-huiti�me ann�e; l'ensemble de ses


traits formait une harmonie charmante, m�lange de tons �nergiques
et tendres, dans lequel les douces notes pr�valaient; son regard
�tait m�lancolique et touchant comme une r�verie d'amour; et
cependant on voyait briller dans ses grands yeux noirs une
�tincelle du soleil ardent qui br�le le climat des Antilles; son
front s'inclinait, courb� par je ne sais quelle douleur; et sa
taille pleine de gr�ce s'appuyait sur sa dignit� naturelle, comme
la fr�gate l�g�re se balance mollement sur le flot qui la
soutient.
Elle r�unissait en sa personne tout ce qui s�duit dans les femmes
am�ricaines, sans aucune des ombres qui ternissent l'�clat de
leurs vertus. On l'e�t prise pour une Europ�enne aux passions
ardentes, � l'imagination vive, Italienne par les sens, Fran�aise
par le coeur; et cette femme, Am�ricaine par sa raison, vivait au
sein d'une soci�t� morale et religieuse!

J'avais vu quelquefois ses yeux se mouiller de pleurs au r�cit


d'une action g�n�reuse, � la voix lamentable d'un malheureux, au
charme d'une touchante harmonie, mais un hasard fortun� vint me
r�v�ler toute la bont� de son coeur.

Chapitre VI
L'Alms-House de Baltimore

J'avais remarqu� que souvent, � la m�me heure du jour, Marie


sortait seule. Ce fait n'avait en lui-m�me rien qui p�t me
surprendre, l'usage am�ricain permettant aux jeunes filles de
parcourir la ville sans �tre accompagn�es, soit pour se promener,
soit pour visiter leurs amies; mais ce n'�taient point les
promenades publiques qui attiraient Marie, car je ne l'y voyais
jamais; et comme elle ne recevait aucune visite, il n'�tait pas
vraisemblable qu'elle en e�t � faire. En r�fl�chissant aux longues
heures de son absence, je ne pus me pr�server du soup�on qu'elles
�taient consacr�es � un tendre int�r�t du coeur... Mon amour pour
Marie me fut r�v�l� par un sentiment jaloux.

Un jour, l'ayant vue s'�loigner � l'heure accoutum�e, j'�prouvai


je ne sais quelle agitation int�rieure, que je pris pour la voix
d'un sinistre pressentiment: o� est l'homme fort qui, dans ses
tourments d'amour, n'a jamais connu la faiblesse d'un mouvement
superstitieux? Je m'imaginai que la douleur secr�te dont mon �me
�tait saisie m'avertissait d'un malheur affreux et pr�sent; la
t�te pleine de fant�mes et le coeur de passions, je m'�lan�ai sur
les traces de Marie; mais d�j� elle avait disparu... Je m'arr�tai
pensif et troubl�... j'eus honte alors du vil espionnage auquel je
me livrais; au lieu de poursuivre mes recherches dans la ville,
j'entrai dans la premi�re voie qui conduisait hors de ses murs, et
marchai � grands pas, comme un m�chant qui fuit le th��tre de son
crime.

J'avais fait environ un mille sur une route bord�e de chaque c�t�
par une haute for�t, lorsque j'aper�us � ma droite un vaste
�difice sur le fronton duquel �taient �crits ces mots: Alms-
House [28].

Souvent, � Baltimore, j'avais entendu vanter cet �tablissement


charitable; je n'�prouvais en ce moment aucune curiosit� de le
conna�tre; cependant je ne sais quel instinct secret m'attira dans
cet asile de souffrances, comme si l'aspect des douleurs d'autrui
�tait propre � soulager la mienne, J'entre... que vois-je? � ciel!
la fille de Nelson donnant des soins aux malheureux! Eh quoi!
c'est ici que Marie... -- Cette exclamation m'�chappa comme un
remords: car la cause de ces absences myst�rieuses se r�v�lait �
mes yeux. Cependant la honte de mes odieux soup�ons s'effa�a dans
le bonheur que me fit �prouver la certitude de leur injustice. �
mon aspect, la vierge se colora d'une charmante rougeur. -- Oui,
s'�cri�rent plusieurs voix faibles et plaintives, Marie Nelson est
notre bon g�nie; elle sait des secrets pour gu�rir toutes les
plaies de l'�me; son nom est b�ni parmi nous!

Chacune de ces paroles allait � mon coeur; je dis � Marie: -- Je


d�sire voir l'hospice: voudrez-vous me servir de guide � travers
les mis�res de l'humanit�? -- Elle me fit un signe d'assentiment.

Je compris en ce moment combien il est facile d'�tre bon, quand on


est heureux. Afflig�, j'envisageais le mal d'autrui pour me
distraire du mien; d�livr� de ma peine, j'allais voir des
infortunes, mais c'�tait pour y compatir. Je connus alors l'emploi
de ces longues heures qui avaient tant inqui�t� mon coeur. La
fille de Nelson parcourait les salles, les corridors, les dortoirs
de la maison, comme si cet asile charitable e�t �t� sa demeure de
chaque jour; tous les d�tours lui en �taient familiers; tous les
gardiens s'inclinaient devant elle; toutes les douleurs se
taisaient � son aspect.

Il existe aux �tats-Unis deux syst�mes de charit� publique. L'un


est celui de l'Angleterre, o� tout individu qui n'a pas de
travail, ou pr�tend n'en pas avoir, a droit � une aum�ne; principe
en vertu duquel tout fain�ant se fait pauvre et trouve dans
l'imprudente pr�voyance de la loi un secours mat�riel qu'il
demanderait vainement au travail le plus opini�tre; ce secours le
fait vivre et le d�grade en ruinant la soci�t�. Tel est le syst�me
en vigueur � New York, � Boston et dans toute la Nouvelle-
Angleterre [29].

L'autre est celui des �tablissements de bienfaisance, o� les


indigents n'ont pas le droit l�gal d'entrer, mais o� ils sont
admis, sous le bon plaisir des pr�pos�s de l'autorit� publique.
Suivant cet ordre d'id�es, la soci�t� ne contracte point
l'obligation de soutenir tous les faibles; elle en soulage le plus
grand nombre possible. Comme son assistance peut �tre refus�e au
pauvre, nul ne feint la mis�re, certain qu'il est de la honte,
sans �tre s�r du secours. Ce syst�me, adopt� en France, est
�galement suivi dans le Maryland.

L'Alms-House de Baltimore contient trois sortes de malheureux: des


pauvres, des malades, des ali�n�s.

Marie ne rencontrait, au milieu d'eux, que des sentiments d'amour,


de respect et de reconnaissance. -- Voyez, me disait-elle, cette
jeune femme au visage creux et p�le, aux regards �teints; elle
�tait belle jadis, et soutenait de son travail ses enfants pauvres
comme elle; maintenant elle se consume de langueur... h�las! elle
tombera bient�t, abattue par le mal funeste qui, dans ce pays,
moissonne tant de jeunes existences.

Cependant elle s'approchait du lit de la phtisique, prenait sa


main, y d�posait une larme: -- Ne pleurez point, ma bonne
demoiselle, disait la pauvre femme... je vous ai vue ce matin...
je serai bien le reste du jour.

Ensuite Marie s'arr�ta pr�s d'une jeune fille. -- C'est, me dit-


elle, une aveugle-sourde-muette de naissance; quoique d�pourvue
des sens principaux par lesquels les id�es nous arrivent, elle est
dou�e d'une grande intelligence, �prouve des impressions tr�s
vives, et parvient � les exprimer. Sans doute, la privation des
sens qui lui manquent rend plus fins et plus �nergiques les seuls
qu'elle poss�de, l'odorat et le toucher. Voyez comme elle me
reconna�t � mes mains, � mes v�tements! comme elle m'embrasse
tendrement! combien elle est heureuse de me presser sur son coeur!

Et la pauvre fille tressaillait dans les bras de Marie, lui


prodiguait mille caresses. L'infortun�e, qui ne savait point que
la soci�t� a des joies, se r�jouissait pourtant; le sourire �tait
toute sa physionomie, et l'on voyait sur ses l�vres une expression
de contentement, qu'elle n'imitait point des visages d'autrui.

Que se passait-il dans cette �me tout environn�e de t�n�bres! d'o�


lui venaient ses tendres �motions? elle ne conna�t point le monde
o� nous vivons... mais n'a-t-elle pas aussi un monde � elle, anim�
d'id�es, de sentiments, de passions qui lui sont propres? et ce
monde, le connaissons-nous mieux qu'elle ne conna�t le n�tre? Tout
dans son �tre intelligent est obscurit� pour nous, comme pour elle
tout ce qui l'entoure est une nuit profonde.

La fille de Nelson recevait mille b�n�dictions sur son passage. --


Oh! disait celui-ci, nous crions � Dieu du fond de notre coeur
pour qu'il vous donne d'heureux jours! -- Le Ciel vous comblera de
ses gr�ces, disait un autre, parce que vous visitez les afflig�s.

J'admirai, dans cette occasion, combien les femmes nous sont


sup�rieures dans l'exercice de la charit�.

Leur bienfait n'est jamais � charge, parce que, avec elles, comme
c'est le coeur qui donne, c'est aussi le coeur qui re�oit. Au
contraire, l'humanit� des hommes leur vient presque toujours de la
t�te. Ce principe de la bienfaisance la rend pesante aux
malheureux; en effet, si la raison veut que le riche soit
secourable au pauvre, elle enseigne aussi que l'oblig� est au-
dessous du bienfaiteur, comme le pauvre est au-dessous du riche.
Il n'en est point ainsi selon les lois du coeur et de la religion,
d'apr�s lesquelles, le plus pauvre �tant l'�gal du plus opulent,
la reconnaissance est la m�me entre celui qui dispense le
bienfait, et l'indigent qui procure au riche le bonheur de le
distribuer. L'homme prot�ge par sa force; la femme, avec sa
faiblesse, console.

Cependant des cris lamentables frappent mon oreille. -- C'est, me


dit Marie, la voix des infortun�s priv�s de leur raison.

Deux d'entre eux excit�rent d'abord mon attention et ma piti�; ils


�taient arriv�s � la folie par des voies tout oppos�es.

Le premier, condamn� pour homicide � la r�clusion solitaire, �tait


devenu fou dans sa cellule, et, de la prison p�nitentiaire, �tait
pass� dans l'hospice. Sa folie avait quelque chose de cruel comme
son crime; il r�vait, durant la nuit, qu'un aigle planait sur sa
t�te, �piant l'instant de son sommeil pour lui d�vorer le coeur;
le jour m�me, il �tait assailli de fant�mes sanglants, et, quand
je le vis, il adressait � ses ge�liers un �trange reproche: Quelle
barbarie! s'�criait-il en me regardant, comme pour me demander
justice; j'avais pour compagnon dans ma cellule un papillon, et
les cruels l'ont tu�! -- Marie m'assura qu'il n'y avait rien de
vrai dans ces paroles; ainsi la destruction imaginaire d'un
insecte �tait devenue le supplice de cet homme, meurtrier de son
semblable!

L'autre �tait une jeune fille, parfaitement belle, dont une


ferveur religieuse, pouss�e � l'exc�s, avait �gar� la raison, son
front �tait empreint d'une candeur charmante; dans ses beaux yeux
noirs, qu'elle tenait incessamment lev�s vers le ciel, se montrait
le sentiment d'une b�atitude parfaite; rien de terrestre
n'attirait son attention; rien ne troublait les d�lices de son
extase: c'�tait vraiment un ange, car elle vivait d�j� dans les
cieux; elle ne comprenait rien � ce monde: donc elle �tait folle.

Ainsi, partis de deux points contraires, ces infortunes sont


parvenus ensemble au m�me but, l'un par le crime, l'autre par
l'innocence! Ce sont l� les myst�res de l'humanit�; le m�me asile
rec�le l'�me candide et pure qui r�vait ici-bas des f�licit�s du
ciel, et l'�tre cruel qui cherchait sa joie dans le sang des
hommes; la soci�t� les a bannis tous deux de son sein, comme si
elle ne comportait pas plus l'extr�me bien que l'extr�me mal!

Je me livrais � ces tristes r�flexions, lorsque j'entendis des


hurlements affreux. -- Ce sont, me dit un ge�lier, les cris d'un
n�gre atteint de d�mence furieuse; voici la cause de sa folie: il
existe, dans le Maryland, un Am�ricain dont la profession est
d'acheter et de vendre des esclaves. Il en fait un immense
commerce, et c'est peut-�tre aux �tats-Unis, le plus grand
marchand de chair humaine: toute la population de couleur le
conna�t et l'abhorre; il semble que l'odieux de l'esclavage se
personnifie en lui. Le pauvre n�gre dont vous entendez la voix fut
amen� par cet homme de la Virginie dans le Maryland, pour y �tre
vendu, et subit, durant la route, de si cruels traitements, que sa
raison s'�gara. Depuis ce temps, une id�e fixe le poursuit et ne
lui laisse pas un seul instant de repos; il croit voir toujours
son ennemi mortel � ses c�t�s, �piant le moment favorable pour
couper sur son corps quelques lambeaux de chair, dont il le
suppose affam�. Sa fureur est si grande que nul ne peut
l'approcher; il prend pour le marchand de n�gres chaque personne
qu'il aper�oit; un seul �tre a sur lui quelque puissance; ses cris
s'apaisent quand il voit Marie Nelson. Je ne sais par quelle
tendre compassion et par quel charme, au pouvoir des femmes
seules, elle a pu trouver acc�s dans son coeur; il est, � la
v�rit�, de tous les malheureux renferm�s dans cette enceinte,
celui pour lequel elle t�moigne la plus vive sympathie; et c'est
ce que je ne puis comprendre ... car enfin, ce n'est qu'un homme
de couleur!

-- Nous approchions de la cellule d'o� partaient des cris de


fureur. -- Regardez, me dit le ge�lier en m'ouvrant la porte.

Et je vis un n�gre de haute stature, � figure �nergique et m�le;


il portait sur ses traits des signes de noblesse, ses membres
annon�aient une grande force musculaire; sa bouche �cumait de
rage, et ses yeux roulaient des �clairs d'indignation. � mon
aspect, il se posa dans une attitude d�fensive, se faisant une
arme des fers dont il �tait charg�. -- Monstre! s'�cria-t-il en me
regardant, tu as soif de mon sang!! mais n'approche pas!!... --
Et, en parlant ainsi, il me montrait des dents blanches comme
l'ivoire, incrust�es dans l'�b�ne, faisant signe que, si
j'avan�ais, il allait me d�vorer.
Alors Marie, prenant ma place: -- Mon ami, lui dit-elle, C'est
moi. -- Ce peu de mots eut la magie d'arr�ter ses transports. --
Oh! r�pliqua-t-il d'une voix douce, je ne crains rien quand je
vous vois; tout le monde veut ma mort, except� vous.

Marie s'effor�a de lui persuader que nul en ce lieu ne pouvait


attenter � ses jours. D�s qu'elle se fut �loign�e, je voulus juger
de l'ascendant de ses paroles; je regardai une seconde fois le
n�gre, dont la fureur avait d�j� repris son cours.

Sa folie pr�sentait une image affreuse, et j'en conservai une


p�nible impression; cependant ce sentiment �tait adouci par le
souvenir de la compassion que lui donnait Marie. Depuis que
j'�tais en Am�rique, je n'avais pas encore vu un blanc prendre en
piti� le sort d'un n�gre; j'entendais dire sans cesse que les gens
de couleur n'�taient pas dignes de commis�ration, et ne m�ritaient
que le m�pris; la fille de Nelson, du moins, ne partageait point
cet odieux pr�jug�.

Je revins seul � la ville, Marie n'ayant point voulu que je


l'accompagnasse. -- Peut-�tre un jour, me dit-elle, vous me saurez
gr� de mon refus. -- Je ne compris pas le sens de ces paroles.

J'emportai de l'Alms-House des �motions diverses. On ne voit pas


sans un cruel serrement de coeur, assembl�es sur un m�me point,
toutes les infirmit�s de notre pauvre nature; mais il n'�tait pas
un triste ressouvenir qui ne contint le germe d'une douce pens�e:
chacune des souffrances dont je gardais la m�moire me rappelait
l'ange des consolations.

Vous l'avouerai-je encore? -- Je conservais, de cette visite dans


l'asile de toutes les d�tresses, une impression de bonheur
personnel que je me suis souvent reproch�e. Ma piti� pour le
malheur �tait sinc�re; cependant ce sentiment ne remplissait pas
seul mon �me. Il me restait assez d'�go�sme pour penser que, de
toutes ces afflictions, aucune n'atteignait mon existence. Marie
pr�s de moi, la gr�ce de sa personne, encore embellie par l'�clat
de sa charit�; les promesses de bonheur que je trouvais dans son
amour; tout un avenir de d�lices qui s'ouvrait devant moi; ces
images riantes venaient dans ma pens�e contraster avec les vies
mis�rables et abjectes de ces �tres disgraci�s, honte de la
nature, rebut de la soci�t�, vou�s d�s leur naissance � tous les
opprobres, � toutes les infirmit�s, � toutes les douleurs du corps
et de l'�me! Et je jouissais secr�tement de cette comparaison, me
croyant sup�rieur parce que j'�tais plus heureux. H�las! quel e�t
�t� mon abaissement, si, foudroyant mes orgueilleuses passions,
une voix du ciel f�t descendue dans mon �me, et m'e�t annonc� que
je souffrirais un jour des angoisses inconnues � tous ces
infortun�s!

Cependant le souvenir de l'Alms-House et de la vierge charitable


que j'y avais rencontr�e ne sortait plus de ma m�moire.

Ce que n'avaient pu ni les affections de famille, ni les liens de


la patrie, ni la s�duction des grands spectacles de la nature, une
femme �teignit mon ambition, corrigea tout � coup mon humeur
inqui�te et aventureuse, et je ne vis plus qu'un avenir possible,
aimer toujours Marie; je n'aspirai qu'� un seul bonheur, �tre aim�
d'elle.

J'�tais venu en Am�rique pour chercher le rem�de � un besoin


insatiable d'�motions violentes et d'�lans sublimes; et un
sentiment plein de douceur rendit la paix � mon �me troubl�e, et
r�gla les mouvements d�sordonn�s de mon coeur.

Je venais pour contempler le d�veloppement d'un grand peuple, ses


institutions, ses moeurs, sa merveilleuse prosp�rit�; et une femme
me parut le seul objet digne de mon admiration et de mon
enthousiasme.

Chapitre VII
Le myst�re

Je disais � Marie mon amour, mes voeux mes esp�rances... mais elle
recevait �trangement les r�v�lations de mon coeur.

Un rayon de joie brillait dans ses beaux yeux, qu'un nuage de


tristesse voilait presque aussit�t.

Elle �vitait ma pr�sence, et semblait pourtant heureuse de me


voir; son regard rencontrait encore le mien, mais comme s'il lui
e�t �chapp�; sa voix, naturellement douce, �tait alt�r�e; sa
bouche souriait encore, mais ses paupi�res �taient entour�es d'un
cercle de m�lancolie qui, chaque jour, devenait plus sombre.

Je l'interrogeais souvent sur les causes de son chagrin. Une fois


elle me dit: �Toutes vos paroles promettent le bonheur, et ma
destin�e me condamne � une vie malheureuse; vous voyez quel ab�me
nous s�pare.�

Si je la questionnais davantage, elle ne me r�pondait que par un


silence morne et un regard d�chirant.

Depuis ce moment, je ne quittai plus Nelson et ses enfants.

Nous ne nous s�parions que le dimanche � l'heure des offices


religieux: ils allaient au temple presbyt�rien, et moi � l'�glise
catholique.

Je remarquais chez eux une grande r�gularit� dans


l'accomplissement de leurs devoirs pieux. Un jour Georges �tant
arriv� au temple quelques instants apr�s le commencement de
l'office, Nelson, au retour, lui adressa une r�primande s�v�re:
Comprenez-vous, s'�criait-il, quelle serait la joie des unitaires
et des m�thodistes s'ils apercevaient le moindre refroidissement
dans le z�le de notre congr�gation?

Je voyais avec chagrin chez Nelson ces passions ardentes de


sectaire; car je craignais qu'elles n'�levassent une barri�re
entre sa fille et moi. Souvent il me parlait de sa religion et de
la mienne; une fois il me dit: Vous jugez notre culte, et vous ne
le connaissez pas; venez au temple des presbyt�riens. Je consentis
� sa proposition, et, le dimanche suivant, j'accompagnai Nelson et
ses enfants � leur �glise, o� je pris place dans leur banc. Je pus
suivre l'office exactement, gr�ce aux soins de Marie, qui m'avait
pr�t� un livre saint, et ne manquait pas, quand une pri�re
finissait, de m'indiquer celle qui allait suivre.

L'impression de ce culte, nouveau pour moi, fut profonde. Dans nos


�glises catholiques, il semble que nous ayons toujours, pour
interm�diaire de la pri�re entre Dieu et nous, le pr�tre saint, sa
parole myst�rieuse, la pompe de la c�r�monie, l'encens qui monte
de l'autel, les chants sacr�s et toute la solennit� du lieu.
L'oeil rencontre toujours an fond du sanctuaire une gloire
rayonnante qui �blouit...

Dans le simple �difice qui sert de temple aux protestants, l'homme


se trouve imm�diatement en rapport avec Dieu; il lui parle � lui-
m�me, sans langage consacr�, sans rit solennel. Le ministre, sa
parole, son costume, ne sont rien; il n'a point de caract�re
sup�rieur � ce qui l'entoure.

Le temple ne contient que des intelligences �gales, s'adressant �


l'intelligence supr�me.

Le catholique se prosterne et s'humilie: il adore Dieu � travers


des myst�res et des nuages... Le protestant prie le front haut,
l'oeil lev� vers le ciel; il regarde Dieu en face; c'est un beau
culte... mais c'est un culte orgueilleux! L'homme est-il assez
fort pour se mesurer de si pr�s avec la divinit�? Est-il assez
grand pour supporter l'approche de tant de grandeur? Peut-on
adorer ce qu'on comprend?

En revenant de l'�glise presbyt�rienne, je sentais mon �me


troubl�e, et des passions tumultueuses s'�levaient dans mon sein.
Nelson m'interrogea, je lui dis: Votre religion me semble digne
d'un �tre intelligent et libre: cependant l'homme est aussi un
�tre sensible, qui a besoin d'aimer, et ce culte n'a point touch�
mon coeur.

Nelson ne fit aucune r�ponse.

-- H�las! s'�cria Marie, faut-il d�sirer dans ce monde ce qui


pr�pare l'�me aux tendres affections! -- Elle n'acheva pas.

Les r�ticences de Marie, le vague de ses paroles, me tourmentaient


chaque jour davantage; sans cesse je demandais au ciel de dissiper
ce nuage myst�rieux. Je n'aurais pas tant d�sir� que l'ombre
s'�vanou�t, si j'eusse pr�vu qu'une lumi�re fatale allait �clairer
mes regards.

J'avais coutume de me promener dans le voisinage de la colonne


�lev�e en la m�moire de Washington: ce lieu est solitaire, et on
est tout surpris, � c�t� d'un monument qui sera un jour le plus
bel ornement de la cit�, de trouver une for�t sauvage, et comme le
commencement du d�sert. C'�tait l� que je recueillais mes pens�es
et que je passais en revue mes impressions; je trouvais un charme
extr�me dans ces m�ditations silencieuses.

Un jour je poursuivais le cours de mes r�veries au travers de la


for�t, ne prenant pour guide que le caprice de ma pens�e, ou
plut�t marchant au hasard, devant moi, sans calcul, et sans autre
souci que d'�viter la rencontre des arbres et l'embarras des
lianes. Dans ce mouvement aventureux de mon corps, je sentais ma
pens�e plus libre, mon �me plus d�gag�e de ses entraves, mon
imagination plus hardie dans ses �lans. Chaque pas que je faisais
me d�couvrait une sc�ne nouvelle, chaque impression me donnait une
id�e grande ou un tendre sentiment. Il y a dans les murmures de la
brise parmi les roseaux, dans le feuillage fr�missant des vieux
ch�nes, une voix grave qui parle au g�nie de l'homme, et les
savanes de la for�t enseignent de touchantes harmonies aux coeurs
qui savent le mieux aimer.

Ah! comme, dans un profond isolement, une impression de douleur


s'empare violemment de nos sens! Au souvenir de Marie, si belle et
si afflig�e, je sentis mon coeur se gonfler de chagrin et d'amour.
� vous, qui portez une �me troubl�e, ne vous �loignez pas du
monde; car, dans le silence de la solitude, on entend mieux la
voix des passions; le calme de la nature fait mieux sentir les
agitations de l'�me, et il semble qu'il y a dans le d�sert un vide
immense, que le coeur de l'homme ait re�u la mission de combler.

Au milieu de ce silence sonore, sous ces vo�tes retentissantes de


verdure et de feuillage, je laissai tomber de mes l�vres le nom de
Marie. Je m'arr�tai soudain; il me semblait que ma bouche avait
�t� indiscr�te: on craint peu de jeter des paroles au murmure des
vents, au fr�missement des feuilles; mais le silence de la
for�t!... comme il est attentif � tout recueillir! c'est comme
l'assembl�e qui �coute muette: plus elle se tait, plus elle agite
l'orateur.

Si cette sensation de terreur �te des forces � l'homme qui parle,


elle en donne � celui qui veut prier; car tout est religieux dans
le silence de la nature.

�� mon Dieu! m'�criai-je, si votre bras s'appesantit sur moi,


qu'il devienne secourable � l'�tre faible qui n'a point d'appui!�
Et je priai du fond de mon coeur.

Je n'avais point encore aussi bien senti toute la force de mon


amour pour Marie. L'image de sa douleur se pr�sentait � ma pens�e
comme un remords: si j'�tais innocent de ses peines, n'�tais-je
pas coupable de ne les point gu�rir? L'amour qui s'afflige des
plaisirs dont il n'est pas l'auteur, est malheureux aussi des
larmes m�mes qu'il n'a pas fait couler, et dont il ne tarit pas la
source.

Un cardinal de Virginie, voltigeant dans les magnolias, �blouit


mes regards de son plumage rouge, et interrompit ma m�ditation. Je
m'aper�us que je m'�tais �gar�.

J'essayai de retourner sur mes pas; mais, dans ma course rapide,


j'avais laiss� si peu de traces que je ne pus les retrouver.

Je jugeai � peu pr�s, par la position du soleil, de la place o�


j'�tais, et de la direction que je devais prendre pour retourner �
Baltimore; mais, dans une for�t, la plus l�g�re d�viation de la
ligne qu'on doit suivre vous jette hors de votre route; et, apr�s
mille courses en sens oppos�s, apr�s mille tentatives vaines pour
retrouver mon chemin, je m'arr�tai tout haletant, sentis mes
genoux fl�chir et tombai au pied d'un c�dre � demi renvers� par
l'orage.
En ce moment, la for�t devenait de plus en plus silencieuse; les
ombres s'allongeaient autour de moi, et l'oiseau moqueur saluait
d'un dernier cri les derniers rayons du soleil mourant sur la cime
des grands pins. Mes forces �taient �puis�es, le sommeil s'empara
de mes sens.

Ma pr�sence dans la for�t aux approches du soir et


l'assoupissement dans lequel je tombai n'�taient point sans
danger. Aux derni�res clart�s du cr�puscule succ�de toujours, dans
le sud de l'Am�rique, une humidit� froide et p�n�trante; cette
fra�cheur soudaine, exhal�e de la terre, est pernicieuse, et
j'allais en recevoir l'impression funeste.

Cependant le p�ril �tait loin de ma pens�e. J'avais le coeur plein


des �motions qui venaient de m'agiter. L'image de Marie �tait
toujours devant moi; je m'�tais endormi dans son souvenir: des
songes l�gers m'entretenaient de son amour et pr�sentaient � mes
yeux mille charmantes apparitions; il me semblait voir la fille de
Nelson assise � mes c�t�s. Sa beaut�, sa gr�ce, enivraient mes
regards. Mais sa tristesse myst�rieuse troublait ma joie; je lui
disais: �Marie! pourquoi pleures-tu? quel tourment secret peut
d�chirer ton coeur? Ange de douceur et de bont�, serais-tu sur la
terre pour souffrir, toi dont le regard seul enchante et console?
Si tu es malheureuse, pourquoi ne d�poses-tu pas ton coeur dans le
coeur d'un ami? H�las! tu ne peux savoir combien tu es aim�e de
Ludovic. Toi seule as ranim� du feu de tes regards ma vie p�le et
pr�s de s'�teindre, et mon �me, jadis avide, insatiable, se
r�jouit maintenant du sentiment unique dont elle est remplie.� Et
j'entendais sa douce voix me r�pondre par des accents tendres et
m�lancoliques; je prenais sa main; je la pressais sur mon coeur;
je la couvrais de baisers, et l'arrosais de mes larmes.

Tout � coup je me r�veille... je sens l'impression d'une main qui


glisse doucement sur mon front; j'entr'ouvre les yeux... Que vois-
je! � mon Dieu! Marie! Marie agenouill�e pr�s de moi, et levant au
ciel ses mains suppliantes.

Oh! jamais tant de sentiments divers ne se press�rent � la fois


dans le fond de mon coeur!

Si rien n'est plus triste que le r�veil quand il dissipe le


fant�me d'un r�ve charmant, quoi de plus doux qu'un songe d'amour
et de volupt�, qui par une touchante erreur, attendrit notre �me,
et la pr�pare aux impressions d'une d�licieuse r�alit�? Ce
bonheur, dont le sommeil ne m'avait offert que la chim�re, j'en
jouissais maintenant, et j'y m�lais tous les prestiges de
l'illusion qui n'�tait plus.

D'abord je fus muet en pr�sence de celle qui �tait toute ma vie,


car je ne savais pas si quelque vision n'abusait pas mes sens. Je
croyais m'�tre r�veill�; mais n'�tait-ce pas plut�t le
commencement d'un songe?

-- � mon Dieu! me dit-elle, Ludovic! fuyons ces lieux: bient�t la


nuit sera venue, un froid mortel va succ�der � la br�lante chaleur
du jour.

-- Marie! m'�criai-je alors, es-tu l'ange de mes jours, le bon


g�nie de ma destin�e? ou viens-tu, sylphide d�cevante, tromper mes
sens, et te jouer de mon infortune?

-- Je n'ai jamais tromp�, r�pondit la vierge avec une �motion


pleine de charme; je suis une fille au coeur simple et droit; je
vous ai vu, Ludovic, partir pour la for�t, et, comme vous n'�tiez
point revenu au d�clin du jour, j'ai craint pour votre vie... J'ai
pr�vu que vous �tiez �gar�, et j'ai fr�mi � la pens�e du p�ril qui
vous mena�ait...

-- � ma bien-aim�e! quel g�n�reux d�vouement!... mais ces dangers


tu vas les partager avec moi!

-- Ne craignez rien, me r�pondit-elle; je sais tous les d�tours de


la for�t: ici, pas une mousse que je n'aie foul�e aux pieds, pas
un arbre dont je ne connaisse les ombres du matin et du soir! Les
femmes de Baltimore se montrent � l'envi sur les places publiques;
moi, je ch�ris ces retraites solitaires, ou du moins...

Elle s'arr�ta pensive un instant... -- H�tons-nous, ajouta-t-elle.


Et en pronon�ant ces mois, elle se mit en marche, et m'entra�na
sur ses pas. J'avais saisi sa main; mes larmes coulaient en
abondance; j'�prouvais mille sentiments que je ne pouvais
exprimer. Je lui dis cependant:

-- Marie, avant de savoir si j'�tais aim� de toi, je sentais au


fond de mon coeur un feu brillant qui le d�vorait; le plus tendre
des sentiments se m�lait pour moi de tourments amers, et de
cruelles agitations... mais tu viens de me prouver que tu m'aimes,
et je sens p�n�trer dans mon �me des �motions d'une douceur
inconnue... mon amour est plus ardent encore; mais il est
tranquille... Oh! je t'en conjure, abandonne-toi, comme moi, au
charme enivrant de cette impression pure et sans m�lange.
Cependant un chagrin me reste: je vois ta m�lancolie; Marie, tu me
caches quelque douleur. Tu ne crois donc pas � mon amour? H�las!
pourquoi un �cho de cette for�t ne te dit-il pas les sentiments
que tout � l'heure je confiais au d�sert

-- Pl�t au ciel dit Marie, que je n'eusse point entendu ces


r�v�lations solitaires! Ludovic, pendant votre sommeil, votre voix
murmurait des paroles enchant�es, qui mettent le comble � mon
infortune. H�las!...

Elle n'acheva pas, Je voyais se presser les battements de son


coeur; et ses yeux charg�s de larmes s'effor�aient de ne pas
pleurer.

-- Quel est donc, ce myst�re? m'�criai-je avec force; Marie, je


t'en supplie, ouvre-moi ton �me, que je sache ton infortune comme
tu sais mon amour! chacune de tes plaintes viendra s'�teindre dans
mon coeur. La douleur n'est point semblable au bruit qui s'accro�t
en retentissant; elle cesse quand elle trouve de l'�cho... Ma
bien-aim�e! laisse ta t�te se pencher vers la mienne, appuie sur
moi ta faiblesse; le parfum des plus douces fleurs est moins suave
que le m�lange de deux souffles amis, et tu ne sais pas tout ce
que donne de force l'union de deux poitrines qui respirent
ensemble... Va, quelle que puisse �tre ta destin�e, tu ne seras
pas aussi heureuse de ma protection que je serai fier de ton
amour... Marie! sois mon amie! sois mon �pouse ch�rie! Si, sur
cette terre d�vou�e aux orages, tu dois �tre courb�e par
l'ouragan, tu trouveras du moins un abri o� reposer ta t�te; tes
larmes les plus am�res s'adouciront en se m�lant � celles d'un
ami; et si, des flancs d'un nuage sombre, la foudre sortait pour
nous frapper tous deux, �troitement enlac�s, coeur contre coeur,
il nous serait doux encore de mourir ensemble et de rendre dans
les bras l'un de l'autre un dernier soupir de vie et de volupt�.

Ainsi je disais; Marie gardait le silence; cependant nous


marchions et nous approchions de Baltimore, h�las! trop
rapidement. Oh! comme alors j'aurais b�ni le ciel s'il nous e�t
�gar�s dans notre route! quelle ivresse dans tout mon �tre! quel
d�lire au fond de mon coeur!

Ce long entretien de mes passions avec la solitude; ces secrets


d'amour confi�s au d�sert, et surpris au sommeil; tant de bonheur
succ�dant au p�ril; Marie, ma lib�ratrice, mon guide, ma compagne;
nos voix unies, nos bras entrelac�s, notre marche dans le silence
du soir; et � la fin du jour la douce clart� de l'astre des nuits
venant avec son cort�ge de tendres r�veries; tout un monde de
sentiments, d'id�es, de passions, qui s'agitait dans mon coeur au
milieu d'un monde muet et d'une nature endormie: ces vives
impressions, m�t�ore de l'�me, apparaissent � mon souvenir en
traits de feu.

J'interrogeais encore Marie, et je lui disais:

-- Pourquoi repousses-tu ce sourire qui te cherche? �coute, mon


coeur ne bat-il pas d'accord avec ton coeur? ne sens-tu pas mon
�me se m�ler � la tienne? elles s'unissent, se confondent, et
nulle puissance ne peut plus les diviser. Malheur � celui qui
romprait cette alliance sacr�e! malheur!...

-- Arr�tez! s'�cria Marie; elle se tut quelques instants:

-- Ludovic, reprit-elle ensuite, je n'essaierai point de vous


peindre les sentiments dont mon �me est remplie... Vous venez de
me parler une langue dont je comprends le sens, parce que c'est
celle du coeur; mais je n'en sais pas les mots... Ah! de gr�ce,
cessez des discours qui m'enivrent et me d�solent! L'image du
bonheur est trop cruelle pour qui ne saurait �tre heureux. Vous
m'aimez, Ludovic... Mon Dieu! cet amour, qui fait ma joie, est le
gage de mon infortune... Ah! ma destin�e est affreuse! Encore un
jour... et vous en saurez le secret...

Cependant nous touchions aux portes de la cit�. -- Demeurez, me


dit-elle d'une voix imp�rieuse; voici la ville... je dois �tre
seule.

En pronon�ant ces mots, elle s'�loigna, me laissant plein d'un


trouble profond.

Oh! que les heures d'incertitude sont longues et cruelles, quand


on est s�r d'un malheur, et qu'il n'y a de douteux que sa nature!

Le malheur connu donne � l'�me un point d'appui. Elle souffre;


mais elle sait la cause de sa souffrance; elle s'y arr�te, s'y
attache, et ce profond sentiment de sa peine est une proie dont
elle se saisit.
Mais une infortune qu'on sent avant de la conna�tre, un mal
insaisissable qui se pr�sente � l'imagination sous mille formes
diverses, une douleur vague et poignante dont on ignore la cause
le genre et la dur�e: un pareil supplice, comment le supporter?
Quelles forces morales faut-il appeler � son secours? doit-on se
raidir ou plier? l'�me s'armera-t-elle du courage qui se r�signe,
ou de l'�nergie qui combat?

Les conjectures et les terreurs se succ�d�rent dans mon esprit


avec une incroyable rapidit�... Je supposai tous les malheurs
possibles, except� le v�ritable. Les heures s'�coulaient
lentement, comme toutes celles qui sont compt�es.

Le lendemain, je ne sais quelle puissance irr�sistible me ramena


vers la for�t solitaire. Peut-�tre la fille de Nelson y
reviendrait pour me donner la r�v�lation promise.

Ah! comme, en parcourant ces lieux tout pleins d'une �motion


r�cente, je me sentis l'�me troubl�e! Toutes mes impressions,
am�res ou douces, se r�veillaient plus fortes � l'aspect du lieu
qui les avait vues na�tre; chaque objet inanim� s'impr�gnait � mes
yeux d'un sentiment qui lui �tait propre. Ici, le vieux ch�ne et
son ombre: c'�tait la longue r�verie, la m�ditation, l'�lan de la
pens�e vers le ciel! L�, l'�glantier dont j'avais effeuill� les
roses: c'�tait Marie, sa beaut�, sa chevelure embaum�e, le parfum
de sa voix. Ces lianes imp�n�trables, c'�tait le myst�re; ce c�dre
renvers�, le d�sespoir. H�las! le site le plus heureux contenait
une douleur, et chaque douleur une larme.

Je voulus voir tous les lieux parcourus la veille; je repris les


moindres d�tours que j'avais suivis. Arriv� � la place o� j'avais
vu Marie priant � genoux, je me prosternai la face contre terre,
et je couvris de mes baisers la mousse qu'avaient humect�e ses
pleurs.

Un sentiment involontaire me retenait dans cette solitude; Marie


ne paraissait point, et, � chaque instant, je croyais la voir ou
l'entendre. Comme au moindre murmure du vent dans la cime des pins
mon coeur battait avec violence! Tout me troublait: la chute d'une
feuille, le vol d'un oiseau, le mouvement d'un insecte dans
l'herbe.

Cependant je ne rencontrai dans la for�t que des souvenirs et des


agitations nouvelles... Marie n'y vint pas.

De retour chez mon h�te, j'y trouvai une physionomie g�n�rale de


tristesse et de deuil. Nelson se promenait gravement dans sa
chambre, levant les yeux au ciel et laissant tomber de temps en
temps une parole sentencieuse; les gens de la maison, voyant leurs
ma�tres afflig�s, partageaient leur douleur sans la comprendre.

Marie ne se montra point de tout le jour. Quand l'heure du soir


fut venue, nous �tions, Nelson, Georges et moi, assis dans le
salon, o� nous prenions le th�, suivant la coutume; chacun de nous
�tait muet; je n'osais enfreindre un silence d'autant plus
difficile � rompre qu'il avait dur� plus longtemps; et cependant
comment supporter davantage les tourments de mon incertitude 1

Enfin nous v�mes entrer Marie; son visage �tait pale, sa d�marche
tremblante; elle parut en baissant les yeux, et vint se placer
pr�s de son p�re. Au bout de quelques minutes, Nelson �leva la
voix et me dit: �Mon jeune ami, je sais vos sentiments, je les
crois purs, et je vous estime; mais vous ignorez nos malheurs:
vous allez les conna�tre et nous plaindre.�

Chapitre VIII
La R�v�lation

�La Nouvelle-Angleterre, mon pays natal, n'est point la patrie de


mes enfants: Georges et Marie sont n�s dans la Louisiane. H�las!
pl�t au Ciel que je n'eusse jamais quitt� le lieu de ma naissance!
Mon p�re, n�gociant � Boston, fit sa fortune; � sa mort, son
patrimoine se divisa �galement entre ses enfants, et ne suffit
plus � leurs besoins. J'avais deux fr�res: le premier partit pour
l'Inde, d'o� il a rapport� de grandes richesses; le second s'est
avanc� dans l'Ouest: il poss�de aujourd'hui deux mille acres de
terre et plusieurs manufactures dans l'Illinois. J'�tais incertain
sur le parti que je devais prendre: quelqu'un me dit: �Allez � la
Nouvelle-Orl�ans, si vous n'y �tes pas victime de la fi�vre jaune,
vous y ferez une grande fortune.� L'alternative ne m'effraya pas,
je suivis ce conseil... H�las! j'ai moins souffert d'un climat
insalubre que de la corruption des hommes.

�Partout o� la soci�t� se partage en hommes libres et en esclaves,


il faut bien s'attendre � trouver la tyrannie des uns et la
bassesse des autres; le m�pris pour les opprim�s, la haine contre
les oppresseurs, l'abus de la force, et la vengeance...

�Mais quelle terre de mal�diction, � mon Dieu! quelle d�pravation


dans les moeurs! quel cynisme dans l'immoralit�! et quel m�pris de
la parole de Dieu dans une soci�t� de chr�tiens!

�Cependant, sur cette terre de vices et d'impi�t�, mes yeux


distingu�rent une jeune orpheline, innocente et belle, simple dans
sa pens�e, et fervente dans sa foi religieuse; elle �tait
d'origine cr�ole. J'unis ma destin�e � celle de Th�r�sa Spencer.
D'abord le ciel nous fut propice; la naissance de Georges et de
Marie fut, en quelques ann�es, le double gage de notre amour.
J'avais fait de grandes entreprises commerciales; elles
prosp�raient toutes selon mes voeux. H�las! notre bonheur fut
passager comme celui des m�chants! Je ne suis point impie, et la
foudre du Dieu vengeur a courb� ma t�te.

Avant son mariage, Th�r�sa Spencer avait attir� les regards d'un
jeune Espagnol, don Fernando d'Almanza, d'une famille tr�s riche,
dont la fortune remonte au temps o� la Louisiane �tait une colonie
espagnole. Rien n'�tait plus s�duisant que ce jeune homme; son
esprit n'�tait point inf�rieur � sa naissance, et la distinction
de ses mani�res �galait la beaut� de ses traits. Cependant Th�r�sa
l'�loigna d'elle. Je ne sais quel sens intime lui fit deviner un
ennemi dans l'homme qui lui d�clarait le plus tendre amour.

�Nous avons su depuis qu'il aspirait � l'aimer sans devenir son


�poux.

�La rigueur de Th�r�sa l'irrita vivement, et plus tard le


spectacle de notre f�licit� rendit sans doute encore plus
cuisantes les douleurs de sa vanit� bless�e, car il con�ut et
ex�cuta bient�t une d�testable vengeance.

�Il r�pandit secr�tement le bruit que Th�r�sa �tait, par sa


bisa�eule, d'origine mul�tre; appuya cette all�gation des preuves
qui pouvaient la justifier; nomma tous les parents de Marie, en
remontant jusqu'� celle dont le sang impur avait, disait-il,
fl�tri toute une race.

�Sa d�nonciation �tait odieuse; mais elle �tait vraie. La tache


originelle de Th�r�sa Spencer s'�tait perdue dans la nuit des
temps. � la voix de Fernando les souvenirs endormis se
r�veill�rent... Il y a tant de m�moire dans le coeur de l'homme
pour les mis�res d'autrui. L'opinion publique fut toute en �moi;
on fit une sorte d'enqu�te; les anciens du pays furent consult�s,
et il fut reconnu qu'un si�cle auparavant, la famille de Th�r�sa
Spencer avait �t� souill�e par une goutte de sang noir.

�La suite des g�n�rations avait rendu ce m�lange imperceptible.


Th�r�sa �tait remarquable par une �clatante blancheur; et rien
dans son visage, ni dans ses traits, ne d�celait le vice de son
origine; mais la tradition la condamnait.

�Depuis ce jour, notre vie, qui s'�coulait paisible et douce,


devint am�re et cruelle. Plus nous �tions haut dans l'estime du
monde, et plus la honte de d�choir fut �clatante. Je vis aussit�t
chanceler les affections que je croyais les plus solides. Un seul
ami, rest� fid�le au malheur, eut � rougir de mon affection.

�Cet ami g�n�reux, auquel vous tenez par les liens du sang, avait,
je crois, comme Fran�ais, plus de philanthropie pour la race
noire, et moins de pr�jug�s contre elle, qu'il ne s'en trouve
d'ordinaire chez les Am�ricains. Lui seul, aux jours de
l'infortune, me tendit une main secourable, et me pr�serva de
l'opprobre d'une faillite. Le coup port� � ma position sociale
avait en m�me temps �branl� mon cr�dit. Les hommes de ce pays, si
indulgents pour une banqueroute, furent sans piti� pour une
m�salliance! [30]

�Cependant le mal �tait sans rem�de; je luttai contre ma fortune,


parce qu'il est dans nos moeurs de ne jamais d�sesp�rer; mais
l'obstacle �tait au-dessus d'une force humaine.

�Th�r�sa se reprocha cruellement des malheurs dont elle �tait


innocente. Orpheline d�s l'�ge le plus tendre, elle n'avait point
connu les secrets de sa famille. Sa douleur fut si profonde
qu'elle n'y surv�cut pas; je la vis expirer dans mes bras, �puis�e
par ses larmes et par son d�sespoir.

�Quand elle fut enlev�e � mon amour, elle si jeune d'ann�es et si


vieillie par le chagrin, elle si pure et si d�sol�e, je doutai
pour la premi�re fois de la Providence et de mon courage. Ce doute
�tait coupable; car j'ai trouv� des forces pour supporter ma
mis�re, et le Ciel ne m'a point abandonn�.

�Je quittai la Nouvelle-Orl�ans, o� j'�tais en but � trop de


mauvaises passions, et d�chir� par trop de cruels souvenirs. Je me
suis fix� � Baltimore, o� personne ne conna�t la tache de mon
alliance, ni le vice dont est souill�e la naissance de mes
enfants.

�Depuis dix ans que j'habite cette ville, j'y ai form� de


nouvelles relations; je m'y suis fait un nouveau cr�dit, et j'ai
retrouv� la fortune sans le bonheur, qui ne saurait plus exister
pour moi.

�Nous vivons ici dans une apparente tranquillit�: le trouble n'est


que dans nos �mes.

�Tout le inonde ignore la honte de mes enfants, mais chaque jour


on peut la d�couvrir. On nous aime, on nous honore, parce qu'on ne
sait pas qui nous sommes. Un seul mot d'un ennemi bien inform�
pourrait nous perdre: nous ressemblons au coupable que la soci�t�
croit innocent, et qui n'ose accepter la consid�ration publique,
parce que trop de honte suivra la r�v�lation de son crime.

�Georges, dont le caract�re noble et fier s'indigne des injustices


du monde, se croit l'�gal des Am�ricains; et, si je ne l'eusse
suppli�, au nom de sa soeur, qu'il aime avec passion, de garder le
silence, cent fois il aurait, � la face du public, r�v�l� sa
naissance, et brav� l'opinion.

�Au contraire, soumise � son destin et r�sign�e, Marie cherche


l'ombre et l'isolement. Tel est le secret de son aversion pour la
soci�t�. Ah! certes, elle surpasse toutes les femmes de Baltimore
en esprit, en talent, en bont�; mais elle n'est point leur �gale.

�Je vous devais, mon jeune ami, cet aveu de notre infortune...
L'hospitalit� m'en faisait une loi. Vous cherchez le bonheur sur
la terre; h�las! vous ne le trouverez pas parmi nous... Ailleurs,
les joies du monde! ici, les chagrins et les sacrifices!�

Ainsi parla Nelson. Pendant ce r�cit, son visage aust�re parut


quelquefois s'�mouvoir. Georges fr�missait sur son si�ge; sa
col�re muette �clatait dans ses gestes brusques et dans ses
regards irrit�s. Marie, la t�te pench�e sur son sein cachait son
visage � tous les yeux.

Pour moi, j'�coutais, incertain si je saisissais bien le langage


�trange dont mon oreille �tait frapp�e; cependant rien n'�tait
obscur dans les paroles que je venais d'entendre.

Je sentis se r�volter mon coeur et ma raison.

-- Voil� donc, m'�criai-je, ce peuple libre qui ne saurait se


passer d'esclaves! L'Am�rique est le sol classique de l'�galit�,
et nul pays d'Europe ne contient autant de servitude! Maintenant
je vous comprends, Am�ricains �go�stes; vous aimez pour vous la
libert�; peuple de marchands, vous vendez celle d'autrui!

� peine avais-je prononc� ces mots, que j'eusse voulu les rappeler
� moi; car je craignais d'offenser le p�re de Marie.

L'indignation avait saisi mon �me. La fille de Nelson, me voyant


irrit� d'abord, puis r�veur, se m�prit sur les sentiments dont
j'�tais anim�.
-- Ludovic, me dit-elle d'une voix � demi �teinte, pourquoi ces
regrets? ne vous l'avais-je pas dit? je suis indigne de votre
amour!

Je lui r�pondis: -- Marie, vous devinez mal ce qui se passe au


fond de mon coeur. Il est vrai que mes sentiments pour vous ne
sont plus les m�mes: je vous sais malheureuse: mon amour s'accro�t
de toute votre infortune.

-- Ami g�n�reux, s'�cria Georges en me tendant la main, vous


parlez noblement.

Et un rayon de joie �claira tout � coup ce front sinistre et


sombre.

Cependant Nelson demeurait impassible. Quand il vit nos �motions


un peu calm�es, il me dit: -- L'enthousiasme vous �gare, mon ami;
prenez garde � l'entra�nement d'une passion g�n�reuse... H�las! si
vous contemplez d'un oeil moins pr�venu la triste r�alit�, vous
n'en pourrez soutenir l'aspect, et vous reconna�trez qu'un blanc
ne saurait s'allier � une femme de couleur.

Je ne puis vous peindre le trouble que ces paroles jetaient dans


mon esprit. Quelle situation �trange! � l'instant o� Nelson me
parlait ainsi, je voyais pr�s de moi Marie, dont le teint
surpassait en blancheur les cygnes des grands lacs.

Alors je dis: -- Quelle est donc, chez un peuple exempt de


pr�jug�s et de passions, l'origine de cette fausse opinion qui
note d'infamie des �tres malheureux, et de cette haine impitoyable
qui poursuit toute une race d'hommes de g�n�ration en g�n�ration?

Nelson r�fl�chit un instant; ensuite il s'engagea entre nous une


conversation, dont je puis vous rapporter exactement les termes;
elle a laiss� dans ma m�moire des traces que le temps ne saurait
effacer.

NELSON.

La race noire est m�pris�e en Am�rique, parce que c'est une race
d'esclaves; elle est ha�e, parce qu'elle aspire � la libert�.

Dans nos moeurs, comme dans nos lois, le n�gre n'est pas un homme:
c'est une chose.

C'est une denr�e dans le commerce, sup�rieure aux autres


marchandises; un n�gre vaut dix acres de terre en bonne culture.

Il n'existe pour l'esclave ni naissance, ni mariage, ni d�c�s.

L'enfant du n�gre appartient au ma�tre de celui-ci, comme les


fruits de la terre sont au propri�taire du sol. Les amours de
l'esclave ne laissent pas plus de traces dans la soci�t� civile
que ceux des plantes dans nos jardins; et, quand il meurt, on
songe seulement � le remplacer, comme on renouvelle un arbre
utile, que l'�ge ou la temp�te ont bris� [31].

LUDOVIC.
Ainsi, vos lois interdisent aux n�gres esclaves la pi�t� filiale,
le sentiment paternel et la tendresse conjugale. Que leur reste-t-
il donc de commun avec l'homme?

NELSON.

Le principe une fois admis, toutes ces cons�quences en d�coulent:


l'enfant n� dans l'esclavage ne conna�t de la famille que ce qu'en
savent les animaux; le sein maternel le nourrit comme la mamelle
d'une b�te fauve allaite ses petits; les rapports touchants de la
m�re � l'enfant, de l'enfant au p�re, du fr�re � la soeur, n'ont
pour lui ni sens ni moralit�; et il ne se marie point, parce
qu'�tant la chose d'autrui, il ne peut se donner � personne.

LUDOVIC.

Mais comment la nation am�ricaine, �clair�e et religieuse, ne


repousse-t-elle pas avec horreur une institution qui blesse les
lois de la nature, de la morale et de l'humanit�? Tous les hommes
ne sont-ils pas �gaux?

NELSON.

Nul peuple n'est plus attach� que nous ne le sommes au principe de


l'�galit�; mais nous n'admettons point au partage de nos droits
une race inf�rieure � la n�tre.

� ces mots, je vis la rougeur monter au front de Georges, et ses


l�vres tremblantes pr�tes � laisser partir un cri d'indignation;
mais il fit un effort puissant, et contint sa col�re.

Je r�pondis � Nelson: -- On croit, aux �tats-Unis, que les noirs


sont inf�rieurs aux blancs; est-ce parce que les blancs se
montrent, en g�n�ral, plus intelligents que les n�gres? Mais
comment comparer une esp�ce d'hommes �lev�s dans l'esclavage, et
qui se transmettent de g�n�ration en g�n�ration l'abrutissement et
la mis�re, � des peuples qui comptent quinze si�cles de
civilisation non interrompue; chez lesquels l'�ducation s'empare
de l'enfant au berceau, et d�veloppe en lui toutes les facult�s
naturelles? Nous n'avons point, en Europe, les pr�jug�s de
l'Am�rique, et nous croyons que tous les hommes ne forment qu'une
m�me famille, dont tous les membres sont �gaux.

NELSON.

Sans doute, l'esclavage offense la morale et la loi de Dieu!


cependant, ne jugez pas trop s�v�rement le peuple am�ricain: la
Gr�ce eut ses ilotes; Rome, ses esclaves; le Moyen-�ge, les serfs;
de nos jours, on a des n�gres; et ces n�gres, dont le cerveau est
naturellement �troit, attachent peu de prix � la libert�; pour la
plupart, l'affranchissement est un don funeste. Interrogez-les,
tous vous diront qu'esclaves ils �taient plus heureux que libres.
Abandonn�s � leurs propres force, ils ne savent pas soutenir leur
existence: et il meurt dans nos villes moiti� plus d'affranchis
que d'esclaves [32].

LUDOVIC.

Il est naturel que l'esclave qui, tout � coup, devient libre, ne


sache ni user ni jouir de l'ind�pendance. Pareil � l'homme dont on
aurait, d�s l'�ge le plus tendre, li� tous les membres, et auquel
on dit subitement de marcher, il chancelle � chaque pas... La
libert� est entre ses mains une arme funeste, dont il blesse tout
ce qui l'entoure; et, le plus souvent, il est lui-m�me sa premi�re
victime. Mais faut-il en conclure que l'esclavage, une fois �tabli
quelque part, doit �tre respect�? Non, sans doute. Seulement il
est juste de dire que la g�n�ration qui re�oit l'affranchissement
n'est point celle qui en jouit: le bienfait de la libert� n'est
recueilli que par les g�n�rations suivantes... Je ne reconna�trai
jamais ces pr�tendues lois de la n�cessit�, qui tendent �
justifier l'oppression et la tyrannie.

NELSON.

Je pense ainsi que vous; cependant, ne croyez pas que les n�gres
soient trait�s avec l'inhumanit� dont on fait un reproche banal �
tous les possesseurs d'esclaves; la plupart sont mieux v�tus,
mieux nourris et plus heureux que vos paysans libres d'Europe.

-- Arr�tez! s'�cria Georges avec violence (car en ce moment sa


col�re devint plus forte que son respect filial); ce langage est
inique et cruel! Il est vrai que vous soignez vos n�gres � l'�gal
de vos b�tes de somme! mieux m�me, parce qu'un n�gre rapporte plus
au ma�tre qu'un cheval ou un mulet... Quand vous frappez vos
n�gres, je le sais, vous ne les tuez pas: un n�gre vaut trois
cents dollars... Mais ne vantez point l'humanit� des ma�tres pour
leurs esclaves: mieux vaudrait la cruaut� qui donne la mort, que
le calcul qui laisse une odieuse vie!... Il est vrai que, d'apr�s
vos lois, un n�gre n'est pas un homme: c'est un meuble, une
chose... Oui, mais vous verrez que c'est une chose pensante... une
chose qui agite et qui remue un poignard... Race inf�rieure!
dites-vous? Vous avez mesur� le cerveau du n�gre, et vous avez
dit: �Il n'y a place dans cette t�te �troite que pour la douleur�;
et vous l'avez condamn� � souffrir toujours. Vous vous �tes
tromp�s; vous n'avez pas mesur� juste: il existe dans ce cerveau
de brute une case qui vous a �chapp�, et qui contient une facult�
puissante, celle de la vengeance... d'une vengeance implacable,
horrible, mais intelligente... S'il vous hait, c'est qu'il a le
corps tout d�chir� de vos coups, et l'�me toute meurtrie de vos
injustices... Est-il si stupide de vous d�tester? Le plus fin
parmi les animaux ch�rit la main cruelle qui le frappe, et se
r�jouit de sa servitude... Le plus stupide parmi les hommes, ce
n�gre abruti, quand il est encha�n� comme une b�te fauve, est
libre par la pens�e, et son �me souffre aussi noblement que celle
du Dieu qui mourut pour la libert� du monde. Il se soumet; mais il
a la conscience de l'oppression; son corps seul ob�it; son �me se
r�volte. Il est rampant! oui... pendant deux si�cles il rampe �
vos pieds... un jour il se l�ve, vous regarde en face et vous tue.
Vous le dites cruel! mais oubliez-vous qu'il a pass� sa vie �
souffrir et � d�tester! Il n'a qu'une pens�e: la vengeance, parce
qu'il n'a eu qu'un sentiment: la douleur.

Georges, en parlant, s'�tait anim� d'un feu presque surnaturel, et


son regard �tincelait de haine et de col�re.

-- Mon ami, reprit froidement Nelson, croyez-vous qu'il n'en co�te


pas � mon coeur de juger comme je le fais une race � laquelle
votre m�re ne fut pas �trang�re?
-- Ah! mon p�re, s'�cria Georges, avant d'�tre �poux, vous �tiez
Am�ricain.

Alors Marie jetant sur son fr�re un regard suppliant: -- Georges,


lui dit-elle, pourquoi ces emportements?

Puis se tournant vers Nelson: -- Mon p�re, vous avez raison; les
Am�ricaines sont sup�rieures aux femmes de couleur; elles aiment
avec leur raison: moi, je ne sais vous aimer qu'avec mon coeur.

Et, en pronon�ant ces mots, elle se jeta dans ses bras, comme pour
y cacher la honte qui couvrait son visage.

Georges reprit: -- Ma soeur rougit de son origine africaine...


moi, j'en suis fier. Les hommes du Nord n'ont qu'� s'enorgueillir
de leur g�nie froid comme leur climat... nous devons, nous, au
soleil de nos p�res des �mes chaudes et des coeurs ardents.

Il se tut quelques instants; puis il ajouta avec un sourire amer:

-- Les Am�ricains sont un peuple libre et commer�ant... mais


qu'ils y prennent garde, il leur manquera bient�t une branche
d'industrie; bient�t ils perdront le privil�ge de vendre et
d'acheter des hommes: la terre d'Am�rique ne doit pas longtemps
porter des esclaves.

NELSON.

Oui, je le reconnais avec joie, l'esclavage d�cro�t chaque jour;


et sa disparition enti�re sera l'oeuvre du temps.

GEORGES.

Et si les esclaves se fatiguaient d'attendre?

NELSON.

Malheur � eux! S'ils ont recours � la violence pour devenir


libres, ils ne le seront jamais; leur r�volte am�nerait leur
destruction. Il est vrai que le nombre des noirs dans le Sud
surpassera bient�t celui des blancs; mais tous les �tats du Centre
et du Nord feraient cause commune avec les Am�ricains du Midi,
pour exterminer des esclaves rebelles... Tout appel � la force les
perdrait: qu'ils aient plus de foi dans les progr�s de la raison.

D�j�, dans le Nord, l'esclavage est aboli; et les �tats


m�ridionaux entendent murmurer des mots de libert�. Nagu�re, un
prompt supplice e�t �touff� la voix assez hardie pour r�clamer
dans le Sud, l'ind�pendance des n�gres; aujourd'hui, cette
question s'agite, en Virginie, au sein m�me de la l�gislature. Il
semble que, chaque ann�e, les id�es de libert� universelle
franchissent un degr� de latitude; le vent du nord les pousse
imp�tueusement. En ce moment, elles traversent le Maryland: c'est
la Nouvelle-Angleterre, ma patrie, qui r�pand dans toute l'Union
ses lumi�res, ses moeurs et sa civilisation.

LUDOVIC.
Il y a tant de puissance dans un principe de morale �ternelle!

GEORGES.

Et surtout dans l'int�r�t... Savez-vous pourquoi les Am�ricains


sont tent�s d'abolir la servitude? c'est qu'ils commencent �
penser que l'esclavage nuit � l'industrie.

Ils voient pauvres les �tats � esclaves, et riches ceux qui n'en
ont pas; et ils condamnent l'esclavage.

Ils se disent: L'ouvrier libre, travaillant pour lui, travaille


mieux que l'esclave; et il est plus profitable de payer un ouvrier
qui fait bien que de nourrir un esclave qui fait mal... Et ils
condamnent l'esclavage.

Ils se disent encore: Le travail est la source de la richesse;


mais la servitude d�shonore le travail: les blancs seront oisifs,
tant qu'il y aura des esclaves; et ils condamnent l'esclavage.

Leur int�r�t est d'accord avec leur orgueil... L'�mancipation des


noirs ne fait des hommes libres que de nom: le n�gre affranchi ne
devient point pour les Am�ricains un rival dans le commerce ou
dans l'industrie. Il peut �tre l'une de ces deux choses: mendiant
ou domestique; les autres carri�res lui sont interdites par les
moeurs. Affranchir les n�gres aux �tats-Unis, c'est instituer une
classe inf�rieure... et quiconque est blanc de pure race
appartient � une classe privil�gi�e... La couleur blanche est une
noblesse.

-- Ne croyez point, mon ami, dis-je en m'adressant � Georges, que


ces pr�jug�s soient destin�s � vivre �ternellement! Selon les lois
de la nature, la libert� d'un homme ne peut appartenir � un autre
homme. Libert�! m�re du g�nie et de la vertu, principe de tout
bien, source sacr�e de tous les enthousiasmes et de tous les
h�ro�smes, une race d'hommes serait-elle condamn�e � ne se
r�chauffer jamais aux rayons de ta divine lumi�re! Vou�e pour
toujours � l'esclavage, elle ne conna�trait ni les gloires du
commandement ni la moralit� de l'ob�issance; incessamment courb�e
sous les fers pesants de la servitude, elle n'aurait pas la force
d'�lever ses bras vers le ciel; travaillant sans rel�che sous
l'oeil de ses tyrans, il lui serait interdit de contempler �
loisir le firmament si beau, si resplendissant de clart�s, d'y
�lancer sa pens�e, et de se livrer � ces admirations sublimes d'o�
naissent l'inspiration pour l'esprit, l'�l�vation pour l'�me, et
pour le coeur la po�sie.

Et, me tournant vers Nelson, je repris en ces termes:

-- La soci�t� am�ricaine, qui porte la plaie de l'esclavage,


travaille-t-elle du moins � la gu�rir? et pr�pare-t-elle, pour
deux millions d'hommes, la transition de l'�tat de servitude �
celui de libert�?

NELSON.

Personne, h�las! n'est d'accord sur ce point. Les uns voudraient


qu'on affranch�t d'un seul coup tous les n�gres; d'autres, qu'on
d�clar�t libres tous les enfants � na�tre des esclaves. Ceux-ci
disent: Avant d'accorder la libert� aux noirs, il faut les
instruire; ceux-l� r�pondent: Il est dangereux d'instruire des
esclaves.

Ne sachant quel rem�de employer, on laisse le mal se gu�rir de


lui-m�me. Les moeurs se modifient chaque jour; mais la l�gislation
n'est pas chang�e: la loi punit de la m�me peine le ma�tre qui
montre � �crire � son esclave, et celui qui le tue; et le pauvre
n�gre coupable d'avoir ouvert un livre encourt le ch�timent du
fouet [33].

LUDOVIC.

Quelle cruaut�! Je con�ois que vous n'affranchissiez pas


subitement tous les n�gres; mais d'o� vient que vous fl�trissez de
tant de m�pris ceux � qui vous avez donn� la libert�?

NELSON.

Le noir qui n'est plus esclave le fut, et, s'il est libre, on sait
que son p�re ne l'�tait pas.

LUDOVIC.

Je concevrais encore la r�probation qui frappe le n�gre et le


mul�tre, m�me apr�s leur affranchissement, parce que leur couleur
rappelle incessamment leur servitude; mais ce que je ne puis
comprendre, c'est que la m�me fl�trissure s'attache aux gens de
couleur devenus blancs, et dont tout le crime est de compter un
noir ou un mul�tre parmi leurs a�eux.

NELSON.

Cette rigueur de l'opinion publique est injuste sans doute; mais


elle tient � la dignit� m�me du peuple am�ricain... Plac� en face
de deux races diff�rentes de la sienne, les Indiens et les n�gres,
l'Am�ricain ne s'est m�l� ni aux uns ni aux autres. Il a conserv�
pur le sang de ses p�res. Pour pr�venir tout contact avec ces
nations, il fallait les fl�trir dans l'opinion. La fl�trissure
reste � la race, lorsque la couleur n'existe plus.

LUDOVIC.

Dans l'�tat pr�sent de vos moeurs et de vos lois, vous ne


connaissez point de noblesse h�r�ditaire?

NELSON.

Non sans doute. La raison repousse toute distinction qui serait


accord�e � la naissance, et non au m�rite personnel.

LUDOVIC.

Si vos moeurs n'admettent point la transmission des honneurs par


le sang, pourquoi donc consacrent-elles l'h�r�dit� de l'infamie?
On ne na�t point noble, mais on na�t inf�me! Ce sont, il faut
l'avouer, d'odieux pr�jug�s!

Mais enfin, un blanc pourrait, si telle �tait sa volont�, se


marier � une femme de couleur libre?

NELSON.

Non, mon ami, vous vous trompez.

LUDOVIC.

Quelle puissance l'en emp�cherait?

NELSON.

La loi... Elle contient une d�fense expresse et d�clare nul un


pareil mariage.

LUDOVIC.

Ah! quelle odieuse loi! Cette loi, je la braverai.

NELSON.

Il est un obstacle plus grave que la loi m�me: ce sont les moeurs.
Vous ignorez quelle est, dans la soci�t� am�ricaine, la condition
des femmes de couleur.

Apprenez (je rougis de le dire, parce que c'est une grande honte
pour mon pays) que, dans toute la Louisiane, la plus haute
condition des femmes de couleur libres, c'est d'�tre prostitu�es
aux blancs.

La Nouvelle-Orl�ans est, en grande partie, peupl�e d'Am�ricains


venus du Nord pour s'enrichir, et qui s'en vont d�s que leur
fortune est faite. Il est rare que ces habitants de passage se
marient; voici l'obstacle qui les en emp�che:

Chaque ann�e, pendant l'�t�, la Nouvelle-Orl�ans est ravag�e par


la fi�vre jaune. � cette �poque, tous ceux auxquels un d�placement
est possible, quittent la ville, remontent le Mississipi et
l'Ohio, et vont chercher, dans les �tats du centre ou du Nord, �
Philadelphie ou � Boston, un climat plus salubre. Quand la saison
des grandes chaleurs est pass�e, ils reviennent dans le Sud, et
reprennent place � leur comptoir. Ces migrations annuelles n'ont
rien qui g�ne un c�libataire; mais elles seraient incommodes pour
une famille enti�re. L'Am�ricain �vite tout embarras en se passant
d'�pouse, et en prenant une compagne ill�gitime; il choisit
toujours celle-ci parmi les femmes de couleur libres; il lui donne
une esp�ce de dot; la jeune fille se trouve honor�e d'une union
qui la rapproche d'un blanc; elle sait qu'elle ne peut l'�pouser;
c'est beaucoup � ses yeux que d'en �tre aim�e... Elle aurait pu,
d'apr�s nos lois, se marier � un mul�tre; mais une telle alliance
ne l'e�t point sortie de sa classe. Le mul�tre n'aurait d'ailleurs
pour elle aucune puissance de protection; en �pousant l'homme de
couleur, elle perp�tuerait sa d�gradation; elle se rel�ve en se
prostituant au blanc. Toutes les jeunes filles de couleur sont
�lev�es dans ces pr�jug�s, et d�s l'�ge le plus tendre, leurs
parents les fa�onnent � la corruption. Il y a des bals publics o�
l'on n'admet que des hommes blancs et des femmes de couleur; les
maris et les fr�res de celles-ci n'y sont pas re�us; les m�res ont
coutume d'y venir elles-m�mes; elles sont t�moins des hommages
adress�s � leurs filles, les encouragent et s'en r�jouissent.
Quand un Am�ricain tombe �pris d'une fille, c'est � sa m�re qu'il
la demande; celle-ci marchande de son mieux, et se montre plus ou
moins exigeante pour le prix, selon que sa fille est plus ou moins
novice. Tout cela se passe sans myst�re; ces unions monstrueuses
n'ont pas m�me la pudeur du vice qui se cache par honte, comme la
vertu par modestie; elles se montrent sans d�guisement � tous les
yeux, sans qu'aucune infamie ni bl�me s'attachent aux hommes qui
les ont form�es. Quand l'Am�ricain du Nord a fait sa fortune, il a
atteint son but... Un jour il quitte la Nouvelle-Orl�ans, et n'y
revient jamais... Ses enfants, celle qui, pendant dix ans, v�cut
comme sa femme, ne sont plus rien pour lui. Alors la fille de
couleur se vend � un autre. Tel est le sort des femmes de race
africaine � la Louisiane.

-- En disant ces mois, Nelson laissa �chapper un soupir. On voyait


qu'il s'�tait impos� une p�nible contrainte, et que le sentiment
d'un devoir � remplir avait seul soutenu sa voix.

Plong� dans une sombre r�verie, Georges semblait ne pr�ter � ce


r�cit aucune attention... Marie donnait, dans sa douleur profonde,
un spectacle digne de piti�. Telle on voit, durant l'orage, une
tendre fleur incliner sa t�te; faible, mais pliante, elle marque,
en se courbant, les coups de la temp�te... et, quand l'ouragan est
loin d'elle, abattue et languissante, elle ne rel�ve point sa tige
fl�trie.

Ainsi, pendant que parlait Nelson, Marie, faible femme, roseau


d�vou� aux orages du coeur, �tait agit�e de mille secousses;
chaque r�v�lation lui portait un coup funeste; un instinct de
pudeur lui d�couvrait le sens des paroles qu'elle avait entendues;
elle sentait son humiliation sans la comprendre; et, avec
l'innocence dans le coeur, elle portait sur son front la rougeur
d'une coupable.

Pour moi, ne pouvant r�sister � l'�motion de cette sc�ne, je


m'�criai: -- Vos moeurs et vos lois me font horreur; je ne m'y
soumettrai jamais... Ah! si Marie ne craint point de se lier � ma
destin�e, nous quitterons ensemble ce pays de pr�jug�s odieux;
nous fuirons des contr�es de servitude et de t�n�bres, et nous
irons vers cette terre de lumi�res et de libert�, vers cette
Nouvelle-Angleterre qui s'avance d'un pas si ferme et si rapide
dans la voie de la civilisation!

-- H�las! mon ami! r�pliqua Nelson, les pr�jug�s contre la


population de couleur sont, il est vrai, moins puissants � Boston
qu'� la Nouvelle-Orl�ans; mais nulle part ils ne sont amortis.

-- Eh bien! r�pondis-je aussit�t, ces pr�jug�s, je les d�teste et


je saurai les braver! c'est une l�chet� inf�me que de s'�loigner
des malheureux dont l'infortune n'est point m�rit�e!...

En ce moment Marie parut sortir de son abattement; sa paupi�re


affaiss�e se releva; alors, d'une voix qui trahissait une �motion
profonde: -- D'o� vient, me dit-elle, que vous nous plaignez,
apr�s ce que vous avez entendu? La piti� des hommes s'attache aux
maux passagers; mais un malheur qui, comme le n�tre, ne doit point
finir, fatigue et d�courage les coeurs les plus compatissants...
Mon ami, ajouta-t-elle avec un accent presque solennel, vous ne
comprenez rien � mon sort ici-bas; parce que mon coeur sait aimer,
vous croyez que je suis une fille digne d'amour; parce que vous me
voyez un front blanc, vous pensez que je suis pure... mais non...
mon sang renferme une souillure qui me rend indigne d'estime et
d'affection... Oui! ma naissance m'a vou�e au m�pris des
hommes!... Sans doute cet arr�t de la destin�e est m�rit�,... Les
d�crets de Dieu quelquefois cruels, sont toujours justes!...

Puis, me trouvant in�branlable dans mes sentiments: -- Vous ne


savez pas, me dit-elle, que vous vous d�shonorez en me parlant? Si
l'on vous voyait pr�s de moi dans un lieu public, on dirait: Cet
homme perd toute biens�ance; il accompagne une femme de couleur.

H�las! Ludovic, contemplez sans passion la triste r�alit�:


associer votre vie � une pauvre cr�ature telle que moi, c'est
embrasser une condition pire que la mort.

N'en doutez pas, ajouta-t-elle d'une voix inspir�e, c'est Dieu


lui-m�me qui a s�par� les n�gres des blancs... Cette s�paration se
retrouve partout: dans les h�pitaux o� l'humanit� souffre, dans
les �glises o� elle prie, dans les prisons o� elle se repent, dans
le cimeti�re o� elle dort de l'�ternel sommeil.

-- Eh quoi! m'�criai-je, m�me au jour de la mort?...

-- Oui, reprit-elle avec un accent grave et m�lancolique; quand je


mourrai, les hommes se souviendront que, cent ans auparavant, un
mul�tre exista dans ma famille; et si mon corps est port� dans la
terre destin�e aux s�pultures, on le repoussera de peur qu'il ne
souille de son contact les ossements d'une race privil�gi�e...
H�las! mon ami, nos d�pouilles mortelles ne se m�leront point sur
la terre; n'est-ce pas le signe que nos �mes ne seront point unies
dans le ciel?...

-- Cesse, m'�criai-je, � ma bien-aim�e, cesse, je t'en conjure, un


langage qui d�chire mon coeur... Pourquoi ta honte? pourquoi tes
larmes?

La honte est aux m�chants qui font g�mir l'innocence! Et, si tu


m'aimes, la source de tes pleurs sera bient�t tarie, laisse � mon
amour le soin de te prot�ger... Tu crains pour moi l'infamie!...
Marie, tu ne sais pas combien je m'enorgueillis de toi! Tu ne
comprends pas comme je serai fier de me montrer en tous lieux,
par� de ton amour, de ta beaut�, de ton infortune! Ah! qu'ils me
jettent an visage une parole de m�pris, ces nobles marchands aux
armoiries brillantes, au sang pur et sans m�lange! comme je
jouirai de leur insolence! En Europe, que ferais-je pour toi,
Marie? l� on tomberait � tes genoux, ange de gr�ce et de bont�;
chacun s'approcherait pour �tre b�ni de ton sourire, fille chaste
et pure; quel homme n'envierait la gloire de prot�ger ton
innocence et ta faiblesse? Ici l'on te repousse, on te
d�shonore... Ah! que je vous rends gr�ces, Am�ricains insensibles
et froids, de vos m�pris et de vos injustices! Par vous, celle que
j'aime est abaiss�e... mais vous la verrez relever sa belle t�te!
vous lui rendrez foi et hommage, nobles seigneurs de comptoir...
vos fronts basan�s de race blanche s'inclineront devant la blanche
fille de couleur... je vous la ferai respecter! Marie sera la
premi�re parmi vos femmes!...
En pronon�ant ces mots, je me prosternai aux pieds de Marie, comme
pour indiquer le culte dont je jugeais digne mon idole... La fille
de Nelson pleurait de bonheur; elle prit mes mains dans ses deux
mains, y laissa tomber quelques pleurs et posa sur moi sa t�te, me
montrant par ce signe qu'elle acceptait mon appui. Ces larmes de
la faible femme tomb�es sur l'homme fort signifiaient sans doute
que toute ma puissance ne nous pr�serverait pas des orages!

Cependant Georges, dont l'�motion �tait extr�me, se jeta dans mes


bras; il me serrait �troitement contre sa poitrine, seul langage
que trouv�t son coeur.

Nelson, impassible, conservant son attitude calme et froide au


milieu des passions violentes qui nous agitaient, ressemblait �
ces vieilles ruines du rivage de l'Oc�an qu'on voit immobiles sur
la pointe d'un roc, tandis que tout croule autour d'elles, et qui
demeurent debout au m�pris de l'ouragan d�cha�n� sur leur t�te et
des flots en fureur mugissant � leurs pieds. Nos passions ne
l'avaient point �mu, et aucune de nos paroles ne l'avait irrit�.

-- Mon ami, me dit-il apr�s un peu de silence, votre coeur


g�n�reux vous �gare. Ma raison viendra au secours de la v�tre;
vous ne savez pas quelle t�che on entreprend quand on veut
combattre les pr�jug�s de tout un peuple et demeurer dans une
soci�t� dont on heurte chaque jour les opinions et les sentiments!
Non, je ne consentirai point � votre union avec ma fille.
Cependant je ne repousse pas � jamais vos voeux. Parcourez
l'Am�rique; voyez le monde dans lequel vous pr�tendez vivre;
�tudiez ses passions et ses pr�jug�s; mesurez la force de l'ennemi
que vous bravez; et lorsque vous conna�trez le sort de la
population noire dans les pays d'esclaves et dans les �tats m�me
o� l'esclavage est aboli, alors vous pourrez prendre une
r�solution �clair�e. Je ne crois pas, je vous l'avoue, qu'il
appartienne � une force humaine de r�sister aux impressions que
vous allez recevoir. Mais si l'aspect d'une mis�re affreuse
n'effraie point votre courage et ne rebute point votre coeur,
croyez-vous que j'h�site � accepter pour ma ch�re Marie l'appui
g�n�reux que vous viendrez lui pr�senter?

La r�ponse ferme de Nelson, dont l'accent annon�ait une volont�


d�termin�e, me consterna...

-- J'exige, ajouta-t-il, que vous passiez au moins six mois dans


l'observation des moeurs de ce pays... Ce temps d'�preuve vous
suffira sans doute.

Dans l'impatience de mon amour, je dis � Nelson: Nous sommes


malheureux aux �tats-Unis; vos enfants, par leur naissance; vous
et moi, par l'infortune de vos enfants. Quittons ce pays, allons
en France. L�, nous ne trouverons point de pr�jug�s contre les
familles de couleur.

Je fus surpris de voir qu'� ces mots Georges ne donnait aucune


marque d'assentiment; car l'avis que j'ouvrais me semblait devoir
lui sourire; cependant il resta silencieux et r�veur.

-- Vous h�sitez? lui dis-je.


-- Non, r�pondit Georges, non... je n'h�site pas... Jamais je ne
quitterai l'Am�rique.

Nelson donna un signe d'approbation et Marie fit entendre un


soupir.

-- Je suis opprim� dans ce pays, reprit Georges; mais l'Am�rique


est ma patrie! N'est-on bon citoyen qu'� la condition d'�tre
heureux?... De puissants liens m'y retiennent; le plus grand
nombre y est encha�n� par des int�r�ts, moi j'y suis attach� par
des devoirs... Il n'est pas g�n�reux de fuir la pers�cution!...
Ah! si j'�tais seul infortun�! peut-�tre je fuirais... mais mon
sort est celui de toute une race d'hommes... Quelle l�chet� de se
retirer de la mis�re commune pour aller chercher seul une heureuse
vie!... Et puis... le devoir n'est pas l'unique lien qui m'y
encha�ne; j'y puis jouir encore de quelque bonheur. Notre
abaissement ne sera pas �ternel. Peut-�tre serons-nous forc�s de
conqu�rir par la force l'�galit� qu'on nous refuse... Quel beau
jour que celui d'une juste vengeance! Non, non... je ne fuirai
point l'Am�rique. Mais, Ludovic, ajouta-t-il, si vous devez rendre
heureuse en France ma soeur, ma ch�re Marie, ah! partez!...
malgr�...

Il n'acheva pas; une larme tomba de ses yeux.

-- Ah! jamais, mon fr�re, je ne me s�parerai de toi, s'�cria Marie


avec tendresse.

Pendant ce temps, Nelson r�fl�chissait; Dieu nous pr�serve, me


dit-il enfin, de suivre votre conseil! Je sais quelle est en
France la corruption des moeurs; et si ma fille est docile � ma
voix, jamais elle ne respirera l'air infect de ces soci�t�s
maudites, dans lesquelles la morale est sans cesse outrag�e, o� la
fid�lit� conjugale est un ridicule, et le vice le plus odieux une
faiblesse excusable.

Je fis observer � Nelson que les moeurs des femmes, en France,


n'�taient plus aujourd'hui ce qu'elles avaient �t� dans le dernier
si�cle [34]. Mais, tandis que je parlais, il murmurait sourdement
ces mots: -- La France! terre d'impi�t�! terre de mal�diction!

-- Pour moi, reprit-il gravement, je ne quitterai point mon pays.


Les Am�ricains des �tats-Unis sont un grand peuple... Mes p�res
ont abandonn� l'Europe qui les pers�cutait... Je ne remonterai
point vers la source de leur infortune...

Alors je suppliai de nouveau Nelson de me faire gr�ce d'un temps


d'�preuve inutile; mais ma pri�re fut vaine.

Chapitre IX
L'�preuve -- 1 --

Nelson fut inflexible dans son sentiment, Je ne pouvais approuver


ses craintes; cependant il me fallut ob�ir � sa volont�. Je me
consolais en pensant que cet obstacle n'�tait qu'un ajournement de
mon bonheur... N'�tais-je pas s�r du coeur de Marie? et Nelson me
promettait qu'� mon retour, si mes intentions n'�taient pas
chang�es, il cesserait de les combattre.

Avant de quitter Marie, je lui donnai mille assurances d'amour.


Elle m'�coutait triste et silencieuse; enfin, d'une voix
attendrie: -- Je ne veux point, me dit-elle, par des serments
justifier les v�tres. Pour vous rester fid�le, il ne me faudra ni
sacrifices ni efforts, � moi que personne ne peut aimer; mais
vous, ami g�n�reux, vous ne pouvez engager l'avenir et vous
charger, en entrant dans la vie, d'un fardeau qui vous �craserait
au premier pas. Ses larmes achev�rent de me r�pondre. Au jour
marqu� pour mon d�part, comme j'allais prendre dans la baie de
Baltimore le bateau � vapeur qui devait me conduire � New York,
et, au moment o� le canot d'embarcation commen�ait � s'�loigner de
terre, Marie, dont j'avais re�u les adieux, me fit un signe du
rivage, et levant ses mains vers moi: -- Ludovic, s'�cria-t-elle,
vos serments! vous ne pourrez les tenir!... je vous en d�lie... Je
fis un mouvement vers elle; mais l'absence �tait commenc�e. Je
jetai une parole aux vents; d�j� j'�tais trop loin pour �tre
entendu. Avec quelle rapidit� cette s�paration devint compl�te!
comme l'intervalle entre nous s'agrandit vite! D'abord la distance
que l'oeil mesure sans peine; puis l'horizon lointain qui se
d�robe � la vue; et tout � coup le vide immense, sans bornes, dans
lequel on s'agite, entre le ciel et la mer! Ainsi, un moment
insensible s�pare l'existence qui touche � la terre de la vie qui
se perd dans l'espace!...

Lorsque, de deux amis qui se s�parent, l'un s'�loigne sur mer, le


moins � plaindre est celui qui, du rivage, suit des yeux le
vaisseau qui part; apr�s qu'il ne distingue plus personne sur le
navire, il regarde longtemps encore; sa douleur est comme en
suspens, et, tant qu'il aper�oit la pointe d'un m�t, l'ombre d'une
voile, il tient par quelque chose � l'�tre ch�ri qui va
dispara�tre. Un moment vient o� le vaisseau se r�duit aux
proportions d'un atome imperceptible, jusqu'� ce qu'enfin il
�chappe aux regards et se confonde dans l'horizon avec le ciel et
les flots. Alors il se fait dans le coeur un affreux brisement:
c'est la sombre nuit succ�dant � la derni�re lueur d'une clart�
mourante; c'est le signal du d�sespoir pour l'�me qui sentait
venir son infortune.

Cependant, celui que la voile entra�ne est encore plus malheureux:


la vapeur, les vents, tout conspire contre lui; � peine quelques
instants sont-ils �coul�s que cette terre, sur laquelle il cherche
un ami, n'offre plus � ses regards qu'un point obscur; rien ne s'y
distingue, rien ne s'en d�tache. Une petite barque ressort � toits
les yeux sur l'immense Oc�an; et tout est confusion sur une terre
lointaine; �difices, for�ts, habitants, tout s'y fond dans une
seule teinte qui ne forme qu'une ombre... Ainsi, l'ami que vous
laissez sur le rivage vous �chappe subitement; vous cessez tout �
coup de le toucher, de l'entendre, de le voir; toutes les douleurs
de l'absence vous saisissent � la fois.

Mon chagrin fut profond... L'aspect de l'Oc�an vint ajouter encore


� la tristesse de mon �me. Rien, h�las! ne ressemble plus aux
jours de la vie que les mouvements d'un vaisseau; la plupart sont
mod�r�s: c'est l'image de la vie commune, plac�e entre le calme et
la temp�te. Le vaisseau va jusqu'� ce qu'il s'use ou se brise; un
autre prend sa place pour recommencer les m�mes courses � travers
les m�mes p�rils: ainsi font les hommes sur la terre. Pareil �
l'Oc�an, le monde seul ne change point et demeure avec ses
�cueils, ses orages et ses ab�mes.

En rappelant le souvenir de mes derni�res ann�es, j'y trouvai un


tel encha�nement de malheurs, qu'il me sembla que ma vie �tait
engag�e � l'infortune... j'accusai ma destin�e, et, comme l'amour
de Marie me restait assez puissant pour lutter seul contre toutes
mes peines, je m'effor�ai de me ravir � moi-m�me cette derni�re
consolation, et mon esprit fut ing�nieux � forger des soup�ons et
des d�fiances qui n'�taient pas dans mon coeur. Je savais que la
l�g�ret� est le d�faut de toutes les femmes; parmi celles qui sont
constantes, la plupart ne le sont que par faiblesse: on peut, en
restant pr�s d'elles, perdre leur amour; mais n'est-ce pas le seul
moyen de conserver leur foi? J'ai toujours cru que les hommes ont
des affections plus profondes; les femmes, des passions plus
vives: les premiers aiment mieux de loin; les femmes, de pr�s:
l'homme a plus d'imagination, et l'imagination va toujours au-del�
du r�el; la femme, plus de sensibilit�, et la sensibilit� se
nourrit d'excitations instantan�es. J'avais vu Marie tout en
larmes � mon d�part... mais son amour serait-il puissant contre
l'absence? Moi, j'avais �t� courageux devant elle, et loin de sa
vue je pleurais.

Alors commen�a pour moi une vie de mis�re profonde, et presque de


honte; car je sentis d�faillir mon courage. La douleur d'�tre
s�par� de celle que j'aimais abattait mon �me; et je me trouvai en
face de malheurs qui d�passaient tout ce que mon imagination avait
pu pr�voir. Mais � quoi bon vous affliger de l'histoire de mes
maux?

Ici Ludovic s'arr�ta; sa physionomie prit un aspect plus sombre,


son regard devint fixe, et ses l�vres immobiles demeuraient en
suspens, comme si elles se refusaient � un douloureux aveu.

-- De gr�ce, s'�cria le voyageur, continuez un r�cit qui


m'instruit et me touche. Je suis avide de conna�tre votre
destin�e... Parlez, je vous en supplie.

-- Je ne vous ai pas dit la moiti� de mes malheurs; et quel


int�r�t...

L'int�r�t le plus vif, r�pliqua le voyageur, me rend attentif �


vos paroles. Vous me racontez vos peines; ce sont elles qui me
captivent. Je n'ai jamais recherch� ni les joies ni les f�licit�s
du monde; mais je me suis toujours senti attir� par l'infortune.
Le bonheur des hommes est si m�l� d'orgueil et d'�go�sme, qu'il
m'ennuie et me d�go�te, mais il me reste dans l'�me une longue et
douce impression quand j'ai pleur� avec des malheureux.

-- H�las! reprit Ludovic apr�s une courte pause, voici l'�poque de


ma vie dont le souvenir est le plus amer; c'est le temps o� j'ai
senti chanceler dans mon coeur les serments qui m'unissaient � mon
amie... Aujourd'hui, je rougis de ma faiblesse. Mon Dieu! par
quels malheurs il m'a fallu passer pour arriver � cette criminelle
h�sitation!

J'avais, dans toute la sinc�rit� de mon coeur, jur� � Marie que je


l'aimerais toujours. L'obstacle qu'on opposait � mon amour,
quelque grave qu'on le repr�sent�t � mes yeux, me semblait pu�ril
et m�prisable. Que m'importait un pr�jug� social, quand j'avais
pour moi le coeur de Marie? Mais lorsque, rentr� dans le monde, et
sujet � ses froissements, je me trouvai en face de ce pr�jug�
puissant, inflexible, r�pandu dans toutes les classes, accept� par
tout le monde, dominant la soci�t� am�ricaine, sans qu'aucune voix
s'�l�ve pour le combattre; �crasant ses victimes sans r�serve,
sans piti�, sans remords; lorsque je vis, dans les �tats libres de
l'Union, la population noire couverte d'un opprobre pire peut-�tre
que l'esclavage; toutes les personnes de couleur fl�tries par le
m�pris public, abreuv�es d'outrages, encore plus d�grad�es par la
honte que par la mis�re: alors je sentis s'�lever en moi de
terribles combats... Tant�t saisi d'indignation et d'horreur, je
me croyais assez fort pour lutter seul contre tous; mon orgueil se
plaisait � rencontrer pour adversaire tout un peuple, le monde
entier!... mais, apr�s ces nobles �lans, je retombais en pr�sence
de mille r�alit�s d�courageantes, et je me demandais quel serait
mon sort; quel serait celui de Marie elle-m�me, au sein de tant
d'amertume et d'ignominie! j'h�sitai: ce fut l� mon crime...
Cependant mon coeur n'�tait point dupe des sophismes de ma raison.
Marie, me disais-je, serait malheureuse quand nous serions unis;
mais ne le serait-elle pas davantage si notre union ne se formait
jamais? Cesserait-elle d'�tre une pauvre femme de couleur, parce
que je lui aurais manqu� de foi! Le monde ne l'accablerait-il plus
de son m�pris, parce qu'elle aurait perdu l'appui du seul �tre
capable de la faire respecter?

Je portai mes incertitudes et mes angoisses de ville en ville, �


New York, � Boston, � Philadelphie...

Ici le voyageur interrompit son h�te; car il avait cess� de


comprendre le sens de son langage.

-- Tout � l'heure, lui dit-il, vous me racontiez le sort de la


race noire dans les �tats du Sud, et je d�plorais avec vous la
triste condition des esclaves; mais, en quittant Baltimore, vous
�tes all� dans les autres villes de l'Union o� l'esclavage est
aboli. L� un spectacle diff�rent a d� s'offrir � vos yeux. Je sais
bien que, m�me dans les �tats du Nord, le pr�jug� qui s'attache �
la couleur des hommes n'est pas enti�rement an�anti; mais je le
croyais pr�s de s'�teindre...

-- D�trompez-vous, r�pliqua Ludovic avec vivacit�; ce pr�jug� y a


conserv� toute sa puissance. Il faut sur ce point distinguer les
moeurs des lois.

D'apr�s la loi le n�gre est en tous points l'�gal du blanc; il a


les m�mes droits civils et politiques; il peut �tre pr�sident des
�tats-Unis; mais, en fait, l'exercice de tous ces droits lui est
refus�, et c'est � peine s'il peut saisir une position sociale
sup�rieure � la domesticit�.

Dans ces �tats de pr�tendue libert�, le n�gre n'est plus esclave;


mais il n'a de l'homme libre que le nom.

Je ne sais si sa condition nouvelle n'est pas pire que la


servitude: esclave, il n'avait point de rang dans la soci�t�
humaine; maintenant il compte parmi les hommes, mais c'est pour en
�tre le dernier.
Il n'est pas rare, dans le Sud, de voir les blancs bienveillants
envers les n�gres. Comme la distance qui les s�pare est immense et
non contest�e, les Am�ricains libres ne craignent pas, en
s'approchant de l'esclave, de l'�lever � leur niveau ou de
descendre au sien.

Dans le Nord, au contraire, o� l'�galit� est proclam�e, les blancs


se tiennent �loign�s des n�gres, pour n'�tre pas confondus avec
ceux-ci; ils les fuient avec une sorte d'horreur, et les
repoussent impitoyablement afin de protester contre une
assimilation qui les humilie, et de maintenir dans les moeurs la
distinction qui n'est plus dans les lois.

Peut-�tre aussi l'oppression qui p�se sur toute une race d'hommes
para�t-elle plus odieuse et plus r�voltante, � mesure que le pays
o� elle se rencontre est r�gi par des institutions plus libres.

L'Orient nous offre des pays barbares, o� le caprice d'un tyran se


joue de la vie des hommes, o� la puissance publique s'annonce par
des spoliations, et la soumission des sujets par des bassesses, o�
la force tient lieu de loi, le bon plaisir de justice, l'int�r�t
de morale, et la mis�re universelle de consolation. L�, chacun
subit la vie comme un destin: oppresseur ou opprim�, eunuque ou
sultan, victime ou bourreau. Nulle part le mal, nulle part le
bien; il n'y a que d'heureuses fortunes et des sorts malheureux:
le crime et la vertu sont des fatalit�s.

M'�tonnerai-je de trouver dans ces contr�es funestes des millions


d'hommes vou�s � l'esclavage? Non; � peine remarquerai-je cet
outrage � la morale dans une soci�t� fond�e sur le m�pris de
toutes les lois de la nature et de l'humanit�; l�, chaque vice
social est un principe, et non un abus; il est n�cessaire �
l'harmonie du tout.

J'�prouve une autre impression quand, chez un peuple libre, je


rencontre des esclaves; lorsqu'au sein d'une soci�t� civilis�e et
religieuse, je vois une classe de personnes pour laquelle cette
soci�t� s'est fait des lois et des moeurs � part; pour les uns une
l�gislation douce, un code sanguinaire pour les autres; d'un c�t�,
la souverainet� des lois; de l'autre, l'arbitraire; pour les
blancs, la th�orie de l'�galit�; pour les noirs, le syst�me de la
servitude... deux morales contraires: l'une, au service de la
libert�; l'autre, � l'usage de l'oppression; deux sortes de moeurs
publiques: celles-ci douces, humaines, lib�rales; celles-l�
cruelles, barbares, tyranniques.

Ici le vice me choque davantage, parce qu'il est en relief sur des
vertus... mais ce fond de lumi�re, qui rend l'ombre plus
saillante, la rend aussi plus importune � ma vue...

Les tyrans sont peut-�tre de bonne foi quand ils disent qu'on ne
saurait gouverner les hommes sans des lois iniques et cruelles;
ils n'en savent pas d'autres; et ce langage peut �tre cru des
peuples qui n'ont jamais connu que la tyrannie.

Mais une pareille excuse n'appartient point � une nation qui est
en possession d'institutions libres; elle sait que l'esclavage est
mauvais parce qu'elle jouit de la libert�; elle doit d�tester
l'injustice et la pers�cution, puisqu'elle pratique chaque jour
l'�quit�, la charit�, la tol�rance...

Dans un pays barbare, en pr�sence des plus grandes mis�res, on n'a


dans le coeur qu'une haine, c'est contre le despote. � lui seul la
puissance; par lui tous les maux; contre lui toutes les
impr�cations.

Mais, dans un pays d'�galit�, tous les citoyens r�pondent des


injustices sociales, chacun d'eux en est complice. Il n'existe pas
en Am�rique un blanc qui ne soit barbare, inique, pers�cuteur
envers la race noire.

En Turquie, dans la plus affreuse d�tresse, il n'y a qu'un


despote; aux �tats-Unis, il y a pour chaque fait de tyrannie dix
millions de tyrans.

Ces r�flexions se pr�sentaient sans cesse � mon esprit, et je


sentais se d�velopper dans mon �me le germe d'une haine profonde
contre tous les Am�ricains; car enfin l'infortune de Marie �tait
l'oeuvre de leurs lois barbares et de leurs odieux pr�jug�s;
chacun d'eux �tait � mes yeux un ennemi.

Je voyais bien des tentatives faites par quelques hommes g�n�reux


pour rem�dier au mal; mais ce mal est de ceux qui ne se gu�rissent
que par les si�cles.

Dans une soci�t� o� tout le monde souffre une �gale mis�re, il se


forme un sentiment g�n�ral qui pousse � la r�volte, et quelquefois
la libert� sort de l'exc�s m�me de l'oppression.

Mais dans un pays o� une fraction seulement de la soci�t� est


opprim�e, pendant que tout le reste est � l'aise, on voit la
majorit� arranger ses existences heureuses en regard des mis�res
du petit nombre; tout se trouve dans l'ordre et sagement r�gl�:
bien-�tre d'un c�t�, abjection et souffrance de l'autre.
L'infortun� peut se faire entendre, mais non se faire craindre, et
le mal, quelque r�voltant qu'il soit, ne se gu�rit point par son
extr�mit�, parce qu'il grandit sans s'�tendre.

Le malheur des noirs opprim�s par la soci�t� am�ricaine ne peut se


comparer � celui d'aucune des classes souffrantes que pr�sentent
les autres peuples. Il y a partout de l'hostilit� entre les riches
et les prol�taires; cependant ces deux classes ne sont s�par�es
par aucune barri�re infranchissable: le pauvre devient riche; le
riche, pauvre; c'en est assez pour temp�rer l'oppression de l'un
par l'autre. Mais quand l'Am�ricain �crase de son m�pris la
population noire, il sait bien qu'il n'aura jamais � redouter le
sort r�serv� au n�gre.

J'�tais sans cesse t�moin de quelque triste �v�nement qui me


r�v�lait la haine profonde des Am�ricains contre les noirs.

Un jour, � New York, j'assistais � une s�ance de la cour des


sessions. Sur le banc des accus�s �tait assis un jeune mul�tre,
auquel un Am�ricain reprochait des actes de violence. �Un blanc
frapp� par un homme de couleur! quelle horreur! quelle infamie!�
s'�criait-on de toutes parts. Le public, les jur�s eux-m�mes,
�taient indign�s contre le pr�venu, avant de savoir s'il �tait
coupable. Je ne saurais vous dire l'impression p�nible que me fit
�prouver le d�bat... Chaque fois que le pauvre mul�tre voulait
parler, sa voix �tait �touff�e, soit par l'autorit� du juge, soit
par les murmures de la foule. Tous les t�moins l'accabl�rent; les
plus favorables furent ceux qui ne dirent rien contre lui. Les
amis du plaignant avaient bonne m�moire; ceux dont le mul�tre
invoquait les souvenirs ne se rappelaient rien. Il fut condamn�
sans d�lib�ration... Un fr�missement de joie s'�leva de la foule:
murmure mille fois plus cruel au coeur du malheureux que la
sentence du magistrat: car le juge est pay� pour faire sa t�che,
tandis que la haine du peuple est gratuite. Peut-�tre est-il
coupable; mais innocent, n'e�t-il pas eu le m�me sort?

Cependant la loi de l'�tat de New York ne reconna�t que des hommes


libres, tous �gaux entre eux! Qu'est-ce donc qu'un principe �crit
dans les lois quand il est d�menti par les moeurs? H�las! la
justice que trouve en Am�rique l'homme de couleur est comme celle
que rencontre chez nous, apr�s la guerre civile, le parti vaincu
chez le vainqueur.

Les n�gres �gaux des blancs!... quel mensonge! Je voyais dans


l'enceinte m�me de la cour des sessions les Am�ricains s�par�s des
noirs: pour les premiers, une place de distinction dans
l'audience; au fond de la salle, le public n�gre parqu� dans une
�troite galerie. Pourquoi donc cette barri�re plac�e entre les uns
et les autres, comme pour s'opposer � leur fusion?

Il existe � Philadelphie une maison de refuge o� sont envoy�s les


jeunes gens et les jeunes filles qui ont commis quelque d�lit
tenant le milieu entre la faute et le crime: l'influence de la
famille n'est plus assez puissante sur eux: le ch�timent de la
prison serait trop rigoureux; la maison de refuge, plus s�v�re que
l'une, moins cruelle que l'autre, convient � ces d�linquants
pr�coces, mais non endurcis. Un jour, en visitant cet
�tablissement, je fus surpris de n'y pas voir un seul enfant de
race noire. J'en demandai la cause au directeur, qui me dit: �Ce
serait d�grader les enfants blancs que de leur associer des �tres
vou�s au m�pris public.�

Une autre fois, je t�moignai mon �tonnement de ce que les enfants


des n�gres �taient exclus des �coles publiques �tablies pour les
blancs; on me fit observer qu'aucun Am�ricain ne voudrait envoyer
son enfant dans une �cole o� il se trouverait un seul noir.

Alors je me rappelai ces paroles prononc�es par Marie dans son


d�sespoir;

�La s�paration des blancs et des n�gres se retrouve partout: dans


les �glises, o� l'humanit� prie; dans les h�pitaux, o� elle
souffre; dans les prisons, o� elle se repent; dans le cimeti�re,
o� elle dort de l'�ternel sommeil.�

Tout �tait vrai dans ce tableau, que j'avais regard� comme une
exag�ration de la douleur.

Les hospices, ainsi que les ge�les, renferment des quartiers


distincts, o� les malades et les criminels sont class�s selon leur
couleur; partout les blancs sont l'objet de soins et
d'adoucissements que n'obtiennent point les pauvres n�gres.
J'ai vu aussi dans chaque ville deux cimeti�res s�par�s l'un pour
les blancs, l'autre pour les gens de couleur. �trange ph�nom�ne de
la vanit� humaine! Quand il ne reste plus des hommes que poussi�re
et corruption, leur orgueil ne se r�sout point � mourir, et trouve
encore sa vie dans le n�ant des tombeaux!...

Cependant, si l'ambition de l'homme survit, sa puissance expire au


s�pulcre. Quelle que soit la distance qui s�pare les squelettes
privil�gi�s des ossements d'une race inf�rieure, tous ces restes
mis�rables sont bient�t empreints de la teinte uniforme que donne
la terre � ses h�tes; la m�me surface les recouvre, pesante ou
l�g�re; des vers pareils leur d�vorent le coeur; le m�me oubli
ronge leur m�moire.

Mais ce qui me jeta dans un long �tonnement, ce fut de trouver


cette s�paration des blancs et des n�gres dans les �difices
religieux. Qui le croirait? des rangs et des privil�ges dans les
�glises chr�tiennes! Tant�t les noirs sont rel�gu�s dans un coin
obscur du temple; tant�t ils en sont compl�tement exclus. Jugez
quel serait le d�plaisir d'une soci�t� choisie, s'il fallait
qu'elle se m�l�t � des �tres grossiers et mal v�tus. La r�union au
temple saint est le seul divertissement qu'autorise le dimanche.
Pour la soci�t� am�ricaine, l'�glise, c'est la promenade, le
concert, le bal, le th��tre; les femmes s'y montrent �l�gamment
par�es. Le temple protestant est un salon o� l'on prie Dieu. Les
Am�ricains souffriraient d'y rencontrer des �tres de basse
condition; ne serait-il pas f�cheux aussi que l'aspect hideux d'un
visage noir v�nt ternir l'�clat d'une brillante assembl�e? Dans
une congr�gation de bonne compagnie, le plus grand nombre sera
n�cessairement d'avis qu'on ferme la porte aux gens de couleur: la
majorit� le voulant ainsi, rien ne saurait l'emp�cher.

Les �glises catholiques sont les seules qui n'admettent ni


privil�ges ni exclusions? la population noire y trouve acc�s comme
les blancs. Cette tol�rance du catholicisme et cette police
rigoureuse des temples protestants, ne tiennent pas � une cause
accidentelle, mais � la nature m�me des deux cultes.

Le ministre d'une communion protestante doit son office �


l'�lection, et, pour garder sa place, il lui faut conserver la
faveur du plus grand nombre de ses commettants; sa d�pendance est
donc compl�te, et il est condamn�, sous peine de disgr�ce, �
m�nager les pr�jug�s et les passions qu'il devrait combattre sans
piti�.

Au contraire, le pr�tre catholique est ma�tre absolu dans son


�glise; il ne rel�ve que de son �v�que, qui ne reconna�t lui-m�me
d'autre autorit� que celle du pape [35].

Chef d'une assembl�e dont il ne d�pend pas, il s'inqui�te peu de


lui d�plaire en bl�mant ses erreurs et ses vices; il dirige sa
congr�gation selon sa foi, tandis que le ministre protestant
gouverne la sienne selon son int�r�t. Celui-ci est admis dans le
temple par une secte; l'autre ouvre son �glise � tous les hommes:
le premier accepte la loi; le second l'impose.

Voyez le ministre protestant, docile, obs�quieux envers ceux qui


lui ont donn� mandat; et le pr�tre catholique, mandataire de Dieu
seul, parlant avec autorit� aux hommes dont le devoir est de lui
ob�ir.

Les passions orgueilleuses des blancs ordonnent au pasteur


protestant de repousser du temple de mis�rables cr�atures, et les
n�gres en sont exclus.

Mais ces n�gres, qui sont des hommes, entrent dans l'�glise
catholique, parce que l� ce n'est plus l'orgueil humain qui
commande: c'est le pr�tre du Christ qui domine.

Je fus � cette occasion frapp� d'une triste v�rit�: c'est que


l'opinion publique, si bienfaisante quand elle prot�ge, est,
lorsqu'elle pers�cute, le plus cruel de tous les tyrans.

Cette opinion publique, toute puissante aux �tats-Unis veut


l'oppression d'une race d�test�e, et rien n'entrave sa haine.

En g�n�ral, il appartient � la sagesse des l�gislateurs de


corriger les moeurs par les lois, qui sont elles-m�mes corrig�es
par les moeurs. Cette puissance mod�ratrice n'existe point dans le
gouvernement am�ricain. Le peuple qui hait les n�gres est celui
qui fait les lois; c'est lui qui nomme ses magistrats, et, pour
lui �tre agr�able, tout fonctionnaire doit s'associer � ses
passions. La souverainet� populaire est irr�sistible dans ses
impulsions; ses moindres d�sirs sont des commandements; elle ne
redresse pas ses agents indociles, elle les brise. C'est donc le
peuple avec ses passions qui gouverne; la race noire subit en
Am�rique la souverainet� de la haine et du m�pris.

Je retrouvais partout ces tyrannies de la volont� populaire.

Ah! c'est une �trange et cruelle destin�e que celle d'une


population enti�re implant�e dans un monde qui la repousse!

L'aversion et le m�pris dont elle est l'objet se reproduisent sous


mille formes. J'ai vu toute une famille de n�gres menac�e de
mourir de faim pour une dette d'un dollar. Aux �tats-Unis, la loi
donne au cr�ancier le droit d'emprisonner son d�biteur pour la
moindre somme d'argent [36] et le cr�ancier est toujours cru sur
parole.

Un jour, je promenais dans New York mes tristes m�ditations,


lorsque des cris lamentables, pouss�s � peu de distance de moi,
�veill�rent mon attention. C'�tait un pauvre n�gre qu'on menait en
prison; une femme noire le suivait tout en pleurs avec ses
enfants. �mu de compassion, je m'approchai de la n�gresse, et lui
demandai la cause de ses larmes. Elle laissa tomber sur moi un
regard douloureux et dur, comme si elle e�t jug� que ma question
n'�tait qu'une moquerie et une l�che d�rision de sa mis�re; un
n�gre, aux �tats-Unis, ne croit point � la piti� des blancs;
cependant je renouvelai ma question d'un ton de voix qui
trahissait une �motion profonde. Alors la pauvre femme me dit que
son mari �tait tra�n� en prison pour n'avoir pas pay� le prix de
quelques livres de pain. �Aucun marchand, ajouta-t-elle, n'a voulu
nous faire le moindre cr�dit, et nous n'avons trouv� personne qui
nous pr�t�t une obole!�

L'impitoyable cr�ancier qui, pour un frivole int�r�t, faisait tant


de malheureux, avait, il est vrai, pour lui le texte d'une loi, et
cette loi est aussi bien applicable aux Am�ricains qu'aux gens de
couleur. Mais, si la r�gle est uniforme, son ex�cution n'est point
la m�me pour tous; et il existe en faveur des blancs une piti�
publique qui temp�re la rigueur des lois les plus cruelles.

Jugez enfin, par un seul exemple, du rang qu'occupent les n�gres


dans l'opinion publique: les prostitu�es elles-m�mes les
repoussent; elles croiraient, en acceptant les caresses d'un noir,
d�grader la dignit� de la race blanche! Il y a une infamie que ces
inf�mes ne se permettent pas: c'est celle d'aimer un homme de
couleur.

Et ne croyez pas que, dans les �tats libres du Nord, l'origine des
gens de couleur devenus blancs par le m�lange des races, soit
oubli�e et perdue de vue.

La tradition y est aussi s�v�re que dans le Sud. Vainement, pour


d�concerter ses ennemis, l'homme de couleur, � figure blanche,
quittera le pays o� le vice de son sang est connu pour aller dans
un autre �tat chercher, au sein d'une soci�t� nouvelle, une
nouvelle existence: le myst�re de son �migration est bient�t
d�couvert. L'opinion publique, si indulgente pour les aventuriers
qui cachent leur nom et leurs ant�c�dents, recherche
impitoyablement les preuves de la descendance africaine.

Le banqueroutier du Massachusetts trouve honneur et fortune dans


la Louisiane, o� nul ne s'enquiert des ruines qu'il a faites
ailleurs.

L'habitant de New York, que g�nent les liens d'un premier mariage,
d�laisse sa femme sur la rive gauche de l'Hudson, et va, sur la
rive droite, en prendre une autre dans le New Jersey, o� il vit
tranquille et bigame.

Le voleur et le faussaire qu'ont fl�tris les lois s�v�res du


Rhode-Island, trouvent sans peine, dans le Connecticut, du travail
et de la consid�ration.

Il n'est qu'un seul crime dont le coupable porte en tous lieux la


peine et l'infamie, c'est celui d'appartenir � une famille r�put�e
de couleur. La couleur effac�e, la tache reste; il semble qu'on la
devine quand elle ne se voit plus; il n'est point d'asile si
secret, ni de retraite si obscure, o� elle parvienne � se cacher.

Tel �tait le pays o� m'avait jet� ma destin�e! c'�tait le monde o�


je devais passer mes jours avec la fille de Nelson! Au milieu de
tant de haines, toute esp�rance de bonheur n'�tait-elle pas une
chim�re? Oh! combien mon coeur souffrait de ces iniquit�s, dont
tout le poids retombait sur Marie! de quelle puissante indignation
mon �me �tait saisie! et que d'amertume je sentais s'amasser au
fond de mon coeur!

Chapitre X
Suite de l'�preuve -- 2 --

Depuis ce moment, je l'avoue, la soci�t� am�ricaine perdit son


prestige � mes veux; la nature elle-m�me, qui d'abord m'avait paru
si brillante, me sembla d�color�e; les plus beaux jours, comme les
plus beaux sites, furent sans charmes pour moi; toutes les choses
ext�rieures deviennent indiff�rentes � celui que tourmente une
secr�te infortune, jamais je ne sentis mieux cette v�rit� qu'un
jour o�, parcourant les environs de New York, je me pris �
contempler sans �motion un sublime spectacle.

En face de moi se d�roulaient au loin les riches campagnes du New


Jersey, tout �blouissantes de moissons dor�es et fleuries; � mes
pieds une baie majestueuse qui s'emplit � deux sources dignes de
sa grandeur, l'Hudson et l'Oc�an; mille vaisseaux flottants ou
encha�n�s dans le port; des pavillons de toutes couleurs hiss�s
aux sommets des m�ts, et formant comme un grand congr�s de toutes
les nations du monde; le ph�nom�ne des voiles qui se croisent,
enfl�es par le m�me vent; le prodige de la vapeur laissant loin
d'elle et les vents et les voiles; le mouvement du commerce, le
bruit de l'industrie, l'activit� humaine rivalisant avec la nature
d'�clat et de vari�t�; et, pour fond de ce tableau magnifique, la
cime bleue des montagnes qui bordent la rivi�re du Nord... Ainsi
s'offrait � moi d'un seul coup la triple merveille de la nature
fertile, de la richesse industrielle et de la beaut� pittoresque;
sur la terre, le laboureur et sa charrue; le marchand et ses
vaisseaux sur l'onde; dans le ciel, les hauts sommets avec leurs
aigles: triple embl�me des besoins de l'homme, des conditions de
son bien-�tre et de l'audace de son g�nie!

En tournant mes yeux � ma gauche, j'aper�us dans le lointain le


rocher de Sandy Hook: c'est de l� qu'on voit arriver les navires
qui viennent d'Europe et du Maryland... la France et Baltimore!...
mon p�re et Marie!!... ma patrie! Mon amour!... et je me perdis
dans une de ces r�veries plus douces aux sens qu'� l'�me, o�, en
pr�sence des beaux spectacles que donnent une nature brillante et
f�conde, une soci�t� riche et prosp�re, une mer calme sous un beau
ciel, l'infortun� ne cesse pas de souffrir dans le fond de son
coeur... L'air que je respirais �tait bienfaisant et pur; mille
objets r�cr�aient ma vue, souriaient � mon imagination; mille
sensations d�licieuses s'emparaient de mon corps... j'�tais
heureux, mais d'un bonheur qui restait � la surface; les
impressions ne faisaient que m'effleurer: elles s'effor�aient
vainement de p�n�trer dans mon sein. Il n'est point, h�las! de
joies profondes pour l'homme qui porte en lui-m�me le deuil de sa
patrie absente, l'inqui�tude de son amour et le vague de son
avenir!

Je ne sais quel e�t �t� le terme d'une m�ditation engag�e dans la


m�lancolie: tout � coup je me sentis saisi par la main; je me
retourne brusquement et me trouve serr� dans les bras de
Georges... de Georges que j'aimais si tendrement! car j'aimais en
lui l'homme g�n�reux et le fr�re de Marie. Le plus grand nombre
nous fuit par instinct quand nous sommes malheureux; mais pour un
ami l'infortune est aimant�e.

Georges arrivait de Baltimore; il m'apprit de tristes �v�nements


pass�s pendant mon absence, et qui me prouv�rent combien le
malheur �tait opini�tre � poursuivre sa famille.

Il existait encore � cette �poque dans la G�orgie quelques restes


de tribus indiennes du nom de Ch�roquis; fid�les � leurs for�ts
natales, ces sauvages avaient toujours refus� de les quitter, et,
dans plusieurs occasions, le gouvernement des �tats-Unis s'�tait
engag� solennellement � les y maintenir. Cependant l'Am�ricain de
la G�orgie les voyait d'un oeil jaloux en possession d'un sol
fertile qui, pour donner de riches moissons, ne demandait qu'un
peu de culture; il entreprit donc de les expulser de leurs terres,
et sa cupidit� fut ing�nieuse � leur susciter mille querelles.

La cause des Indiens �tait doublement sacr�e, car c'�tait celle de


la justice et du malheur; ces pauvres sauvages, dans leur
grossi�re simplicit�, croyaient avoir assur� le succ�s de leur bon
droit en disant: �Nous voulons mourir dans nos savanes parce que
nous y sommes n�s; toute l'Am�rique �tait � nos p�res, nous n'en
avons plus qu'une parcelle: laissez-nous-la. Vous nous reprochez
notre ignorance et le peu de fruits que nous tirons d'une terre
f�conde; mais que vous importe? nous ne savons point comme vous
b�tir des villes, cultiver les champs; et nous n'ambitionnons
point votre industrie; nous pr�f�rons � vos cit�s, � vos
campagnes, nos for�ts incultes qui nous donnent du gibier pour
vivre et des vo�tes de verdure pour nous abriter, et puis nous ne
pouvons les quitter parce qu'elles contiennent les ossements de
nos p�res.�

Ainsi parlait Mohawtan, chef indien, fameux par sa sagesse dans


les conseils et sa valeur dans les combats; l'Am�ricain de la
G�orgie �coutait ces paroles sans les comprendre, parce que
c'�tait la voix du coeur; il leur r�pondait:

-- �Pourquoi demeurer dans ces for�ts, si nous vous en donnons


d'autres meilleures? allez plus loin, par-del� le Mississipi, dans
le territoire d'Arkansas, ou dans le Michigan voisin des grands
lacs; l� vous trouverez de frais ombrages, de vastes prairies, des
for�ts pleines de daims et de bisons: le mot de patrie n'a point
de sens quand la terre d'exil vaut mieux que le pays natal.�

Les Indiens ne comprenaient rien � ce langage, parce que c'�tait


la voix de la corruption.

Le gouvernement de la G�orgie, digne expression des passions


cupides des particuliers, employa d'abord tous les moyens de
l'astuce et de la mauvaise foi pour obtenir des Indiens une
retraite volontaire. Il leur repr�sentait que la contr�e nouvelle
o� ils �migreraient leur serait livr�e � perp�tuit�; il offrait de
leur donner de l'or pour les terres qu'ils d�laisseraient, et,
afin de les tenter davantage, il promettait de les payer avec de
l'eau-de-vie.

Cependant le chef indien avait le bon sens de r�pondre: �Nous


imiterons l'exemple de nos p�res qui n'ont point recul� devant les
hommes blancs. Lorsque ceux-ci dress�rent leur hutte aupr�s de nos
for�ts, ils s'engag�rent � ne point nous y troubler; d'o� vient
donc qu'on nous demande aujourd'hui d'en sortir! D�j� nous avons
vendu beaucoup de terres; on nous avait dit que l'argent rendrait
nos existences plus douces et plus heureuses; mais il a gliss� de
nos mains en m�me temps qu'on nous prenait nos for�ts, et notre
sort n'a point chang�. Vous nous offrez l'eau de feu que nous
aimons; j'ignore comment il arrive que ce qui est bon fasse du
mal: mais depuis que nous buvons cette liqueur d�licieuse, les
disputes, les rixes, les meurtres abondent parmi nous. Hommes
blancs! je ne sais point r�pondre � vos paroles, sinon que nous
sommes toujours plus malheureux en vous �coutant.�

Voyant qu'ils n'obtenaient rien par l'adresse et la ruse, les


Am�ricains ont eu recours � la violence. Non � la violence des
armes, mais � celle des d�crets; car ce peuple, faiseur de lois,
plac� en face de sauvages ignorants, leur livre une guerre de
procureur [37]; et, comme pour couvrir son iniquit� d'un simulacre
de justice, les expulse des lieux par acte en bonne forme.

La l�gislature de la G�orgie statua que les Indiens n'�taient


point propri�taires, mais seulement usufruitiers; qu'il
appartenait � la souverainet� nationale de fixer la dur�e de cet
usufruit; et, d�clarant qu'il avait cess�, elle autorisa les
Am�ricains � prendre les terres des Indiens; ceux-ci, peu vers�s
dans les distinctions que fait la jurisprudence entre l'usufruit
et la propri�t�, ne comprirent rien � ce d�cret, sinon qu'on les
chassait pour se mettre � leur place; ils protest�rent encore une
fois... La querelle fut d�f�r�e au jugement de la cour supr�me des
�tats-Unis; ce tribunal auguste, plac� au sommet de l'�chelle
sociale, dans des r�gions inaccessibles aux basses passions, se
pronon�a solennellement en faveur des indig�nes, et d�clara qu'on
n'avait point le droit de les d�poss�der: le d�bat semblait
termin�. Cependant, comme des gens d'affaires ne manquent jamais
de raisons l�gales, m�me pour d�sob�ir aux lois, les G�orgiens
repouss�rent avec m�pris l'arr�t de la supr�me cour, disant que la
question jug�e par ce tribunal n'�tait point de sa comp�tence. Ce
n'�tait pas d�clarer la guerre, niais c'�tait la rendre
in�vitable.

Tous ces faits s'�taient pass�s peu de temps apr�s mon d�part de
Baltimore; ils avaient excit� une vive indignation dans toutes les
�mes g�n�reuses. Nelson, qui toute sa vie avait �prouv� une
profonde sympathie pour le malheur des Indiens, ne put, � la
nouvelle de ces �v�nements, contenir l'ardeur de son z�le. �Ces
malheureux, s'�cria-t-il, trouveront quelques sentiments de piti�
dans la Nouvelle-Angleterre; mais aucun habitant du Sud ne les
secourra contre l'oppression: une faible distance me s�pare d'eux;
je leur dois mon appui; j'irai soutenir leurs droits, et saurai si
la justice et la loi sont devenues de vains mots dans un pays o�
jadis elles r�gnaient en souveraines.�

Nelson passa aussit�t dans la Virginie, et de l� dans le pays des


Ch�roquis, laissant Georges aupr�s de Marie. Il gagna d'abord la
confiance des Indiens en leur parlant de religion, et tenta de se
faire entendre des G�orgiens en tenant le langage de la raison et
de l'�quit�. Ses paroles eurent de la puissance sur les uns et sur
les autres; elles anim�rent les Ch�roquis � la d�fense de leurs
droits, et firent chanceler les convictions de plusieurs
Am�ricains, jusque-l� fort ennemis des indiens, et qui
soup�onn�rent pour la premi�re fois que leur haine �tait aussi
injuste que cruelle. Cependant le plus grand nombre des G�orgiens
s'endurcit dans ses instincts cupides; et la conduite de Nelson
les irrita tellement, que la l�gislature, se faisant l'instrument
de leurs passions, ordonna que le ministre presbyt�rien f�t jet�
dans une prison, comme fauteur de guerre civile. Cette violence
excita une grande rumeur parmi les Indiens et leurs partisans. Un
r�giment de l'arm�e des �tats-Unis fut envoy� par le pr�sident
pour pr�ter main-forte � l'arr�t de la supr�me cour, dont les
G�orgiens m�connaissaient l'autorit�. Ceux-ci, de leur c�t�,
bravant le gouvernement f�d�ral, convoqu�rent leurs milices; et
tout annon�ait une violente et prochaine collision, lorsque,
c�dant, soit � un sentiment de crainte, soit � l'ennui d'une
existence sans cesse troubl�e par la chicane et la mauvaise foi,
la moiti� des Ch�roquis se r�solut � l'exil, et, sans formalit�,
livra aux Am�ricains les terres, objet de leur convoitise. Apr�s
une d�tention de deux mois, Nelson fut tir� de son cachot: il
revint aussit�t � Baltimore, se ressouvenant peu des traitements
barbares qu'il avait subis, mais le coeur p�n�tr� des infortunes
qu'il avait vues, et dont il avait inutilement tent� d'adoucir la
rigueur. D�s le retour de Nelson � Baltimore, Georges en �tait
parti pour venir � New York. Apr�s m'avoir racont� ces tristes
�v�nements, le fils de Nelson m'entretint longuement de sa soeur.
Je ne me lassais point de l'entendre et de l'interroger... il me
dit de Marie des choses si touchantes, que j'eus honte de mes
incertitudes. J'oubliai les funestes chances de l'avenir, pour ne
penser qu'� mon amour... c'est d'ailleurs un lien puissant que
l'estime d'un ami! Georges, si sinc�re, si confiant dans mes
sentiments pour sa soeur, m'encha�nait plus par sa droiture qu'il
ne l'e�t pu faire par la ruse et par l'habilet�.

Je ne tardai pas � remarquer dans la physionomie de Georges


quelque chose d'extraordinaire: son langage, ouvert et naturel
quand il me parlait de sa famille, devenait myst�rieux et
embarrass� d�s que notre conversation prenait un tour plus
g�n�ral. Des r�ticences, des exclamations br�ves, des mouvements
soudains et comprim�s, tout annon�ait en lui le travail int�rieur
d'un sentiment profond qu'il s'effor�ait vainement de renfermer en
lui m�me. Je ne fus pas longtemps sans comprendre que le trouble
dont je le voyais agit� se rattachait � sa position d'homme de
couleur. Quelques-unes de mes observations sur la mis�re des noirs
l'avaient fait tressaillir, et, comme je lui peignais avec �motion
les injustices que j'avais remarqu�es dans la soci�t� am�ricaine,
j'aper�us une ombre de sourire errer sur ses l�vres, et,
saisissant ma main, il me dit d'une voix ferme: �Ami, prenons
courage, nous verrons des temps meilleurs... les jours de libert�
ne sont pas loin... l'oppression qui p�se sur nos fr�res de
Virginie est � son comble... la m�me tyrannie poussera les Indiens
� la r�volte... bient�t...� Et, comme s'il e�t regrett� d'avoir
dit ces mots, il s'arr�ta tout � coup; son visage devint sombre,
son regard terrible. Il avait cess� de parler, mais sa pens�e
suivait son cours. Je l'interrogeai: �L'avenir, me dit-il d'un ton
myst�rieux, un avenir prochain vous r�pondra.� Ces paroles, et
l'accent dont il les avait prononc�es, �taient propres �
m'inqui�ter; cependant Georges �carta ce sujet. Alors nous nous
abandonn�mes � ces doux entretiens que l'amiti� seule conna�t, et
dont l'amour peut seul fournir le texte. Il est si rare de
rencontrer un ami qui comprenne les myst�res du coeur!

Georges ne m'offrait pas un confident vulgaire: ce titre de fr�re


de la femme que, j'aimais donnait � mon amiti� pour lui tous les
charmes d'un sentiment plus tendre; il y avait dans son �me un peu
de l'�me de Marie... celle que ....... et, dans sa confiance
na�ve, il aimait d'avance en moi l'�poux de sa soeur.

Tout en nous �panchant ainsi l'un dans l'autre, nous allions o� le


hasard conduisait nos pas, et nous v�nmes � passer pr�s du th��tre
de New York. La foule s'agitait � l'entour, nous nous approch�mes,
et j'y entendis quelques voix prononcer ces mots: Napol�on �
Schoenbrunn et � Sainte-H�l�ne. C'�tait l'annonce de ce spectacle
qui peuplait les abords du th��tre, ordinairement d�serts, et
arrachait les Am�ricains � leur indiff�rence accoutum�e.

Le nom de Napol�on est grand dans tous les mondes! il n'est point
de contr�e si lointaine qui n'ait re�u le reflet de sa gloire;
point de sol si ferme qui n'ait trembl� de sa chute. Le Fran�ais
peut voyager par tout pays sans craindre le m�pris et l'injure; il
trouve partout bon visage d'h�te; l'honneur du nom fran�ais est
toujours l� pour le recevoir.

L'Am�ricain de la Louisiane et l'Anglais du Canada n'avouent point


la France malheureuse et abaiss�e; mais, quand vous leur parlez de
Napol�on, ils se rappellent tout d'un coup que leurs a�eux �taient
Fran�ais.

J'entra�nai Georges au th��tre, attir� moi-m�me bien moins par un


int�r�t d'amusement que par un instinct d'orgueil national. H�las!
j'�tais loin de pr�voir que cette soir�e terminerait am�rement un
jour qui n'avait pas �t� sans douceur.

Je jouissais vivement d'un spectacle qu'un an auparavant j'avais


vu en France. Le costume, le geste, la parole br�ve, et le silence
de l'homme du si�cle, �taient aussi puissants sur l'assembl�e
am�ricaine que sur une r�union de Fran�ais; le nom de Napol�on
�tait, � vrai dire, toute la pi�ce; car le plus grand nombre des
spectateurs ne comprenait pas un mot de notre langue. Cependant
l'enthousiasme �tait g�n�ral: la libert� applaudissait la gloire.

Je sentais enfin arriver jusqu'au fond de mon �me une impression


de bonheur, lorsque mon oreille est subitement frapp�e du bruit de
clameurs violentes qui s'�l�vent de l'assembl�e; je regarde au-
dessous de moi, et vois mille gestes injurieux dirig�s vers la
place que j'occupais aupr�s de Georges. Bient�t nous entendons ces
cris: �Qu'il sorte! C'est un homme de couleur!� Tous les regards
�taient fix�s sur nous. Les exclamations s'apaisaient par
intervalles, mais bient�t elles recommen�aient avec une nouvelle
force; la foule passait alternativement du calme � l'agitation et
de l'agitation au calme, comme si le fait qui l'irritait lui e�t
paru tour � tour certain et douteux. Je distinguai, dans la
multitude, un homme qui paraissait diriger le mouvement, et
faisait de grands efforts pour communiquer aux autres son
indignation feinte ou r�elle: �Quelle honte, s'�criait-il, un
mul�tre parmi nous!� En parlant de la sorte, il montrait Georges
du doigt. Alors un cri g�n�ral s'�levait dans la salle: �Qu'il
sorte! c'est un homme de couleur!�

Je compris, d�s l'origine de cette sc�ne, tout ce qu'elle aurait


de funeste, et mon coeur se serra. Georges demeurait immobile et
muet; ses yeux lan�aient des �clairs de fureur. Cependant les
clameurs allaient toujours croissant: le tr�pignement devenait
g�n�ral. Alors un homme se l�ve dans la foule, et, du geste,
imposant silence, il fait signe qu'il va parler. Chacun se tait
aussit�t. �Pourquoi,� dit cet Am�ricain, dont je n'ai jamais su le
nom, et qu'� sa philanthropie j'eusse pris pour un quaker si les
quakers ne s'interdisaient le th��tre; �pourquoi chasser de la
salle celui qu'on d�signe! rien n'indique qu'il soit de race
noire: on dit que c'est un homme de couleur, mais on ne le prouve
pas.� Ces paroles, prononc�es froidement, furent accueillies avec
un l�ger murmure d'approbation. Aucune voix ne s'�leva pour
contredire; l'instigateur de la querelle n'�tait plus � la place
o� je l'avais remarqu�. Le calme, qui, chez les Am�ricains, a
quelque chose d'une passion violente, avait soudain repris sur eux
son empire; et un orage terrible �tait conjur�, lorsque Georges,
dont la col�re longtemps �touff�e avait besoin d'�clater: �Oui,�
s'�cria il d'une voix formidable, en promenant sur l'assembl�e un
regard qui semblait la d�fier; �oui, je suis un homme de couleur.�
Un tonnerre de clameurs accueillit cette d�claration. �Qu'il
sorte, le mis�rable! l'inf�me! cria-t-on de toutes pins. Le fils
de Nelson restait impassible. L'irritation de la multitude �tait
arriv�e � son comble; d�j� elle �clatait en grossi�res injures.
Alors se levant de son si�ge et envoyant aux spectateurs un geste
m�prisant: �L�ches! s'�cria Georges, qui vous liguez mille contre
un seul, je vous d�fie tous et vous demande raison de vos
outrages!�

Cette apostrophe violente et digne excita une hu�e de rires et de


murmures. Cet homme trouble le spectacle, dit sans s'�mouvoir un
Am�ricain qui �tait pr�s de moi; il est de couleur, et s'obstine �
rester parmi nous.�

Il disait ces paroles en montrant Georges � des agents de police


survenus pour ex�cuter les ordres du public. �Quelle honte!�
m'�criai-je; et, me tournant vers l'Am�ricain, dont la tranquille
inimiti� m'irritait plus que la bruyante haine de la foule:

-- �Je suis heureux, lui dis-je, dans la confusion g�n�rale de


pouvoir distinguer un ennemi; celui que vous insultez m'est aussi
cher qu'un fr�re, et je vous demande r�paration de l'outrage fait
� mon ami. -- Votre ami! vous �tes donc aussi un homme de
couleur?�

-- Si je l'�tais je n'en aurais point de honte; mais d�trompez-


vous, et si vous ne donnez point satisfaction aux gens d'origine
africaine, vous ne la refuserez pas sans doute � un Fran�ais.�

L'Am�ricain me r�pondit avec un grand sang-froid: -- �Je suis venu


ici pour le spectacle, et non pour avoir un duel... non, je ne me
battrai point... faut-il, parce que ce mul�tre s'ent�te � rester
ici, que je vous tue ou que je sois tu� par vous?�

-- �Quelle l�chet�, m'�criai-je dans un transport de col�re et


d'indignation....�

Et j'allais le frapper au visage, lorsque je vois Georges se


d�battant entre les mains des hommes de la police, qui
l'arrachaient de sa place; l'aspect des violences auxquelles il se
livrait fut peut-�tre ce qui me rendit calme; je sentis tout le
danger d'une lutte d�j� trop grave; je saisis Georges et
l'entra�nai hors du th��tre en lui disant ces mots toujours
puissants sur lui: �Pensez � Marie.� Je m'empressai de satisfaire
l'autorit�; nous nous transport�mes chez un alderman, auquel je
donnai caution pour Georges et pour moi. La libert� lui fut
aussit�t rendue.

Aux �tats-Unis comme en Angleterre, l'argent est un passeport


universel, et il n'y a gu�re de lois p�nales qu'on ne puisse
�luder en payant. Ce ph�nom�ne se con�oit encore dans un pays
aristocratique comme l'Angleterre; mais il se comprend � peine au
sein d'une d�mocratie qui ne reconna�t point la sup�riorit� des
richesses [38].

Le lendemain, Georges avait pass� de l'exasp�ration la plus


violente � une fureur muette et sombre; son silence m'effrayait
plus que les �clats de sa col�re: je l'entendis murmurer
sourdement ces paroles: �Quelle destin�e! recevoir l'outrage, et
ne le point venger!...�

-- �Ami, lui dis-je en l'interrompant, n'exhale point cette


plainte en ma pr�sence; car je suis heureux; c'est moi qui
vengerai ton injure; l'orgueilleux Am�ricain sera bien forc� de
m'accorder la r�paration qu'il refuse � ton sang...�

Tandis que nous parlions ainsi sur la voie publique, notre


attention fut excit�e par un entretien assez vif auquel se
livraient plusieurs personnes r�unies. La querelle du th��tre
�tait le sujet de leurs d�bats. -- �C'est,� disait l'un des
interlocuteurs, �une chose �trange que l'audace des gens de
couleur.� -- �Que pensez-vous,� disait un autre, �de ce Fran�ais
qui propose un duel � un Bostonien? -- On dit que le Yankee a re�u
un soufflet. -- Eh bien! celui qui l'a donn� aura un proc�s!�
(Voir note � la fin de l'ouvrage)

-- �Quels hommes!� s'�cria Georges avec m�pris, et nous nous


�loign�mes.

Telle est en effet l'opinion publique dans le Nord des �tats-Unis.


Toutes les querelles aboutissent aux tribunaux; on suit dans toute
sa rigueur le principe que nul ne doit se faire justice soi-m�me;
et chacun la demande � la loi.

Il n'en est point ainsi dans tous les �tats du Sud et de l'Ouest;
l� le duel se retrouve, ou du moins quelque chose qui lui
ressemble.

Ce n'est plus ce combat �l�gant, aux armes courtoises et


chevaleresques, o� l'on voit, moins avides de sang que d'honneur,
deux champions intr�pides qui craignent presque autant d'�tre
vainqueurs que vaincus; et qui, rivaux plut�t qu'ennemis, plus
esclaves d'un pr�jug� que d'une passion, aspirent moins �
triompher l'un de l'autre par la force et l'adresse, qu'� se
vaincre en g�n�rosit�.

En Am�rique, le duel a toujours une cause grave, et le plus


souvent une issue funeste; on envoie ou l'on accepte un cartel,
non pour �tre agr�able au monde, mais afin de complaire � son
ressentiment. Le duel n'est pas une mode, un pr�jug�, c'est un
moyen de prendre la vie de son ennemi. Chez nous, le duel le plus
s�rieux s'arr�te en g�n�ral au premier sang; rarement il cesse en
Am�rique autrement que par la mort de l'un des combattants.

Il y a dans le caract�re de l'Am�ricain un m�lange de violence et


de froideur qui r�pand sur ses passions une teinte sombre et
cruelle; il ne c�de point, quand il se bat en duel, �
l'entra�nement d'un premier mouvement; il calcule sa haine, il
d�lib�re ses inimiti�s, et r�fl�chit ses vengeances.
On trouve, dans l'Ouest, des �tats demi sauvages o� le duel, par
ses formes barbares, se rapproche de l'assassinat; et m�me dans
les �tats du Sud, o� les moeurs sont plus polies, on se bat bien
moins pour l'honneur que pour se tuer.

Du reste, cette barbarie du duel en Am�rique est la meilleure


garantie de sa prochaine disparition, il ne peut r�sister �
l'influence d'une civilisation en progr�s; au contraire, on le
voit se maintenir, en d�pit des lumi�res, dans les pays o�
l'am�nit� m�me de ses formes le prot�ge, o� il tient par de
profondes racines � l'�l�gance des moeurs et aux pr�jug�s de
l'honneur.

La sc�ne du spectacle avait jet� Georges dans une situation morale


impossible � d�crire: le trouble de son �me �tait extr�me, et de
violentes passions y fermentaient sans doute; il paraissait ma�tre
de ses emportements; on voyait de la r�signation dans sa col�re:
cette puissance de Georges sur lui-m�me m'effraya; il me parut que
sa t�te roulait quelque dessein important, et qu'il n'�chappait �
l'empire d'un sentiment que parce qu'il �tait sous le joug d'une
id�e; il passait ses nuits en m�ditations: et, je lui voyais
pendant le jour des relations �tranges avec des gens de couleur
dont il ne m'avait jamais parl�; redoutant tout de ce caract�re
imp�tueux et de ce coeur bless�, je fis entendre au fr�re de Marie
tous les conseils que peut inspirer l'amiti� la plus tendre; vingt
fois je crus que le secret sortirait de sa poitrine gonfl�e...
mais, � l'instant o� sa bouche allait tout r�v�ler, un mouvement,
en quelque sorte convulsif, portait sa main sur ses l�vres et
refoulait dans son sein le myst�re pr�t � s'�chapper.

Cependant, pour pr�venir de plus f�cheuses cons�quences, je


m'empressai de faire quelques d�marches aupr�s des autorit�s de
New York. Je rendis visite au gouverneur de l'�tat, au chancelier,
au maire et au recorder de la ville; je trouvai chez ces
magistrats une simplicit� qui me surprit et une bienveillance dont
je fus touch�: point de luxe dans leurs habitations, point
d'affectation dans leurs mani�res, point de hauteur dans leurs
personnes; rien qui annon��t des hommes de pouvoir. Aux �tats-
Unis, comme il n'existe point de rangs, il n'y a point de
parvenus, et, partant, point d'insolence; et puis les
fonctionnaires publics changent si souvent et savent si bien que
leur r�gne est �ph�m�re, qu'ils ne cessent pas d'�tre citoyens
pour s'�pargner la peine de le redevenir.

Chacun d'eux parut fort �tonn� de l'int�r�t que je portais � un


homme de couleur; cependant nul ne m'en bl�ma; ils approuvaient
m�me ma conduite, envisag�e sous le point de vue philosophique.

J'avais �t� recommand� au gouverneur par un de ses amis; il


m'�couta sans m'interrompre une seule fois (chose �trange de la
part d'un fonctionnaire public). Quand j'eus cess� de parler, il
r�fl�chit et me dit: �J'arrangerai cette affaire.� Je lui objectai
que la justice en �tait saisie: �Qu'importe?� me r�pondit-il. Le
lendemain m�me il m'annon�a qu'aucune poursuite judiciaire ne
serait dirig�e ni contre Georges ni contre moi.

Dans une r�publique, les fonctionnaires ont moins de pouvoir


d�fini que dans les gouvernements monarchiques et plus d'autorit�
discr�tionnaire. Le peuple craint toujours de d�l�guer trop de sa
souverainet�; il conc�de peu � ses agents, mais il leur laisse
faire beaucoup quand il les voit agir dans le sens de ses
passions. Le public du th��tre avait exprim� la volont� qu'on
expuls�t Georges de la salle; mais le gouverneur pensait avec
raison que nul ne tenait � ce qu'on le m�t en jugement. Cela
�tant, la justice n'avait plus rien � faire. Le minist�re public,
n'est point aux �tats-Unis comme en France, ardent � s'�tablir le
redresseur de tous les torts et le vengeur de toutes les injures
priv�es. Chez nous, on suit la loi; en Am�rique, l'opinion.

Je regardai comme un bonheur inesp�r� d'avoir �chapp� aux embarras


que pouvait nous susciter la violence de Georges. Celui-ci donna
peu d'attention � l'heureuse issue de mes d�marches; il ne
remarqua les bons proc�d�s des magistrats que pour s'en affliger,
car rien n'est aussi amer que le bienfait au coeur d'un ennemi.
Quelques jours apr�s, il me quitta pour retourner � Baltimore. Je
ne parvins point � p�n�trer le motif qui l'avait amen� � New York.
H�las! j'eusse multipli� mes questions et mes conseils, si j'eusse
devin� l'objet de ce voyage et pr�vu les malheurs qui devaient
suivre.

Chapitre XI
Suite de l'�preuve -- 3 --
�pisode d'Od�na

Le d�part de Georges me fit retomber dans l'abattement et le


d�go�t de la vie: un ami qui nous quitte pendant les jours
d'infortune, c'est un �tat qui fait d�faut � notre faiblesse;
c'est le rayon de lumi�re, seule joie du sombre cachot, qui se
retire et laisse le captif dans l'horreur des t�n�bres.

Le terme de mon �preuve approchait; encore deux mois et je


reverrais la fille de Nelson. Mais combien l'�tat de mon �me �tait
chang� depuis mon d�part de Baltimore!

L'amour de Marie �tait encore le grand int�r�t de ma vie;


cependant il ne remplissait plus seul mon �me. Je croyais encore �
l'avenir heureux; mais non plus � cet avenir immense de bonheur
que la soeur de Georges m'avait fait entrevoir. Il y a dans
l'amour d'un jeune coeur une bonne foi d'esp�rance qui se rit des
temp�tes et qu'un souffle d'infortune suffit pour dissiper. Au
temps de mes illusions, j'admettais � peine que, dans la coupe
d�licieuse de l'existence, il se rencontr�t un peu d'amertume;
maintenant j'�tais pr�t � rendre gr�ce � Dieu, si, dans le calice
amer de la vie, je trouvais quelques gouttes de f�licit�.

Mon coeur �tait plein de Marie, mais mon amour pour elle �tait
ins�parable de la crainte trop l�gitime des maux qui nous
mena�aient. Mes inqui�tudes renaissaient plus vives, mes douleurs
plus cruelles et mes h�sitations elles-m�mes osaient se
repr�senter � mon esprit.

Il se passait en moi quelque chose d'�trange: l'approche de mon


union avec celle que j'aimais m'�pouvantait, et cependant les deux
derniers mois d'�preuve me pesaient d'un poids accablant.

Je me sentis alors d�vor� par une fi�vre ardente de m�ditations et


de r�veries; mille projets se succ�daient dans ma pens�e, aussit�t
abandonn�s que con�us. J'�tais tout � la fois la proie d'une
accablante oisivet� et d'une activit� morale qui ne me donnait
point de rel�che; le vide de mes jours se remplissait de
tourments, de soucis et d'agitations; ce n'�tait plus ce vague de
l'�me qui se sent mille app�tits, sans avoir de quoi se nourrir,
et qui, faute d'aliments, se d�vore elle-m�me; mes passions
allaient � leur but; mon destin �tait fix�, destin de joie et de
souffrances confondues ensemble. Mais je n'avais pas m�me la
ressource du malheureux que sa propre douleur occupe, n'�tant en
possession de rien, sinon de mes ennuis, des longueurs du pr�sent
et des attentes de l'avenir.

Les yeux attach�s sur cet avenir t�n�breux, j'essayais d'en


p�n�trer les myst�res; mais en vain. Le dernier effort de ma vue
�tait d'apercevoir dans le lointain un m�lange de biens et de
maux. Je ne pouvais aimer Marie sans bonheur, ni vivre dans la
soci�t� am�ricaine avec une femme de couleur sans d'affreuses
mis�res: mais quelle serait la somme des peines et celle des
plaisirs? comment se ferait cette division de bonne chance et de
mauvais sort? la part de l'infortune n'exc�derait-elle point nos
forces? le ciel nous enverrait-il, au moins par intervalles, un
jour calme et serein pour s�cher les pluies de l'orage, et nous
reposer des secousses de l'ouragan?

Et regardant au plus loin de l'horizon, qu'avait agrandi ma


r�verie, j'y cherchais quelques douces clart�s; mais le plus
souvent, je n'y voyais qu'un nuage triste et sombre. Tant�t, dans
ma faiblesse, je pliais sous le d�couragement; une autre fois,
relevant la t�te avec orgueil, je me demandais si ces menaces de
l'avenir ne pouvaient pas �tre conjur�es.

Au milieu de ces alternatives de force et d'infirmit�, de courage


et de d�sespoir, il me vint une grande pens�e, qui se pr�senta
lumineuse � mon esprit, et me saisit d'enthousiasme en ranimant
dans mon sein la flamme � demi �teinte de mes premi�res
esp�rances.

Je venais de voir la soci�t� am�ricaine domin�e par un pr�jug� qui


blessait ma raison, mon int�r�t et mon coeur. Ce pr�jug� devait-il
durer �ternellement? Je ne le pouvais croire. J'entendais dire
sans cesse que chaque jour l'opinion publique s'�clairait sur ce
point. Serait-il donc impossible de h�ter ce progr�s des esprits?
Quelle gloire pour l'homme appel� par son destin ou par son g�nie
� redresser une si funeste erreur! Si j'�tais cet homme! si
j'an�antissais chez les Am�ricains une haine aveugle et cruelle!
je n'aurais pas seulement le m�rite et la joie d'une noble action,
je recevrais encore le bonheur pour r�compense! L'odieuse
pr�vention qui fl�trit la race noire �tant corrig�e, Marie ne
serait plus r�prouv�e parmi les femmes! Eh bien! j'entreprendrai
de grands travaux! je veux briller dans les lettres et dans les
arts! mon ambition doit �tre sans limites, car le but est immense!
un succ�s sera le gage d'un autre succ�s. Si je m'�levais jusqu'�
la c�l�brit�! Si, dans cette contr�e novice, je faisais, po�te
inspir�, vibrer des �mes vierges d'enthousiasme! Alors je
deviendrais un homme puissant dans ce pays, o� l'opinion publique
est souveraine! Alors je dirais � ce monde accoutum� de
m'entendre: �Il est une femme que vous ha�ssez; moi, je l'aime;
vous lui jetez vos m�pris; moi, je l'entoure de mes adorations.
Une femme de couleur, dites-vous. Non, d�trompez-vous, ce n'est
pas une femme: c'est un ange. Nulle cr�ature humaine n'est l'�gale
de Marie. Marie est belle; et tant de modestie d�core sa beaut�!
elle est brillante; et la nature m�le tant de gr�ces � ses talents
pour les rendre aimables! elle est infortun�e; et un si doux
parfum de m�lancolie s'exhale des pleurs qu'elle r�pand!�

S'il se trouvait des �mes insensibles � ma voix, je voudrais,


ranimant le ciseau de Phidias, exposer � tous les yeux les traits
charmants de mon amie, et je dirais: �Regardez cette t�te ch�rie,
son front n'est-il pas celui d'une vierge candide et pure? quelle
tache d�shonore sa beaut�? o� trouver la souillure que vous lui
reprochez? Ce marbre �blouit vos regards; mais le visage de Marie
le surpasse encore en blancheur!�

Et le monde, entra�n� par mes chants, irait se prosterner au pied


de mon idole!

Tel fut mon projet; c'�tait une pens�e hardie, mais elle �tait
g�n�reuse et belle! quel admirable but � poursuivre! quelle gloire
dans le succ�s! quel prix dans la r�compense! Il me fallait, pour
�tre heureux, devenir un artiste c�l�bre, oui un po�te illustre!
le g�nie �tait pour moi la condition du bonheur! Marie serait
honor�e parmi les femmes, si je devenais grand parmi les hommes!
mon coeur bondissait � cet app�t sublime, impatient qu'il �tait de
porter � mon esprit les nobles inspirations que la t�te seule ne
donne pas.

H�las! pourquoi vous entretiendrai-je plus longtemps d'un projet


qui fut une nouvelle illusion de ma vie, et qu'il me fallut
abandonner, avant m�me de l'avoir entrepris? mon erreur fut peut-
�tre excusable; ne m'�tait-il pas permis de croire que je
trouverais en Am�rique le go�t des belles-lettres et des beaux-
arts?

Ces grandes for�ts � la porte des cit�s; ces solitudes profondes,


�ternelles, o� r�side encore le g�nie des premiers �ges; ces
Indiens simples d'esprit, mais forts par le coeur; sujets � de
grandes mis�res, mais heureux de leur libert� sauvage; ce beau
ciel, ces fleuves gigantesques, ces torrents, ces cataractes,
cette terre enferm�e dans deux oc�ans, ces grands lacs, qui sont
encore des mers: toute cette po�sie de la nature m'avait fait
penser qu'il y avait aussi de la po�sie dans le coeur des
hommes!... Je fus bient�t d�senchant�.

Ici Ludovic s'arr�ta comme s'il e�t �puis� son r�cit, mais ses
derni�res paroles avaient vivement excit� la curiosit� du voyageur
qui lui dit ces mots:

-- Je m'indignais avec vous du pr�jug� fatal dont vous f�tes la


victime... car toutes mes sympathies sont, comme les v�tres, pour
une race infortun�e, et lorsque je vous ai vu pr�t � tenter la
r�habilitation des noirs en Am�rique par l'influence de la raison
et du g�nie, j'applaudissais du fond de mon coeur � cette noble
entreprise... comment donc avez-vous pu d�serter si vite un si
beau projet?

-- Vous ne pouvez, lui r�pondit Ludovic, comprendre l'obstacle qui


m'a brusquement arr�t� dans ma course; il me fallait, pour
atteindre le but, m'appuyer sur la po�sie, sur les beaux-arts, sur
l'imagination et l'enthousiasme; comme si les beaux-arts, la
po�sie, les choses morales �taient puissantes sur un peuple
positif, commercial, industriel!

-- Mais, ce peuple, r�pliqua le voyageur, n'est pas seulement le


berceau de Fulton; son g�nie litt�raire ne peut-il pas
s'enorgueillir d'avoir enfant� Franklin, Irving, Cooper?

-- Non, dit vivement Ludovic... Vous ne comprenez rien � ce


pays... il faudra que je dessille vos yeux.

Comme le solitaire pronon�ait ces paroles, son oreille et celle du


voyageur furent frapp�es d'accents douloureux qui retentissaient
au-dessus de leurs t�tes; en portant leurs regards vers le sommet
de la roche, au pied de laquelle ils �taient assis, ils y
aper�urent plusieurs femmes indiennes qui, r�unies en cercle,
faisaient les pr�paratifs d'une c�r�monie fun�raire; l'attention
du voyageur fut vivement excit�e; il se leva. Le r�cit de Ludovic
fut interrompu, et tous les deux se dirig�rent en silence vers le
lieu de la sc�ne.

Les pleurs, les g�missements de ces femmes, et le devoir pieux


qu'elles remplissaient, avaient pour objet le souvenir d'une
triste catastrophe r�cemment arriv�e dans cette solitude, et dont
les circonstances sont propres � faire na�tre la piti�.

Non loin de la chaumi�re habit�e par Ludovic, vivait Mant�o,


chasseur indien, de la tribu des Ottawas, il s'�tait mari�, dans
un �ge encore tendre, � une jeune fille nomm�e On�da. Celle-ci,
remarquable par la beaut� de ses traits, l'�tait plus encore par
la bont� de son coeur; rien n'�galait sa tendresse pour son �poux,
qui lui-m�me la ch�rissait, et n'aimait qu'elle seule, malgr�
l'usage o� sont les Indiens de prendre plusieurs femmes [39].

Quelques ann�es s'�coul�rent durant lesquelles rien ne troubla le


cours de cette union fortun�e; jamais la vie sauvage n'avait rendu
deux �tres plus heureux qu'On�da et Mant�o.

Mant�o �tait renomm� dans sa tribu comme chasseur habile et


intr�pide guerrier; il n'�tait pas une jeune Indienne qui ne v�t
d'un oeil jaloux le bonheur d'On�da, et pas une m�re qui
n'ambitionn�t pour sa fille un protecteur tel que Mant�o. Celles
qui pouvaient pr�tendre � cette alliance lui repr�sent�rent qu'un
grand avenir lui �tait destin�; que la tribu des Ottawas �tait sur
le point de l'�lire pour chef; mais que son attachement exclusif
pour On�da mettait un obstacle � sa fortune; un guerrier aussi
puissant que lui, disaient-elles, avait besoin de plusieurs femmes
pour traiter dignement les h�tes nombreux attir�s par sa renomm�e.

Ces discours ayant gonfl� son orgueil et enflamm� son ambition, il


contracta un nouveau mariage avec la fille d'un chef indien; mais
d'abord il n'avoua point cette union � On�da, dont il redoutait
les justes reproches; seulement, pour pr�parer celle-ci � son
malheur, il lui annon�a un jour son intention de prendre une
seconde femme: il avait, disait-il, con�u ce projet dans l'int�r�t
seul d'On�da, que le fardeau du m�nage accablait, et dont la
faiblesse avait besoin de secours. On�da re�ut cette d�claration
avec toutes les marques de la plus vive douleur; elle employa,
pour combattre le projet de Mant�o, des termes si touchants, et en
m�me temps si �nergiques, que celui-ci vit bien qu'il
n'obtiendrait jamais d'elle aucune concession.

Alors, d�chirant le voile qui cachait une partie de la v�rit� aux


yeux d'On�da, Mant�o lui d�clara que toute r�sistance de sa part
serait vaine; qu'il avait depuis longtemps fix� son choix, et que,
le lendemain m�me, il am�nerait dans sa demeure sa nouvelle
�pouse. En entendant ces paroles, On�da fut frapp�e de stupeur...
-- Vous allez, dit-elle � Mant�o, me r�duire au d�sespoir... Et
ses larmes coul�rent avec abondance.

M�prisant ces menaces de la douleur, l'Indien annon�a hautement


son nouvel hymen, et fit pr�parer un grand festin, auquel il
convia toute la tribu.

Le jour suivant, d�s que les appr�ts de la f�te commenc�rent,


On�da sortit de sa hutte, alla s'asseoir � quelque distance;
pensive et d�sol�e, elle semblait �trang�re � ce qui se passait
autour d'elle, son regard immobile et sombre annon�ait qu'elle
roulait dans sa t�te quelque dessein funeste.

Tous les Indiens �tant r�unis, on voit arriver Mant�o, sa fianc�e,


et les familles des deux �poux, qui s'avancent � travers mille
cris d'all�gresse. Une seule douleur parmi ces joies e�t �t�
importune; aussi nul ne pensait � On�da, si ce n'est peut-�tre
Mant�o, qui �touffait son souvenir comme un remords.

Cependant, au milieu de la f�te et de ses bruyants �clats, on vit


une jeune femme gravir lentement le sentier qui conduit � la cime
du rocher. Bient�t on reconnut On�da qui, parvenue au sommet,
appela Mant�o d'une voix forte, en d�plorant son inconstance et sa
cruaut�; le l�ger vent qui soufflait en ce moment apportait ses
paroles jusqu'au lieu du festin... Alors on l'entendit chanter
d'une voix lamentable le bonheur dont elle avait joui lorsqu'elle
poss�dait toute l'affection de son �poux... On vit bien que
c'�tait son hymne de mort... Ces deux souvenirs, apport�s par la
brise � l'�me de Mant�o, le son de cette voix encore ch�re, le
contraste de ces accents sinistres avec les chants joyeux de la
f�te, saisirent l'Indien d'une �motion profonde et d'un remords
d�chirant... Il s'�lance vers le rocher, il appelle On�da, lui
jure qu'il n'aime, qu'il n'aimera jamais qu'elle... Tandis qu'il
parle ainsi, ses pieds touchent � peine la terre, et gravissent la
roche escarp�e. Tous les convives s'approchent de la sc�ne; la
piti�, la terreur, sont dans toutes les �mes. Des Indiens, qui ont
devin� l'intention fatale de la jeune femme, se h�tent d'arriver
au pied du rocher, afin de la recevoir dans leurs bras. Chacun
crie vers elle, et la conjure, dans les termes les plus tendres,
de ne pas ex�cuter son projet. D�j� Mant�o a gagn� le sommet de la
roche:

-- On�da! On�da! s'�crie-t-il.

-- Mant�o est un tra�tre, r�pond la jeune Indienne.

-- Gr�ce, ma bien-aim�e! mon coeur est � toi seule... oh!


attends... encore un instant...

Et comme Mant�o, tout haletant, allait saisir son �pouse et


l'encha�ner dans ses bras, On�da, qui venait de prononcer les
derni�res paroles de son hymne fun�bre, se pr�cipita de la pointe
du rocher dans le lac, o� elle p�rit aux yeux de tous.

Ce triste �v�nement avait r�pandu le deuil parmi les Ottawas, il


fut surtout un sujet de vive douleur pour les femmes, qui
creus�rent une tombe sur le rocher m�me, th��tre de la
catastrophe.

Chaque jour, depuis les fun�railles, les Indiennes se r�unissaient


en ce lieu pour y pleurer la pauvre On�da. C'�tait la troisi�me
fois qu'elles venaient payer ce tribut de larmes au souvenir d'une
touchante infortune, lorsqu'elles furent entendues de Ludovic et
du voyageur. Ceux-ci, qui s'�taient approch�s d'elles, les virent
allumer un feu sur le tombeau, et pr�parer le festin des morts.
Chacune d'elles jetait aux flammes quelques graines odorantes,
esp�rant attirer l'�me de l'�pouse malheureuse par le parfum qui
s'exhalait dans l'air; elles chantaient tour � tour les stances
d'un hymne fun�raire, et r�p�taient en choeur:

�Plaignez On�da: elle aimait Mant�o, l'insens�e!


Mant�o ne l'aimait pas.

�On�da servait Mant�o fid�lement; elle �tait prompte � dresser sa


hutte; triste au d�part de son �poux; pleine de joie au retour;
attentive aux r�cits du chasseur; heureuse, la nuit, de son amour.

�Plaignez On�da: elle aimait Mant�o, l'insens�e!


Mant�o ne l'aimait pas.

�Quand l'homme dit � la femme: Tu es mon esclave, ton destin est


de me servir, tu vivras avec mes autres femmes comme elles tu me
seras fid�le, malgr� mes inconstances, et, sans avoir ma
tendresse, tu me donneras ton amour: la femme, � ce discours, sent
sa mis�re, cache ses larmes, et se r�signe. Mais quand l'homme lui
promet de l'aimer seule, alors elle fait un r�ve de bonheur, et
est plus malheureuse: car l'homme sera perfide.

�Plaignez On�da: elle aimait Mant�o, l'insens�e!


Mant�o ne l'aimait pas.

�Si l'homme connaissait ce qui se passe dans le coeur d'une femme,


s'il savait que cette cr�ature tendre et faible a besoin de force
et d'amour, et que l'inconstance de l'�tre qu'elle ch�rit lui
inflige d'affreux tourments!... Mais l'homme ne songe point �
cela; d'autres soins l'occupent; il faut qu'il devienne un
chasseur fameux ou un grand guerrier. Tandis qu'il parcourt les
savanes, la pauvre Indienne demeure dans son chagrin et dans son
isolement.

�Plaignez On�da: elle aimait Mant�o, l'insens�e!


Mant�o ne l'aimait pas.

�Lorsque je quittai la tribu des Miamis pour entrer dans la hutte


de mon �poux, c'�tait au milieu de la lune des fleurs; la for�t
�tait pleine de voix touchantes et de tendres murmures; je sentais
en moi-m�me une ardeur secr�te; une �tincelle e�t suffi pour
embraser tout mon �tre... mais j'ai trouv� une �me froide, et le
feu d'amour s'est �teint dans mon coeur.
�Plaignez On�da: elle aimait Mant�o, l'insens�e!
Mant�o ne l'aimait pas.

�Pourquoi pleurer On�da? Elle n'est plus sur la terre; mais elle
vit au ciel; l�, elle est aim�e d'un guerrier brave, hospitalier,
g�n�reux, qui la ch�rit sans partage; elle habite une contr�e
fertile, d�licieuse, o� le nombre des chevreuils �gale celui des
herbes de la prairie qui borde la Saginaw. Les lacs n'y sont
jamais glac�s par les hivers, ni l'eau des fontaines tarie par les
�t�s br�lants.

�Oui, r�pond une autre voix; mais on dit que la f�licit� est de
retrouver au ciel les �tres qu'on aima sur la terre; et l'�me du
perfide Mant�o n'habitera point la m�me contr�e que l'�me pure
d'On�da.

�Plaignez On�da: elle aimait Mant�o, l'insens�e!


Mant�o ne l'aimait pas.�

Et les jeunes femmes indiennes, apr�s avoir renouvel� le festin


des morts, se retir�rent en silence.

Ludovic avait d�j� vu une de ces sc�nes de deuil, dont la forme


seule variait; mais tout �tait nouveau pour le voyageur, qui fut
surpris de trouver parmi les sauvages de tels accents pour de
pareilles douleurs.

Cet incident avait suspendu le r�cit de Ludovic, qui ramena le


voyageur � la chaumi�re.

Le lendemain, celui-ci rappela � son h�te sa promesse; et, comme


ils se promenaient sous les vo�tes de la for�t, encore tout pleins
des impressions de la veille, le voyageur dit: -- Tout, en
Am�rique, offense vos regards et blesse votre coeur! d'o� vient
que cette terre vierge m'enchante et me remplit de douces
�motions! Les Indiennes m'ont, dans leurs f�tes na�ves et dans
leur pieuse douleur, offert l'image de la primitive innocence;
ainsi, apr�s avoir vu, chez les Am�ricains, tout ce que l'art peut
inventer de merveilleux, je trouve sur le m�me sol les plus
touchants spectacles de la nature. Ah! je le vois, vous f�tes
malheureux, car vous �tes injuste.

Ludovic �couta d'abord ces paroles sans y r�pondre; il conduisit


le voyageur au pied de la chute, o� tous deux s'�taient assis la
veille; il r�fl�chit quelques instants, la t�te pench�e sur ses
genoux, puis il dit:

-- Vous me croyez injuste envers l'Am�rique, et c'est vous, mon


ami, qui l'�tes envers moi... Ah! vous ne savez pas combien furent
sinc�res mes admirations pour ce pays, et je ne pourrais vous
raconter tout ce que le d�senchantement me co�ta de larmes et de
regrets. Pendant les premiers mois qui suivirent mon d�part de
Baltimore, pr�occup� comme je l'�tais d'une seule pens�e, je
n'avais vu, je l'avoue, dans la soci�t� am�ricaine, que les
rapports mutuels des blancs et des personnes de couleur; et
l'injustice r�voltante des Am�ricains envers une race malheureuse
m'avait, j'en conviens, inspir� contre eux une pr�vention
g�n�rale.
Mais lorsque mon imagination eut con�u des projets de gloire;
lorsque, voulant rendre � Marie son rang et sa dignit�, j'avais
compris qu'il fallait d'abord me m�ler aux hommes et aux choses de
ce pays, je cessai d'envisager la soci�t� am�ricaine sous un seul
point de vue, et bient�t l'illusion d'une esp�rance nouvelle
faisant changer la face du prisme � mes yeux, j'aper�us partout
chez les Am�ricains des vertus au lieu de vices, et � la place des
ombres d'�clatantes lumi�res.

Quoique cette impression ait �t� passag�re, elle ne s'est pas


enti�rement effac�e... et si le caract�re am�ricain n'�blouit plus
mes regards, il s'offre encore � mes yeux environn� de quelques
douces clart�s.

Combien j'admirais en Am�rique la sociabilit� de ses


habitants! [40] L'absence de classes et de rangs fait qu'il
n'existe dans ce pays ni fiert� aristocratique, ni insolence
populaire...

L�, tous les hommes, �gaux entre eux, sont toujours pr�ts � se
rendre mutuellement service, sans que le bienfaiteur s'enqui�re �
l'avance du rang et de la fortune de son oblig�.

Rien n'est plus favorable � la sociabilit� que les conditions


m�diocres. Ni le pauvre, ni le riche, ne sont sociables: le
premier, parce qu'il a besoin de tout le monde, sans pouvoir
rendre aucun service; le second, parce qu'il n'a besoin de
personne: comme il paye tous les services, il n'en rend point.

Dans tous les pays o� les rangs sont marqu�s, l'aristocratie et la


derni�re classe du peuple luttent perp�tuellement ensemble: l'une,
arm�e de son luxe et de ses m�pris; l'autre, de sa mis�re et de
ses haines; toutes les deux, de leur orgueil. L'inf�rieur, qui
tente vainement de s'�lever, jette l'insulte au but qu'il ne peut
atteindre; il a toute l'injustice de l'opprim�, toute la violence
du faible. L'homme des hautes classes tombe dans le m�me exc�s
pouss� par une autre cause. Quand il traite ses inf�rieurs comme
des �gaux, ceux-ci croient qu'il a peur d'eux: il est forc� d'�tre
fier, sous peine de passer pour poltron. Ces luttes sont encore,
plus am�res dans les contr�es � privil�ges, que la d�mocratie
envahit. Le triomphe du peuple y pr�sente tous les caract�res
d'une vengeance, et le puissant qui succombe ne tomberait pas
dignement, s'il ne gardait toute sa morgue aristocratique.

On ne rencontre aux �tats-Unis ni la hauteur d'une classe, ni la


col�re de l'autre.

Ce n'est pas que les Am�ricains aient des moeurs polies: le plus
grand nombre ne montrent dans leurs mani�res ni �l�gance, ni
distinction; mais leur grossi�ret� n'est jamais intentionnelle;
elle ne tient pas � l'orgueil, mais au vice de l'�ducation. (Voir
note � la fin de l'ouvrage) Aussi nul n'est moins susceptible
qu'un Am�ricain; il ne pense jamais qu'on veuille l'offenser.

Quand le Fran�ais est grossier, c'est qu'il le veut: l'Am�ricain


serait toujours poli, s'il savait l'�tre.

Je trouvais, je vous l'avoue, un charme extr�me dans ces rapports


d'�galit� parfaite. Il est si triste, en Europe, de courir
incessamment le danger de se classer trop haut ou trop bas; de se
heurter au d�dain des uns ou � l'envie des autres! Ici, chacun est
s�r de prendre la place qui lui est propre; l'�chelle sociale n'a
qu'un degr�, l'�galit� universelle. (Voir note � la fin de
l'ouvrage)

Il y a cependant, aux �tats-Unis, des riches et des pauvres, mais


en petit nombre; et par la nature des institutions politiques, les
premiers ont tellement besoin des seconds, que, s'il existe une
pr��minence, on ne sait de quel c�t� elle se trouve. Le riche fait
travailler le pauvre dans ses manufactures; mais le pauvre donne
son suffrage au riche dans les �lections...

Il est certain que les masses, plac�es entre ces deux extr�mes (le
riche et le pauvre), se mod�lent plut�t sur le second que sur le
premier.

Je me rappelle d'avoir vu M. Henri Clay, redoutable antagoniste du


g�n�ral Jackson pour la pr�sidence des �tats-Unis, parcourir le
pays avec un vieux chapeau et un habit trou�. Il faisait sa cour
au peuple.

Chaque r�gime a ses travers, et tout souverain ses caprices. Pour


plaire � Louis XIV, il fallait �tre poli jusqu'� l'�tiquette; pour
plaire au peuple am�ricain, il faut �tre simple jusqu'� la
grossi�ret�.

En Angleterre, o� la naissance et la richesse sont tout, les


classes sup�rieures, avec leurs mani�res �l�gantes, supportent a
peine les formes communes du bourgeois et du prol�taire; ceux-ci
ont besoin de se faire pardonner leur condition. En Am�rique,
c'est le riche qui doit demander gr�ce pour son luxe et sa
politesse. En Angleterre, la souverainet� vient d'en haut; aux
�tats-Unis, d'en bas.

La cause qui rend les Am�ricains �minemment sociables est peut-


�tre la m�me qui les emp�che d'�tre polis: point de privil�gi�s
qui excitent l'envie; mais aussi point de classe sup�rieure dont
l'�l�gance serve de mod�le aux autres.

Pour moi, j'aime mieux, je vous l'avoue, la rudesse involontaire


du pl�b�ien que la politesse insolente du courtisan des rois.

J'admirais encore chez les Am�ricains une qualit� pr�cieuse pour


un peuple libre, c'est le bon sens. Je crois que, dans nul pays du
monde, il n'existe autant de raison universellement r�pandue que
dans les �tats-Unis.

Il est certaines contr�es d'Europe o� la m�me question morale ou


politique re�oit mille solutions diff�rentes et contradictoires.
On est certain, au contraire, de trouver les Am�ricains d'accord
sur presque tous les principes qui int�ressent la vie publique et
priv�e. Vous n'en rencontrerez pas un seul qui nie l'utilit� des
croyances religieuses et l'obligation de respecter les lois.

Chacun d'eux sait tout ce qui se passe dans son pays, l'appr�cie
avec sagesse, n'en parle qu'avec r�serve et apr�s r�flexion.
Les Am�ricains ont l'habitude et le go�t des voyages; presque tous
ont, au moins une fois dans leur vie, franchi l'espace qui s'�tend
entre les fronti�res du Canada et le golfe du Mexique. Ainsi
l'exp�rience vient encore ajouter � la rectitude naturelle de leur
bon sens. On ne trouve chez eux ni admirations exclusives pour les
choses anciennes, ni �tonnements niais pour les objets nouveaux,
ni pr�jug�s inv�t�r�s, ni superstitions ridicules [41].

L'excellence de leur bon sens vient peut-�tre du petit nombre de


leurs passions; ce qui me le ferait croire, c'est que, livr�s �
l'orgueil national, le plus exalt� de tous leurs sentiments, ils
perdent enti�rement la raison.

Leur peu de go�t pour la po�sie, pour les beaux-arts et pour les
sciences sp�culatives, les favorise encore sous ce rapport.
L'homme s'�gare moins dans sa route, quand il ne suit ni les
rapides �lans de l'imagination, ni les �clairs �blouissants du
g�nie.

Le philosophe r�veur, le savant dont les yeux sont incessamment


tourn�s vers le ciel, celui qu'�meut une touchante harmonie de la
nature, ne comprennent gu�re les choses pratiques de la vie.

Cette puissance de raison, cette sup�riorit� du bon sens sur les


passions, servent � expliquer l'admirable sang-froid des
Am�ricains [42]. Inaccessibles aux grandes joies, l'habitant des
�tats-Unis n'est �branl� par aucune infortune. Le coup le plus
inattendu, le p�ril le plus imminent, le trouvent impassible.
�trange contraste! il poursuit la fortune avec une ardeur extr�me,
et supporte avec calme toutes les adversit�s. Rien ne l'arr�te
dans ses entreprises; rien ne d�courage ses efforts; il ne dira
jamais en face d'un obstacle, quelque grand qu'on le suppose: Je
ne puis. Il essaie, hardi, patient, infatigable. Ce peuple est
jusqu'au bout fid�le � son origine; car il est n� de l'exil, et
les hommes qui firent deux mille lieues sur mer � la poursuite
d'une patrie avaient sans doute un fond d'�nergie dans l'�me...

Ah! nul plus que moi, je vous le jure, n'admire sous ce point de
vue le peuple des �tats-Unis; c'est cette raison, c'est ce bon
sens pratique et cette audace d'entreprises qui ont enfant�
l'industrie am�ricaine, dont les prodiges nous �tonnent. Voyez-
vous, �mules des fleuves, ces canaux dont le destin est de r�unir
un jour la mer Pacifique � l'Oc�an; ces chemins de fer, qui se
glissent dans le flanc des montagnes, et sur lesquels la vapeur
s'�lance plus puissante et plus rapide que sur la surface unie des
eaux; ces manufactures qui surgissent de toutes parts; ces
comptoirs qu'enrichit le commerce de toutes les nations; ces ports
o� se croisent mille vaisseaux; partout la richesse et
l'abondance: au lieu de for�ts incultes, des champs fertiles; � la
place des d�serts, de magnifiques cit�s et de riants villages,
sortis du sol par je ne sais quelle magie, comme si la vieille
terre d'Am�rique, si longtemps barbare et sauvage, �tait grosse
enfin d'un avenir civilis�, et que son sein f�cond d�t engendrer
des moissons sans culture et des villes sans main-d'oeuvre, comme
il avait enfant� des for�ts!

T�moin de cette prosp�rit�, qui n'a point de rivales chez les


autres peuples, je l'admirais et je l'admire encore; mais tout en
elle est mat�riel, et c'�tait un monde moral qu'il me fallait!
Ah! pourquoi les Am�ricains n'ont-ils pas autant de coeur que de
t�te? pourquoi tant d'intelligence sans g�nie, tant de richesse
sans �clat, tant de force sans grandeur, tant de merveilles sans
po�sie?

Peut-�tre le caract�re industriel, qui distingue cette soci�t�,


tient-il � l'ordre m�me de la destin�e des nations...�

Ici Ludovic s'arr�ta; mais � l'instant o� sa bouche devenait


muette, son regard parut plus expressif. Il �tait ais� de voir que
sa pens�e silencieuse s'engageait dans une m�ditation profonde.
Enfin, d'une voix qui annon�ait quelque chose de po�tique et
d'inspir�, il laissa tomber ces mots dans le silence de la
solitude:

Chapitre XII
Suite de l'�preuve -- 4 --
Litt�rature et beaux-arts

�Quand on porte ses regards vers le pass�, trois grandes �poques


apparaissent dans la vie des peuples.[43]

�La premi�re est l'antiquit�: l'�ge de Sapho et d'Aspasie,


d'Horace et de Lucullus, d'Alcibiade et de C�sar: �poque
brillante, r�gne des sens.

�La seconde est le christianisme: le temps d'Augustin et


d'Athanase, de saint Louis et de Guesclin, de Pascal et de
Bossuet: �poque morale, r�gne de l'�me.

�La troisi�me commence au si�cle de Voltaire et d'Helv�tius, de


Condillac et de Smith, de Bentham et de Fulton: �poque utile,
r�gne de l'intelligence.

�Au premier �ge, les plaisirs; au second, les sentiments au


troisi�me, les int�r�ts.

II

�La soci�t� pa�enne dut ses joies � l'�clat de ses amphith��tres,


aux chants divins de ses po�tes, aux chefs-d'oeuvre de ses
artistes, � ses f�tes triomphales, � ses d�bauches brillantes, �
son luxe de dieux et d'esclaves.

�Le monde chr�tien, grave et solennel comme les �difices religieux


du Moyen-�ge, trouva ses volupt�s dans la m�ditation, le
recueillement, les sacrifices et les aust�rit�s de la vie.

�Aujourd'hui, la soci�t� n'a ni cirques ni clo�tres, ni


gladiateurs ni anachor�tes; elle a des manufactures. Indiff�rente
au charme des sensations et de l'enthousiasme, elle n'aspire qu'au
bien-�tre mat�riel.

III

�Les divinit�s pa�ennes s'adressaient aux passions, non pour les


combattre, mais pour les enhardir. Elles offraient � l'esprit de
s�duisantes images et aux sens des plaisirs sans remords.

�Le Christ est venu, qui a dit � l'homme: �Les grandeurs de la


terre sont mis�rables; car le pauvre est l'�gal du riche. Toutes
les passions sont st�riles: la charit� seule f�conde les �mes. Le
bonheur n'est point dans les richesses, dans la gloire, dans les
volupt�s: on le m�rite ici-bas par la vertu, et l'on n'en jouit
que dans le ciel.�

�De nos jours, les th�ories qui gouvernent l'homme le laissent sur
la terre: tout est mis en oeuvre pour offrir � son corps un s�jour
doux et commode.

IV

�Quel triomphe pour l'artiste grec ou romain, quand ses lascives


peintures ou ses sculptures impudiques avaient exalt� les
imaginations! Que la gloire du pontife chr�tien �tait grande,
lorsqu'il avait d�pos� dans les �mes quelques germes de croyance
et de vertu!

�De notre temps, honneur � qui invente des machines! l� est le


besoin des peuples!

�Caton et Brutus se donnaient la mort pour s'�pargner la douleur


de voir mourir la patrie; le Moyen-�ge nous montre des martyrs de
la foi et de l'honneur: l'industriel des temps modernes se suicide
apr�s banqueroute.

�La m�ditation et la foi s'�taient, durant l'�ge interm�diaire,


cr�� un monde tout moral, m�lange de religion et de philosophie,
d'id�es et de sentiments; il se passait dans les consciences une
vie int�rieure, secr�te, qui ne se r�v�lait point au dehors:
c'�tait la vie de l'�me avec toutes ses passions immat�rielles,
ses joies sublimes, ses douleurs profondes. Alors la main
travaillait peu et le corps �tait pauvre � voir; mais c'�tait
l'�me qui �tait riche! aussi elle ne se reposait point. Cette
spiritualit� de la vie s'est retir�e du coeur des hommes; �
pr�sent leur existence est tout ext�rieure. Leur corps s'agite
incessamment � la poursuite des choses mat�rielles; le temps se
d�pense en travaux utiles, et, de peur que la pens�e ne trouble la
main dans ses oeuvres, l'�me s'est faite inerte et st�rile...
VI

�L'utilit� mat�rielle: tel est le but vers lequel tendent toutes


les soci�t�s modernes... Mais cette tendance, en Europe, lutte
avec des souvenirs, des habitudes et des moeurs. Le pr�sent subit
encore l'influence du pass�.

�Nous ne sommes point religieux, mais nous avons des temples


magnifiques; quoique le positif des choses nous gagne, nous
enfermons encore dans de splendides palais nos biblioth�ques, nos
mus�es, nos acad�mies. Les esprits les plus vulgaires, les �mes
les plus indolentes, rendent, chez nous, hommage au g�nie et � la
vertu. L'homme qui a forfait � l'honneur s'incline encore, dans
nos cit�s, devant la statue de Bayard.

�L'Am�rique ne conna�t point ces entraves: elle s'avance dans la


voie des int�r�ts mat�riels, sans pr�jug�s qui la g�nent, sans
passions qui la troublent.

VII

�Ne cherchez, dans ce pays, ni po�sie, ni litt�rature, ni beaux-


arts. L'�galit� universelle des conditions r�pand sur toute la
soci�t� une teinte monotone. Nul n'est ignorant de toutes choses,
et personne ne sait beaucoup; quoi de plus terne que la
m�diocrit�! Il n'y a de po�sie que dans les extr�mes: les grandes
fortunes ou les grandes mis�res, les clart�s c�lestes ou la nuit
infernale, la vie des rois ou le convoi du pauvre.

VIII

�Dans la soci�t� am�ricaine, point d'ombre et point d'�clat, ni


sommit�s, ni profondeurs. C'est la preuve qu'elle est mat�rielle:
partout o� l'�me r�gne, on la voit s'�lever ou descendre. Au-
dessus des intelligences voil�es s'�lancent les brillants g�nies;
au-dessus des �mes engourdies, les coeurs enthousiastes. Le niveau
ne se fait que sur la mati�re.

IX

�Le monde moral est-il donc soumis aux m�mes lois que la nature
physique? faut-il, pour que les beaux esprits apparaissent, que
l'ignorance des masses leur serve d'ombre? Les grandes
individualit�s sociales ne brillent-elles au-dessus du vulgaire
qu'� la mani�re des hautes montagnes, dont la cime �tincelante de
neige et de lumi�re domine des pr�cipices t�n�breux?

XI
Il est de po�tiques ignorances: au temps o� le Dante
s'immortalisait par un livre, apparut Guesclin qui rien savait des
lettres [44]. Quand le conn�table s'obligeait, il ne signait point,
faute de le savoir; mais il engageait son honneur, qui �tait tenu
pour bon.

�Cette grossi�re ignorance ne se rencontre point aux �tats-Unis,


dont les habitants, au nombre de douze millions, savent tous lire,
�crire et compter.

XI

�En Am�rique, il manque aux caract�res, pour �tre brillants, un


th��tre et des spectateurs. Si les pays d'aristocratie sont
f�conds en personnages �clatants et po�tiques, c'est que la classe
sup�rieure fournit les acteurs et le th��tre: la pi�ce se joue
devant le peuple, qui fait le parterre et ne voit la sc�ne qu'�
distance.

�L'aristocratie romaine jouait son r�le devant le monde; Louis


XIV, devant l'Europe. Que si les rangs se m�lent, les individus,
vus de pr�s, se rapetissent; il y a encore des acteurs, mais plus
de personnages; une ar�ne, mais plus de th��tre [45].

XII

�Toutes les soci�t�s renferment dans leur sein des vanit�s


pu�riles, des orgueils �normes, des ambitions, des intrigues, des
rivalit�s... mais ces passions s'�l�vent ou descendent, sont
grandes ou mis�rables, selon la condition et le g�nie des peuples.
Turenne �tait presque aussi fier de sa naissance que de sa gloire;
Ninon �tait galante; le grand Bossuet �tait jaloux de F�nelon...

�Les Am�ricains convoitent l'argent, sont orgueilleux d'argent,


jaloux d'argent... Et si quelque marchande de New York se livre �
des galanteries, qu'importe son nom au monde? quel reflet ses
amours r�pondront-ils sur l'avenir?

XIII

�Il existe, � la v�rit�, en Am�rique quelque chose qui ressemble �


l'aristocratie f�odale.

�La fabrique, c'est le manoir; le manufacturier, le seigneur


suzerain; les ouvriers sont les serfs; mais de quel �clat brille
cette f�odalit� industrielle? Le ch�teau cr�nel�, ses foss�s
profonds, la dame ch�telaine et le f�al chevalier n'�taient pas
sans po�sie.

�Quelle harmonie le po�te moderne puisera-t-il dans les comptoirs,


les alambics, les machines � vapeur et le papier-monnaie?
XV

�Aux �tats-Unis, les masses r�gnent partout et toujours, jalouses


des sup�riorit�s qui se montrent et promptes � briser celles qui
se sont �lev�es; car les intelligences moyennes repoussent les
esprits sup�rieurs, comme les yeux faibles, amis de l'ombre, ont
horreur du grand jour. Aussi n'y cherchez pas des monuments �lev�s
� la m�moire des hommes illustres. Je sais que ce peuple eut des
h�ros; mais nulle part je n'ai vu leurs statues. Washington seul a
des bustes, des inscriptions, une colonne; c'est que Washington,
en Am�rique, n'est pas un homme, c'est un dieu.

�Le peuple am�ricain semble avoir �t� condamn�, d�s sa naissance,


� manquer de po�sie... Il y a, dans l'ombre attach�e au berceau
des nations, quelque chose de fabuleux qui encourage les
hardiesses de l'imagination. Ces temps d'obscurit� sont toujours
les temps h�ro�ques: dans l'antiquit�, c'est la guerre de Troie;
au Moyen-�ge, les croisades. D�s que les peuples s'�clairent, il
n'y a plus de demi-dieux... Les Am�ricains des �tats-Unis sont
peut-�tre la seule de toutes les nations qui n'a point eu
d'enfance myst�rieuse. Environn�s, en naissant, des lumi�res de
l'�ge m�r, ils ont �crit eux-m�mes l'histoire de leurs premiers
jours: et l'imprimerie, qui les avait pr�c�d�s, s'est charg�e
d'enregistrer les moindres cris de l'enfant au maillot.

XVI

�La po�sie commen�a en France par les chants des trouv�res et les
amours des chevaliers... Telle ne saurait �tre son origine aux
�tats-Unis. Les hommes de ce pays, dont le respect pour les femmes
est profond, m�prisent les formes ext�rieures de la galanterie.
Une femme seule au milieu de plusieurs hommes, �gar�e dans sa
route ou abandonn�e sur un vaisseau, n'a point d'insulte �
redouter; mais elle ne sera l'objet d'aucun hommage. On sait en
Am�rique le m�rite des femmes; on ne le chante point.

XVII

�� peine le peuple am�ricain �tait-il n�, que la vie publique et


industrielle s'est empar�e de toute son �nergie morale. Ses
institutions, f�condes en libert�s, reconnaissent des droits �
tous. Les Am�ricains ont trop d'int�r�ts politiques pour se
pr�occuper d'int�r�ts litt�raires. Lorsque, vers la fin du si�cle
dernier, vingt-cinq millions de Fran�ais �taient gouvern�s selon
le bon plaisir d'une femme galante, ils pouvaient, tranquilles sur
les affaires du pays, s'amuser de choses frivoles et se d�vouer
corps et �me � la querelle de deux musiciens! [46]

�Peu confiants dans les hommes du pouvoir, les Am�ricains se


gouvernent eux-m�mes: la vie publique n'est point dans les salons
et � l'Op�ra; elle est � la tribune et dans les clubs.
XVIII

�Quand la vie politique cesse, vient la vie commerciale: aux


�tats-Unis tout le monde fait de l'industrie, parce qu'elle est
n�cessaire � tous. Dans une soci�t� d'�galit� parfaite, le travail
est la condition commune; chacun travaille pour vivre, nul ne vit
pour penser. L� point de classes privil�gi�es qui, avec le
monopole de la richesse, aient aussi le monopole des loisirs.

XIX

�Tout le monde travaille!... Mais la vie du travailleur est


essentiellement mat�rielle. Son �me sommeille pendant que son
corps est � l'oeuvre; et, lorsque son corps se repose, son esprit
ne devient pas actif. Le travail pour lui, c'est la peine;
l'oisivet�, la r�compense; il ne conna�t point le loisir. C'est
toute une science que d'apprendre � jouir des choses morales. La
nature ne nous donne point cette facult� qui na�t de l'�ducation
seule et des habitudes d'une vie lib�rale. Il ne faut pas croire
qu'apr�s avoir amass� de l'argent et de l'or, on puisse se dire
tout � coup: �Maintenant je vais vivre d'une vie intellectuelle.�
Non, l'homme n'est point ainsi fait. Le reptile tient � la terre
et l'aigle aux cieux. Les hommes d'esprit pensent, les hommes �
argent ne pensent pas.

XX

�Ce n'est pas qu'aux �tats-Unis on manque d'auteurs; mais les


auteurs n'ont point de public.

�On trouverait encore des �crivains pour faire des livres, parce
que c'est un travail que d'�crire: ce sont les lecteurs qui
manquent, parce que lire est un loisir.

�Le public r�agit sur l'auteur, et vous ne verrez point celui-ci


s'obstiner � produire des oeuvres litt�raires, quand le public
n'en veut pas.

XXI

�Supposez un po�te inspir�, que le hasard fait na�tre au sein de


cette soci�t� d'hommes d'affaires: pensez-vous que son g�nie
fournisse sa carri�re? Non, le g�nie lui-m�me subit l'influence de
l'atmosph�re qui l'environne. Nul n'exprime bien l'enthousiasme
devant des �tres qui ne le sentent point; on ne chante pas
longtemps pour des sourds... La verve du po�te et l'inspiration de
l'�crivain, qu'�chauffent les sympathies, se glacent dans
l'indiff�rence et la froideur.

XXII
�Tout le monde �tant industriel, la premi�re parmi les professions
est celle qui fait gagner le plus d'argent. Le m�tier d'auteur,
�tant le moins lucratif, est au-dessous de tous les autres. Dites
� un Am�ricain que l'illustration des lettres est plus belle �
poursuivre que la fortune, il vous accordera ce sourire de piti�
qu'on donne aux discours d'un insens�... Exaltez en sa pr�sence la
gloire d'Hom�re, celle du Tasse: il vous r�pondra qu'Hom�re et le
Tasse moururent pauvres. Arri�re le g�nie qui ne donne point la
richesse!

XXIII

�En Am�rique, on n'estime des sciences que leur application. On


�tudie les arts utiles, mais non les beaux-arts.

�L'Allemagne, la France, inventent des th�ories; aux �tats-Unis on


les met en pratique; ici on ne r�ve point, on agit. Tout le monde
aspire au m�me but, le bien-�tre mat�riel; et comme c'est l'argent
qui en est la source, c'est l'argent seul qu'on poursuit.

XXIV

�Lorsque dans ce pays on fait de la litt�rature, c'est encore de


l'industrie. Il n'existe l� ni �cole classique, ni romantique. On
ne conna�t que l'�cole commerciale, celle des �crivains qui
r�digent des gazettes, des pamphlets, des annonces, et qui vendent
des id�es, comme un autre vend des �toffes. Leur cabinet est un
comptoir, leur esprit une denr�e; chaque article a son tarif; ils
vous diront au juste ce que co�te un enthousiasme imprim�.

XXV

�Ces marchands intellectuels vivent entre eux dans de fort bons


rapports. L'un soutient les principes politiques de M. Clay;
l'autre, ceux du g�n�ral Jackson; le premier est unitaire, le
second presbyt�rien; celui-ci est d�mocrate, celui-l� f�d�raliste;
un troisi�me se montre l'ardent d�fenseur de la morale religieuse;
un autre prot�ge la morale philosophique de miss Wright.

XXVI

�Tous sont amis entre eux, se querellant quelquefois pour les


personnes, jamais pour les principes.

�Chacun ne doit-il pas librement exercer son industrie? la


derni�re loi du congr�s vous semble sage: rien de mieux; moi, je
la trouve insens�e; vous soutenez que notre pr�sident est un
profond politique, � merveille; je suis en train de d�montrer
qu'il ignore l'art de gouverner; vous poussez � la d�mocratie, moi
je lutte contre elle. La soci�t� marche-t-elle � sa perfection? ou
tend-elle � sa d�cadence?
XXVII

�Allons, que chacun de nous prenne � sa convenance parmi ces


textes diff�rents. Ce sont des branches vari�es d'industrie; on
peut m�me s'attacher � plusieurs en m�me temps: �crire pour dans
un journal, et contre dans un autre; la contradiction n'importe
point. Ne faut-il pas des id�es qui aillent � toutes les
intelligences? C'est dans l'un et dans l'autre cas un besoin
social auquel on r�pond.

XXVIII

�Il arrive parfois, dans les r�volutions politiques, que, la vertu


devenant crime et le crime vertu, on voit tour � tour condamn�s au
dernier supplice les hommes de principes les plus oppos�s. Est-ce
que le bourreau et ses aides s'abstiennent de leur profession
parce que les crimes sont douteux? non sans doute; ils continuent
leur m�tier. Ainsi font les �crivains; ils ne travaillent pas sur
des corps, mais sur des id�es, tant�t sur l'une, tant�t sur
l'autre. Leur demander de se vouer � un syst�me, c'est vouloir
qu'ils aient des opinions, des croyances, des convictions
exclusives; c'est restreindre dans de certaines limites leur
industrie qui, de sa nature, est sans borne comme la pens�e dont
elle �mane.

XXIX

�L'industrie des id�es �tant la derni�re de toutes, il s'ensuit


que, pour �crire, il faut n'avoir rien de mieux � faire. Quiconque
se sent du g�nie se fait marchand; les incapacit�s se r�fugient
dans le petit m�tier des lettres. On laisse volontiers aux femmes
le soin de faire des vers et des livres, c'est une frivolit� qu'on
abandonne � leur sexe; on leur permet de perdre le temps en
�crivant.

�Vous trouverez dans toutes les villes d'Am�rique un assez grand


nombre de femmes savantes. Quelques-unes ont acquis par leurs
ouvrages une r�putation m�rit�e [47]; mais la plupart sont froides
et p�dantes. Rien n'est moins po�tique que ces muses d'outre-mer;
ne les cherchez point dans la profondeur des sauvages solitudes,
parmi les torrents et les cataractes, ou sur le sommet des monts:
non, vous les verrez marchant dans la boue des villes, des socques
aux pieds et des lunettes au visage.

XXXI

�Quoiqu'il y ait peu d'auteurs en Am�rique, dans aucun pays du


monde on n'imprime autant. Chaque comt� a son journal; les
journaux sont, � vrai dire, toute la litt�rature du pays [48]. Il
faut � des gens affair�s, et dont la fortune est m�diocre, une
lecture qui se fasse vite et ne co�te pas cher. Il se fait
d'ailleurs pour l'�ducation primaire et pour la religion une
�norme consommation de livres!... C'est plut�t de la librairie que
de la litt�rature. L'instruction donn�e aux enfants est purement
utile; elle n'a point en vue le d�veloppement des hautes facult�s
de l'�me et de l'esprit: elle forme des hommes propres aux
affaires de la vie sociale.

XXXII

�La litt�rature am�ricaine ignore enti�rement ce bon go�t, ce tact


fin et subtil, ce sentiment d�licat, m�lange de passion et de
jugement froid, d'enthousiasme et de raison, de nature et d'�tude,
qui pr�sident, en Europe, aux compositions litt�raires. Pour avoir
de l'�l�gance dans le go�t, il en faut d'abord dans les moeurs.

XXXIII

�Ni dans les journaux, ni � la tribune, le style n'est un art.


Tout le monde �crit et parle, non sans pr�tention, mais sans
talent [49]. Ceci n'est pas la faute seule des orateurs et des
�crivains; ces derniers, quand ils font du style brillant et
classique, mettent en p�ril leur popularit�: le peuple ne demande
� ses mandataires que tout juste ce qu'il faut de litt�rature pour
comprendre ses affaires; le surplus, c'est de l'aristocratie.

XXXIV

�C'est ainsi que les lettres et les arts, au lieu d'�tre invoqu�s
par les passions, ne viennent en aide qu'� des besoins; ou si
quelque penchant pour les beaux arts se r�v�le, on est s�r de le
trouver entach� de trivialit�: par exemple, il existe, aux �tats-
Unis, un genre de peinture qui prosp�re: ce sont les portraits; ce
n'est pas l'amour de l'art, c'est de l'amour-propre.

XXXV

�Vous rencontrerez parfois, dans ce monde industriel et vulgaire,


un cercle poli, brillant, au sein duquel les travaux de l'art sont
appr�ci�s avec go�t, et les oeuvres du g�nie admir�es avec
enthousiasme: c'est une oasis dans les sables br�lants d'Afrique.
Vous trouvez �� et l� une imagination ardente, un esprit r�veur;
mais un seul po�te dans un pays ne fait pas plus une nation
po�tique que l'accident d'un beau ciel sur les bords de la Tamise
ne fait le climat d'Italie.

XXXVI

�Quoiqu'il n'existe point de litt�rature proprement dite aux


�tats-Unis, ne croyez pas que les Am�ricains soient sans amour-
propre litt�raire. Il se passe � cet �gard un ph�nom�ne assez
�trange; vous n'apercevez point chez leurs auteurs de ces vanit�s
monstrueuses, qu'on voit chez nous, compagnes de la m�diocrit�,
quelquefois m�me du g�nie. Les �crivains ont la conscience qu'ils
exercent une profession d'un ordre inf�rieur.

�En Am�rique, ce ne sont pas les �crivains qui ont l'orgueil


litt�raire, c'est le pays.

�La litt�rature est une industrie dans laquelle les Am�ricains


pr�tendent exceller comme dans toutes les autres.

�Et ne croyez pas leur �tre agr�able en leur disant que la


conformit� du langage rend communs aux �tats-Unis tous les beaux
g�nies de l'Angleterre; ils vous r�pondront que la litt�rature
anglaise ne fait point partie de la litt�rature am�ricaine.

XXXVII

�Le caract�re anti-po�tique des Am�ricains tient � leurs moeurs


par de profondes racines.

�Lorsque dans ce pays on poursuit l'argent, on ne recherche point


le plaisir. La religion, et plus encore d'aust�res habitudes,
interdisent les jeux, les amusements [50], les spectacles.

�Les grandes cit�s ont chacune un th��tre [51]; mais les riches,
qui sont toujours en avant de la corruption, s'efforcent vainement
de le mettre en vogue. Le spectacle n'est point, en Am�rique, un
plaisir populaire; la trag�die, la com�die, la musique italienne,
sont des divertissements aristocratiques de leur nature; ils
demandent aux spectateurs du go�t et de l'argent, deux choses qui
manquent au plus grand nombre. Les cirques et les amphith��tres
veulent une multitude � passions; et c'est ce que l'Am�rique du
Nord ne saurait leur donner.

XXXVIII

�Si les grands th��tres y sont rares, les petits y sont inconnus.
Cette absence du go�t dramatique est sans doute un �l�ment de
moralit� pour la soci�t� am�ricaine qui, n'ayant pas de th��tres,
ne distribue point chaque soir des moqueries aux maris tromp�s,
des applaudissements aux amants heureux, et de l'indulgence aux
femmes adult�res. Les Am�ricains ont plus de moralit� parce qu'ils
n'ont pas de spectacles; et ils n'ont pas de spectacles � cause de
leur moralit�. Ceci est � la fois cause et effet.

XXXIX

�Ce n'est pas seulement par amour pour la morale que les
Am�ricains fuient le th��tre, car beaucoup qui n'y vont pas se
livrent chez eux � d'ignobles plaisirs. Le spectacle est un
amusement dont naturellement ils n'ont pas le go�t. Ils tiennent
cette antipathie des Anglais, leurs a�eux, et subissent encore
l'influence du puritanisme des premiers colons am�ricains. Le
th��tre n'a jamais �t�, en Angleterre, qu'une mode des hautes
classes, ou une d�bauche du bas peuple; et ce sont les classes
moyennes de ce pays qui ont peupl� l'Am�rique. Quelle que soit la
cause, l'effet est certain; le g�nie po�tique est, aux �tats-Unis,
d�pouill� de son plus bel attribut; �tez � la France son th��tre,
et dites o� sont ses po�tes.

XL

�La religion, si f�conde en po�tiques harmonies, ne porte au coeur


des Am�ricains ni inspiration, ni enthousiasme. L'habitant des
�tats-Unis aime, dans son culte, non ce qui parle � l'�me, mais
seulement ce qui s'adresse � sa raison; il l'aime comme principe
d'ordre, et non comme source de douces �motions. L'Italien est
religieux en artiste; l'Am�ricain l'est en homme rang�.

XLI

�Les cultes chr�tiens sont d'ailleurs trop divis�s en Am�rique,


pour fournir aux beaux-arts des sujets d'un int�r�t g�n�ral: la
secte des quakers, simple et modeste, ne se b�tira point des
palais somptueux; qu'importent � l'�glise m�thodiste les
admirables sermons de M. Channings, ministre des unitaires? Si la
communion baptiste �l�ve quelque monument � sa croyance, de quel
int�r�t sera-ce pour les presbyt�riens?

�� la place de l'unit� religieuse qui r�gne en France depuis


quinze si�cles, supposez mille sectes dissidentes, vous n'aurez �
cette heure ni grandes �glises, ni grands orateurs chr�tiens, ni
Notre-Dame, ni Bossuet.

XLII

�Les congr�gations protestantes n'ont point, pour se rassembler,


des temples magnifiques, d�cor�s de statues et de tableaux; elles
s'enferment dans de simples maisons, b�ties sans luxe et � peu de
frais. Le plus splendide parmi leurs �difices religieux se montre
soutenu par quelques colonnes de bois peint: c'est l� leur
Parth�non. �tez � l'Am�rique son Capitole, expression po�tique de
son orgueil national, et la Banque des �tats-Unis, expression
po�tique de sa passion pour l'argent, il ne restera pas dans ce
pays un seul �difice qui pr�sente l'aspect d'un monument.

XLIII

�Tout, aux �tats-Unis, proc�de de l'industrie, et tout y va...


mais � la diff�rence du sang qui s'�chauffe en allant au coeur,
tous les �lans, en atteignant l'industrie, se refroidissent � ce
coeur glac� de la soci�t� am�ricaine.

XLIV

�Laissez grandir cette soci�t�, disent quelques-uns, et vous en


verrez sortir des hommes illustres dans les lettres et dans les
arts. Rome naissante n'entendit point les chants d'Horace et de
Virgile, et il a fallu quatorze si�cles � la France pour enfanter
Racine et Corneille.

�Ceux qui tiennent ce langage confondent deux choses bien


distinctes: la soci�t� politique et la civilisation. La soci�t�
am�ricaine est jeune, elle n'a pas deux si�cles. Sa civilisation,
au contraire, est antique comme celle de l'Angleterre dont elle
descend. La premi�re est en progr�s, la seconde, en d�clin. La
soci�t� anglaise se r�g�n�re dans la d�mocratie am�ricaine: la
civilisation s'y perd.

XLV

�L'esprit industriel mat�rialise la soci�t�, en r�duisant tous les


rapports des hommes entre eux � l'utilit�.

�Il est de nobles passions qui f�condent l'�me: l'int�r�t la


souille et la fl�trit. Il semble que la cupidit� souffle sur
l'Am�rique un vent funeste qui, s'attachant � ce qu'il y a de
moral dans l'homme, abat le g�nie, �teint l'enthousiasme, p�n�tre
jusqu'au fond des coeurs pour y dess�cher la source des nobles
inspirations et des �lans g�n�reux.

XLVI

�Voyez le paysan fran�ais, d'humeur gaie, le front serein, les


l�vres riantes, chanter sous le chaume qui rec�le sa mis�re, et
sans soucis de la veille, sans pr�voyance du lendemain, danser
joyeux sur la place du village.

�On ne sait rien, en Am�rique, de cette heureuse pauvret�. Absorb�


par des calculs, l'habitant des campagnes, aux �tats-Unis, ne perd
point de temps en plaisirs; les champs ne disent rien � son coeur;
le soleil qui f�conde ses coteaux n'�chauffe point son �me. Il
prend la terre comme une mati�re industrielle; il vit dans sa
chaumi�re comme dans une fabrique.

XLVII

�Personne ne conna�t, en Am�rique, cette vie tout intellectuelle


qui s'�tablit en dehors du monde positif, et se nourrit de
r�veries, de sp�culations, d'id�alit�s; cette existence
immat�rielle qui a horreur des affaires, pour laquelle la
m�ditation est un besoin, la science un devoir, la cr�ation
litt�raire une jouissance d�licieuse, et qui, s'emparant � la fois
des richesses antiques et des tr�sors modernes, prenant une
feuille au laurier de Milton, comme � celui de Virgile, fait
servir � sa fortune les gloires et les g�nies de tous les �ges.

XLVIII

�On ignore dans ce pays l'existence du savant modeste qui,


�tranger aux mouvements du monde politique et au trouble des
passions cupides, se donne tout entier � l'�tude, l'aime pour
elle-m�me, et jouit, dans le myst�re, de ses nobles loisirs.

�L'Am�rique ne conna�t, ni ces brillantes ar�nes o� l'imagination


s'�lance sur les ailes du g�nie et de la gloire; ni ces cours
d'amour o� les gr�ces, l'esprit et la galanterie se jouaient
ensemble; ni cette harmonie presque c�leste qui na�t de l'accord
des lettres avec les beaux-arts; ni ce parfum de po�sie,
d'histoire et de souvenirs, qui s'exhale si doux d'une terre
classique pour monter vers un beau ciel.

XLIX

�L'Europe qui admire Cooper croit que l'Am�rique lui dresse des
autels; il n'en est point ainsi. Le Walter Scott am�ricain ne
trouve dans son pays ni fortune ni renomm�e. Il gagne moins avec
ses livres qu'un marchand d'�toffes; donc celui-ci est au-dessus
du marchand d'id�es. Le raisonnement est sans r�plique.

�D'abord incr�dule � ce ph�nom�ne, je supposais que Cooper avait


peint de fausses couleurs les moeurs des Indiens, et que les
Am�ricains, juges d'un tableau dont l'original est sous leurs
yeux, le condamnaient comme d�pourvu de v�rit� locale. Plus tard
j'ai reconnu mon erreur: j'ai vu les Indiens, et me suis assur�
que les portraits de Cooper sont d'une ressemblance frappante.

LI

�Mais les Am�ricains se demandent � quoi sert de conna�tre ce


qu'ont fait les Indiens, ce qu'ils font encore; comment ils
vivaient dans leurs for�ts, comment ils y meurent. Les sauvages
sont de pauvres gens desquels il n'y a rien � tirer, ni richesses,
ni enseignements d'industrie. Il faut prendre leurs for�ts, voil�
tout, et s'en emparer, non pour faire de la po�sie, mais pour les
abattre et passer la charrue sur le tronc des vieux ch�nes.

LII
�Ces belles for�ts, ces magnifiques solitudes, ces splendides
palais de la nature sauvage, il leur fallait pourtant un chantre
divin! Elles ne pouvaient tomber sous le fer de l'industriel sans
avoir �t� c�l�br�es sur la lyre du po�te... le po�te n'�tait pas
chez les Am�ricains... mais franchissant l'Atlantique, l'ange de
la po�sie a, sur ses ailes de flamme, transport� l'Hom�re fran�ais
sur les rives du Meschac�b�.

LIII

�Tous les mondes sont le domaine du g�nie! et il est de larges


poitrines qui pour respirer � l'aise, n'ont pas trop de l'univers.
Quelques ann�es plus tard, l'h�te des sauvages allait, po�te
inspir� chanter des souvenirs sur les bords de l'Eurotas, et
p�lerin pieux, adorer Dieu sur les rives du Jourdain!

Atala, R�n�, les Natchez sont n�s en Am�rique, enfants du d�sert.


Le Nouveau-Monde les inspira; la vieille Europe les a seule,
compris.

Les Am�ricains, quand ils lisent Chateaubriand, disent, comme en


voyant la merveille de Niagara

�Qu'est-ce que cela prouve?�

Tel est le peuple sur lequel j'avais con�u l'espoir chim�rique


d'exercer une po�tique influence!!

� cruel d�senchantement! Ainsi se brisait dans mes mains le rameau


secourable auquel j'avais, durant le naufrage, rattach� ma
derni�re chance de salut!!

Chapitre XIII
L'�meute

�Ainsi s'�vanouissait mon r�ve d'illustration litt�raire et


l'avenir que j'y rattachais! Tout autre moyen de renomm�e m'�tait
interdit. Si les �tats-Unis eussent �t� engag�s dans quelque
guerre, j'eusse tent� d'entrer dans les rangs de l'arm�e
am�ricaine; mais en temps de paix il n'y a point de gloire
militaire. Les soldats de ce pays se r�duisent � quelques milliers
d'hommes cantonn�s sur les fronti�res des �tats de l'Ouest, o�
leur seule mission est de tenir en respect des hordes d'Indiens
sauvages [52].

Comme j'�tais tomb� dans l'accablement profond qui succ�de au


dernier rayon �teint de la derni�re esp�rance, je re�us une lettre
de Nelson qui m'annon�ait son d�part de Baltimore et sa prochaine
arriv�e � New York avec Marie; il n'entrait dans aucun d�tail.
�Vous saurez, me disait-il, la cause de cette retraite et le
nouveau coup qui vient de nous frapper.� Il ne me disait rien de
Georges.

Apr�s un jour d'attente et de tourments, je vis arriver Nelson et


Marie. La douleur se montrait grave et s�v�re sur le front du
p�re, expansive et tendre dans les yeux de la jeune fille.

Mon inqui�tude comprima les premiers �lans de mon amour.

�Quels sont donc, m'�criai-je, les nouveaux malheurs dont je vous


vois accabl�s?�

Apr�s quelques instants d'un morne silence, Nelson me dit: �Une


semaine s'est �coul�e depuis qu'� Baltimore s'est faite l'�lection
d'un membre du congr�s. Georges et moi, nous nous y sommes rendus
selon notre coutume... Je suis habitu� � voir les intrigues
s'agiter en pareille occasion, mais je trouvai les passions
politiques dans un �tat d'exaltation que je n'avais pas vu
jusqu'alors.

�La lutte s'engagea entre deux candidats; le premier, remarquable


par de grands talents, mais f�d�raliste; le second, moins
distingu�, mais jacksoniste [53].

Apr�s une multitude de discours suivis les uns de hu�es, les


autres d'acclamations, tous accompagn�s de querelles violentes
entre les �lecteurs des deux partis contraires, on recueillit les
votes, et le candidat auquel Georges et moi avions donn� notre
suffrage l'emportait d'une voix, lorsque tout �-coup un grand
tumulte �clate dans l'assembl�e; d'abord une exclamation, puis
deux, puis mille se font entendre; l'agitation, partie d'un point,
gagne subitement toute la salle, comme le trouble d'une abeille
inqui�t�e dans sa case se communique en un instant � toute la
ruche. Enfin j'entends les �lecteurs du parti vaincu s'�crier: Le
scrutin est nul! Georges Nelson est un homme de couleur; hurrah!
hurrah! qu'il sorte de la salle... l'�lection doit �tre
recommenc�e...

�De vifs applaudissements suivirent ces paroles. Ceux de notre


parti gardaient un morne silence; enfin l'un d'eux demanda �
Georges si l'imputation �tait vraie. Oui, r�pondit celui-ci. Alors
nos amis eux-m�mes firent entendre de violents murmures, et chacun
s'�loigna de nous. J'�prouvai dans ce moment moins de confusion
que de crainte; car je pressentais la fureur de Georges et les
�clats terribles auxquels il allait se livrer. Je le vis p�lir de
col�re, mais, chose �trange! il reprit tout � coup ses sens et
demeura tranquille.

�L'observation de nos adversaires �tait fond�e, la loi du Maryland


excluant du droit �lectoral tous les gens de couleur, m�me ceux
qui sont depuis longtemps en possession de la libert�. Je ne
r�clamai point, et, entra�nant Georges hors de la salle, je b�nis
le ciel de trouver calme celui dont je craignais tant les
emportements. � l'instant o� nous sortions nous avons remarqu� un
individu qui mettait un grand z�le � provoquer l'attention
publique sur l'humiliation de notre retraite. Georges le regarda
en face et reconnut en lui don Fernando d'Almanza, cet Am�ricain
qui, par ses perfides r�v�lations, fit mourir de douleur la m�re
de mes enfants. Je ne doutai pas que le premier cri d�nonciateur
ne f�t sorti de sa bouche; et Georges a suppos� avec raison que
cet homme �tait le m�me qui, au th��tre de New York, avait excit�
contre vous et lui les haines de la multitude.

�Le premier mouvement de Georges fut de se porter vers l'auteur de


l'affront, et de venger d'un seul coup l'ancienne et la nouvelle
injure; mais je le vis presque aussit�t comprimer son
ressentiment. Il murmurait � voix basse des phrases entrecoup�es
dont je ne comprenais pas bien le sens: le grand jour approche,
disait-il; la vengeance sera plus belle!

�Persuad� qu'il cachait dans son �me un secret important, je le


pressai de m'en faire l'aveu. -- C'est une l�chet�, me dit-il, de
se laisser �craser sans relever la t�te. Je sais qu'une
insurrection se pr�pare dans le Sud; les n�gres de la Virginie et
des deux Carolines vont se joindre aux Indiens de la G�orgie pour
secouer le joug am�ricain; j'irai seconder leurs efforts.

�Effray� de ce projet, je tentai, par tous les moyens, d'en


d�montrer � Georges la folie et l'impuissance.... Peut-�tre je le
fis dans des termes trop s�v�res... mais un pareil dessein me
semblait si f�cond en p�rils!... Marie joignit � mes remontrances
ses pri�res et ses larmes, toujours si puissantes sur son fr�re.
Georges garda le silence. Alors je pensai que la raison �tait
entr�e dans son coeur.

�Nous conv�nmes de quitter Baltimore, o� nous ne pouvions demeurer


plus longtemps; mais o� chercher un refuge? Je proposai � mes
enfants de porter notre malheureuse fortune � New York, o� un
presbyt�rien respectable, James Williams, que j'avais autrefois
connu � Boston, nous donnerait provisoirement un asile. Arriv�s
l�, nous pourrions d�lib�rer sur le choix d'une retraite. Tandis
que je parlais, Georges paraissait livr� � une grande
pr�occupation; cependant il ne prof�ra pas un seul mot qui
rappel�t son funeste projet. Le soir, quand l'heure de se s�parer
fut venue, il nous comblait des plus touchantes caresses; jamais
il ne s'�tait montr� si affectueux pour moi, si tendre pour sa
soeur. Au milieu d'une r�verie, il s'interrompait pour nous dire
de douces paroles. H�las! le lendemain il manquait � nos
embrassements; il avait quitt� Baltimore laissant une lettre dans
laquelle il nous conjurait de lui pardonner son d�part clandestin.

�Jamais, disait-il, je n'aurais pu r�sister � l'ascendant d'un


p�re, aux larmes d'une soeur; un seul regard de Marie, m'aurait
vaincu. Cependant mon devoir me commande de secourir des fr�res
malheureux... Mon p�re, ma ch�re soeur, ajoutait-il, nous nous
reverrons dans des temps plus fortun�s... Si les hommes ne sont
pas �gaux sur la terre, ils le sont du moins dans le ciel.

�Je ne vous dirai point quelle fut la douleur de Marie en


entendant ces derni�res paroles d'un fr�re qu'elle ch�rit.

�Georges, dans sa lettre, nous engageait � suivre mon premier


projet, celui de demander l'hospitalit� � James Williams, auquel,
disait-il, il s'adresserait plus tard pour retrouver nos traces.�

Ainsi parla Nelson; sa voix, en finissant, s'�tait faiblement


�mue. Il dit ensuite avec l'accent d'une r�signation pieuse: �Plus
le bras qui frappe est puissant, et plus on doit l'adorer... Mon
ami, ajouta-t-il, vous pouvez maintenant juger si je vous trompais
quand je vous peignais l'horrible condition des gens de couleur
aux �tats-Unis. N'ayant pu dissiper vos illusions, j'imposai �
votre amour un temps d'�preuve. Le terme n'en est pas encore
expir�, mais sans doute votre opinion l'a devanc�, et ce que vous
savez de notre fortune doit suffire pour vous �clairer.�

Comme je gardais le silence sous l'impression d'un chagrin profond


et de l'inqui�tude que m'inspirait le sort de Georges, Marie,
prenant mon anxi�t� pour de l'embarras, me dit d'une voix
entrecoup�e de pleurs: �Ludovic, mon coeur vous tient compte des
efforts g�n�reux que vous faites pour aimer une infortun�e; mais,
de gr�ce, cessez de lutter contre l'inflexible destin. Vous le
voyez, nos malheurs s'encha�nent comme nos jours. Mon sort est �
jamais fix�: je tra�nerai de ville en ville ma mis�rable
existence; chass�e d'un lieu par le m�pris, de l'autre par la
haine, partout r�prouv�e des hommes, parce que je fus maudite dans
le sein de ma m�re!�

J'atteste le ciel qu'en pr�sence d'une si touchante infortune, mon


coeur ne chancela pas un seul instant; pour �tre fid�le au
malheur, je n'eus aucun combat int�rieur � soutenir. Je sentis se
resserrer plus fortement dans mon �me le lien qui m'unissait �
Marie. Cet accroissement de tendresse et d'amour se m�lait d'une
indignation si profonde contre les auteurs du mal dont la victime
�tait sous mes yeux, que je ne pus contenir l'expression de ce
dernier sentiment.

Voil� donc, m'�criai-je, le peuple objet de mes admirations et de


mes sympathies! fanatique de libert� et prodigue de servitude!
discourant sur l'�galit� parmi trois millions d'esclaves;
proscrivant les distinctions, et fier de sa couleur blanche comme
d'une noblesse; esprit fort et philosophe pour condamner les
privil�ges de la naissance, et stupide observateur des privil�ges
de la peau! Dans le Nord, orgueilleux de son travail; dans le Sud,
glorieux de son oisivet�; r�unissant en lui, par une monstrueuse
alliance, les vertus et les vices les plus incompatibles, la
puret� des moeurs et le vil int�r�t, la religion et la soif de
l'or, la morale et la banqueroute!

Peuple homme d'affaires qui se croit honn�te parce qu'il est


l�gal; sage, parce qu'il est habile; vertueux, parce qu'il est
rang�! Sa probit�, c'est la ruse soutenue du droit, l'usurpation
sans violence, l'ind�licatesse sans crime. Vous ne le verrez point
arm� du poignard qui tue; son arme � lui, c'est l'astuce, la
fraude, la mauvaise foi, avec lesquelles on s'enrichit... Il parle
d'honneur et de loyaut� comme font les marchands! mais voyez
quelle hypocrisie jusque dans ses bienfaits! il convie �
l'ind�pendance toute une race malheureuse; et ces n�gres qu'il
affranchit, il leur inflige, au sortir des fers, une pers�cution
plus cruelle que l'esclavage.

Ainsi s'emportait ma col�re; j'en arr�tai les �lans � l'aspect de


Marie, dont l'abattement �tait extr�me. Apr�s avoir exhal� ses
ressentiments, mon coeur ne contenait plus que de l'amour, et je
ne crus pouvoir mieux l'exprimer qu'en adressant ce peu de mots �
Nelson: �Le temps d'�preuve n'est pas encore �coul�, veuillez me
faire gr�ce de ce qui reste et souffrir que je devienne l'�poux de
Marie.

-- �Dieu puissant! s'�cria l'Am�ricain non sans quelque �motion,


que ta bont� est grande puisque tu nous conserves le coeur de ce
digne jeune homme!�
Mes paroles jet�rent Marie dans une situation impossible �
d�crire. L'expression de mes griefs contre la soci�t� am�ricaine
lui avait donn� le change sur mes sentiments int�rieurs; et, quand
mes derniers accents lui eurent r�v�l� le seul d�sir de mon coeur,
je la vis passer subitement de l'extr�me douleur � cet exc�s de
joie qui s'annonce aussi par des larmes; tombant � genoux, elle
rendit gr�ces � Dieu dans l'attitude du criminel qui, ayant re�u
des hommes un pardon inesp�r�, joint ses deux mains en regardant
le ciel.

Nelson ajouta:� G�n�reux ami, c'est le signe d'une �me grande et


forte d'�tre attir� par le malheur. Je ne combattrai plus vos
nobles �lans; j'admire votre vertu, et ne me crois point digne de
la diriger.� En disant ainsi, il se jeta dans mes bras, et me
serra �troitement contre son coeur; puis, prenant ma main et celle
de Marie: �Ma fille, lui dit-il en faisant signe de nous unir,
Ludovic sera votre �poux.� -- �� mon Dieu! s'�cria cette charmante
fille, tant de bonheur n'est-il pas un r�ve?� Elle n'ajouta rien �
ces paroles, se tint appuy�e au bras de Nelson et parut recueillir
ses sentiments dans une extase de f�licit�.

Cependant, impatient de voir s'accomplir le plus cher de mes


voeux, j'obtins de Nelson qu'il fix�t le jour de mon union avec sa
fille. -- �Dans quelques jours, me dit-il, je vous nommerai mon
fils. Il fut un temps, peu �loign� de nous, o�, selon les lois de
l'�tat de New York, le mariage d'un blanc avec une personne de
couleur �tait impossible; mais aujourd'hui la prohibition n'existe
plus: de semblables alliances se font quelquefois...

�Un ami de notre h�te, le r�v�rend John Mulon, ministre


catholique, que sa philanthropie pour la race noire rend cher aux
presbyt�riens eux-m�mes, vous mariera d'abord selon les rites de
l'�glise romaine, � laquelle vous appartenez; ensuite James
Williams, ministre presbyt�rien, donnera � votre union la sanction
du culte que ma fille professe. Nagu�re encore des mariages de
cette sorte eussent excit� dans la population am�ricaine de vives
rumeurs... mais l'esprit public s'�claire chaque jour, et les
haines meurent avec les pr�jug�s. Peut-�tre, mes enfants, ferons
nous sagement, quand votre union sera consacr�e, de ne point
quitter New York. Il n'existe pas dans cette ville plus de
bienveillance que dans les autres pour les gens de couleur; mais,
au moins, dans une grande cit�, il est plus facile qu'ailleurs de
vivre obscur et ignor�.�

Je ne songeai point en ce moment � rechercher si Nelson �tait le


jouet de quelque illusion; le contentement de mon coeur �tait
extr�me; toutes mes inqui�tudes s'�vanouirent; j'oubliai mes
ennuis pass�s, la cause m�me qui les avait fait na�tre; et,
croyant � jamais tarie la source de mes infortunes, je ne vis plus
dans l'avenir que des promesses de bonheur.

Cette impression ne fut point dissip�e par les chagrins de Marie


qui, peu d'instants apr�s les joies de la premi�re ivresse, �tait
revenue � sa m�lancolie. �Mon ami, me disait-elle, c'est en vain
que tu cherches � me tromper... Ton amour pour moi est devenu un
sacrifice...

�Quand tu vois couler mes larmes, n'accuse point mon amour; je


pleure parce que je vois quel sera ton sort, si notre union
s'accomplit. Le m�pris dont je serai l'objet rejaillira sur toi...
Tu n'es point accoutum� � te passer d'estime; et ce manque te fera
souffrir d'affreux tourments... il ne sera pas en ton pouvoir de
me cacher les secr�tes plaies de ton coeur. Ludovic, je mourrai de
douleur de te savoir malheureux.�

Je m�prisai la vanit� de ses scrupules et la chim�re de ses


craintes.

Le jour tant d�sir� de notre hymen arriva. Je me sentais plein


d'amour, jamais mon coeur ne s'�tait ouvert � tant d'esp�rance;
j'�prouvais pourtant un secret d�plaisir � voir le front de Marie
couvert d'un voile de tristesse, qui ne tombait point devant ma
joie; je ne savais pas alors qu'il est des �mes tendres et
myst�rieuses dont la douleur est un pr�sage, et qui souffrent
instinctivement, parce qu'elles ont devin� de grands maux dans
l'avenir

Cependant, d�s le matin, elle parut orn�e de la blanche couronne


des �pouses; sa gr�ce et sa beaut� naturelle �taient pleines d'un
secret enchantement, et, je ne sais si sa parure n'�tait pas
encore embellie par le deuil de son regard. Une joie religieuse et
paisible se peignait sur la physionomie de Nelson; et, quand John
Mulon et James Williams nous annonc�rent que l'heure �tait venue
d'aller � l'�glise pour la c�r�monie, je me sentis p�n�tr� d'une
sainte et douce �motion.

Cependant, � l'instant o� nos �mes tranquilles se remplissaient


des esp�rances du bonheur, de grands troubles se pr�paraient dans
New York, et un orage terrible �tait pr�s de fondre sur nos t�tes.
(Voir note � la fin de l'ouvrage)

Il existe � New York, comme dans toutes les villes du Nord des
�tats-Unis, deux partis bien distincts parmi les amis de la race
noire.

Les uns, jugeant l'esclavage mauvais pour leur pays, et peut-�tre


aussi le condamnant comme contraire � la religion chr�tienne,
demandent l'affranchissement de la population noire; mais, pleins
des pr�jug�s de leur race, ils ne consid�rent point les n�gres
affranchis comme les �gaux des blancs; ils voudraient donc qu'on
d�port�t les gens de couleur, � mesure qu'on leur donne la
libert�; et ils les tiennent dans un �tat d'abaissement et
d'inf�riorit� aussi longtemps que ceux-ci demeurent parmi les
Am�ricains. Un grand nombre de ces amis des n�gres ne sont
contraires � l'esclavage que par amour-propre national; il leur
est p�nible de recevoir sur ce point le bl�me des �trangers, et
d'entendre dire que l'esclavage est un reste de barbarie.
Quelques-uns attaquent le mal par la seule raison qu'ils souffrent
de le voir: ceux-l�, en op�rant l'affranchissement, font peu de
chose: ils d�truisent l'esclavage, et ne donnent pas la libert�;
ils se d�livrent d'un chagrin, d'une g�ne, d'une souffrance de
vanit�, mais ils ne gu�rissent point la plaie d'autrui; ils ont
travaill� pour eux, et non pour l'esclave. Charg� de ses fers,
celui-ci est repouss� de la soci�t� libre.

Les autres partisans des n�gres sont ceux qui les aiment
sinc�rement, comme un chr�tien aime ses fr�res, qui non-seulement
d�sirent l'abolition de l'esclavage, mais encore re�oivent dans
leur sein les affranchis, et les traitent comme leurs �gaux.

Ces amis z�l�s de la population noire sont rares; mais leur ardeur
est infatigable; elle fut longtemps � peu pr�s st�rile; cependant
quelques pr�jug�s s'�vanouirent � leur voix, et on vit des blancs
s'allier par le mariage � des femmes de couleur.

Tant que la philanthropie pour les n�gres n'avait abouti qu'�


d'inutiles d�clamations, les Am�ricains l'avaient tol�r�e sans
peine: peu leur importait qu'on proclam�t th�oriquement l'�galit�
des noirs, pourvu que ceux-ci demeurassent, par le fait,
inf�rieurs aux blancs. Mais le jour o� un Am�ricain �pousa une
femme de couleur, la tentative de m�ler les deux races prit un
caract�re pratique. Ce fut une atteinte port�e � la dignit� des
blancs; l'orgueil am�ricain se souleva tout entier.

Telle �tait, dans la ville de New York, la disposition des


esprits, � l'�poque de mon hymen avec Marie.

Comme nous nous rendions � l'�glise catholique, j'aper�us dans la


ville une agitation inaccoutum�e. Ce n'�tait plus le mouvement
r�gulier d'une population industrielle et commer�ante: des hommes
mal v�tus, de la classe ouvri�re, parcouraient les rues � une
heure o� d'ordinaire ils remplissent les ateliers. On les voyait,
au m�pris de leurs habitudes calmes et froides, marcher vite, se
heurter en se croisant, s'aborder d'un air myst�rieux, former des
groupes anim�s, et se s�parer brusquement dans des directions
contraires.

Plein d'un int�r�t immense qui occupait toute ma pens�e, je ne


pr�tai qu'une faible attention � ce trouble ext�rieur; cependant,
d�s ce moment, je fus surpris de ne voir dans les rues ni n�gres
ni mul�tres.

Nelson demanda � un Am�ricain qui passait pr�s de nous la cause de


ce tumulte. -- �Oh! dit celui-ci, les amalgamistes [54] font tout
le mal; ils veulent que les n�gres soient les �gaux des blancs;
les blancs sont bien forc�s de se r�volter.�

Interrog� de m�me, un autre r�pondit -- �Si on tue les n�gres, ce


sera leur faute; pourquoi ces mis�rables osent-ils s'�lever
jusqu'au rang des Am�ricains?�

Un troisi�me interlocuteur �mit une opinion diff�rente: �On va,


dit-il, raser les maisons des noirs, et faire dispara�tre leurs
hideuses figures! Les blancs sont coupables d'agir ainsi; car ils
ont eu le premier tort; pourquoi ont-ils donn� la libert� aux
n�gres?�

� l'instant o� ces tristes discours frappaient notre oreille, un


affreux spectacle s'offrit � nos yeux...

Nous �tions dans L�onard-Street. Quelques pauvres mul�tres venant


� passer en ce moment, nous entendons aussit�t mille voix
furieuses crier: �Haine aux n�gres! � mort! � mort!� Au m�me
instant, une gr�le de pierres, parties du sein de la multitude,
tombe sur les gens de couleur; des Am�ricains, arm�s de b�tons, se
pr�cipitent sur ces malheureux, et les frappent sans piti�.
Atterr�s par un traitement aussi cruel qu'inattendu, les mul�tres
ne faisaient aucune r�sistance, et paraissaient accabl�s de
stupeur � l'aspect de la foule irrit�e; leur regard, �lev� vers le
ciel, semblait demander � Dieu d'o� venait contre eux le courroux
d'une soci�t� dont ils respectaient les lois.

Bient�t une sc�ne plus d�solante encore s'offrit � nos regards.


Les infortun�s, que poursuivait une aveugle vengeance, s'�taient
r�fugi�s dans les maisons amies de quelques gens de couleur. Je
les croyais �chapp�s au p�ril; mais quand il est soulev�, le flot
populaire ne s'arr�te pas ainsi. Les fen�tres volent en �clats,
les portes sont bris�es, les murs d�molis... En ce moment, je
cessai de voir le travail du peuple: Marie �tait glac�e d'effroi.
�Mes amis, nous dit Nelson sans se troubler, retirons-nous; ces
violences barbares confondent ma raison; elles prouvent une haine
bien fatale contre les gens de couleur. De grands dangers nous
menaceraient si nous �tions d�couverts. H�tons-nous de gagner le
temple saint; r�fugi�s dans l'�difice religieux, nous y serons �
couvert de toute injure: le peuple am�ricain cesserait plut�t
d'exister que de perdre son respect pour les choses saintes... Mes
enfants, nous disait encore Nelson en nous entra�nant vers
l'�glise, d�s que votre union sera consomm�e, nous quitterons
cette ville, o� r�gnent de mauvaises passions, que je croyais
assoupies.�

En peu d'instants nous arriv�mes � l'�glise de John Mulon.


Beaucoup de gens de couleur s'y �taient r�fugi�s.

En entrant dans le pieux asile, je sentis rena�tre ma force et mes


esp�rances. Le tumulte de la s�dition, les cris de la multitude,
ses fureurs, et la voix des victimes, tous ces bruits de la terre
cess�rent de frapper mon oreille, et les ressentiments sortirent
de mon coeur. J'aimais la fille de Nelson, et je priais Dieu.

Bient�t la c�r�monie fut commenc�e. J'�tais agenouill� pr�s de


Marie, dont la p�leur �tait extr�me. Pendant les sc�nes d'horreur
dont nous avions �t� les t�moins, elle n'avait pas laiss� �chapper
une seule plainte; seulement son regard douloureux semblait me
dire: �Sont-ce donc l� les pompes de notre hymen?� Depuis que nous
�tions entr�s dans l'enceinte sacr�e, je voyais rena�tre sur son
front le calme et la s�r�nit�: mais sa confiance en Dieu �tait
plut�t de la r�signation que de l'esp�rance.

Pour moi, je m'abandonnais sans r�serve � mes impressions de joie.


Apr�s bien des orages, je touchais au port... mes malheurs pass�s
servaient d'ombre � mon bonheur... et je b�nissais presque les
pers�cutions de la fortune, sans lesquelles je n'eusse point �t�
aussi heureux... Si le sort e�t prot�g� mes premi�res ambitions de
gloire et de puissance, je n'aurais point quitt� l'Europe, et je
ne serais point aujourd'hui l'�poux de Marie! Que me feront
d�sormais les injustices du monde; nous serons deux pour les
supporter; et les larmes d'une femme sont si douces, qu'elles
m�lent un charme secret aux douleurs les plus am�res.

Ainsi s'offraient � mon esprit mille pens�es riantes d'avenir,


tandis que, prostern�s devant l'autel, Marie et moi nous recevions
les b�n�dictions de l'�glise. Au moment o� le ministre saint,
apr�s avoir tir� de son coeur des conseils touchants, prenait nos
mains pour les unir, un grand tumulte �clate tout � coup � la
porte du temple. �Les insurg�s!� crie une voix sinistre. Ce cri
vole de bouche en bouche; puis un silence morne se fait sous la
vo�te sacr�e... Alors on entend au dehors le bruit d'une multitude
en d�sordre, semblable aux grondements d'un orage qui s'approche.
Pouss� par un vent imp�tueux, le nuage qui porte le tonnerre
s'avance rapidement, et d�j� la foudre est sur nos t�tes. �Mort
aux gens de couleur! � l'�glise! � l'�glise!� Ces clameurs
redoutables retentissent de toutes parts; la terreur saisit les
fid�les assembl�s; le pr�tre p�lit ses genoux fl�chissent,
l'anneau qui devait nous unir tombe de ses mains! Marie, glac�e
d'effroi, perd ses sens, chancelle, et je pr�te � la jeune fille
d�faillante l'appui du bras qui, un instant plus tard, e�t soutenu
mon �pouse bien-aim�e.

Quelques n�gres intr�pides s'�taient �lanc�s vers les issues de


l'�glise pour les d�fendre contre l'invasion; mais bient�t mille
projectiles tombent avec fracas sur l'�difice sacr�... on entend
les portes g�mir sur leurs gonds... les assaillants s'encouragent
mutuellement � la violence; chacun de leurs succ�s est salu� par
des applaudissements tumultueux; les coups redoublent, les
murailles s'�branlent, le sol a trembl�. D�j� le peuple, ce
prodigieux ouvrier de destruction, a fait irruption dans le
parvis; alors l'�glise pr�sente une sc�ne affreuse de d�sordre et
de confusion: les enfants jettent des cris per�ants; les femmes
poussent des plaintes douloureuses. � l'id�e d'un massacre
populaire, l'horreur p�n�tre dans toutes les �mes; car la populace
est la m�me dans tous pays, stupide, aveugle et cruelle. Des
hommes, ou plut�t des monstres, sans respect pour la saintet� du
lieu, sans piti� pour l'infirmit� du sexe et de l'�ge, se
pr�cipitent sur la pieuse assembl�e, et se livrent aux actes de la
plus brutale violence, sans �pargner les femmes, les vieillards et
les enfants.

Mon angoisse �tait extr�me. Confondu par ce spectacle de


vandalisme et d'impi�t�, Nelson �tait partag� entre sa sollicitude
paternelle et son orgueil national. �� mon Dieu! s'�criait-il; �
profanation! � honte pour mon pays!�

Le p�ril �tait imminent et terrible; je dis � Nelson: �De gr�ce,


laissez � mon amour le soin de prot�ger Marie� et en parlant
ainsi, je la saisis dans mes bras. Oh! avec quelle �nergie je
m'emparai de ma bien-aim�e! comme je me sentis fort en la portant
sur mon coeur! mais � peine �tais-je charg� d'un si pr�cieux
fardeau, que j'entends plusieurs voix crier: �John Mulon! John
Mulon! mort au catholique qui marie les femmes de couleur avec les
blancs!� Et en m�me temps je vis tous les regards se porter sur
nous; je compris que nous �tions trahis, et que d'affreux dangers
nous mena�aient. Comment sauver Marie? comment traverser les rangs
de nos ennemis, au milieu de tant de passions d�cha�n�es?

Une lueur d'esp�rance vint briller � mes regards. �La milice! la


milice!� cri�rent quelques insurg�s. -- �Que nous importe!
r�pondirent les autres; la milice n'oserait pas tirer sur le
peuple am�ricain!�

Un corps de miliciens arrivait en effet avec la mission de


r�tablir la paix publique; mais il �tait enti�rement compos�
d'hommes blancs qui se souciaient peu des gens de couleur. Au lieu
d'arr�ter la fureur populaire, ils se mirent � contempler ses
exc�s. Leur pr�sence impassible ne fit qu'accro�tre la fureur des
assaillants qui parcouraient l'int�rieur du temple, brisant,
saccageant tout, les meubles, les ornements du culte, la chaire
sacr�e, l'autel m�me. Toutes les issues �taient gard�es, pour que
nul ne p�t se soustraire � leurs violences. Dans cette extr�mit�,
recommandant au ciel la sainte cause de l'innocence et du malheur,
je me pr�cipite au milieu d'une multitude effr�n�e, � travers
mille cris de douleur et de vengeance, �levant dans mes bras
Marie, p�le et �chevel�e, et n'ayant pour me prot�ger d'autre
secours que l'�nergie de ma volont�, la force de mon amour, et ma
foi dans la justice de Dieu. Ah! je fus intr�pide et puissant! je
ne sais si ce fut un effet de mon audace ou d'une c�leste
protection: mais un passage s'ouvrit devant moi. Marie �tait si
belle dans son effroi, que j'attribuai d'abord � la fascination de
ses charmes l'impuissance de nos ennemis; cependant quel respect
la plus noble cr�ature inspirerait-elle � l'impie qui outrage Dieu
dans son temple? Je n'avais plus � franchir que la derni�re issue:
c'�tait le passage le plus dangereux. Agit� de mille terreurs,
plac� entre l'obstacle que je voyais devant moi et l'impossibilit�
de demeurer immobile, ne trouvant que p�rils autour de moi, je
m'�lance... En ce moment, je vois se lever les bras des
meurtriers... Marie va tomber sous leurs coups... Alors il me
semble que la vo�te du ciel s'affaisse sur moi, en m�me temps que
la terre entr'ouvre son sein pour m'engloutir. Cependant mon �lan
suit son cours; je ne puis plus le retenir, et, dans cet
entra�nement de mon corps, j'ai la conscience qu'en voulant sauver
une t�te ch�rie, je la livre � ses bourreaux!!

O mon Dieu! qu'en ce jour ta puissance et ta mis�ricorde furent


grandes! � l'instant m�me o� je pr�cipitais dans l'ab�me le tr�sor
confi� � mon amour, un jeune combattant se pr�sente, se jette
entre nous et nos ennemis, dont il brave les fureurs, nous fait un
rempart de son corps, s'avance dans le terrible d�fil�, attaque
les gardiens du passage, d�sarme, renverse, brise tout ce qui lui
r�siste... Pr�c�d� de sa puissance tut�laire, je marche sans
obstacle, je soustrais Marie aux outrages, je la prot�ge contre
toutes les violences, et ressens la plus douce joie qu'il soit
donn� � l'homme d'�prouver en d�robant � un affreux p�ril et en
voyant rena�tre dans mes bras le charmant objet de mon amour.

Peu d'instants apr�s nous f�mes rejoints par Nelson, James


Williams et John Mulon, qui, malgr� les luttes o� ils avaient �t�
contraints de s'engager, ne nous avaient pas perdus de vue.

�Ludovic! � ciel! o� sommes-nous?� s'�cria Marie en rouvrant ses


beaux yeux que la terreur avait ferm�s, et qui semblaient se
r�veiller d'un long sommeil; �O� donc est le temple, le ministre
saint, mon p�re, la foule?� Et son regard parut s'�garer autour
d'elle.

�Mon bien aim�, reprit-elle, je ne sais rien, sinon que je te dois


la vie.�

Puis, voyant Nelson: �Mon p�re! ah! je tremblais pour vos jours...
dites... que s'est-il donc pass� depuis que l'anneau de notre
hymen est tomb� des mains du pr�tre de Dieu... J'ai eu une
terrible vision!... des images de sang!... des cris de mort!...
Georges! Georges! o� est-il?�

-- �Il est l�,� r�pliqua Nelson.


-- �� mon Dieu! il a perdu la vie,� s'�cria Marie.

-- �Non, ma fille, il a sauv� la tienne.�

Nelson nous apprit en effet que Georges �tait ce jeune homme


intr�pide qui, � l'instant du plus grand p�ril, s'�tait montr�
soudain, et nous avait d�livr�s par des prodiges de valeur et
d'audace.

�Mes amis, dit Nelson, le ciel nous �prouve par de cruelles


infortunes; cependant la Providence, qui, en permettant un grand
mal, nous a soustraits miraculeusement aux maux plus grands dont
nous �tions menac�s, n'est-elle pas encore g�n�reuse envers nous?�

-- �D'o� vient que Georges �tait ici? demanda Marie; et pourquoi


n'est-il pas avec nous?

-- �Georges, r�pondit Nelson, nous est apparu comme ces g�nies


bienfaisants qui ne descendent sur la terre que pour s�cher les
pleurs des hommes, et qui, apr�s avoir consol�, retournent dans
leur c�leste patrie. Je l'ai vu ardent, imp�tueux, s'�lancer � la
d�fense de sa soeur et terrasser ses ennemis. Bient�t il s'est
approch� de moi: -- Suivez Marie, m'a-t-il dit; veillez sur
elle... h�tez-vous, � mon p�re, de fuir cette ville impie. Et
comme je prenais son bras pour l'attirer � nous: -- Je ne suis pas
libre, m'a-t-il r�pondu avec �nergie; mon devoir m'appelle
ailleurs... J'aime ma soeur plus que la vie, mais non autant que
l'honneur. Je m'�loigne de vous, je fuis ma ch�re soeur, pour ne
pas �tre faible. Que Marie s'unisse � Ludovic, il est digne
d'elle... elle l'est de lui... Adieu, James Williams; a-t-il dit
en s'�loignant; allez chez votre fr�re Lewis; il vous faut � tous
un autre asile, car votre maison n'existe plus.�

Nous trouv�mes en effet un monceau de ruines � la place de


l'habitation de notre h�te. Les portes en avaient �t� bris�es, les
murs d�molis, les meubles saccag�s; les d�bris de la destruction
avaient �t� rassembl�s en tas sur la place publique; on y avait
mis le feu en signe de joie, et nous aper��mes � notre retour, les
derni�res lueurs de la flamme qui les avaient consum�s. Plusieurs
maisons de gens de couleur et de blancs amis des n�gres avaient
�prouv� le m�me sort, et quatre �glises appartenant � la
population noire �taient tomb�es, comme celle de John Mulon, sous
la violence et la profanation.

Vers le soir, l'insurrection �tait amortie; la soci�t�


philanthropique, �tablie � New York pour l'affranchissement des
n�gres, publia une d�claration dans laquelle elle s'effor�a de
calmer les passions des Am�ricains contre les gens de couleur.
�Jamais, dit-elle, nous n'avons con�u le projet insens� de m�ler
les deux races; nous ne saurions m�conna�tre � ce point la dignit�
des blancs; nous respectons les lois qui �tablissent l'esclavage
dans les �tats du Sud.�

� honte! quel est donc ce peuple libre devant lequel il n'est pas
permis de ha�r l'esclavage? Les n�gres de New York ne demandent
pas la libert� pour eux, tous sont libres; ils invoquent la piti�
am�ricaine pour leurs fr�res esclaves... et leur pri�re, celle de
leurs amis, sont des crimes pour lesquels on demande gr�ce!...
Cependant il restait encore dans la ville un peu de cette
agitation superficielle qui a coutume de succ�der aux crises de la
guerre civile. On voyait le p�re chercher les enfants; la soeur,
le fr�re; l'�pouse, le mari. On s'abordait en se questionnant et
en se faisant mutuellement des r�cits exag�r�s: � l'aspect des
�difices ruin�s et des cendres encore fumantes, on s'arr�tait pour
contempler l'oeuvre populaire, comme on regarde, apr�s l'ouragan,
les ch�nes d�racin�s et les moissons fl�tries. Les h�ros du jour
et les braves se reposaient et rentraient chez eux; les poltrons
et les intrigants entraient en sc�ne.

Tout le monde, apr�s l'�v�nement, condamnait les insurg�s, et


leurs exc�s. La plupart, en d�plorant la mis�re des noirs, en
�prouvaient une secr�te joie. Je vis pourtant quelques bons
citoyens, amis sinc�res de leur pays, verser des larmes au
souvenir de cette fatale journ�e; ils voyaient dans cet acte de
tyrannie, exerc� par le plus grand nombre sur une minorit� faible,
l'abus le plus odieux de la force, et se demandaient si une
population, dont les passions haineuses �taient plus fortes que
les lois, pouvait longtemps demeurer libre.

� l'heure m�me o� la s�dition �tait apais�e, ou nous apprit qu'il


s'en pr�parait pour le lendemain une nouvelle, dont les sympt�mes
�taient terribles.

Un seul moyen pouvait arr�ter l'insurrection d�s son principe: il


e�t fallu ordonner � la milice de faire feu sur le peuple; mais
cet ordre ne pouvait �maner que du maire de la cit�. Les plus
sages lui conseillaient cette mesure; mais, magistrat n� du
peuple, il n'osait frapper son p�re. Vainement on lui disait que
les insurg�s �taient de la populace, et non le peuple. Dans les
discordes civiles, il vient un moment o� il est bien malais� de
distinguer l'un de l'autre. Le maire �couta l'avis des plus
mod�r�s, qui voulaient qu'on montr�t seulement les ba�onnettes �
la multitude. Cet appareil de miliciens sous les armes ne pouvait
�tre, � la v�rit�, qu'une d�monstration vaine, s'il ne leur �tait
permis de briser par la force toutes les r�sistances; mais il y a
des cas o� la raison ne fait point entendre, parce qu'elle est
combattue par de secrets sentiments, dont on ne saurait convenir,
et qu'on s'avoue � peine � soi-m�me. �Apr�s tout, disait aux
Am�ricains la voix de cet instinct secret, le malheur serait-il si
grand, quand les gens de couleur et leurs amis p�riraient dans un
mouvement populaire?�

Jugez enfin de la stupeur dans laquelle chacun de nous tomba, en


apprenant que l'annonce de mon union avec Marie avait �t�, sinon
la cause, du moins le pr�texte de l'insurrection. � cette
nouvelle, tous les ressentiments qu'avaient fait na�tre quelques
mariages pr�c�dents entre des blancs et des femmes de couleur
s'�taient r�veill�s. La partie �clair�e de la population, sans
�prouver des passions aussi violentes, sympathisait avec elles;
elle n'e�t point suscit� la r�volte, mais elle laissait faire les
rebelles, et, je ne sais si elle e�t jamais arr�t� leurs exc�s,
n'�tait la crainte qu'elle sentit pour elle-m�me d'une multitude
effr�n�e, qu'elle vit enivr�e de d�sordre et avide de destruction.
Chapitre XIV
Le d�part de l'Am�rique civilis�e

Nelson me dit: �Il vous manquait cette derni�re �preuve...

-- �De gr�ce, m'�criai-je, ne faites pas � mon coeur l'injure de


l'interroger... Mais dites, quand serai-je uni � celle qui m'est
plus ch�re mille fois qu'elle ne le fut jamais?...

-- �H�las! mon ami, r�pliqua Nelson apr�s un long silence, tout


est obstacle, embarras et malheur autour de nous... Je ne vois de
certain que la n�cessit� o� nous sommes de quitter New York sans
le moindre retard.�

Nous pensions tous comme lui. Mais o� aller?... Nelson voulait


nous conduire dans l'Ohio, o� la population am�ricaine, compos�e
d'�l�ments tout nouveaux, ne tient aucun compte des ant�c�dents de
la vie et des traditions de famille. Il se sentait d'ailleurs
attir� vers ce pays par la f�condit� de son sol et le g�nie
industriel de ses habitants. Mais comme nous allions nous arr�ter
� ce projet, notre nouvel h�te, Lewis Williams, chez lequel son
fr�re nous avait conduits, nous apprit que la l�gislature de
l'Ohio venait de rendre un d�cret pour interdire l'entr�e de
l'�tat � tous les gens de couleur.

Ce nouvel acte de tyrannie, tant de malheurs accumul�s sur nos


t�tes, r�veill�rent dans mon �me les haines qu'une ivresse
passag�re y avait endormies.

Je dis � Marie: �Ma bien-aim�e, fuyons une soci�t� qui nous


pers�cute; le bonheur est trop difficile parmi les m�chants; mais
tous les hommes sont m�chants pour nous; crois-moi, renon�ons � ce
monde cruel... voudrais-tu me suivre au d�sert? L'Ouest des �tats-
Unis contient d'immenses contr�es, o� les Europ�ens n'ont jamais
p�n�tr�; c'est l� qu'est notre asile...�

Quel est l'homme qui, sous le charme d'une douce atmosph�re,


traversant une belle solitude, au milieu d'une for�t sombre et
sauvage, o� l'eau vive court sous la feuill�e tremblante; o� le
soleil se joue sur les cimes que d�place le vent; o� tout est
recueillement et myst�re; o� la nature s'empare de l'�me par le
calme, et des sens par une voluptueuse fra�cheur; quel est celui,
dis-je, qui, sous l'empire de ces impressions, n'a pas r�v� le
bonheur dans un �tablissement �loign� du monde, et n'a, sur les
ailes de son imagination, transport� tout � coup dans ce lieu
solitaire une personne ch�rie, avec laquelle il oubliera le reste
des hommes, au sein de toutes les d�lices de l'amour, et de tous
les enchantements de la nature?

Ceux auxquels de riantes illusions n'ont pas inspir� ce beau r�ve


l'ont peut-�tre fait dans ces moments de triste r�alit� o�
l'ennui, le d�go�t et la mis�re donnent au malheureux l'espoir de
trouver le bonheur partout o� le monde n'est pas.

L'id�e du d�sert me vint de la m�lancolie; cependant elle offrit �


mon �me l'image d'une douce f�licit�.

Je dis � Marie cette impression avec une abondance de sentiments


et un exc�s de tendresse que j'essaierais vainement de vous
d�peindre: le coeur trouve, dans ses efforts d'esp�rance, des
expressions qui ne sont point de l'homme; mais le feu de ce divin
langage s'�teint en lui, lorsque, de l'Eden c�leste vers lequel
elle s'�tait �lanc�e, l'�me est retomb�e dans la vall�e de
larmes...

Pendant que je parlais, Marie semblait m'�couter avec ravissement;


nos coeurs �taient toujours de concert, et son imagination avait
compris la mienne. Quand je lui dis ces mots �Voudrais-tu me
suivre au d�sert?� -- �Oh! mon ami, s'�cria-t-elle, comme la vie
s'�coulerait pour moi douce et tranquille, partout o� je ne
verrais que toi!!� -- Et, comme si un remords f�t entr� dans son
�me, elle reprit bient�t: �La solitude me convient, � moi, pauvre
fille maudite des hommes et de Dieu; mais vous, Ludovic, n'est-ce
pas trop sacrifier que de quitter ce monde?�

Alors j'essayai de convaincre Marie du peu que je perdais en


m'�loignant des hommes. Passer mes jours avec elle seule, loin des
soci�t�s que je ha�ssais, me semblait un bonheur au-del� duquel je
ne concevais rien qui f�t d�sirable. Pour apaiser ses scrupules,
je ne lui fis aucune peinture exag�r�e de mon amour: je lui
montrai mon coeur � d�couvert. �Tu crois, lui dis-je, � ma bien-
aim�e! que je t'offre un sacrifice... d�trompe toi. Cette retraite
vers la for�t solitaire o� nous jouirons d'une si douce f�licit�,
n'est pas seulement selon mon coeur; ma raison elle-m�me
l'approuve. Je suis d�go�t� des hommes d'Europe et de leur
civilisation. Dans les contr�es sauvages o� nous irons, nous
trouverons d'autres hommes qui ne sont ni polis ni savants, mais
aussi ne connaissent rien aux arts de l'oppression et de la
tyrannie. Nous appelons ces Indiens des sauvages parce qu'ils
n'ont point nos talents; mais quel nom nous donnent-ils, eux qui
ne poss�dent point nos vices? C'est au sein de leurs for�ts que
nous admirerons l'homme dans sa dignit� primitive.

�La vie civilis�e est une vie de force collective et de faiblesse


individuelle: l'homme isol� marche seul dans sa force et dans sa
libert�.

�Dans nos pays de vieille civilisation, l'impotent dont le corps


languit, le l�che qui n'a point d'�me, l'imb�cile qui n'en a pas
plus qu'un reflet, sont les forts de la soci�t�, pourvu qu'ils
soient n�s riches: ils brillent, ils commandent, ils gouvernent.
Il n'est pas de poltron qui n'ach�te du coeur avec de l'or: les
honneurs, les distinctions, la gloire m�me, se vendent comme une
denr�e.

�J'ai vu des idiots que servaient cent hommes intelligents appel�s


valets. S'ils fussent n�s rois, ils eussent �t� servis par des
peuples.

�Chez l'Indien, au contraire, l'intelligence est au chef,


l'�nergie � l'homme fort, la faiblesse � l'infirme; et l'on
n'ach�te pas plus l'�nergie musculaire que la puissance morale.

�Ainsi la raison elle-m�me nous chasse du pays que nous ha�ssons,


et nous pousse vers la nouvelle patrie qu'a choisie notre coeur...

-- �Oh! oui, s'�cria Marie c�dant � la conviction dont elle me


voyait p�n�tr�... mais mon p�re!!...�
Je r�pliquai: �Nelson nous aime tendrement: partout o� nous irons,
ses b�n�dictions et ses voeux suivront nos traces... d'ailleurs,
infortun� lui-m�me, ne sera-t-il pas jaloux de partager notre
retraite?�

Nelson entendit sans le plus l�ger signe d'�motion la


communication de mes projets; il r�fl�chit profond�ment, et puis
il me dit: �La r�solution que vous proposez est extr�me, mais
notre position l'est aussi; je ne me s�parerai point de vous, mes
enfants. Pendant qu'au d�sert vous serez occup�s de votre bonheur,
j'aurai, moi, d'autres soins � remplir. J'ai toujours compati � la
mis�re des Indiens, dont l'ignorance fait la faiblesse; un grand
nombre parmi nous sont durs et pers�cuteurs envers ces infortun�s.
Le Ciel, qui ne me permet pas de jouir ici du bien-�tre et de la
s�curit�, m'avertit sans doute que ma place est marqu�e ailleurs,
et je ferai encore une oeuvre utile � mon pays en travaillant �
r�parer ses injustices...�

Il r�fl�chit de nouveau, et poursuivit ainsi: �Nous allons marcher


vers l'Ouest et traverser de vastes contr�es. Le d�sert est loin
aujourd'hui; la civilisation am�ricaine grandit si vite et s'�tend
si rapidement... Si nous ne cherchions qu'un sol fertile et une
admirable nature, nous choisirions notre asile dans la vall�e du
Mississipi, sur sa rive droite, qui compte encore peu d'habitants;
mais les eaux du grand fleuve qui, en se d�bordant, f�condent les
terres environnantes, sont aussi, par leur contact avec les
mati�res v�g�tales, la source d'exhalaisons funestes � la vie de
l'homme. Nous ferons mieux de porter nos pas du c�t� des grands
lacs, o� l'on respire un air toujours pur. Le Michigan est renomm�
pour la salubrit� de son climat; il ne contient qu'une seule ville
(D�troit), d'immenses for�ts, et la nation des Indiens Ottawas.�

Le lendemain, le premier jour du mois de mai de l'ann�e 1827,


Nelson, Marie et moi remontions l'Hudson pour nous rendre �
Albany, et de l� � Buffaloe, petite ville situ�e sur le bord du
lac �ri�. Nelson e�t voulu n'emmener aucun serviteur: je d�sirais
moi m�me de faire comme lui; mais le fid�le Owasco nous demanda si
instamment de nous suivre, et t�moigna tant de chagrin � l'id�e
d'�tre s�par� de sa bonne ma�tresse, que nous c�d�mes � sa pri�re.

Ainsi nous part�mes, chass�s par la pers�cution et r�duits �


chercher un asile parmi les sauvages. Oh! je n'accusai point alors
la rigueur de mon destin. Ce d�part avec l'objet aim�, les sc�nes
ravissantes que nous offrit le fleuve du Nord sur ses deux rives,
et qu'on admire si bien quand on est deux; ce voyage aventureux
vers des pays inconnus; l'opini�tret� m�me du malheur attach� �
nos pas; tout r�veillait en moi l'enthousiasme et l'�nergie.

� peine avions-nous fait dix milles sur l'Hudson que, portant mes
regards vers New York, cette vaste cit�, nagu�re objet de mes
illusions, et maintenant quitt�e sans regrets, j'aper�us dans le
lointain, sur plusieurs points diff�rents, des flammes s'�lever
dans les airs. �Ce sont, dit un Am�ricain, les �glises des noirs
et leurs �coles publiques qu'on br�le.� Cette destruction avait
�t� annonc�e la veille. Ainsi nous voyions encore la haine de nos
ennemis, quand nous �tions � l'abri de leurs coups. Tel fut
l'adieu que nous fit l'Am�rique civilis�e.
Bient�t nous ne v�mes plus que de vastes nappes d'eau, des
montagnes et des for�ts, et cependant nous n'�tions pas encore
dans l'Am�rique sauvage. Ces contr�es interm�diaires qui s�parent
la civilisation du d�sert devaient nous donner de tristes
impressions. Je ne saurais vous dire quel serrement de coeur
j'�prouvai lorsqu'au sortir d'Albany, c�toyant les bords de la
Mohawks, je rencontrai quelques indiens v�tus en mendiants. Il y a
moins d'un si�cle, les sauvages habitants de ces contr�es �taient
une nation formidable; leurs tribus guerri�res, leur puissance,
leur gloire, remplissaient les for�ts du Nouveau-Monde. Que reste-
t-il de leur grandeur?... Leur nom m�me a disparu de cette terre.
Le peuple qui les remplace ne s'enquiert m�me pas si d'autres
�taient l� avant lui, et l'�tranger qui passe en ces lieux les
interroge sans qu'aucun souvenir lui r�ponde. Peu soucieux
d'avenir, l'Am�ricain ne sait rien du pass�. Sans doute les �tats-
Unis deviendront un grand peuple; mais ensuite, qui prendra leur
place sur la terre? et leur nom tombera-t-il de m�me dans l'oubli
de leurs successeurs?

Cependant ces r�gions qu'envahit la civilisation europ�enne


conserveront longtemps encore leur aspect sauvage. On y rencontre
�� et l� des villages et des villes; mais c'est toujours une
for�t. La coign�e y retentit incessamment; l'incendie ne s'y
repose point; mais � peine y appara�t-il quelques clairi�res [55],
faible conqu�te de l'homme sur une v�g�tation puissante qui, en
tombant sous le fer et la flamme, ne s'avoue point vaincue, et se
rel�ve avec �nergie � la face de ses destructeurs.

C'est encore une �trange chose, au milieu de cet empire � peine


�branl� de la nature sauvage, de s'entendre �tourdir du nom
magnifique des villes qui rappellent la plus antique comme la plus
brillante civilisation. Ici, Th�bes; l�, Rome; plus loin, Ath�nes.
Pourquoi ce vol fait � tous les peuples du monde de leurs gloires
et de leurs souvenirs? Est ce un parall�le ou un contraste? La
ville aux cent portes est une bourgade; la cit� reine du monde, un
d�frichement; le berceau de Sophocle et de P�ricl�s, un comptoir.

Cependant d'autres �motions agitaient mon coeur. Chaque fois que


j'apercevais une for�t bien sombre, un joli vallon, un lac et ses
charmants rivages, j'�prouvais la tentation de m'y arr�ter. �Ici,
me disais-je, avec Marie, je vivrais heureux: pourquoi donc aller
plus loin?�

Un jour, passant aupr�s du lac On�ida, non loin de Syracuse et de


Cicero, je vis une petite �le dont l'aspect fit tressaillir mon
coeur. Elle occupe le milieu du lac: assez grande pour servir
d'asile � une famille, elle n'en pourrait recevoir deux: on y
trouverait ainsi un isolement assur�. Il me sembla que la nature
ne m'avait jamais offert un spectacle plus ravissant. L'�le
enchantait mes regards par la fra�cheur de sa v�g�tation, par la
richesse et la vari�t� de ses feuillages; et les eaux qui
l'entouraient refl�taient dans leur cristal argent�, sur un fond
de ciel bleu, ses contours pleins de gr�ce, ses touffes d'arbres
fleuris et ses massifs de verdure. �C'est, me dit-on, l'�le du
Fran�ais.� [56] N'�tait-ce point la retraite que je cherchais? Non:
les bords du lac sont envahis par les Europ�ens. L�, plus
d'Indiens hospitaliers, mais des Am�ricains aubergistes. Ces
h�teliers ont pour domestiques des n�gres; et ces n�gres, qui sont
vou�s au m�pris public parce que la domesticit� est leur partage
exclusif, se trouvent l� comme pour attester, jusque sur les
limites du d�sert, l'existence du pr�jug� dont ils sont les
victimes, et l'�ternelle barri�re qui s�pare les deux races.

Dois-je me justifier d'avoir pris plaisir � parcourir une �le


d�serte, d'en avoir explor� les moindres parties, et de rendre
compte ici de mon excursion? -- Malgr� sa beaut� naturelle, cette
�le ne m'offrait par elle-m�me qu'un faible int�r�t; mais un homme
y a v�cu, et cet homme �tait Fran�ais, malheureux et proscrit!

Le voisinage des hommes nous repoussait; il fallait aller plus


loin.

En arrivant � Buffaloe, nous appr�mes un �v�nement qui remplit de


joie l'�me de Nelson. On nous dit que, sur le port, il y avait,
pr�ts � s'embarquer pour le Michigan, six cents Indiens
nouvellement arriv�s de la G�orgie. Ils �taient de la tribu des
Cherokees; un agent du gouvernement central les accompagnait,
charg� de les conduire � leur nouvelle destination. Nelson ne
tarda pas � reconna�tre en eux les infortun�s pour lesquels il
avait, peu de temps auparavant, donn� sa libert�, et que la
cupidit� am�ricaine condamnait � l'exil, � l'�poque m�me o� de
cruels pr�jug�s le contraignaient, lui et sa famille, de quitter
Baltimore. Les principaux parmi les Indiens avaient vu Nelson en
G�orgie, et tous se rappel�rent son g�n�reux d�vouement. Il y eut
entre eux et lui une reconnaissance touchante, et ce fut une
occasion de joie pour toute la tribu. Nelson vit dans cette
rencontre une sorte d'arrangement providentiel, et il nous dit:
�Le ciel a entendu mes voeux; il envoie au-devant de moi les
infortun�s vers lesquels j'allais... Ne dois-je pas � un
t�moignage �clatant de sa toute-puissance le bonheur de retrouver
les malheureux dont une odieuse pers�cution m'avait s�par�?
L'infortune nous r�unit... maintenant nous ne nous s�parerons
plus... la communaut� des mis�res fait na�tre un lien plus solide
que celle des prosp�rit�s...�

Cependant notre int�r�t pour les pauvres exil�s s'accrut, lorsque


nous entend�mes les r�flexions que leur d�part inspirait aux
Am�ricains.

�Enfin, disait l'un, ces mis�rables se retirent! on ne les a que


trop longtemps support�s parmi nous. Quel produit tiraient-ils des
fertiles contr�es qu'ils abandonnent? Le plus habile d'entre eux
n'a jamais travaill� dans une manufacture; et tous aiment mieux
une for�t qu'un champ de bl�!!

-- �Fort heureusement, reprit un autre, le bon sens am�ricain


triomphe des d�clamations des philanthropes, des quakers et des
presbyt�riens.�

Un troisi�me ajouta:

-- �Ces sauvages ne sont-ils pas trop heureux? ils vont trouver


dans le Michigan une riche contr�e, de grandes prairies,
d'immenses for�ts; et tout cela leur est conc�d� � perp�tuit�!�

Pendant que nous entendions ces discours attristants, nous �tions


t�moins d'un spectacle plus affligeant encore: c'�taient les
appr�ts du d�part. Le bord du lac �ri� �tait couvert d'Indiens �
moiti� nus, de petits chevaux � longues crini�res, de chiens
chasseurs et demi-sauvages, de longues carabines, de vieilles
hardes; tout cela gisait p�le-m�le sur la plage.

Il y a quelque chose de profond�ment triste dans l'adieu d'un


homme � sa patrie, mais un peuple entier qui part pour l'exil
pr�sente une sc�ne tout � la fois douloureuse et solennelle.

La physionomie de ces malheureux �tait impassible; cependant on y


pouvait deviner le sentiment d'une grande infortune.

Comme on donnait le signal du d�part, nous remarqu�mes un groupe


d'Indiens qui s'avan�aient vers le port; ils �taient encore plus
graves, plus recueillis que les autres, et marchaient d'un pas
plus lent. L'un d'eux paraissait s'incliner comme s'il e�t pli�
sous un fardeau. � son approche, tous se rangeaient pour faciliter
son passage. Enfin nous distingu�mes au milieu de la foule un
vieillard d�cr�pit, courb� sous la charge des ann�es; son front
chauve, ses bras dess�ch�s, son corps vacillant, le rendaient plus
semblable � un spectre qu'� un �tre vivant. D'un c�t�, deux
vieillards le soutenaient, dont les �paules affaiss�es et
tremblantes semblaient moins destin�es � pr�ter un appui qu'� le
recevoir; de l'autre, il se penchait sur deux femmes: la premi�re,
� cheveux blancs; la seconde, plus jeune, portait un enfant
suspendu � son sein. C'�tait le patriarche de la tribu; il avait
v�cu cent vingt ann�es. �trange et cruel destin! cet homme, si
voisin du s�pulcre, ne laisserait pas ses ossements parmi les
ossements de ses p�res, et, proscrit s�culaire, il allait, dans
l'�ge de la mort, � la poursuite d'une patrie et d'un tombeau.
Cinq g�n�rations l'entouraient et s'en allaient avec lui.
L'infortune de tous n'�galait point la sienne. Qu'importe l'exil �
l'enfant qui na�t? Pour qui a de l'avenir, c'est une patrie qu'un
monde nouveau.

Il n'existait alors, entre Buffaloe et le Michigan, aucune


communication r�guli�re. C'�tait donc une rencontre doublement
heureuse pour nous que celle des Indiens dont Nelson �tait l'ami,
et l'occasion d'un bateau � vapeur pr�t � partir pour le lieu m�me
que nous avions indiqu� d'avance comme terme de notre course.

Nous pr�mes place sur le b�timent parmi les Cherokees. Pendant la


travers�e de Buffaloe � D�troit, Nelson m'entretint longuement du
sort de ces peuplades, jadis si puissantes, aujourd'hui si
abaiss�es; il en parlait sans l'enthousiasme des hommes d'Europe
et sans pr�jug�s am�ricains. Parmi les paroles qu'il me fit
entendre, je me suis toujours rappel� celles-ci: �On croit, me
disait-il, que nous exterminons par le fer les tribus sauvages de
l'Ouest: on se trompe, nous nous servons d'un moyen de destruction
aussi s�r et moins dangereux pour celui qui l'emploie. En �change
de riches fourrures de martres et de castors, nous leur donnons de
l'eau-de-vie de peu de valeur; l'Indien grossier abuse tellement
de cette boisson, qu'il en meurt. Ce commerce enrichit l'Am�ricain
et tue son ennemi. Des voix courageuses se sont �lev�es parmi nous
pour fl�trir cet inf�me trafic, mais en vain: l'int�r�t sordide
fascine les yeux du plus grand nombre.

�Il en est qui, pour se justifier d'un attentat, accusent la


victime. Les Am�ricains reprochent aux Indiens d'�tre vils et
d�grad�s. Peut-�tre le sont-ils; mais l'�taient-ils avant de nous
conna�tre? Quand nos p�res abord�rent au milieu d'eux, ces
sauvages leur firent voir un caract�re qui n'�tait pas sans
grandeur, une dignit� naturelle et vraie, autant d'�nergie morale
que de force musculaire. Ces vertus leur manquent aujourd'hui: qui
les en a d�pouill�s? Alors, ils ignoraient l'ivrognerie, la
d�bauche, la mis�re qui mendie, les passions cupides qu'engendre
le droit de propri�t�; tous ces vices ont pris possession de leur
race: d'o� leur sont-ils venus?

�Je sais, ajoutait Nelson, combien il est difficile de polir leurs


moeurs, de changer leurs coutumes barbares, de les plier au double
joug de la vie s�dentaire et de la vie agricole, premiers �l�ments
de toute civilisation. L'obstacle vient de leur fol amour pour la
libert� sauvage.

�Mais cet obstacle, qu'avons-nous fait pour le vaincre?


travaillons-nous � les policer ou � les avilir? et si leur
d�gradation est notre ouvrage, trouverons-nous dans cet
abaissement l'excuse de nos violences?

�Les Indiens �taient puissants sur cette terre, quand une poign�e
de proscrits vint demander un asile � leurs for�ts; ils furent
hospitaliers et bons. Maintenant on leur dit: �Retirez-vous; vous
ne valez pas le sol qui vous porte et que vous ne savez point
f�conder; allez vivre ou mourir plus loin. Ce langage n'est point
selon l'esprit de Dieu. Si les Indiens refusent d'apprendre les
arts utiles qui font le bien-�tre de cette vie, enseignons-leur la
religion, source de bonheur dans l'autre; nous ne serons plus
troubl�s par nos consciences, si nous en faisons des chr�tiens.�

Ainsi disait Nelson, et j'�coutais ses paroles avec recueillement,


parce que sa voix �tait celle d'un homme juste.

�Vous qui sympathisez avec leur malheur, h�tez-vous, me disait-il


encore, de les voir et de les plaindre; car ils auront bient�t
disparu de la terre. Les for�ts du Michigan leur sont livr�es �
perp�tuit�... Oui, ce sont les termes du trait�: mais quelle
d�rision! Les terres qu'ils occupaient jadis, et dont on vient de
les chasser, leur avaient �t� conc�d�es aussi pour toujours. Leur
nouvel asile sera respect� tant qu'il n'excitera point l'envie de
leurs ennemis; mais le jour o� la population am�ricaine se
trouvera trop serr�e dans l'Est, elle se rappellera que le Nord du
Michigan est une riche et belle contr�e. Alors un nouveau trait�
sera conclu entre les �tats-Unis et les Indiens, et il sera
d�montr� � ceux-ci que leur int�r�t bien entendu est d'abandonner
leur nouvelle retraite et d'en aller chercher une autre encore
plus loin. Mais � force de s'avancer vers l'Ouest, ils
rencontreront l'Oc�an Pacifique: ce sera le terme de leur course;
l� ils s'arr�teront comme on s'arr�te au tombeau. Combien de jours
de marche leur faudra-t-il pour atteindre le but fatal? je ne
sais; mais on les a d�j� compt�s. Chaque vaisseau d'�migrants,
vomis par l'Europe engorg�e de population, grossit la phalange
ennemie qui s'avance, h�te sa course, pr�cipite la fuite des
vaincus et acc�l�re l'heure de la catastrophe. Apr�s avoir
stationn� dans le Michigan, ces Indiens seront rejet�s par-del�
les montagnes rocheuses: ce sera leur seconde �tape; et lorsque,
grandissant toujours, le flot europ�en aura franchi cette derni�re
digue, l'Indien, plac� entre la soci�t� civilis�e et l'Oc�an, aura
le choix entre deux destructions: l'une, de l'homme qui tue;
l'autre, de l'ab�me qui engloutit.�

Tandis que Nelson et moi parlions th�oriquement des Indiens et de


leur mis�rable sort, Marie ne prenait � nos discours qu'un faible
int�r�t; mais � l'aspect de leur infortune elle fut bien plus �mue
que nous. Nous raisonnions; elle pleura.

L'int�r�t de ces entretiens d�tourna d'abord mon attention de la


nature toute nouvelle qui s'offrait � mes regards.

Cependant, lorsqu'apr�s avoir travers� le lac �ri� nous entr�mes


dans la rivi�re de D�troit, ainsi nomm�e parce que les eaux qui la
forment, �coul�es des lacs sup�rieurs, sont �troitement resserr�es
entre ses deux rives, alors une sc�ne imposante s'empara de mes
sens et laissa dans mon �me une vive impression.

� mesure que nous remontions le fleuve, paraissait � l'entour de


nous un plus grand nombre d'indig�nes qu'attirait le bruit de la
vapeur. Pour la premi�re fois un bateau se montrait � leurs yeux
sans voiles ni rames. Rien ne pourrait peindre l'admiration et la
stupeur qu'�prouvait � cet aspect l'habitant du d�sert.

C'�tait pour lui et pour nous-m�mes un magnifique spectacle que


cette maison flottante, marchant toute seule et s'avan�ant
imp�tueusement au-devant d'un courant rapide, sans le secours
d'aucune force apparente, entre deux bords �maill�s de prairies et
si rapproch�s l'un de l'autre qu'on semblait courir sur la
verdure; ce tonnerre sans cesse grondant de la vapeur qui portait
le bruit des cit�s dans les profondes solitudes; ce chef-d'oeuvre
de l'industrie humaine, cette merveille de la civilisation
moderne, plac�e en face des beaut�s primitives de la nature
sauvage.

Cependant on nous montra sur la rive gauche du fleuve une longue


file de maisons en bois peint, de construction �l�gante et neuve
et enti�rement semblable aux �difices de toutes les petites villes
d'Am�rique. C'�tait la ville de D�troit: on ignore si elle tient
son nom du fleuve, ou si le fleuve lui doit le sien; elle fut
fond�e jadis par les Fran�ais canadiens, au temps o� la France
�tait puissante dans les Deux-Mondes. On trouve ainsi des noms de
France sem�s �� et l� sur les rives du Saint Laurent, du
Mississipi et jusqu'au fond du d�sert; P�pin-le-Bref [57], Saint
Louis [58], Montmorency [59]; source f�conde de souvenirs qui
n'auraient que de la douceur, si, en retra�ant la gloire de la
conqu�te, ils ne rappelaient aussi le crime de son abandon [60].

D�troit est la derni�re ville du Nord-Ouest; apr�s elle commence


le d�sert. Elle forme ainsi l'anneau de jonction entre le monde
civilis� et la nature sauvage; c'est le point o� finit la soci�t�
am�ricaine et o� commence le monde indien.

Plac� sur la limite de ces deux mondes, on les voit face � face;
ils se touchent et n'ont rien de semblable.

J'avais toujours pens� qu'en m'�loignant des grandes cit�s pour me


rapprocher des for�ts solitaires, je verrais la civilisation
d�cro�tre insensiblement, et, s'affaiblissant peu � peu, se lier
par un cha�non presque imperceptible � la vie sauvage qui serait
comme le point de d�part d'un �tat social dont nos lumi�res et nos
moeurs seraient le progr�s ou le terme. Mais entre New York et les
grands lacs, j'ai vainement cherch� dans la soci�t� am�ricaine ces
degr�s interm�diaires. Partout les m�mes hommes, les m�mes
passions, les m�mes moeurs; partout les m�mes lumi�res et les
m�mes ombres [61]. Chose �trange! la nation am�ricaine se recrute
chez tous les peuples de la terre, et nul ne pr�sente dans son
ensemble une pareille uniformit� de traits et de caract�res [62].

Jusqu'� ce moment, Marie avait support� la route sans se plaindre


d'aucune fatigue; mais comme nous arrivions � D�troit, son visage
portait l'empreinte d'une alt�ration qu'il lui �tait impossible de
dissimuler; elle nous fit l'aveu qu'elle avait besoin de repos:
nous descend�mes � terre.

Cependant le bateau � vapeur ne s'�tait approch� du port que pour


renouveler sa provision de vivres et de bois, et d�j� la cloche du
d�part se faisait entendre. Nelson nous dit: �Mes enfants,
demeurez ici tout le temps qui sera n�cessaire pour rendre � Marie
ses forces; gardez avec vous Ovasco, dont les services vous seront
utiles. Je vous pr�c�derai de quelques jours � Saginaw. Le pays
qui porte ce nom est, dit-on, riant et fertile; mais il est encore
sauvage. J'y pr�parerai votre asile, et le jour de votre arriv�e
sera celui de votre hymen; moi-m�me je vous unirai, nos lois m'en
donnent le pouvoir [63]. L�, du moins, mon cher Ludovic, vous
pourrez aimer la pauvre fille de couleur sans craindre les
r�v�lations perfides, sans encourir les m�pris et les haines.�

Ainsi parla Nelson; ces paroles �taient touchantes, et chacun de


nous fut attendri; Nelson me dit encore en se s�parant de nous:
�Je confie � votre honneur Marie, ma fille bien-aim�e; elle
n'osait pr�tendre � votre amour, elle a droit � votre respect.
Votre union fut b�nie par un ministre de votre culte; mais la
religion catholique n'est point celle de Marie; vous savez
d'ailleurs quelle catastrophe affreuse est venu, jusque dans le
temple saint, troubler l'acte solennel pr�s de se consommer.
Adieu, mon fils, soyez pour Marie un p�re jusqu'au jour o� je vous
nommerai son �poux.� Nelson put juger par mon �motion profonde que
le souvenir de ses conseils ne sortirait point de mon coeur.

Un instant apr�s, nous v�mes s'�loigner le b�timent qui portait


Nelson et les Indiens... et nous demeur�mes seuls, Marie et moi,
au milieu des grands lacs de l'Am�rique, entre un monde quitt�
sans regrets et un d�sert plein d'esp�rance.

Chapitre XV
La for�t vierge et le d�sert

Chose �trange! le d�part de Nelson m'avait afflig� vivement. Ses


paroles sages, son adieu touchant, reposaient dans mon coeur.
Cependant, l'avouerai-je, apr�s son d�part, demeur� seul avec
Marie, je me trouvai plus heureux. J'atteste le ciel que mon �me
�tait pure de toute coupable esp�rance. Mais, � partir de ce
moment, Marie n'avait plus d'autre protecteur que moi, je serais
aupr�s d'elle le seul �tre qu'elle aim�t; mon coeur se r�jouissait
aussi de n'�tre plus distrait par aucune amiti�. Tel est l'amour,
le plus g�n�reux et le plus �go�ste de tous les sentiments.
L'�tat de Marie n'avait rien d'alarmant; aid� d'Ovasco, je
l'entourai de mille soins qui n'�taient point n�cessaires. C'�tait
seulement du calme et du repos qu'il lui fallait. Une navigation
de deux jours sur le lac �ri�, dont les eaux se soul�vent comme
les vagues de la mer, le bruit continu de la vapeur, qui tant�t
gronde sourdement, tant�t s'�chappe en cris per�ants; ce mouvement
et ce tumulte perp�tuel de la vie de vaisseau avaient accabl�
Marie et port� � ses nerfs un �branlement g�n�ral. Quelques nuits
de sommeil paisible lui rendirent toutes les forces perdues. Alors
nous songe�mes � partir; mais il se pr�senta un obstacle que nous
�tions bien loin de pr�voir.

Nous avions pens� qu'en prenant � D�troit une petite barque, il


nous serait facile de gagner par eau Saginaw. Lors de notre
arriv�e, nous avions vu dans le port une foule de schooners, de
sloops et de canots, qui, nous disait-on, �taient toujours pr�ts �
remonter le fleuve pour aller � la baie Verte, � Saginaw, au saut
Sainte-Marie. Mais lorsque notre d�part �tant r�solu, je songeai �
faire un choix parmi les embarcations, mon �tonnement fut extr�me
de n'en pas voir une seule dans le port. Leur absence tenait � un
�v�nement qui me fut racont� de la mani�re suivante:

�Tous les ans, � la m�me �poque, les Indiens arrivent des contr�es
les plus lointaines, sur la fronti�re du Canada, pour y recevoir
des armes, des munitions, des v�tements que leur donnent les
Anglais. Cette distribution gratuite, imagin�e par une politique
perfide [64], se fait � une petite distance de D�troit [65]; les
tribus sauvages qui vivent aux environs du lac Sup�rieur, de la
baie Verte et de Saginaw, �taient accourues cette ann�e, selon
leur coutume; elles venaient de repartir, et un grand nombre, qui
avaient descendu le fleuve dans leurs canots d'�corce, avaient
pris, pour en remonter le rapide courant, toutes les barques �
voile qu'ils avaient pu trouver.�

Cette circonstance nous jeta dans un grand embarras. Attendre le


retour des bateliers, qui ne pouvaient �tre revenus qu'apr�s
plusieurs jours d'absence, d�passait notre courage; dans notre
impatience d'arriver au but tant d�sir�, tout retard nous �tait
odieux. Nous �tions plong�s dans la perplexit� la plus cruelle,
lorsqu'on nous apprit qu'il existait un moyen d'aller par terre �
Saginaw. �En prenant cette voie, nous dit-on, vous aurez une
distance deux fois moins longue � parcourir. La route est, � la
v�rit�, peu fr�quent�e... Quelques obstacles pourront s'offrir,
mais faciles � surmonter.� Je crus ces paroles; j'ignorais alors
qu'il n'est pas d'entreprises si t�m�raires dont s'effraie un
Am�ricain; je ne savais pas que son esprit hardi ne s'arr�te que
devant l'impossibilit� absolue.

On nous dit que par terre nous pourrions, en trois journ�es,


arriver sans fatigue � Saginaw, o� les marchands de fourrures, qui
commercent avec les Indiens, allaient quelquefois en un seul jour.
Nous gagnerions d'abord Pontiac; le second jour nous verrions la
rivi�re des Sables [66], et le troisi�me nous serions � Saginaw.

Le quinzi�me jour du mois de mai, par un de ces temps embaum�s


comme en donne la saison des fleurs, Marie et moi, accompagn�s
d'Ovasco, nous suivions la route de D�troit � Pontiac dans une
petite voiture qui portait beaucoup d'amour et beaucoup
d'esp�rance. Oh! qu'il est doux, dans l'�ge des d�sirs imp�tueux,
de s'�lancer ainsi comme � l'aventure vers un monde inconnu, quand
on presse la main de celle qu'on aime, et qu'on respire appuy� sur
son coeur!!

Je ne pouvais concevoir le ph�nom�ne d'une route si belle, si


large, si bien trac�e au milieu d'une for�t sauvage [67]. Cette
for�t n'est cependant pas tout � fait solitaire; on y rencontre ��
et l� quelques cabanes en bois, habit�es par les pionniers
am�ricains. Peu soucieux de la nature sauvage, ces d�fricheurs
industriels ne viennent point chercher dans le silence de ces
lieux une vie tranquille et retir�e; ils arrivent au d�sert pour
en saisir les avant-postes, servent d'aubergistes aux nouveaux
arrivants, mettent en culture des terres qu'ils revendent avec
profit; ensuite ils vont au-del�, plus avant encore dans l'Ouest,
o� ils recommencent le m�me train d'existence et les m�mes
industries. � Pontiac, la route cesse subitement. Alors de toutes
parts s'offrit � nos yeux une �paisse for�t au travers de laquelle
il �tait impossible de continuer notre voyage comme nous l'avions
commenc�. Marie �tait accoutum�e � l'exercice du cheval; nous
p�mes donc, sans imprudence, recourir � ce moyen de transport.

J'appris � Pontiac que d�sormais nous aurions � suivre, au travers


de la for�t, les d�tours d'un �troit sentier, connu d'un petit
nombre d'Am�ricains, et dont les Indiens seuls poss�daient bien le
secret. Un guide nous devenait n�cessaire: je m'adressai, pour
l'obtenir, � un marchand am�ricain, qui �tait, me dit-on, en
possession de rendre aux voyageurs les services de cette nature.
Cet homme trouva tout aussit�t � sa disposition un Indien de la
tribu des Ottawas... il fut convenu que je donnerais deux dollars,
l'un pour le guide, l'autre pour celui qui me l'avait procur�. Cet
arrangement me paraissait �quitable; mais le marchand, auquel je
remis l'argent, garda le tout pour lui, et donna en compensation �
l'Indien un lambeau d'�toffe us�e, une esp�ce de haillon dont le
sauvage parut fort satisfait. Apr�s cela, contestez donc aux
blancs leur sup�riorit� sur les hommes rouges. Jusqu'� Pontiac
quelques bruits du monde civilis� viennent encore de loin en loin
troubler le silence des solitudes; mais au-del� commence le
pouvoir absolu de la for�t sauvage.

On n'entre point dans ce monde nouveau sans �prouver une secr�te


terreur. Plus de villages, plus de maisons, plus de cabines, plus
de routes, plus de voies fray�es. La hache et la cogn�e n'ont
jamais fl�tri cette v�g�tation qui s'�tend sur la terre en
souveraine, et d�robe le ciel � tous les regards; l'industrie
humaine n'a point souill� cette nature vierge. Vous heurtez �
chaque pas des arbres renvers�s; mais ces ruines ne sont pas de
l'homme; elles sont l'oeuvre du temps. Dans nos for�ts d'Europe
les vieux arbres sont encore jeunes; on ne leur donne point le
temps de mourir; on les tue dans l'�ge de la vie. Leurs cadavres
utiles � l'homme disparaissent aussit�t, et n'attristent point les
regards. Telle n'est pas la for�t primitive de l'Am�rique. On y
trouve confondues les g�n�rations vivantes et celles qui ne sont
plus; au-dessus de nos t�tes se balan�ait la verdure embl�me de
vie; � nos pieds gisaient les rameaux bris�s, les troncs
vermoulus, d�bris de la mort. Ainsi s'avanceraient les hommes
parmi des ossements, sans la piti� des tombeaux, qui rend la vie
des enfants moins mis�rable, en leur cachant le n�ant des a�eux.

Nous marchions � travers les arbres de la for�t sans distinguer


les traces du sentier que nous suivions sur la foi d'un sauvage.
Onitou (c'�tait le nom de notre guide) portait sur son visage une
expression de duret� et un air farouche qui sont communs � sa
race; il �tait ma�tre de nos existences. Il pouvait nous trahir,
ex�cuter quelque dessein funeste; pour nous perdre, c'�tait assez
qu'il �chapp�t � notre vue, et nous livr�t � nous-m�mes.

Cependant ces impressions graves et sinistres ne furent point de


longue dur�e. Apr�s une course de quelques heures durant laquelle
nos chevaux �galaient � peine la vitesse de l'Indien, celui-ci
s'arr�ta. Je lui offris un peu de cette liqueur de vie, que les
hommes de sa race, dans leur langage figur�, appellent l'eau de
feu. Il en but, et sa physionomie prit tout � coup une expression
si bienveillante, son regard naturellement s�v�re devint si doux,
que je fus rassur� pour toujours. La for�t elle-m�me perdait de
ses terreurs et s'offrait � nos yeux sous un riant aspect. �
quelques milles au-del� de Pontiac, commence une d�licieuse
contr�e: mille collines s'y succ�dent formant autant de vallons
dans lesquels une multitude de lacs r�pandent une �ternelle
fra�cheur, et pr�sentent � l'oeil les plus charmants paysages.

En parcourant ces belles for�ts, si pleines de vie, si imposantes


de vieillesse et si voisines du monde civilis�, il me semblait
entendre des �chos myst�rieux raconter leur grandeur pass�e, et
pr�dire leur prochaine destruction.

Oh! comment vous peindrai-je l'enthousiasme dont mon �me fut


saisie? Nous nous avancions, Marie et moi, dans le silence et le
recueillement, attentifs aux beaut�s que la nature offrait en
foule � nos regards, veillant sur toutes nos �motions pour jouir
de chacune d'elles. J'�tais assez pr�s de Marie pour que ma main
press�t la sienne; ainsi nous allions au d�sert, appuy�s l'un �
l'autre, elle sur ma force, moi sur son amour, partag�s entre les
sensations d'une sc�ne sublime, et nos tendres sentiments encore
accrus par les spectacles de la nature. Que d'images ravissantes
offertes � nos yeux! Quel trouble d�licieux dans nos �mes! Comme
la douce impression du pr�sent s'accordait bien avec nos charmants
r�ves d'avenir! � peine arriv�s � Saginaw, Marie serait mon �pouse
ch�rie! Ainsi ma bien-aim�e marchait, sous ma conduite, � l'autel
nuptial, au travers de mille fleurs �closes sous nos pas, de mille
feuillages suspendus sur nos t�tes, sous une vo�te de soleil,
d'ombre et de verdure... Heureux, h�las! que l'horizon nous f�t
cach�! car sans doute il contenait des orages!

�tranges myst�res de notre nature! le sommet imposant de la


montagne abaisse l'orgueil de l'homme; le tumulte d'une mer
grondante repose l'�me; et, dans le silence de la for�t solitaire
toutes nos passions se d�cha�nent ardentes et imp�tueuses!!

Je redoutais pour Marie les fatigues de la route: mais elle


combattait mes inqui�tudes avec des paroles pleines d'un charme
inexprimable.

�-- Mon ami, me disait-elle, je me sens forte, car je marche vers


un bonheur inesp�r�...� Elle me disait encore: -- �Cette retraite
solitaire vers laquelle nous allons �tait l'objet de mes plus
ardents d�sirs, et le dernier terme de mon ambition; mais toi,
Ludovic, n'as-tu point de regrets?�
Et moi je lui r�pondais: -- �Ma bien-aim�e, pendant longtemps je
n'ai pas su pourquoi j'existais, et j'ai souvent reproch� � Dieu
les jours inutiles qu'il m'imposait; ton amour seul m'a r�v�l� le
secret de la vie.

�Dans mon plus vif enthousiasme pour la gloire, j'�tais incertain


si je ne poursuivais pas une chim�re... La gloire!! c'est la
grandeur d'un homme avou�e par ses semblables... Mais cet aveu,
qui le fait? -- la post�rit� seule.

�La gloire, c'est le soleil de l'�me; il ne brille qu'apr�s le


n�ant du corps... sa divine lumi�re ne r�jouit que des ombres...

�Mon amie, l'amour ne nous trompe point ainsi: ta douce voix qui
m'enchante n'est point un mensonge; ton regard qui m'enivre de
volupt� n'est point une illusion; ta main enlac�e dans la mienne
n'est point une chim�re. � Marie! l'amour aussi trompe nos coeurs,
mais c'est pour leur donner une f�licit� si grande qu'ils ne
sauraient la contenir.�

Tels �taient nos entretiens sous les sombres portiques de la


verdure, lorsque nos yeux sont frapp�s subitement d'une vive
clart�; � mesure que nous avan�ons, le jour augmente, jusqu'� ce
qu'enfin l'ombre dispara�t avec le dernier arbre de la for�t...
Nous nous trouvons en face d'une vaste prairie o� la nature la
plus vari�e, la plus riche et la plus gracieuse resplendit � nos
yeux dans un torrent de lumi�re.

Ici l'Indien nous avertit par signes que c'�tait un lieu de halte.
Nous avions devanc� son avis. Saisis d'admiration � l'aspect de
cette sc�ne nouvelle, nous nous �tions arr�t�s, Marie et moi, sans
nous pr�venir l'un l'autre, et comme par un mouvement simultan�
d'enthousiasme sympathique.

Tandis qu'Onitou et Ovasco conduisaient nos chevaux � une fontaine


voisine, bien connue de l'Indien, Marie s'assit pr�s de moi sous
les rameaux d'un alc�e. Nous �tions adoss�s � la for�t, et la
prairie qui s'�tendait devant nous d�roulait � nos yeux toute sa
magnificence.

Qu'une belle femme, vive, ardente, passionn�e, vous apparaisse


tout � coup pendant une r�verie d'amour; l'accord charmant de ses
traits, la douce m�lodie de sa voix, le concert plus doux encore
des gr�ces dont elle est orn�e, l'enchantement qui s'exhalent de
son souffle embaum�, de sa chevelure flottante, de son br�lant
regard; tout en elle est harmonie, parfum, volupt�.

Telle parut � mes yeux la prairie sauvage.

Sur un fond de verdure nuanc� de mille couleurs, une multitude


d'insectes aux ailes de pourpre et d'or, de papillons diapr�s,
d'oiseaux-mouches au corsage de rubis, de topaze et d'�meraude, se
croisaient en tous sens, rasaient la prairie, s'entrem�laient aux
fleurs, tant�t pos�s sur une faible tige, tant�t �lanc�s d'un
calice odorant; les uns, faibles cr�atures d'un jour; les autres
comptant d�j� des ann�es de bonheur, tous pleins de vie et
d'amour; ici fuyant pour mieux s'attirer; l� volant entrelac�s, et
s'aimant encore au plus haut des cieux, comme pour porter � Dieu
le t�moignage de leurs joies; une atmosph�re �nervante par sa
douceur, toute parsem�e de corps �tincelants qui figuraient aux
yeux des myriades de fleurs et de pierreries voltigeant dans les
airs.

Telle �tait la sc�ne qui s'offrait aux regards. De tous c�t�s


arrivaient les doux gazouillements, les tendres soupirs, les
g�missements heureux. Il semblait que tout, dans ce lieu fortun�,
pr�t une voix pour se r�jouir. Le moindre vermisseau bruissait un
plaisir; chaque rameau de la for�t rendait un �cho de bonheur;
chaque brise de l'air apportait un accent d'amour.

Au milieu de cette magie de la nature sauvage, enivr� du souffle


de Marie qui respirait sur mon coeur, et du parfum de sa chevelure
sur laquelle j'�tais pench�, saisi du charme irr�sistible de cette
solitude, o� tout existait pour aimer, je m'inclinai vers Marie,
et mes l�vres ayant rencontr� ses douces l�vres, je demeurai
attach� � cette coupe de miel et de d�lices. Bonheur silencieux!
ravissante extase! volupt� du ciel, et pourtant incompl�te... car
un vent br�lant passait sur mon �me et y allumait d'imp�tueux
d�sirs! Confiante dans mon amour, la vierge pure ne pensait point
� me r�sister... Alors un combat terrible s'engagea dans le fond
de mon coeur. Mille flammes ardentes le d�voraient, et mon sang se
pr�cipitait bouillant dans mes veines...� ma bien-aim�e! la beaut�
m�me qui m'inspirait ces transports, et ton innocence qui rendait
ma victoire si facile, me sauv�rent d'une faiblesse et d'un
remords. Dans cet instant d'�garement et de fascination, au milieu
de cet �blouissement qui s'empara de tout mon �tre, tu m'apparus,
vision charmante, dessin�e dans mon imagination sur un ciel bleu
parmi des images roses; tu m'apparus, cr�ature enchant�e sous les
traits immat�riels qu'on pr�te aux g�nies c�lestes, c'�tait
toujours toi, Marie; mais toi, plus belle encore, plus s�duisante
de gr�ce, de candeur et de puret�. Je te voyais � travers le voile
transparent d'un avenir de quelques jours dans notre asile fortun�
de Saginaw, au milieu d'une nature encore plus riche, dans une
solitude encore plus aimante; devenue mon �pouse ch�rie, tu
reposais sur mon coeur, enlac�e dans mes bras, me prodiguant sans
trouble mille tendres caresses que je recevais sans remords... et
je fr�mis en songeant que j'allais tacher cette blanche fleur, lui
ravir son parfum d'innocence, infecter de vices et d'amertume la
source pure d'une d�licieuse f�licit�! Je ne pensais point �
Nelson, � ses conseils, � la honte de trahir sa confiance; � mon
amie! le ciel m'est t�moin qu'en m'arrachant de tes bras o� je
mourais de bonheur, je ne c�dai qu'� notre amour!

En ce moment, un bruit confus frappa mon oreille des voix


d'hommes, des hennissements de chevaux, des aboiements de chiens,
se faisaient entendre. Bient�t nous aper��mes une troupe d'Indiens
qui venaient vers nous en suivant le sentier que nous avions
parcouru. Mon premier mouvement fut un sentiment de crainte: quels
�taient ces Indiens? d'o� venaient-ils? comment se trouvaient-ils
entre nous et le village que nous avions quitt� le matin m�me!
Notre guide �tait-il sinc�re? Cette halte qu'il nous avait engag�e
de faire n'�tait-elle point conseill�e par la trahison? Si les
Indiens nous attaquaient, quelle r�sistance pourrai-je leur
opposer? Comment d�fendrais-je Marie? Plac�s entre ces sauvages et
des espaces inconnus, toute fuite nous �tait impossible: les plus
sinistres pens�es remplissaient mon �me. Ma frayeur s'augmenta
lorsque je vis Onitou s'entretenir famili�rement avec ceux qui
marchaient en t�te de la troupe. Bient�t toute une tribu d'Indiens
s'offrit � nos regards: hommes, femmes, enfants, bagage, fortune,
foyer domestique, tout �tait l�.

Ici s'avan�ait une jeune femme portant son enfant sur son dos; on
en voyait une autre se s�parer de la bande, et assise au pied d'un
vieux ch�ne, pr�senter sa mamelle � son nouveau-n�; �� et l� des
Indiens se glissaient, comme des b�tes fauves, parmi les lianes, �
la recherche de quelques fruits sauvages; d'autres s'arr�t�rent
sous nos yeux, et prenant la prairie pour salle de festin, se
rang�rent autour d'un feu allum� � la h�te, au-dessus duquel ils
suspendirent les chairs encore palpitantes d'un chevreuil et d'un
�lan. � mesure qu'ils passaient pr�s de Marie, je les regardais
avec ce sourire forc� que prend la crainte, quand elle affecte la
confiance. Tous portaient sur leurs figures une expression
farouche et sauvage. Le plus grand nombre feignaient de ne pas
nous voir. Quelques-uns nous jetaient un regard d'orgueil et de
m�pris. Un seul, en nous voyant, sourit gracieusement; mais ce fut
un �clair passager. Son visage redevint tout � coup dur et s�v�re.

J'ai su depuis que ces Indiens, de la tribu des Ottawas, qui vit
au Nord du Michigan, �taient venus � D�troit pour se rendre au
Canada; et que l�, ayant appris l'arriv�e des Cherokees, et leur
d�part pour Saginaw, ils s'�taient remis subitement en route, afin
de pr�c�der ces nouveaux venus au lieu de leur d�barquement, et
d'observer leur invasion.

Nous continu�mes notre route sans encombre, et j'appris � voyager


parmi les sauvages du Nouveau-Monde avec plus de s�curit� que je
ne faisais chez quelques peuples europ�ens d'antique civilisation.
Le jour approchait de son d�clin; nos ombres et celles de nos
chevaux s'allongeaient � notre droite. � l'extr�mit� de la
prairie, nous retrouv�mes la for�t. Peu de temps apr�s, nous
�tions sur le bord m�ridional de la rivi�re des Sables; c'�tait le
bord oppos� qui devait nous fournir un asile pour la nuit; le
lendemain nous partirions pour Saginaw. Conduits par Ovasco et par
Onitou, nos chevaux pass�rent la rivi�re � la nage; je fis monter
Marie dans un canot d'�corce que nous trouv�mes sur le rivage; je
me pla�ai pr�s d'elle, et je dirigeai de mon mieux la petite
barque qui portait un �tre ador�, mes esp�rances et toute ma
destin�e. Je me rappellerai toujours avec d�lices ce court instant
de bonheur: c'�tait l'heure o� le jour cesse, et o� la nuit n'est
pas encore venue; quand les oiseaux de lumi�re ont fini leurs
concerts, et que ceux des t�n�bres n'ont pas commenc� leurs chants
lugubres; alors que, succ�dant aux ardeurs du soleil qui r�veille
et vivifie tout, l'astre des nuits r�pand ses molles clart�s sur
la nature qui s'endort.

Admirable contraste! � ces voix innombrables, � ces chants, � ces


murmures, � toutes ces harmonies de la journ�e, avait succ�d� un
silence profond; tout se taisait autour de nous; pas un bruit
lointain ne frappait notre oreille, des mouches aux ailes de feu
semaient dans l'air, en voltigeant, mille bluettes enflamm�es,
qu'on e�t prises pour les �tincelles d'un vaste incendie, sans la
d�licieuse fra�cheur qui r�gnait autour d'elles.

Tout pleins du calme que nous respirions, incapables de prononcer


une parole, nous retenions notre souffle de peur de troubler le
silence de la nature; nous demeurions immobiles, et notre canot
s'en allait au gr� du courant. D�j�, d�passant la cime des grands
pins, la lune projetait sur nous sa clart� myst�rieuse, et
refl�tait ses rayons tremblants sur la surface de l'onde,
l�g�rement agit�e par notre fr�le esquif; la paix de l'atmosph�re
�tait entr�e dans nos �mes; nous ne pensions point, nous avions le
coeur plein; notre bonheur s'�tait modifi� comme la nature elle-
m�me, tout � l'heure si vive, si ardente, si anim�e, maintenant
tranquille et muette. C'�tait le soir, tendre cr�puscule du d�sert
et du coeur, douce ros�e qui venait rafra�chir nos �mes br�l�es
par les passions du jour.

Comme je prenais une rame pour diriger notre canot vers le rivage:
-- �Oh! mon ami, quel malheur! s'�cria Marie d'une faible voix;
arriv�s d�j�! que ne suivons-nous ce courant qui nous entra�ne si
doucement? comme on respire bien ici! comme il est pur l'air que
n'a point souill� le souffle des m�chants! Oh! faut-il sit�t
quitter ces lieux? o� trouver plus de calme, plus d'�motions
douces, plus de bonheur tranquille!...� Et la charmante fille se
penchait vers moi, retenait mon bras et me disait encore: �Qu'il
serait doux, nous abandonnant au cours de cette r�verie presque
c�leste, et suivant avec foi les eaux de ce fleuve qui nous
bercent si mollement; qu'il serait doux, mon ami, de mourir
ensemble dans une extase du coeur, et de monter au ciel par un
�lan de nos joies vers Dieu! Nous ne ferions que changer de
patrie... Le bonheur des anges peut-il surpasser celui que nous
�prouvons? mais jouirons-nous encore ici bas d'une pareille
f�licit�?�

Je la guidais vers le rivage, et je lui disais: �Marie, je ne sais


si tu es une cr�ature de la terre; car ta voix, ton langage, toute
ta personne, sont pleins d'un charme divin... Quand je vois couler
tes larmes, je te prends pour l'ange de la m�lancolie aspirant �
remonter au ciel o� l'innocence ne pleure plus; mais quand ta voix
m'enchante et module des sons de bonheur, je ne sais plus que
penser de l'�tre surhumain qui a connu les f�licit�s c�lestes, et
ne m�prise pas les joies de la terre... Ma bien-aim�e, aie foi
dans mon amour; un air plus doux et plus pur, une contr�e plus
riante encore, une nature encore plus belle, nous attendent au-
del�; nous serons mieux qu'ici; car nous serons encore plus loin
du monde que nous ha�ssons... Vois comme le bonheur se r�v�le �
nous par degr�s � mesure que nous fuyons davantage...�

Sur quel rivage nous e�t trouv�s l'aurore du lendemain, si, c�dant
� la voix de Marie, et au sommeil qui s'emparait de toute la
nature, j'eusse livr� notre barque aux hasards du courant? Je ne
sais. L'asile que choisit notre raison vaut-il celui que nous
d�signent les caprices du vent, les d�tours de l'onde, les ombres
de la nuit?

Notre abri durant la nuit fut une petite cabane en bois, habit�e
par un Am�ricain de la Nouvelle-Angleterre, qui s'est �tabli pr�s
des Indiens pour faire avec eux le commerce des pelleteries.

� notre arriv�e, nos chevaux furent abandonn�s dans une �troite


enceinte voisine de l'habitation. Notre h�te s'empressa de faucher
leur nourriture dans un champ d'avoine sur pied; puis, prenant une
hache, il coupa dans la for�t un arbre, dont il nous fit du feu
pour nous pr�server des fra�cheurs de la nuit. Les pi�ces de bois,
dont la cabane �tait form�e, laissaient l'air ext�rieur p�n�trer
par mille ouvertures, et l'humidit� du rivage se faisait d�j�
sentir. Bient�t une flamme p�tillante, nourrie de pommes de pins,
�claira notre obscure demeure, et nous fit voir un r�duit �troit,
mais remarquable par sa propret�. Une femme, au visage p�le et
maigre, parut; c'�tait celle de notre h�te; autour d'elle �taient
group�s plusieurs enfants en bas �ge. Une image grossi�rement
peinte, repr�sentant le g�n�ral Washington, �tait suspendue au-
dessus de la chemin�e. Aux �tats-Unis, Washington est le dieu de
la chaumi�re comme celui du Capitole!... Sur une table plac�e au
centre du logis, on voyait diss�min�es plusieurs feuilles d'un
journal de New York, de date assez r�cente. Tout, chez nos h�tes,
annon�ait plus de bien-�tre mat�riel que de bonheur; leurs
mani�res polies sans �l�gance, leur langage correct sans ornement,
leurs connaissances exactes, mais born�es, tout prouvait qu'ils
n'�taient pas n�s au d�sert, et qu'ils appartenaient � la classe
moyenne d'une soci�t� civilis�e. Leur seul but, leur id�e fixe
�tait de faire fortune; ils �taient comme tous les Am�ricains.

La femme nous pr�para un repas modeste, et le th� nous fut servi


sous la cabane du d�sert. Cette situation singuli�re n'e�t point
�t� sans charmes pour moi, si Marie e�t pu en jouir elle-m�me;
mais elle �tait souffrante; une longue journ�e de route l'avait
affaiblie; elle ne prit aucune part au repas qui devait r�parer
ses forces. Je donnai tous mes soins � lui pr�parer un lieu de
repos; une peau de buffle lui servit de lit; je couvris ses pieds
de mon manteau... alors, accabl�e de sommeil, Marie prit une de
mes mains en gage de s�curit�, et, s'�tant pench�e sur moi, elle
s'endormit. Bient�t tout le monde reposa en silence autour de moi;
seul je veillais attentif au dedans, et �piant les moindres bruits
du dehors; veille imposante au fond de la for�t sauvage, dans la
cabane solitaire, o� brillaient quelques flammes vacillantes, seul
mouvement qui se fit autour de moi; veille silencieuse qui fit
appara�tre � mes yeux, comme des fant�mes, les souvenirs de ma
jeunesse, mes ambitions, mes vastes desseins, les grandeurs et les
mis�res de ma vie, les illusions avec les d�senchantements, les
amours avec les esp�rances; veille presque f�brile, durant
laquelle l'imagination va mille fois du pass� � l'avenir, du
d�sespoir au bonheur, de la sagesse � la folie; et ne s'arr�te
qu'� l'instant o�, domin�e par l'ascendant d'un pouvoir
irr�sistible, la pens�e chancelle, fl�chit par degr�s, se rel�ve
avec effort, puis retombe et va mourir enfin dans la nuit du
sommeil...

Avant que mes paupi�res se fussent affaiss�es, j'avais remarqu�


que le repos de Marie �tait troubl� par des mouvements soudains,
des tressaillements, des paroles entrecoup�es. Le matin elle se
r�veilla en sursaut. Son premier mouvement fut de ressaisir ma
main qu'elle avait abandonn�e en dormant. Ce geste me tira moi-
m�me de mon assoupissement, et, en revoyant Marie, que je n'avais
pas eu la force de veiller une nuit enti�re, je compris toute
l'impuissance de la volont�.

Marie �tait triste et pensive: �Mon ami, me dit-elle, si je


n'�tais pr�s de toi, je craindrais de grands malheurs... car j'ai
eu des songes terribles.�

Je remarquai avec chagrin que la nuit ne l'avait point repos�e...


et l'agitation extr�me de son sang me fit penser que la fi�vre
l'avait saisie... Que faire? Demeurer dans cette cabane solitaire!
Nous arr�ter si pr�s du but! il ne nous fallait plus qu'un jour de
voyage. Le soir nous arriverions � Saginaw pour y rester toujours.
Ne devions-nous pas, � tout prix, gagner ce lieu de repos, qui
rendrait � Marie ses forces, et verrait commencer notre bonheur?
Je dis mes pens�es � Marie. �Oui, me r�pondit-elle, oh! oui,
allons vite � Saginaw... c'est l� que nous serons heureux,... tu
me l'as promis...�

Nous part�mes � l'heure o� la nature a coutume de retrouver la


voix avec la lumi�re;... mais une nouvelle sc�ne nous r�servait de
nouvelles impressions... Avant d'arriver � la rivi�re des Sables,
nous avions parcouru de sauvages solitudes; apr�s l'avoir quitt�e,
nous entr�mes v�ritablement dans le d�sert... Nous marchions sans
entendre le chant d'un oiseau, le bourdonnement d'un insecte, le
mouvement d'un seul �tre vivant... Ce n'�tait plus le silence de
la nature qui se repose apr�s les chants du jour, et qu'on entend
encore respirer pendant qu'elle dort... c'�tait le silence morne
du n�ant... Le seul bruit qui frapp�t notre oreille �tait caus�
par les pas de notre guide et par ceux de nos chevaux; bruit
r�gulier qui ajoutait encore � la monotonie du lieu. Plus de
vallons, plus d'�chos, plus de prairies, plus de ciel; partout la
for�t, partout les m�mes arbres, partout un sol uniforme; � chaque
pas nouveau, nous retrouvons le site que nous venons de quitter.
Il semble que nous marchions sans avancer, jouet d'une puissance
invisible, qui nous donne l'illusion du mouvement et paralyse nos
efforts. Nous allons toujours... toujours... et la sc�ne ne change
pas!! O� sommes-nous donc? Suivons nous notre route? O� est le
Nord vers lequel nous devons aller? le Sud que nous devons fuir?
je crois que nous retournons sur nos pas; que cette for�t est
grande!... et si elle ne finissait pas!! elle devient de plus en
plus �paisse; ses ombres plus solennelles... ses vo�tes muettes
sont si pleines de silence, de terreurs et de myst�res, qu'on se
croit engag� dans des catacombes et perdu dans leurs d�tours.

Ces impressions �taient d'autant plus puissantes sur nous qu'elles


contrastaient avec toutes les �motions de la veille, les unes si
br�lantes, les autres si douces. Je sentais le froid p�n�trer dans
mon �me et comme une barre d'airain qui pesait sur mon coeur.

�Mon Dieu, me dit Marie en se rapprochant de moi et en saisissant


ma main, que cette solitude est profonde et terrible!...� -- Et
comme son esprit �tait prompt � saisir les funestes pr�sages: �Mon
ami, me dit-elle, sois s�r que ce jour sera un jour fatal... je ne
sais pourquoi le souvenir de Georges ne me quitte point; sans
doute quelque affreux malheur...�

Elle n'acheva pas: une larme compl�ta sa pens�e. Je m'effor�ai de


la rassurer et de lui donner plus de s�curit� que je n'en avais
moi-m�me... Cependant je fus vivement frapp� de l'alt�ration dont
tous ses traits portaient l'empreinte. Je pensai qu'un peu de
repos la soulagerait, et j'ordonnai � notre petite caravane de
s'arr�ter.

Durant cette halte, je demandai par signes � Onitou, si nous


approchions de Saginaw. Il comprit tr�s bien ma question, et
dessinant sur la terre deux points qui figuraient, l'un Saginaw,
l'autre la rivi�re des Sables, il tira une ligne de 1'un �
l'autre, et marqua sur cette ligne un troisi�me point indiquant la
place que nous occupions; ce point se trouvait au tiers de la
ligne; nous n'�tions donc qu'au tiers de notre route. Un instant
apr�s, et tandis que nous �tions assis sous l'ombre d'un catalpa,
nous voyons l'Indien se lever, prendre sa course devant nous, plus
l�ger qu'un chevreuil, en criant: Saginaw! Saginaw! et en nous
montrant le soleil d�j� parvenu au milieu de sa course.

Alors Marie fit un effort courageux pour se lever; nous


continu�mes notre route dans le d�sert... Je m'aper�us bient�t �
la voix de Marie que ses forces allaient toujours en d�clinant.
Apr�s de longues heures de marche, j'ordonnai de nouveau � notre
guide de s'arr�ter... mais, � ma voix, il redoubla de vitesse, en
m'indiquant, par un geste expressif, que le soleil �tait descendu
dans le sein de la terre et que la for�t allait bient�t se couvrir
de t�n�bres. Cependant le d�sert pr�sentait � nos yeux un aspect
de plus en plus effrayant. Le sentier que nous suivions �tait si
�troit que Marie et moi ne pouvions plus aller de front; il �tait
� peine marqu�; sans cesse on le perdait de vue, et alors nous
avions l'air de marcher � tout hasard au travers de la for�t. La
nuit �tant venue, le silence avait cess�, mais la solitude avait
pris une voix terrible et lugubre. On n'entendait que le
meuglement des ours et le chant sinistre des oiseaux nocturnes. La
lune, qui m�le un charme aux nuits les plus funestes, comme
l'amour d'une belle femme r�pand de secrets enchantements sur une
vie malheureuse, ne se montrait point encore...

Alors en pensant � Marie, � ses souffrances, que trahissaient


quelques cris �chapp�s � la douleur, je sentis mon sang se glacer
dans mes veines et mes forces pr�tes � d�faillir... Dans cet �tat
de faiblesse physique, ma raison elle-m�me fut troubl�e, et mon
imagination me fit voir autour de Marie une foule de monstres
fantastiques qui mena�aient son existence; je les voyais tant�t
sous les traits d'une hy�ne d�vorante, tant�t sous la forme d'un
hideux reptile. Les uns, avides de meurtres et de sang, attendent
leur proie au passage... mon Dieu! s'ils allaient s'�lancer sur
Marie! Les autres se suspendent aux rameaux des arbres; ils
tomberont comme la foudre sur celle que j'aime et prendront sa vie
avant que je l'aie seulement d�fendue. Et j'inventais mille autres
chim�res si faciles � cr�er quand on a l'�me saisie d'une grande
douleur et l'imagination engag�e dans des r�gions inconnues. Les
heures s'�coulent, la nuit s'avance, nos chevaux ralentissent leur
marche, la fra�cheur s'�l�ve de la terre... Marie gardait un
silence profond qui redoublait mes angoisses. Je prends sa main;
je la trouve br�lante: �Mon ami, me dit-elle d'une voix � demi
�teinte, n'allons pas plus loin; je me sens mourir...�

� ces mots, mon coeur se brisa; je ne sais quelle r�solution


insens�e allait sortir de mon d�sespoir, lorsque notre guide
s'arr�te tout � coup et crie trois fois: Saginaw! Ce cri, jet�
dans le d�sert, y trouve un long retentissement et nous revient
r�p�t� par mille �chos; le premier tumultueux, le second moins
fort, suivi de plus faibles encore. La for�t cesse tout � coup;
nous entrons dans une prairie, nous y marchons quelque temps en
descendant une pente presque insensible. Enfin nous voyons le bord
d'une large rivi�re: celle rivi�re �tait la Saginaw, et le bord
oppos�, l'asile que nous cherchions.

Chapitre XVI
Le drame
�� mon Dieu! quel bonheur! s'�cria Marie en voyant le rivage. Son
�nergie morale e�t �t� incapable d'un plus long effort. Je la
saisis dans mes bras et la d�posai dans une pirogue indienne; je
me pla�ai pr�s d'elle comme j'�tais en passant la rivi�re des
Sables. �Mon ami, me dit alors Marie avec tendresse, pardonne-
moi,... je t'ai afflig�... j'ai cru, pendant toute cette journ�e,
qu'un destin funeste s'opposait � notre arriv�e dans ces lieux...
j'avais tort; car tu es mon bon ange, et tu me guidais... Oh! je
sentais mon corps d�faillir et mon �me se briser... mais je ne
souffre plus et je n'ai que des pens�es de bonheur...�

Ces paroles versaient la joie dans mon coeur, et j'aspirais au


rivage comme au terme de toutes nos douleurs.

�Vois, me disait Marie, en me montrant notre futur empire, vois


comme nous serons dans cette contr�e lointaine... Oui, les eaux de
la Saginaw sont encore plus pures, plus paisibles, que celles de
la rivi�re des Sables; l'air est ici plus doux; cette terre est
plus embaum�e; et voil� que l'astre des nuits, notre bon g�nie du
d�sert, se l�ve et brille de tout son �clat...�

Et disant ainsi, Marie portait ses regards vers le ciel. �Dieu!�


s'�cria-t-elle tout � coup d'une voix effray�e, et ses yeux,
redescendus � terre, se cach�rent entre ses deux mains.

En ce moment, le disque rouge et enflamm� de la lune sortait des


ombres de la for�t et semblait en montant, s'appuyer sur la cime
des arbres... On le voyait s'�lever et grandir... il s'avan�ait
sur nous semblable � un spectre de sang...

Cette image terrible avait frapp� l'esprit de Marie, et le cri


d'effroi qu'elle s'effor�a vainement de contenir fut encore la
voix d'un sinistre pressentiment.

En arrivant au but tant d�sir�, Marie avait senti rena�tre en elle


une �nergie surnaturelle qui ne fut point de longue dur�e. Je ne
sais si sa force s'affaiblit en m�me temps que sa foi dans
l'avenir; mais je la vis presque aussit�t tomber dans un grand
abattement.

Je me trouvai alors livr� � des embarras que l'imagination ne


saurait concevoir.

Nelson n'�tait point � Saginaw. Le bateau qui le portait, lui et


les Cherokees, n'avait pas encore paru, et des Indiens Ottawas,
naturels du pays, m'assur�rent qu'aucun �tranger n'avait, depuis
un temps tr�s long, abord� dans cette contr�e.

Ce contre-temps fut pour Marie et pour moi une source de chagrins


et d'inqui�tude; il rendit aussi plus difficile notre situation.
Nelson devait nous pr�parer un asile qui nous manqua. Je me mis �
l'oeuvre aussit�t. Mais je ne sais quel e�t �t� notre sort si, en
attendant que notre cabane f�t �lev�e, nous n'eussions pas trouv�
l'abri d'un toit hospitalier.

Saginaw, o� vous voyez en ce moment deux habitations �difi�es avec


quelque soin, n'en poss�dait alors qu'une seule de grossi�re
construction, et que nous trouv�mes occup�e par un Am�ricain
canadien d'origine. Cet homme parut joyeux de nous voir, et, me
reconnaissant � cet air de famille qu'ont tous les Fran�ais: �Vous
venez, me dit-il, de la vieille France?� Il �tait n� parmi les
Indiens, dont il avait pris presque toutes les moeurs. La chasse
et la p�che suffisaient � ses besoins, et il trouvait un charme
extr�me dans une vie toute de libert� sauvage.

Comme nous arrivions il �tait sur le point de partir; il se


rendait aux environs du fort Gratiot pour la chasse du ramier; il
nous offrit sa cabane et nous engagea d'y rester jusqu'� ce que
j'en eusse construit une autre. Je lui proposai de l'acheter,
laissant � sa bonne foi le soin d'en fixer le prix; mais il
n'�couta point ma demande, et me dit pour toute r�ponse qu'il
aimait ce lieu, qu'il y �tait n�, et qu'il y passerait le reste de
ses jours.

Ainsi se retrouve jusqu'au fond du d�sert le caract�re des


nations.

L'Am�ricain de race anglaise ne subit d'autre penchant que celui


de l'int�r�t; rien ne l'encha�ne au lieu qu'il habite, ni liens de
famille, ni tendres affections... Toujours pr�t � quitter sa
demeure pour une autre, il la vend � qui lui donne un dollar de
profit.

Non loin de l� vous voyez l'homme de sang, fran�ais s'attacher �


sa terre natale, ch�rir le pays o� ses p�res ont v�cu, aimer pour
eux-m�mes les objets qui l'environnent, et pr�f�rer ces choses de
valeur tout id�ale aux froides jouissances de la richesse.

J'acceptai son offre, et ne pus le d�terminer � recevoir le prix


du service qu'il me rendait.

Nous avions un asile... mais tout �tait encore obstacle et mis�re


autour de nous.

Marie fut, d�s le premier jour, saisie d'une fi�vre particuli�re �


ce pays, et qui manque rarement d'atteindre les �trangers
nouvellement arriv�s; il fallait que je me partageasse entre les
soins n�cessaires � mon amie et les travaux qu'exigeait la
construction de notre demeure. La cabane du Canadien, toute
pr�cieuse qu'elle �tait dans notre d�tresse, ne nous offrait
d'ailleurs qu'un imparfait asile; elle se composait de pi�ces de
bois, mal jointes entre elles, � travers lesquelles l'humidit� des
nuits p�n�trait comme la chaleur des jours. Une foule d'insectes
s'y introduisaient: les uns, imperceptibles, nous r�v�laient leur
pr�sence par la douleur de leurs piq�res; les autres, voltigeant
par essaims, montraient � nos yeux leur corps gr�le, arm� d'un
long aiguillon, et fatiguaient nos oreilles d'un perp�tuel
bourdonnement; tous nous livraient sans rel�che une guerre
impitoyable et troublaient cruellement le repos de Marie.

La nourriture grossi�re � laquelle nous �tions r�duits n'avait


rien qui p�t alt�rer une sant� robuste; mais la faiblesse de
Marie, sa maladie, ses habitudes, rendaient n�cessaires des
aliments d�licats dont nous �tions tout � fait d�pourvus.

Tout nous manquait dans ce d�sert: le m�decin le plus proche �tait


� D�troit, et je voyais Marie languissante, sans pouvoir offrir le
moindre soulagement � ses maux.

Nous ne pouvions cependant songer � quitter ce lieu; il e�t fallu


regagner D�troit pour trouver quelque secours; nous n'avions aucun
moyen d'y retourner par eau, et c'e�t �t� folie que de tenter une
seconde fois le long voyage aux fatigues duquel Marie avait si
difficilement r�sist�.

Je comptais les jours par mes tourments; car, au d�sert, toutes


les divisions �tablies dans le temps disparaissaient; plus de
mois, plus de semaines, plus d'heures. Au bout d'un temps tr�s
court, l'ordre des jours se perd enti�rement; et alors il s'en
fait un autre qui est celui des bons et des mauvais, des ciels
purs et des orages... et puis quand un affreux malheur a
empoisonn� la vie, ce n'est plus qu'un long temps de mis�re et
d'ennui, une suite de g�missements, �chos de la premi�re douleur,
qui se r�p�tent � l'infini, et ne meurent que sous la pierre du
s�pulcre.

Quel que f�t mon chagrin, mon coeur se refusait � concevoir de


grave, inqui�tudes. Nelson arriverait bient�t; bient�t aussi Marie
aurait un asile mieux d�fendu contre les injures du dehors. Tout
son mal provenait sans doute d'une suite de jours �coul�s sans
repos ni sommeil, et c�derait � quelques nuits de paix profonde...
et alors combien nous serions heureux?

Cependant c'�tait d�j� un grand malheur que ce trouble des


premiers jours qui nous enlevait le charme inestimable des
premi�res impressions.

�trange aveuglement! ma plus grande peine n'�tait pas de pr�voir


des infortunes, mais d'avoir perdu des joies!

Je contemplai en face les obstacles que j'avais � vaincre, et


m'armai, pour les combattre, de cette �nergie morale que donne
seule la foi dans le succ�s.

Je travaillais � notre cabane pendant tout le temps que je ne


passais pas aupr�s de Marie.

J'�tais second� dans ma t�che par Ovasco, dont le d�vouement ne


saurait se d�crire. Ce fid�le serviteur semblait se multiplier
lui-m�me pour faire face � toutes les difficult�s.

Au milieu de ces rudes travaux et des sueurs qu'ils me co�taient,


je trouvais un charme secret � penser que tout, dans notre
bonheur, serait mon ouvrage.

Cependant, quels que fussent mes efforts, l'oeuvre que j'avais


entreprise demandait plus de temps que je ne pensais. L'�tat de
Marie devenait plus alarmant; son pouls annon�ait une agitation
croissante. Elle ne faisait pas entendre une seule plainte; mais,
sous le voile du sourire errant sur ses l�vres, il �tait facile
d'apercevoir un sentiment de tristesse profonde.

Elle me dit un jour avec tendresse: �Ludovic, tu prends bien de la


peine pour pr�parer notre demeure?�

Une autre fois: �Tu me quittes, me dit-elle, pour travailler � la


chaumi�re... Ah! je t'en conjure, reste pr�s de moi... qui sait
l'avenir?�

Je repoussai loin de moi l'affreuse pens�e dont ces paroles


contenaient le germe. Cependant le changement de saison vint
aggraver mes inqui�tudes et mes tourments... Dix jours environ
s'�taient �coul�s depuis notre arriv�e � Saginaw, et les chaleurs
du mois de juin commen�aient � se faire sentir. P�n�tr�e par les
rayons d'un soleil br�lant, assaillie par des nu�es de moucherons
dont une temp�rature embras�e semblait accro�tre le nombre et la
malignit�, notre petite cabane devint le th��tre d'une mis�re dont
je ne pourrais vous tracer le tableau... Je faisais de vains
efforts pour �loigner de Marie les innombrables ennemis qui
bruissaient autour d'elle; ils �taient plus prompts � rena�tre que
moi � les an�antir; et je voyais le beau front de mon amie tout
saignant de la morsure de ces vils insectes... je passais ainsi
les jours et les nuits veillant aupr�s de ma bien-aim�e, et
m'effor�ant de soulager par mes soins ses ennuis et sa douleur.

Pendant ce temps, Ovasco travaillait sans rel�che � la cabane, qui


�tait pr�s de s'achever. Pour comble de malheur, il fut lui-m�me
attaqu� de la fi�vre du pays, et alors je me trouvai seul, sans
appui, entour� de maux qu'il me fallait contempler sans cesse, et
que je ne pouvais adoucir.

L'id�e d'une affreuse catastrophe avait �t� longtemps sans pouvoir


p�n�trer dans mon �me. Chose �trange! lorsqu'on poss�de un bien
plus cher que la vie, et qu'on en jouit tranquillement, on est
prompt � concevoir des craintes chim�riques, et, si un grand p�ril
de le perdre se pr�sente, on fait autant d'efforts pour ne pas
voir le danger r�el, qu'on en faisait auparavant pour apercevoir
des dangers imaginaires. Tel est l'ordre et la justice du ciel.
L'heureux est troubl� dans sa joie par la terreur de l'infortune,
et le pauvre, consol� dans sa mis�re par des illusions de
f�licit�!

Cependant les paroles de Marie, dont le souvenir revenait � ma


m�moire, l'aspect des souffrances qu'elle endurait sous mes yeux,
et peut-�tre aussi l'opini�tret� du sort � contrarier tous mes
desseins, jet�rent le trouble dans mon �me... Une lueur fatale
m'apparut... et tout mon corps se couvrit d'une sueur glac�e... Je
fis un effort pour rappeler � moi ma raison, que je sentais
s'�garer, et je dis � Marie:

�Ma bien-aim�e, dans quelques jours notre nouvelle demeure sera


pr�te a te recevoir... alors la pr�sence de Nelson manquera seule
� notre bonheur... S'il s'�tait avanc� sans guide dans ces
contr�es d�sertes, nous devrions concevoir de grandes inqui�tudes:
mais que pouvons-nous craindre, le sachant entour� d'Indiens qui
l'aiment, le r�v�rent, et pour lesquels le plus beau pays est
aussi le plus sauvage? Esp�rons qu'il sera bient�t rendu � nos
voeux... Mais, mon amie, je demande encore au ciel une chose qui
m'est plus ch�re que tous les biens de ce monde: c'est la fin de
tes souffrances... Nous ne savons point le rem�de qui peut te
gu�rir; le secours d'un m�decin nous est n�cessaire; je vais aller
le chercher � D�troit; j'y arriverai dans deux jours, et, deux
jours apr�s, je serai de retour ici, ramenant avec moi l'homme
dont la science te sauvera. Pendant mon absence, notre fid�le
Ovasco demeurera pr�s de toi; quoique souffrant lui-m�me, il
retrouvera des forces pour donner des soins � sa bonne ma�tresse.�

Ovasco, qui �tait l�, ne put entendre ces paroles sans


attendrissement; Marie m'�coutait avec tous les signes d'une
�motion profonde... elle resta silencieuse, parut r�fl�chir
beaucoup; enfin d'une voix alt�r�e:

�Mon ami, me dit-elle, ne me quitte pas... je t'en conjure...


quatre jours d'absence... c'est bien long!... non... Ludovic...
non... il faut rester...�

Et son regard, fix� sur moi, prit une expression indicible de


tendresse et de m�lancolie.

Je tentai de lui faire comprendre combien il serait insens� de


c�der � un mouvement de faiblesse qui ruinerait notre avenir,
tandis qu'un sacrifice de quelques jours assurerait notre bonheur.

Mais je trouvai en elle une r�sistance d'instinct contre laquelle


ma raison �tait sans puissance.

�Mon bien-aim�, me disait-elle, je t'en supplie, ne m'abandonne


pas; tu sais combien est fragile la liane s�par�e du rameau qui la
prot�ge... Ludovic, loin de toi, je serai plus faible encore... ta
pr�sence seule me soutient... si tu t'�loignes, je me briserai...�

L'accent dont elle pronon�a ces paroles �tait d�chirant.

Troubl� par ce langage d'autant plus d�solant qu'il avait toute


l'amertume du d�sespoir, sans la violence qui l'exag�re, je tombai
� genoux au chevet du lit de Marie... incapable d'articuler un
seul mot, je saisis la main de mon amie, et l'arrosai d'un torrent
de larmes; jamais la douleur n'avait ainsi abond� dans mon �me.

Quand cet orage fut pass�, je relevai mon front abattu... mais je
ne retrouvai la raison qui m'avait fui que pour comprendre toute
l'horreur de la situation et l'exc�s de ma mis�re.

Les illusions de l'infortune, qui abusent de l'esp�rance,


m'avaient toujours voil� la v�ritable position de Marie. Elle-m�me
s'�tait plu constamment � me tromper sur son �tat. Quand je lui
parlais de notre bonheur � venir, elle versait des pleurs que je
croyais sortis d'une source de joie. Si je l'entretenais de ses
souffrances, elle �tait prompte � changer le sujet de notre
conversation; oublieuse de ses maux, elle usait toutes ses forces
� distraire ma peine, et, tandis qu'elle se consumait dans de
cruelles douleurs, c'�tait elle encore qui me donnait des
consolations.

Quelle fut ma stupeur, lorsque, arr�tant mes regards sur cette


main ch�rie que je pressais dans un transport de d�sespoir et
d'amour, je la vis dess�ch�e par une affreuse maigreur.

La lumi�re qui m'apparut fut celle de l'�clair qui brille du m�me


feu que la foudre qui tue. Le corps de mon amie �tait tout entier
d�vor� par le mal... sa figure seule n'avait point subi les m�mes
ravages, et conservait, malgr� son alt�ration, tous les signes
d'une force � peine �branl�e; soit que l'�nergie de son �me se
peignit toute dans son regard, soit que l'irritation de la fi�vre
fit refluer vers le visage le peu de sang et de vigueur qui
restaient dans ce faible corps.

Ainsi s'offrait sans voile � mes regards la triste r�alit�. Tel


�tait donc l'effet de ces longs jours pass�s sous un soleil
br�lant; de ces nuits plus longues encore, �coul�es parmi les
douleurs, sans sommeil, sans repos, sans abri, et dans les
angoisses toujours croissantes d'une veille qui ne finissait
point!!

Cependant, t�moin de cette sc�ne, Ovasco me dit: �Mon bon ma�tre,


vous ne pouvez quitter ce lieu; laissez-moi partir pour D�troit;
j'en reviendrai bient�t avec l'homme dont le secours nous est
n�cessaire.�

Comme il me voyait h�sitant � accepter cette offre de son


d�vouement, que son �tat de maladie rendait imprudente: �Oh!
ajouta-t-il, je me sens mieux; l'id�e de sauver ma ch�re ma�tresse
me rend toutes mes forces. -- Fid�le serviteur, lui r�pondis-je,
c'est aussi ma vie que tu sauveras.�

J'ignore si un effort extraordinaire de l'�me ne peut pas assoupir


les plus cruelles douleurs et ranimer subitement une vigueur
�teinte; mais je vis Ovasco, apr�s avoir re�u mes embrassements,
passer le fleuve dans une barque, et tout aussit�t traverser, avec
la vitesse de l'�lan, la prairie qui couvre la rive oppos�e.

Ici Ludovic s'interrompit; sa physionomie m�lancolique se couvrit


d'un nuage de tristesse encore plus sombre; et, apr�s un instant
de silence, il reprit en ces termes:

�H�las! jusqu'� ce jour je vous ai dit des malheurs; maintenant


j'ai � vous raconter des infortunes qui ne se d�crivent point.

Le jour qui suivit le d�part d'Ovasco, j'�prouvai toutes les


�motions que donne une fausse joie: je vis arriver � Saginaw une
troupe consid�rable d'Indiens, dont le costume et l'aspect
ext�rieur �taient en tous points semblables � ceux des Cherokees.
Je ne doutai pas que ce ne fussent les compagnons de Nelson, et,
persuad� que celui-ci �tait parmi eux, je m'empressai d'aller � sa
rencontre. Cependant je ne reconnaissais aucun des visages que je
voyais de pr�s, et bient�t j'eus la certitude que ces Indiens,
quoique appartenant � la tribu des Cherokees, n'�taient point ceux
que nous attendions.

Tandis que je les observais, je fus t�moin d'une sc�ne qui devint
pour moi l'occasion d'une r�v�lation terrible...

L'arriv�e des Cherokees avait mis en �moi toute la tribu des


Ottawas qui occupe Saginaw et les environs... Ceux-ci comprenaient
combien leur serait funeste la pr�sence de ces nouveaux venus sur
un territoire qui d�j� fournissait � peine des moyens d'existence
� ses anciens habitants... Le plus grand nombre dissimula son
ressentiment... Mais quelques-uns n'eurent point la prudence de le
cacher...

-- �Tu prends nos terres, dit un Indien Ottawa � un chef des


Cherokees...
-- �Les for�ts du Michigan, r�pond celui-ci, ne sont elles pas
assez grandes pour nous contenir tous?

--�Non, r�pliqua le premier; nous sommes d�j� serr�s dans cette


rentr�e, et tu n'y dresseras pas ta hutte!�

Et, en disant ces mots, il fit un geste mena�ant... �Mis�rable!


s'�cria son adversaire, tu ne connais donc pas Mohawtan?...� Et,
au m�me instant, saisissant son tomahawk, il �tendit � ses pieds
l'Indien Ottawa...

Cet acte de violence excita une grande rumeur parmi les Ottawas...
Je ne le vis point sans un sentiment d'horreur... Cependant les
derni�res paroles du Cherokees r�veill�rent des souvenirs dans mon
esprit, et je me rappelai que Georges, en me racontant les
pers�cutions qu'avait souffertes Nelson dans la G�orgie, m'avait
parl� d'un chef indien du nom de Mohawtan, renomm� pour sa valeur,
et qui, le premier, avait donn� le signal de la r�sistance �
l'oppression. Je lui adressai une question � ce sujet; j'ajoutai
que j'�tais un ami de Nelson, le ministre presbyt�rien, le
d�fenseur des Indiens... Au nom de Nelson, la physionomie de
l'Indien prit une expression m�l�e de bienveillance et
d'admiration... �Vous �tes l'ami de Nelson, s'�cria-t-il avec
�motion!...

-- �Oui, repris-je, et bient�t vous le verrez lui-m�me en ces


lieux: je ne sais quel obstacle le retient loin de nous, il devait
me pr�c�der ici... Sa fille Marie, que j'aime, est l�... dans
cette cabane... Elle est faible, languissante, et je meurs
d'inqui�tude. Je suis seul ici, sans amis, abandonn� � mes
tourments, au milieu de deux tribus indiennes, que je vois pr�tes
� engager une lutte fatale. De gr�ce, ayez piti� de mon triste
sort. Nelson, le p�re de Marie, fut votre protecteur... Son fils
Georges n'�tait pas moins d�vou� � votre cause.

-- �Georges! r�p�ta l'Indien en me regardant fixement... Georges!


le plus courageux des hommes... et le plus infortun�!!�

Ne comprenant point ces paroles myst�rieuses, je pressai Mohawtan


de m'en expliquer le sens. Apr�s une pause de quelques instants,
celui-ci me dit:

-- �Depuis longtemps une insurrection de la population noire se


pr�parait dans les �tats du Sud... Lorsque les n�gres de la
Virginie et des deux Carolines apprirent que les am�ricains de New
York avaient br�l� les �glises des gens de couleur, cette nouvelle
fut pour la r�volte une occasion d'�clater... Un vaste complot se
forma, dont le point central fut fix� � Raleigh, dans la Caroline
du Nord [68].

�Un mois seulement s'�tait �coul� depuis la pers�cution cruelle


exerc�e par les Am�ricains contre les Cherokees, et qui avait
port� un grand nombre de ceux-ci � s'exiler de la G�orgie. Ceux de
notre tribu qui n'avaient point �migr� n'h�sit�rent pas � seconder
le mouvement des n�gres... J'�tais de ce nombre, et l'un des chefs
de la tribu. Les Indiens se rendirent aux environs de Raleigh,
afin de concerter leurs efforts avec les chefs de l'insurrection.
Un conseil fut tenu, et l'extermination de nos ennemis communs fut
r�solue.
�On convint qu'� un signal donn� durant la nuit, les n�gres des
campagnes sortiraient de leurs cases et porteraient dans les
habitations de leurs ma�tres la terreur et la mort, tandis que les
Indiens, rassembl�s tous sur un seul point, se pr�cipiteraient sur
Raleigh et se rendraient ainsi ma�tres de la ville et de la milice
urbaine.

�Le jour fix� approchait, mais les chefs ne s'entendaient pas;


chacun aspirait aux honneurs du commandement et trouvait indigne
de lui le r�le obscur de l'ob�issance. H�las! le respect que
montraient nos p�res pour la parole des vieillards et pour la voix
des sages est bien loin de nous. Sur ces entrefaites, Georges se
pr�sente: il arrivait de New York, o� il avait pris la d�fense des
gens de couleur. Son nom nous rappelait les bienfaits de son
p�re... Nous le re��mes comme un ami: la noblesse de son maintien,
l'�l�vation de ses sentiments, la sup�riorit� de son esprit, nous
frapp�rent tous. Il �couta la communication de nos projets et
consentit � se mettre � notre t�te. -- �Ma place naturelle, nous
dit-il, serait parmi les hommes de couleur noire;... mais je suis
trop fier de commander des guerriers tels que vous, pour d�cliner
un pareil honneur: d'ailleurs, nous combattons tous pour la m�me
cause, celle de la libert� contre la tyrannie... Aussi bien,
ajouta-t-il, quoique la vengeance exerc�e par mes fr�res, toute
cruelle qu'elle para�t, soit l�gitime, j'aime mieux, pour me
venger d'un ennemi, l'�p�e que le poignard.

�� l'heure marqu�e, au milieu de la nuit, les flammes d'un


incendie allum� sur le point le plus �lev� du pays donn�rent le
signal convenu... Mais, chose inou�e! les n�gres, au profit
desquels l'insurrection devait �clater, et qu'on avait vus la
veille pleins d'une ardeur g�n�reuse, demeur�rent inactifs. Soit
stupidit�, soit crainte, tous ces mis�rables, qui g�missent sous
le poids de l'oppression la plus dure, ne firent pas un effort
pour devenir libres: ils n'ex�cut�rent rien de ce qu'ils avaient
promis, et pas un blanc ne fut massacr� dans l'int�rieur des
terres.

�Cependant les Indiens furent fid�les � leurs engagements. �


l'heure marqu�e, Georges donna � notre troupe l'ordre de marcher
sur Raleigh... Mais sans doute nous avions �t� trahis; car � peine
sortions-nous de la for�t qui borde la route, que nous
rencontr�mes un corps de miliciens vingt fois plus nombreux que le
n�tre... Malgr� l'inf�riorit� de nos forces, nous engage�mes la
lutte. Ah! comment vous peindre la valeur de Georges?

�H�las! tant d'h�ro�sme m�ritait-il une fin si funeste?�

Ici Mohawtan s'arr�ta: son �motion �tait extr�me, et je vis que


l'oeil d'un Indien peut pleurer; je compris le sens de cette larme
et du silence qui la pr�c�dait. L'Indien me raconta les exploits
de Georges, son intr�pidit�, son audace, ses efforts d�sesp�r�s.
�Le fils de Nelson, ajouta Mohawtan, voyant qu'il allait succomber
sous le nombre: Ami, me dit-il d'une voix �nergique, sauve ta vie;
tiens, prends cet �crit, c'est pour mon p�re... Si jamais tu le
revois, tu lui remettras l'adieu de Georges. -- Apr�s avoir
prononc� ces paroles, il s'anima d'une nouvelle ardeur; il avait
reconnu dans la m�l�e un ennemi mortel. Je l'entends s'�crier avec
force: Fernando, l�che assassin de ma m�re, meurs! je suis
veng�!!... H�las! un coup fatal le frappa bient�t lui-m�me...�

Ici encore l'Indien s'interrompit; pour moi, je l'�coutais dans


cet �tat d'accablement o� nous jette une nouvelle infortune, quand
d�j� la mesure de nos malheurs est combl�e. Mohawtan continua
ainsi: �J'essayai de venger la mort d'un ami si cher; mais j'�tais
seul contre une arm�e: il fallut fuir... � peine �chapp� au p�ril,
je jetai un coup d'oeil en arri�re de moi; je regardai le lieu o�
j'avais vu Georges la derni�re fois... mais je ne distinguai plus
rien. En ce moment, la lune montrait � l'horizon son disque d'un
rouge de sang... je compris alors que c'�tait une nuit fatale...

�Le lendemain, je sus la honteuse inaction des n�gres... Le


gouverneur de la Caroline du Nord fit une proclamation pour
annoncer le triomphe de la milice am�ricaine sur les Indiens... il
vantait en m�me temps la sagesse des n�gres, et prescrivait des
mesures s�v�res contre nous... Alors ce qui restait de notre tribu
prit le parti de s'expatrier... Instruit de nos projets, le
gouvernement des �tats-Unis s'empressa de les seconder; car tout
ce que ce pays voulait, c'�taient nos terres. Il chargea m�me un
agent de nous aider dans notre retraite. Suivant la m�me route que
les premiers �migrants de notre tribu, nous nous sommes rendus
d'abord � Pittsburg, puis � Buffaloe; l�, on nous a dit le s�jour
qu'avaient fait dans cette ville nos compatriotes, leur rencontre
avec Nelson, l'embarquement de celui-ci avec eux pour le Michigan.

�� D�troit, nous avons appris leur d�part pour Saginaw, en


remontant le cours du fleuve. D�sirant arriver au m�me but, nous
voulions, pour y parvenir, suivre la m�me voie; mais on nous a dit
que la navigation dans ces parages peu connus serait lente et
difficile. Nous avons gagn� Saginaw par terre.

�Ami, dit encore Mohawtan en me prenant la main, ne crains rien de


ma tribu... la fille de Nelson est ici... quels secours lui sont
n�cessaires? Parle, commande... chacun de nous t'ob�ira...�

Ce r�cit m'avait jet� dans un trouble que je ne pourrais exprimer.


Georges, le fr�re de Marie, Georges, mon ami le plus cher, n'�tait
plus!

�Tiens, me dit Mohawtan, voici ce que Georges m'a confi� � sa


derni�re heure.� L'Indien me remit un papier qui portait l'adresse
de Nelson.

J'�tais navr� de douleur; cependant, acceptant l'offre g�n�reuse


du chef indien, je le priai de m'aider � finir notre cabane. En un
instant, tous les bras des Cherokees furent mis � ma disposition;
j'indiquai ce qu'il y avait � faire, et revins pr�s de Marie,
rapportant dans notre pauvre demeure un chagrin de plus.

Je m'appliquai de tous mes efforts � cacher le trouble de mon


�me... Je dis � Marie le z�le obligeant des Indiens qui
travaillaient pour nous... et je ne la quittai pas un seul
instant. Trois jours se pass�rent durant lesquels il me sembla
qu'elle reprenait un peu de force... C'�tait le lendemain
qu'Ovasco devait �tre de retour... nous allions donc recevoir le
secours tant d�sir�... et Mohawtan �tait venu joyeux m'annoncer
qu'un jour de plus suffirait pour achever les travaux de notre
habitation.
Ainsi, au milieu de ma d�solation, je m'acheminais encore vers
l'esp�rance!

Cependant, vers le soir de ce bon jour, le ciel s'�tait charg�


d'�paisses vapeurs; quoique aucun vent ne souffl�t, la cime des
pins rendait des fr�missements inaccoutum�s; une atmosph�re lourde
pesait sur la for�t; on entendait dans les hautes r�gions de l'air
des murmures �tranges, tandis qu'un silence morne s'�levait de la
terre: tout annon�ait un orage.

J'�tais assis aupr�s du chevet de Marie, m'effor�ant d'adoucir ses


souffrances par les t�moignages de mon amour... je lui parlais de
notre bonheur � venir... Elle demeura longtemps silencieuse...
mais tout � coup, me faisant signe de l'�couter, d'une voix calme
et r�sign�e elle dit: �Mon ami, cesse de t'abuser... le mal dont
je souffre est mortel... rappelle-toi le jour de notre arriv�e en
ce lieu; � l'instant o� l'astre des nuits tout en feu m'apparut
comme un sanglant fant�me, je fus saisie d'une douleur qui ne m'a
plus quitt�e... C'est ce mal qui me consume... aucune puissance ne
saurait le combattre... tel est l'ordre de la destin�e � laquelle
c'est folie de ne pas croire. �trange �garement de ma raison! moi,
pauvre fille de couleur, m�pris�e de tous, avilie, d�grad�e, j'ai
aspir� au plus grand bonheur qui jamais a �t� donn� � une
mortelle! comme si l'indignit� de ma naissance ne devait pas me
suivre jusqu'au tombeau... H�las, l'expiation est bien rigoureuse!

�Mon ami, ajouta-t-elle, j'ai souffert cruellement durant les


jours qui viennent de se passer. Tu me vois faible et
languissante!... c'est que je n'ai point de repos... Ah! quel
supplice de ne pouvoir dormir! quelquefois il me semble qu'enfin
le sommeil va s'emparer de moi! alors je m'abandonne � lui,
j'invoque sa puissance, je b�nis sa main qui s'�tend sur moi...
d�j� la moiti� de mon �tre lui appartient et revient � la vie par
un n�ant passager... l'autre est pr�s de m'�chapper aussi; mais, �
l'instant o� je vais trouver le calme en perdant la pens�e, je ne
sais quel aiguillon cruel enfonc� dans mon corps me r�veille
subitement par la douleur, et, quand j'atteins le but, me replonge
au fond de l'ab�me...

-- �Mon Dieu! m'�criai-je en �coutant ce triste r�cit, je voyais


tes douleurs; mais, � ma bien-aim�e, que j'�tais loin de les
croire aussi cruelles! Pourquoi donc m'as-tu si longtemps cach� la
v�rit�?

-- �H�las! mon ami, me r�pondit Marie, fallait-il te jeter dans le


d�sespoir en te demandant un secours que tu ne pouvais me
donner?... Oui, je sens la vie se retirer de moi... mais je te le
jure, Ludovic, tous ces mots ne sont rien, compar�s aux tortures
que mon �me �prouve... Mon supplice, c'est d'avoir eu l'id�e du
bonheur qui m'�chappe et que j'ai vu si pr�s de moi... c'est
d'abandonner � jamais une esp�rance si folle, mais si ch�re! et
puis le chagrin qui, dans mon coeur, surpasse tous les autres,
c'est de voir � quel degr� de mis�re ma funeste fortune te
r�duit!...

�Ludovic, pardonne-moi si je te parle ainsi: c'est que bient�t...�

Elle s'interrompit: je vis son regard se troubler, ses yeux,


errants comme au hasard � l'entour d'elle, s'arr�t�rent tout �-
coup, puis une extr�me agitation ayant succ�d� � cet instant de
repos, sa pens�e se r�veilla pour s'�garer dans le d�lire...

Tandis que cette sc�ne d�chirante jetait dans mon �me la stupeur
et le d�sespoir, j'entendais au dehors les premiers bruits de
l'orage qui se d�clarait dans les airs; des grondements lointains,
d'abord faibles et croissant par degr�s, annon�aient l'approche de
la temp�te; d�j� les vents sifflaient avec violence, et les ch�nes
de la for�t commen�aient � murmurer sur leurs troncs immobiles.

Cependant Marie, ayant repris ses sens, se leva sur son s�ant:
��coute, Ludovic, me dit-elle d'une voix plus ferme et plus
assur�e... je viens d'avoir un songe... et c'est Dieu, sans doute,
qui me l'envoie... avant le retour d'Ovasco, je ne serai plus.

�Le Ciel me donne aussi pour un instant quelque force... Laisse-


moi, je t'en conjure, te parler des �tres que j'aime et qui sont
loin de moi... Mon p�re! Georges! H�las! je suis bien malheureuse!
Je ne recevrai point la b�n�diction de mon p�re le jour de son
arriv�e parmi nous devait �tre celui de notre union... Et, quand
il viendra, sa pauvre fille!... Ah! qu'il sache du moins qu'elle
est demeur�e pure et digne de lui jusqu'� son dernier soupir!!

�Je voudrais aussi t'entretenir de Georges. D'o� vient, Ludovic,


que, depuis deux jours, tu ne me parles plus de lui!... Nous ne
savons pas quel est son sort... H�las! je ne le crois point
heureux!! Son coeur est si bon, son �me si grande! Il est rest�
parmi les m�chants qui nous ha�ssent! Mon ami, sois indulgent pour
ma faiblesse; mais quand je songe � lui, j'ai des visions de
sang... Ce bon fr�re! il m'aimait d'une amiti� si tendre!! C'est
le seul �tre qui m'ait aim�e comme toi, Ludovic;... il savait bien
la bont� de ton coeur, mais, mon ami, laisse moi une illusion qui
m'est ch�re; je crois que l'affection que tu lui inspirais e�t �t�
moins vive, s'il n'avait pas su ton amour pour moi... H�las! sera-
t-il plus heureux que sa pauvre soeur?... Peut �tre tu le
reverras... Moi, je vais mourir loin de lui... Quand il te parlera
de sa ch�re Marie, dis-lui que nous avons pleur� ensemble en nous
souvenant de lui...�

Et la charmante fille arrosait de larmes son lit de douleurs... Je


pleurais aussi.

Elle ajouta: �Tu lui donneras ma Bible; nous avons lu souvent


ensemble le livre de Tobie, o� il se trouve des consolations et
des esp�rances pour les infortun�s... Ses feuillets contiennent
quelques fleurs que j'ai cueillies dans la prairie du d�sert, le
jour o� je fis un si charmant r�ve de bonheur. L'odeur voluptueuse
dont elles �taient empreintes s'est purifi�e dans les parfums d'un
livre religieux... En lui remettant ce t�moignage de mon souvenir,
rappelle-lui que la religion est le seul bien qu'on n'enl�ve point
aux malheureux...

�Et toi, mon bien-aim�, me dit-elle en s'effor�ant de se tourner


vers moi et me faisant signe d'approcher ma main de la sienne, que
te laisserai-je en m�moire de moi? H�las! rien que des douleurs
Pourquoi t'imposerai-je des souvenirs funestes?... Notre
attachement ne te rappelle que des malheurs, h�las! sans
compensation! Pour moi, tu as sacrifi� le monde, ses avantages,
ses plaisirs. Si du moins j'avais eu quelques ann�es, quelques
jours seulement pour entourer ta vie de tendres soins, de
d�vouement, et m�riter ta piti� � force d'amour!! � mon ami!...
Mais non... Je ne t'ai donn� que des chagrins amers, depuis le
jour o�, en te d�couvrant ma naissance, j'ai fait retomber sur toi
le reflet de ma honte, jusqu'� ce moment supr�me o� je t'attriste
par le spectacle de mes derni�res douleurs...

�Faut-il donc que mon infortune te suive apr�s que je ne serai


plus!... Ah! prends garde � l'influence de ma destin�e: ma m�moire
te serait fatale encore pour �tre heureux, il te faut d'abord
m'oublier...�

Elle fit une pause de quelques instants... puis, fixant sur moi un
regard touchant: �Mon ami, reprit-elle, tu vas me trouver bien
faible devant ma derni�re heure mais, je t'en supplie, dis-moi
encore une fois que tu m'aimais tendrement et que tu me pardonnes.
Je te demande comme une gr�ce ces assurances d'amour qu'autrefois
je n'eusse point provoqu�es... C'est que, vois-tu, je vais mourir,
et dans quelques instants ma vie ne p�sera plus sur la tienne...
Mourir en entendant ta voix me dire ton amour! oh! cette pens�e me
donne des forces pour franchir le passage terrible de la vie au
tombeau. Tu me vois faible, consum�e, languissante;... mais sais-
tu, Ludovic, que mon coeur n'a rien perdu de sa puissance
d'aimer!...

�Tiens, me dit-elle, encore un peu d'indulgence pour ta pauvre


amie... Je t'en conjure, approche-toi pr�s de moi... Mon Dieu, je
te d�sole, dit-elle en voyant couler mes larmes; mais aie piti�
d'une infortun�e qui n'a que peu de temps � t'affliger... Laisse
ma t�te s'appuyer sur toi, pour que j'entende encore le battement
de ton coeur... Nous �tions ainsi dans la prairie vierge; n'est-ce
pas qu'alors toi aussi tu �tais heureux?... Oh! c'est maintenant
qu'il faut me dire que tu me pardonnes. Gr�ce, mon ami, gr�ce pour
la pauvre fille qui t'aimait... Il faut que je te dise une chose
que je t'avais toujours cach�e, c'est que je t'aimai le premier
jour o� je te vis. Mon coeur a soutenu bien des combats... Je
fuyais ton regard, ta pr�sence, qui me charmaient, et, quand je
re�us la r�v�lation de ton amour, je me sentis enivr�e de tant de
bonheur, que ma raison faillit de s'�garer... Cependant je
pressentais nos malheurs, et je pleurai sur ma joie... Mon ami, je
te dis ces choses pour que tu me pardonnes en voyant que mon coeur
�tait bon...�

Navr� de douleur, je pressai sur mon sein le visage de mon amie:


�Te pardonner, m'�criai-je, ange d'innocence et de bont�!...� Et
les sanglots �touffaient ma voix.

� l'instant o� le mot pardon sortit de ma bouche, la figure de


Marie prit l'expression de la reconnaissance; alors elle se laissa
retomber sur sa couche comme si tous ses voeux eussent �t�
accomplis. Je vis sa raison et ses forces d�cliner avec une
effrayante rapidit�... Il �tait minuit... la fi�vre redoublait...
Marie tomba dans un affreux d�lire.

En ce moment toutes les fureurs de la temp�te �taient d�cha�n�es


au dehors... la foudre grondait dans le ciel; un vent imp�tueux
�branlait la for�t; les eaux de l'orage tombaient avec une
violence contre laquelle notre faible r�duit �tait impuissant �
nous prot�ger.

� mon Dieu! vous savez quelles furent mes angoisses durant cette
nuit fatale, quand, d�nu� de tout secours, abandonn� � ma mis�re
et � mon d�sespoir, je me trouvai seul en face d'un �tre ador�,
t�moin de maux que je ne pouvais soulager, d'un d�lire qui
troublait ma propre raison... seul dans une for�t sauvage, au
milieu d'une nuit t�n�breuse, pleine de terreurs du ciel et de la
terre; plac� entre l'�tre innocent dont je voyais l'agonie, et le
Dieu vengeur dont j'entendais la col�re; l'orage sur la t�te et
dans le coeur!... bris� jusqu'au fond de l'�me par les accents
douloureux de Marie; an�anti par les grondements d'un tonnerre qui
ne se reposait point; ne sachant si toutes les puissances du ciel
et de l'enfer �taient ligu�es contre un seul homme, je me jetai �
genoux, les mains jointes, prostern� en face de mon amie; et tour
� tour portant mes yeux sur son visage p�le et livide, puis les
�levant vers le ciel, je priai Dieu avec ferveur... Les �clairs
qui sortaient d'une nuit sombre illuminaient cette sc�ne
solennelle... J'�tais dans une extase de terreur muette, de
d�sespoir instinctif et d'esp�rance religieuse, lorsque les yeux
de Marie venant � se porter sur moi:

�Mon ami, me dit-elle dans un moment lucide, dernier rayon d'une


intelligence pr�te � s'�teindre, tu pries pour moi!... oh!
merci!... vois quel est le courroux du Ciel!... mon Dieu! je suis
donc bien coupable!!!�

� cet �clair passager de raison succ�da une crise plus violente


encore que la premi�re; une extr�me agitation s'empara de ses
sens; elle pronon�ait des paroles incoh�rentes, des phrases
entrecoup�es de soupirs... ces mots: Race maudite, infamie du
sang, destin inexorable, sortaient de sa bouche; enfin elle r�p�ta
mon nom deux fois, et quoiqu'en d�lire, elle pleura. Elle ne dit
plus rien.

Je vis bien que les temps �taient accomplis pour la fille de


Nelson; la nature elle-m�me, dont les grandes crises r�v�lent
quelquefois les myst�res de l'avenir, semblait m'avertir que le
sacrifice allait se consommer; l'orage avait annonc� toutes les
phases de l'agonie... En cet instant la for�t fut pleine
d'effroyables retentissements; les �clats du tonnerre ne
laissaient point de rel�che aux �chos dont les voix innombrables,
�veill�es au sein des profondes solitudes, multipliaient �
l'infini les terreurs de la c�leste vengeance; les grands pins,
les vieux ch�nes, craquaient, tombaient avec fracas, bris�s,
br�l�s par la foudre, d�racin�s par les vents; mille clart�s
�blouissantes, sorties d'un ciel t�n�breux, r�pandaient sur toute
la terre les lueurs �pouvantables d'un embrasement universel;
tandis qu'� travers cette atmosph�re de feu, les torrents tomb�s
des nuages roulaient tumultueusement du haut des collines dans les
vall�es, m�lant ainsi les destructions du d�luge aux horreurs de
l'incendie.

� tous ces bruits de la foudre, des �chos, des torrents, le


silence succ�da, silence plus affreux mille fois que toutes les
voix de l'orage et de la douleur; car il y a encore de l'esp�rance
au fond de la douleur qui g�mit... et de m�me qu'au dehors, tout
�tait silence autour de moi...
Ici Ludovic manqua de voix. Depuis longtemps il se faisait
violence pour retenir ses larmes qui, en ce moment, coul�rent avec
abondance. Avec lui pleura le voyageur, que ce r�cit avait touch�.

Ludovic reprit ainsi: Je n'essaierai point de vous d�peindre


l'horreur de ma situation; il existe des douleurs qui remplissent
le coeur de l'homme, et pour lesquelles le langage n'a point de
mots.

Aussi longtemps que dure une crise terrible, il semble que


l'�nergie morale de celui qui combat se soutienne par la violence
m�me de l'agression. Au milieu de tous les tumultes d'un ciel
mena�ant, de tous les d�chirements d'une nature troubl�e, au sein
m�me de la confusion des �l�ments, l'homme, tout mis�rable qu'il
est, ne dispara�t point; il demeure debout, grand par sa pens�e,
et fort par sa volont�. Une voix int�rieure, qui est celle de la
vertu, lui apprend que sa destin�e est de lutter contre les
orages; mais quand la foudre, apr�s avoir frapp� son coup, se
tait... lorsque de deux �tres qui s'�taient r�fugi�s au d�sert
pour s'aimer, l'un manque � l'autre; lorsque de ces deux �mes qui
ne faisaient qu'une �me, l'une est remont�e au ciel! oh! alors
l'infortun� qui reste seul sur cette terre, mutil� dans son coeur,
d�pouill� de cette partie de lui-m�me qui faisait sa force et sa
joie durant les jours heureux et malheureux, celui-l� tombe dans
une mis�re si voisine du n�ant qu'elle m�rite la piti�. Dans le
premier moment, j'�prouvai une sorte de contentement de
l'extr�mit� m�me de mon malheur. Cet entier abandon o� j'�tais
plong�, tout en ajoutant � l'horreur de ma situation, m'�pargnait
une des charges les plus pesantes de la douleur: les consolations
du monde. Dans les grandes infortunes, il faut pleurer seul; alors
on souffre trop pour l'�me d'autrui. Des paroles d'int�r�t, et
quelques larmes, c'est tout ce que peut donner la plus tendre
amiti�: rem�de qui convient � des chagrins vulgaires; mais comment
exiger d'un ami les brisements du coeur?

Cependant, � l'instant o� je me f�licitais d'�tre isol� pour


souffrir sans trouble, j'ai connu toute la faiblesse de l'homme.

Telle est l'infirmit� de notre nature, que le malheureux, r�fugi�


dans les secr�tes joies de son infortune, ne peut pas m�me
supporter longtemps l'exc�s de la douleur la plus ch�re.

Apr�s avoir joui de mes larmes solitaires, je tombai dans un si


grand an�antissement, que je me pris � regretter mon �loignement
du monde.

Mais ce monde, que j'ai fui, ne peut m'entendre. Je g�mis: aucune


voix ne me r�pond. Je chancelle: aucune main amie ne s'avance pour
soutenir ma faiblesse... alors, il faut se repa�tre d'amertume et
de d�sespoir... alors, en pr�sence de cet �tre ch�ri, tout �
l'heure palpitant d'amour, et maintenant inanim�, la mort avec ses
terribles myst�res se r�v�le � moi dans toute son horreur. � force
de contempler des traits ador�s, o� je cherche en vain la vie, mes
yeux se troublent, ma raison s'�gare; tous les souvenirs de cette
affreuse nuit se repr�sentent � mon imagination; mille fant�mes
m'apparaissent... je crois entendre la voix de Marie qui se
plaint... je lui r�ponds: �Ma bien aim�e, c'est moi! c'est ton
ami,...� Mais ses traits sont immobiles... je cherche la vie sur
ses l�vres p�les, nagu�re si suaves... j'y trouve un froid de
mort...

Alors il me semble que des accents fun�bres, des bruits d'orage et


d'incendie, des sifflements de serpents, retentissent autour de
moi. Je sens au fond de mon coeur un fer ardent qui le br�le et se
retourne mille fois dans la plaie... accabl� sous l'�pouvante et
la douleur, je sens mes genoux fl�chir, et je tombe...

Je ne sais combien de temps je demeurai immobile, priv� de mes


sens.

Le jour qui suivit cette nuit funeste, je fus arrach� � ma


l�thargie par une main secourable... c'�tait celle de Nelson. En
entrant dans la chaumi�re, il crut voir deux cadavres: h�las!
pourquoi ne fut-ce qu'une illusion de son regard! Pl�t au Ciel
qu'il n'e�t point ranim� chez moi un reste de vie pr�te �
s'�teindre dans la douleur!!

Nelson entra suivi du Canadien dont nous occupions la demeure, et


qui, le jour de notre arriv�e, �tait parti pour le fort Gratiot.
Le vaisseau qui portait Nelson et les Cherokees, n'ayant pu
franchir le rapide qui se trouve en face du fort, avait fait
halte, et, comme la violence du courant �tait accidentellement
accrue par la fonte des neiges, on avait r�solu d'attendre pendant
quelques jours un moment plus favorable. Le lieu o� d�barqu�rent
les Indiens �tait pr�cis�ment celui o� se rendait le Canadien de
Saginaw. Celui-ci, ayant rencontr� Nelson, l'informa de mon
arriv�e � Saginaw avec Marie. Instruit de l'embarras o� nous
�tions, Nelson supplia le Canadien de le ramener pr�s de nous; et,
soit que la pr�sence des Indiens r�unis aux environs du fort
Gratiot e�t fait manquer la chasse du ramier, soit que les pri�res
de Nelson eussent touch� l'�me du chasseur, celui-ci consentit au
retour; et, apr�s cinq jours et cinq nuits de marche non
interrompue � travers la for�t et les prairies, ils arriv�rent
pour �tre les t�moins de la derni�re et d�plorable sc�ne d'une
affreuse catastrophe.

D'abord je rendis gr�ce � Dieu qui envoyait un appui � ma


d�faillance... mais bient�t je compris que, pour consoler le
malheur, ce n'est pas assez d'avoir le m�me sujet de peine, mais
qu'il faut encore sentir de m�me la douleur.

Nelson fut frapp� d'un coup terrible en voyant l'�normit� de notre


infortune; mais son sto�cisme l'emporta sur sa mis�re. Je ne
croyais pas que la raison f�t jamais si puissante sur le coeur, et
qu'il p�t se trouver tant de froideur dans un chagrin r�el...
quelques larmes coul�rent de ses yeux... bient�t il me fallut
pleurer seul...

Je n'ai point d'expression pour vous dire les sc�nes de deuil et


de d�solation dont ce d�sert fut le th��tre, lorsque le moment fut
venu de rendre � la terre la d�pouille mortelle de mon amie.

Vous voyez cette cabane peu �loign�e de celle o� je vous ai


re�u... l'autre jour vous alliez en franchir le seuil, lorsque
j'ai retenu vos pas... vous en admiriez la construction �l�gante
et les proportions gracieuses, et vous me disiez que l� on
pourrait vivre heureux avec un objet aim�; oh! je croyais aussi �
ce bonheur! c'�tait la demeure pr�par�e avec tant de soin; l'asile
de Marie; le toit qui couvrirait de son ombre nos joies pures et
myst�rieuses... mais le Ciel n'ayant point voulu que mes desseins
s'accomplissent, et que cette habitation cont�nt notre f�licit�,
j'en ai fait un tombeau...

Quand nous transport�mes dans ce lieu des restes ch�ris, il fallut


passer par de nouvelles angoisses et par de nouveaux brisements...
j'ai bu tout entier le cilice d'amertume... j'ai vu la terre
s'emparer peu � peu de sa proie, et, lorsque tout a �t� enlev� �
mes regards, il m'a sembl� que mon �me tombait dans une solitude
encore plus profonde. � mis�re! une vie de passions et d'orages
qui aboutit � un s�pulcre! Est-ce donc l� toute la destin�e de
l'homme?... Je me pr�cipitai la face contre terre, comme si mon
coeur devait souffrir moins en se rapprochant de la tombe!! et je
songeai que cette tombe renfermait une cr�ature c�leste qui, la
veille, respirait pour moi seul, et aujourd'hui n'�tait plus rien
sur la terre... Alors, prostern� sur le n�ant, j'adorai Dieu!

Tel fut le commencement d'un culte que j'ai, depuis ce temps,


renouvel� chaque jour dans la cabane consacr�e � ma douleur. �� ma
bien-aim�e, m'�criai-je, en terminant la pri�re du tombeau, tu ne
me devanceras que de peu de jours dans le fun�bre asile! je le
sens au vide de mon coeur, je n'ai plus les conditions de la vie;
je vous rejoindrai bient�t, �mes ch�ries, dont la mienne ne peut
vivre d�tach�e; Marie, l'ange de mes jours, sans lequel il ne me
reste plus qu'� errer ici-bas de mis�re en mis�re; et toi,
Georges, mon ami le plus cher, Georges, le plus noble des hommes,
le plus tendre des fr�res, qui, fid�le, jusqu'� ta derni�re heure,
aux devoirs d'une amiti� touchante, as pr�c�d� ta soeur dans le
s�jour des ombres, o� maintenant vous �tes r�unis.... ah! ne
pleurez point mon absence... bient�t je serai pr�s de vous; la
mort cruelle a pu s�parer nos corps, mais nos �mes s'uniront d'un
lien qui ne se brisera jamais.�

Ainsi je disais: et je vis une nouvelle impression de douleur se


peindre sur la figure de Nelson... �Quel est donc ce langage?
s'�cria-t-il... Georges!... mon fils bien-aim� grands dieux! le
sacrifice serait-il complet?...�

Ma douleur m'avait �gar�: je r�v�lai tout � Nelson; et ne


regrettai point l'indiscr�tion de mon d�sespoir; car le moment
�tait opportun pour dire au p�re de Georges toute l'�normit� de
son malheur. La pri�re et la douleur avaient �lev� son �me vers le
ciel; et l'homme religieux est toujours fort. La pens�e qui monte
de la terre et arrive jusqu'� Dieu est comme une colonne puissante
� laquelle le plus faible se retient...

Pendant un instant, le front du presbyt�rien sembla plier sous le


coup, et, pour la premi�re fois, je crus que ses forces morales
seraient au-dessous de son infortune... Mais il releva sa t�te, et
laissa voir deux larmes �tonn�es d'avoir coul� de ses yeux; alors
je lui remis la lettre de Georges. Nelson en fit la lecture, et,
depuis ce jour, je l'ai relue tant de fois, que je me rappelle
exactement ses termes:

�Mon p�re, �crivait Georges, si cette lettre vous est remise, elle
vous annoncera que je n'existe plus. Ne vous affligez point...
J'aurai souffert une mort digne de vous et de moi-m�me. Je ne
serai point assez l�che pour attenter � ma vie... Mais il me sera
doux de mourir en combattant nos oppresseurs... Je sais, mon p�re,
quel jugement les hommes porteront sur moi, si toutefois mon nom
me survit dans leur pens�e... Je serai appel� par eux factieux et
rebelle... Ils m'ont pers�cut� durant ma vie, et fl�triront ma
m�moire... mais leur sentence n'atteint point mon �me... J'ignore
si mon sang contient des souillures... mais je suis assur� de la
puret� de mon coeur... Je para�trai confiant devant Dieu... J'ai
pris une r�solution fatale qui me r�jouit: je vaincrai mes
ennemis, ou ne survivrai point � notre d�faite. H�las! j'esp�re
peu de succ�s; la population noire est vou�e � l'�ternel m�pris
des blancs; la haine entre nos ennemis et nous est
irr�conciliable: une voix int�rieure me dit que ces inimiti�s ne
finiront que par l'extermination de l'une des deux races; je ne
sais quel pressentiment plus triste encore m'avertit que la lutte
nous sera fatale... L'issue funeste que je pr�vois ne me trouble
point. J'ignore les desseins de Dieu; mais je sais les devoirs
dont la source est en moi-m�me; ma conscience m'apprend qu'il est
toujours beau de donner sa vie pour le service d'une sainte
cause... Vous le dirai-je, cependant, � mon p�re, j'ai une douleur
dans l'�me; ma tristesse ne me vient point de moi; elle ne proc�de
pas non plus de la crainte de vous affliger... car je sais votre
vertu; et vous ne pourrez regretter longtemps les suites d'un
d�vouement qui me rend plus digne de votre estime. Mais ma soeur!
ma ch�re Marie! qu'il est d�solant de ne la plus revoir et comme
elle sera malheureuse en apprenant que son Georges n'est plus!...
Ah! t�chez qu'elle conserve longtemps des doutes sur mon sort! Le
Ciel m'est t�moin que, dans l'extr�mit� o� je suis, c'est elle
seule dont le souvenir trouble ma raison... Je ne puis croire
qu'elle habite une terre o� je ne serai plus... Ah! qu'il me soit
permis d'adresser quelques paroles au g�n�reux Fran�ais dont elle
�tait aim�e... Ludovic, � mon ami, �coutez la voix sacr�e de
l'homme � sa derni�re heure: Marie est de toutes les cr�atures la
plus sensible, la plus pure, la plus digne d'amour... Elle vous
aime tendrement, Ludovic... Ah! de gr�ce, ne brisez pas son coeur!
Elle est bien faible!! elle croit ais�ment au malheur, et ne
r�siste qu'� l'esp�rance; le souvenir du destin de sa m�re ne
quitte point sa pens�e. H�las! je n'en doute pas, un chagrin
profond abr�gerait sa vie.�

Cette lettre ajouta un nouvel aiguillon � ma douleur, et rendit


encore plus abondante la source de mes larmes. Nelson contempla
quelque temps la terre avec un regard immobile; puis, levant les
yeux au ciel: �� mon Dieu! dit-il d'une voix grave et p�n�tr�e,
Seigneur, qui, pour m'�prouver, m'envoyez les plus cruels malheurs
qui puissent d�chirer le coeur d'un p�re, je me soumets � vos
d�crets tout puissants; je suis bien infortun�, mais je ne
murmurerai point contre votre providence, car vous �tes juste
encore, alors que vous �tes s�v�re. J'accepte vos rigueurs comme
des expiations, et, pour d�sarmer votre col�re, je m'efforcerai
d'avoir de bonnes oeuvres � vous offrir.�

En ce moment, quelque bruit se fit entendre hors de la cabane; je


sortis: c'�taient des Indiens Cherokees ayant Mohawtan � leur
t�te. �Nous venons, me dit celui ci, pour voir si l'orage d'hier
n'a fait aucun d�g�t dans la cabane, et nous vous aiderons ensuite
� y transporter la fille de Nelson.

-- �La fille de Nelson! m'�criai-je avec d�sespoir!! elle y


repose.� Il vit couler mes larmes. Bient�t Nelson parut. Mohawtan
le reconnut sans peine; les deux amis s'embrass�rent. L'Indien, en
pressant sa poitrine sur le coeur de Nelson, y sentit la douleur
paternelle; il jeta un coup d'oeil dans l'int�rieur de la cabane,
et vit la t�che fun�bre que nous venions de remplir.

Cependant une lutte terrible �tait pr�te � s'engager entre les


Cherokees et les Ottawas. Le meurtre commis par Mohawtan criait
vengeance, et c'�tait pour les Ottawas un bon pr�texte de
repousser de leur territoire une tribu dont la pr�sence leur �tait
importune. Mohawtan dit: �Voulez-vous prendre parti pour nous?� --
Je ne r�pondis pas, car j'�tais indiff�rent � toutes choses. Mais
Nelson, toujours plein de l'int�r�t religieux qui l'avait amen�
dans ces lieux: �Non, dit-il, je n'�pouserai point une injuste
querelle. Mohawtan, je suis votre ami; mais pourquoi serais-je
l'ennemi des Ottawas? Est-ce parce qu'ils d�fendent leur patrie,
ou parce qu'ils ont horreur du sang r�pandu?... Ma mission sur la
terre est plus noble et plus pure... Si le ciel exauce ma pri�re
et seconde mes efforts, ces menaces de guerre et d'extermination
ne s'accompliront pas...

�Un grand devoir m'est impos�, ajouta-t-il en se tournant vers


moi; je dois faire violence � ma douleur... Mon ami, l'occasion de
faire le bien est rare; une bonne action est la plus s�re
consolation du malheur... Ma t�che sera facile � remplir, si je
puis faire descendre dans l'�me de ces sauvages quelques paroles
d'une religion de paix.�

Nelson suivit Mohawtan et les Indiens. Tous se dirig�rent vers un


lieu �loign� d'environ trois milles, dans lequel les Cherokees
�taient assembl�s pour d�lib�rer.

Je ne voulus point suivre Nelson... Je vis bien qu'il y avait dans


son �me un instinct secret qui le portait � combattre les coups de
la fortune, plut�t qu'� gu�rir les peines du coeur.

Ainsi, malgr� l'arriv�e du p�re de Marie, je fus bient�t seul.

En ce moment, je l'avoue, quand je r�fl�chis sur les malheurs


accumul�s sur ma t�te et � l'entour de moi, je me pris � douter de
tout, except� de la mis�re de l'homme... j'accusai la vertu, la
religion, Dieu lui-m�me. Je voyais la plus charmante des
cr�atures, la fille la plus vertueuse et la plus innocente,
victime d'un odieux pr�jug�, livr�e par le sort de la naissance
aux plus cruelles pers�cutions; poursuivie de ville en ville;
couverte en tous lieux de honte et de m�pris, frapp�e sans piti�,
elle, si bonne et si pure, par une soci�t� d�nu�e d'�me et de
grandeur; et contrainte enfin, pour �chapper � ses barbares
ennemis, de chercher un refuge dans un affreux d�sert, o� elle
meurt!!... Et Georges!! mon fr�re!!! le seul ami que j'aie
poss�d�! Georges, le plus g�n�reux des hommes! m�ritait-il le sort
fatal qui m'avait priv� de lui? Fallait-il qu'il se soum�t
l�chement � la d�gradation qu'on voulait lui imposer? qu'il
courb�t son front sous une honteuse tyrannie? Fallait-il, pour
�tre heureux, qu'il commen��t par �tre vil?... Ah! son �me �tait
trop �lev�e pour descendre aux bassesses de la soumission! il a
repouss� l'humiliation et le m�pris, qui p�sent plus sur une
grande �me que les cha�nes de la servitude! il s'est r�volt�
contre l'oppression!... Sa cause �tait celle de la libert�
humaine; c'�tait la cause de Dieu m�me, et cependant Dieu n'a
point aid� son bras! Son d�vouement est demeur� st�rile!

Georges, l'homme magnanime, n'est plus... et ses ignobles tyrans


trafiquent tranquillement sur sa tombe.

�trange destin�e du fr�re et de la soeur! Celle-ci, faible femme,


s'est d�rob�e aux coups de la temp�te; elle s'est bris�e en
pliant; tandis que le premier, pareil au c�dre qui montre sa t�te
� l'orage, est tomb� sous la foudre...

Qu'est-ce donc que cette providence c�leste qui veille sur


l'univers, et ne pr�side qu'� des iniquit�s?

Le sort m�me de ces Indiens exil�s de leur vieille patrie, et que


je voyais r�duits � se d�chirer entre eux pour se disputer
quelques lambeaux du sol am�ricain, fournissait � mon d�sespoir un
nouveau sujet d'impr�cation.

Pourquoi cette destruction impie d'une race infortun�e! Les


Indiens sont simples et faibles, les Am�ricains habiles et forts.
Mais la science ne fait pas l'honn�tet�, ni la force le bon
droit... D'o� vient donc ce triomphe de la ruse sur la franchise,
du fort sur le faible? Si le Dieu cr�ateur de ce monde jette
parfois un regard sur son oeuvre, n'est-ce pas pour combattre en
faveur du juste, et r�tablir, par sa puissance, l'�quilibre que la
violence et la m�chancet� rompent sans cesse? Cependant les bons
succombent dans la lutte!! Tel est le sort Je ces malheureux
Indiens, que la cupidit� am�ricaine refoule dans ce d�sert... dans
ce d�sert, asile de tant d'infortunes imm�rit�es, et qui, par un
�trange assemblage, r�unit dans son sein l'Europ�en exil� par ses
passions, l'Africain que les pr�jug�s de la soci�t� ont banni,
l'Indien qui fuit devant une civilisation impitoyable!!

Et moi-m�me, qu'ai-je donc fait pour �tre ainsi frapp� par les
foudres du Ciel? J'�tais bon! oh! j'�tais plein d'amour pour mes
semblables... et j'ai parcouru deux mondes sans pouvoir y trouver
un peu de bonheur!! partout j'ai vu des heureux qui me faisaient
piti�, tant ils �taient pauvres de coeur! Et moi je n'ai trouv�
qu'une fatale destin�e, toujours prompte � me bercer de mille
illusions, m'offrant tour � tour mille chim�res, se riant de ma
d�tresse, jusqu'au jour, o�, par un jeu plus cruel, apr�s avoir
guid� mes pas dans cette solitude, elle a disparu, me laissant
seul sur un tombeau!!!

Le d�sespoir ayant ainsi p�n�tr� dans mon �me, l'id�e du suicide


s'offrit � moi... et je l'acceptai comme le seul rem�de � ma
mis�re... Je fis les pr�paratifs de ma mort avec une sorte
d'exaltation morale, comme autrefois je faisais des r�ves de
bonheur. Je laissai pour Nelson une lettre dans laquelle je le
priai de placer mon corps dans le tombeau de Marie, et, la t�te
pleine d'une r�solution fatale, je sortis de la cabane...

�Mon bon ma�tre!� s'�cria Ovasco en me sautant au cou. C'�tait le


soir du quatri�me jour �coul� depuis son d�part. Le fid�le
serviteur arrivait en toute h�te. Un vieillard, affaiss� par
l'�ge, et qu'� son costume je reconnus pour un pr�tre,
l'accompagnait.

La pr�sence d'Ovasco et de cet �tranger me fut importune; ils


g�naient l'ex�cution du dessein que je venais de former; et l'�me
ne saurait demeurer en suspens sur un pareil projet. Je dis �
Ovasco: �Tout est fini;� et au pr�tre: �Votre pr�sence en ce lieu
n'est plus n�cessaire!!...� Tous deux me comprirent; Ovasco se
livra aux marques du plus violent chagrin, le vieillard me regarda
d'un air p�n�trant; sans doute il aper�ut mon trouble, et devina
mon d�sespoir jusqu'au fond de mon coeur, car il me dit avec
bout�: �Mon ami, je suis bien loin de la ville; veuillez me donner
l'hospitalit� pour aujourd'hui.� Il ajouta d'une voix basse, et
comme s'il se f�t parl� � lui-m�me: �Je ne quitterai point ce
lieu, car il y a ici des passions...� En pronon�ant ces mots, il
tomba � genoux et pria Dieu.

Cependant Ovasco, qui ne savait point que le terme de mes maux


�tait fix�, se mit, pour distraire ma douleur, � me raconter les
circonstances de son voyage. Arriv� � D�troit, il s'�tait pr�sent�
chez le seul m�decin de cette ville; mais, lorsque celui-ci sut
dans quelle contr�e lointaine ses secours �taient demand�s, il
marchanda ses services, et les mit � un prix si �lev�, en exigeant
une caution pr�alable, qu'Ovasco ne put le satisfaire.

Il existait alors � D�troit un pr�tre catholique du nom de


Richard; c'�tait un Fran�ais banni en 1793, � l'�poque o�, pour
sauver la civilisation, on proscrivait la religion et la vertu;
arriv� jeune aux �tats Unis, il avait vieilli sur la terre d'exil;
tout le monde vantait sa sagesse, sa grande science, sa charit�.
Les sentiments d'estime et de v�n�ration qu'il inspirait �taient
universels; et la population du Michigan, dont les trois quarts
sont protestants, l'avait nomm�, quelques ann�es auparavant, son
repr�sentant au congr�s [69].

Guid� chez lui par la voix publique, Ovasco se pr�sente, invoque


son appui comme on demande secours � une puissance sup�rieure...
Le bon vieillard secoue sa t�te charg�e d'ann�es, et dit: �Les
infortun�s! ils sont bien loin! allons vite � leur secours!... Je
sais, ajouta-t-il, un peu de m�decine... on me consulte souvent
dans ce pays sauvage o� les secrets de l'art sont presque
inconnus... et puis, quand je ne sais point gu�rir le corps, je
m'attache aux plaies de l'�me.�

� ce r�cit d'Ovasco je sentis quelque �motion p�n�trer dans mon


coeur... et je ne pus songer sans remords � l'indiff�rence que
j'avais t�moign�e au bon vieillard.

�Pardonnez-moi, m'�criai-je en m'avan�ant vers lui, je suis bien


malheureux!...� et je me pr�cipitai dans ses bras; j'�prouvai un
fr�missement de respect et d'admiration en touchant ces cheveux
blancs que le d�sert rendait encore plus imposants. �Eh quoi!
m'�criai-je, malgr� le poids des ann�es, vous affrontez cette
solitude!

-- �Mon ami, me dit le pr�tre avec un accent plein de simplicit�,


n'y �tes-vous pas venu vous-m�me avec joie?�

Je gardais un silence morne.

-- �Une passion g�n�reuse, reprit le vieillard, un amour pur vous


ont conduit dans cet asile solitaire... mon ami, c'est aussi
l'amour qui me guide pr�s de vous, l'amour, source de toute vertu
et de tout bien. Oh! ajouta-t-il, je comprends votre infortune,
puisque vous avez perdu ce que vous aimiez... Ces cheveux blancs
vous tromperaient beaucoup, s'ils vous faisaient penser que j'ai
plus de vertu que vous... je serais bien faible aussi devant le
malheur. Il me semble que mon coeur se briserait, s'il m'�tait
interdit d'aimer Dieu et de faire du bien � mes semblables... Vous
le voyez, mon seul avantage sur vous, c'est d'avoir des affections
dont l'objet ne p�rit point...�

Il y avait dans l'accent du vieillard quelque chose de tendre et


de p�n�trant... Je crois que le langage du protestant et celui du
catholique diff�rent, comme la raison diff�re du coeur. Alors je
lui ouvris mon �me; il m'�couta avec une attention m�l�e de piti�.
Mais quand il sut le projet que j'avais form� d'attenter � mes
jours, je vis ses yeux se remplir d'une flamme soudaine.
�Pourquoi, lui disais-je, prolonger une vie de mis�re et d'ennui?
� quoi suis-je bon sur la terre?...

-- �Malheureux!! s'�cria-t-il dans un moment de vertueuse col�re,


qui donc es-tu pour citer la Providence devant ton tribunal?...�
Et les regards de l'octog�naire lan�aient les foudres autour de
lui.

Il reprit avec douceur: �Mon ami, vous �tes mon fr�re. Je vous
vois bien malheureux et pr�t � commettre un grand crime: je ne
vous quitterai point...�

Le saint vieillard fut habile � s'emparer de mon coeur. Je lui


racontai l'histoire de mes malheurs. Je lui dis mes r�ves
d'enfance, mes chim�res de jeunesse, mes illusions de tout �ge. Le
r�cit de mes infortunes le toucha vivement... il m'�couta en
silence et parut se livrer � de profondes m�ditations; un jour se
passa durant lequel il ne cessa de me t�moigner le plus tendre
int�r�t; il avait peu � peu calm� les orages de mon coeur; et
quand il me vit capable d'�couter la voix de la raison, il
m'adressa ces paroles:

�Vous avez, mon cher fils, commis de grandes fautes; et votre


infortune est l'expiation de vos erreurs. La soci�t� vous a frapp�
sans piti�, parce que vous �tiez pour elle le plus dangereux de
tous les ennemis.

�Tous vos malheurs vous sont venus de l'orgueil et de l'ambition.

�Vous vous �tes cru appel� � de grandes choses... et, au lieu


d'attendre que la Providence vous chois�t pour accomplir ses
desseins, vous vous �tes imprudemment pr�cipit� dans un ab�me de
d�sirs immod�r�s... Je veux bien croire que vous aspiriez � vous
�lever en servant votre pays... Mais des ambitions comme la v�tre
sont trop difficiles � contenter. Ce n'est pas trop, pour en
satisfaire une seule, de la mis�re de tout un peuple. Faut-il donc
que l'�difice social croule chaque jour, pour fournir aux mains
hardies et puissantes qui rel�veront ses ruines des occasions de
gloire et d'�clat?...

�Il est bien rare que les maux r�els des soci�t�s fournissent aux
passions ambitieuses de quoi se nourrir... Les grandes gloires se
rencontrent encore... ce sont les gloires pures qui manquent.
�L'histoire r�p�te les noms fameux de tous ceux qui, rois ou
despotes, guerriers ou l�gislateurs, ont tour � tour, pendant
cinquante si�cles, remu� le monde... mais combien de noms
transmet-elle, grands et purs comme le saint, l'immortel nom de
Washington?

�D�fiez-vous, mon cher fils, de ces mouvements inquiets... ils ne


sont point sans �l�vation, mais contiennent beaucoup d'orgueil...
Les hommes les plus utiles � la soci�t� ne sont point ceux qui
font de si grandes choses... les �v�nements graves s'accomplissent
selon les vues de Dieu, bien plus que par les soins des hommes...
et les hommes qui s'y m�lent sont quelquefois moins anim�s de
l'amour de la patrie, qu'ardents � poursuivre un peu de c�l�brit�.

�La voie qu'ils suivent est pleine de p�rils...

�Le pauvre laboureur, dont toute l'ambition poursuit une r�colte,


fait peu de bien, mais il ne saurait faire de mal; son horizon
finit au bout du sillon qu'il trace.

�Quand les vastes passions de Mirabeau s'�lancent dans l'ar�ne


politique, quelle barri�re les arr�tera? quelle gloire assouvira
cette puissance affam�e de bruit et de renomm�e?

�Quant � l'illustration litt�raire que vous avez recherch�e,


combien peu de g�nies jouissent, dans les lettres, d'une gloire
d�sirable? Dites-moi lequel vaut mieux de mourir, ignor� du monde,
ou d'avoir �crit ces pages impies o� Byron se raille de Dieu et de
l'humanit�?

�C'est aussi l'orgueil qui nous �gare, quand il nous pousse �


chercher dans ce monde un bonheur qui n'existe point; nous prenons
en piti� l'homme que nous voyons se contenter d'un sort modeste;
nous pensons que c'est assez pour lui, mais nous avons pour nous-
m�mes de plus vastes d�sirs...

�Cependant, mon fils, il y a bien peu de diff�rence entre le


bonheur d'un homme et celui d'un autre homme!

�Quel �tre si indigent n'a pas trouv� durant sa vie un peu de pain
qui le nourrisse, une femme qui l'aime, un Dieu qui �coute sa
pri�re? C'est pourtant toute la vie de l'homme.

�Le mal ici-bas vient de ce qu'on veut placer beaucoup de bonheur


dans un coeur qui n'en tient que peu...

�Et c'est encore une excitation de l'orgueil qui, jetant l'homme


dans des chim�res, lui fait m�priser les voies que suit le plus
grand nombre pour arriver au bonheur...

�Sans doute le monde contient bien des vices, et il est loin


encore de la perfection o� le portera la loi du Christ!

�Je sais que, pour une �me ardente, imp�tueuse, tout, dans la
soci�t�, est embarras et obstacle; mais ne vous abusez point, mon
ami: ces entraves qui vous g�nent, ces cha�nes qui vous p�sent,
sont commodes et l�g�res � la multitude... la plupart des hommes
ne sentent point ces nobles �lans qui vous animent, ces transports
sublimes de l'enthousiasme; la condition commune est la
m�diocrit�, et la soci�t� fait des lois pour se prot�ger contre
des besoins de gloire qui menacent son repos et des �clairs de
g�nie qui fatiguent ses regards...

�D'ailleurs, ces �lans, ces transports, cet enthousiasme, sont-ils


durables chez ceux m�mes qui les �prouvent?... Permettez-moi de
vous dire, mon cher enfant, que le bonheur immense dont vous
esp�riez jouir dans cette solitude avec le digne objet de votre
amour, �tait encore une chim�re de votre imagination, et peut-�tre
la plus cruelle de toutes...

�Dans l'�ge des passions br�lantes, la vie de deux �tres qui


s'aiment est toute amiti�, tendresse, d�vouement, �change de
sentiments g�n�reux... alors la seule richesse qui se d�pense
entre eux est celle de l'�me... Deux �tres qui se donnent
mutuellement ces tr�sors du coeur ne manquent d'aucun bien et
n'ont besoin de personne; ils jouissent d'une f�licit� dont la
source est en eux-m�mes, et ne doivent rien ni au monde ni � la
fortune.

�Mais le temps de cette fi�vre de l'�me, de cette spiritualit� de


l'existence, est passager. C'est une heure fugitive d'enchantement
dans le long jour de la vie... Et quand cette heure est �coul�e,
les passions de l'homme, pareilles aux eaux de l'Oc�an apr�s
l'orage, reprennent leur niveau... Les grandes pens�es qui
exaltaient son esprit, les nobles sentiments qui faisaient bondir
son coeur, ne se pr�sentent plus � lui que comme des images
brillantes ou comme de beaux souvenirs... Il est retourn� aux
habitudes et aux exigences de la vie positive.

�H�las! faut-il le dire? on voit les �tres les plus aimants perdre
en vieillissant une partie de leur bont�. Il semble que l'�me se
durcisse comme le corps, et que tout se dess�che avec les ann�es,
m�me la source d'amour qui jaillit d'un bon coeur! L'union qui
s'est form�e dans les illusions repose sur une base bien
fragile...

�Votre malheur est bien grand, mon cher fils, et vous me voyez
tout plein de son immensit�. Mais dites, quel e�t �t� votre destin
si, atteignant le but de vos efforts, vous eussiez vu le bonheur
tant d�sir� s'�vanouir comme une nouvelle chim�re!

�Une catastrophe terrible a devanc� l'�preuve... et vous maudissez


la soci�t� am�ricaine, dont les pr�jug�s, en exilant Marie, l'ont
conduite, au tombeau... Votre plainte est l�gitime... Il est vrai
que les Am�ricains pers�cutent sans piti� une race malheureuse.
Oui, le pr�jug� qui voue � l'esclavage ou � l'infamie trois
millions d'hommes est indigne d'un peuple libre et �clair�. Mais
faut-il prendre occasion de ces d�sordres pour envoyer au Ciel des
impr�cations? Mon ami, l'iniquit� des hommes suffirait seule pour
me faire croire � la justice de Dieu.

�Les passions qui vous ont irrit� contre l'�tat social ont en m�me
temps fascin� vos yeux, en vous montrant dans la vie sauvage un
�tat perfectionn�.

�J'ai v�cu longtemps parmi les Indiens; j'ignore quels �taient


leurs p�res; mais, d�chus de leur �tat primitif qui, peut-�tre,
avait quelque grandeur, les Indiens de nos jours ne poss�dent ni
les avantages de la vie sauvage, ni les bienfaits de la vie
civilis�e.

�Pr�servez-vous de cette fausse opinion que la valeur individuelle


de chaque homme est mieux appr�ci�e chez les sauvages que dans les
pays polic�s.

�Si les peuples avanc�s dans la civilisation font une trop grande
part d'influence � la richesse, les peuples sauvages accordent
trop d'importance � la force physique.

�Sauf quelques exceptions rares dont s'emparent beaucoup d'esprits


m�diocres, toutes les soci�t�s d'Europe et d'Am�rique sont
gouvern�es par les sup�riorit�s intellectuelles. Dans l'opinion
des hommes civilis�s, un corps robuste est peu de chose, s'il ne
contient un grand coeur; chez l'Indien, au contraire, la force
morale n'est puissante que par son union � celle des muscles, et
la plus grande �me dans un faible corps n'est rien.

�La vie sauvage est d'ailleurs une vie d'�go�sme... Dans ces
for�ts o� la nature est si belle, on �touffe ses cris les plus
touchants... Vainement l'infirme, le mutil�, celui dont la raison
s'est �gar�e, r�clament le secours de leurs semblables. Ceux-ci
m�prisent la voix d'infortun�s qui, n'ayant plus la force du
corps, ne m�ritent pas d'exister.

�Dans les pays civilis�s on ne secourt pas toutes les infortunes,


mais toutes esp�rent d'�tre secourues... et combien de plaies sont
ferm�es par la charit� publique! Combien de douleurs se taisent
devant la religion et la bienfaisance!

�Enfin, mon ami, cette existence toute mat�rielle de l'Indien,


dont le corps seul agit, est-elle selon la destin�e de l'homme? Ne
croyez-vous pas que celui dont la pens�e domine le corps se
rapproche davantage de la divine nature dont il est �man�, de
l'intelligence supr�me dont il est un rayon?...

�Mon cher fils, tout a �t� erreur et exag�ration dans les


jugements que vous avez port�s.

�Vos premi�res impressions sur l'Am�rique �taient beaucoup trop


favorables; et vous avez fini par la juger avec une injuste
s�v�rit�.

�Ce peuple, qui ne s�duit point par l'�clat, est cependant un


grand peuple; je ne sais s'il existera jamais une seule nation
dans laquelle il se rencontre un plus grand nombre d'existences
heureuses. Rien ne vous y pla�t, parce que rien n'est saillant aux
yeux, ni lumi�res, ni ombres, ni sommets, ni ab�mes... c'est pour
cela que le plus grand nombre y est bien.

�Peut-�tre vous m'accuserez � votre tour de me complaire dans une


illusion; mais j'ai fond� sur ce peuple une esp�rance qui fait le
charme de ma vieillesse... Lorsque je vois la multitude des sectes
protestantes aux �tats-Unis, les divisions qui chaque jour
p�n�trent dans leur sein; l'incons�quence, la frivolit� des unes,
l'absurdit� des autres [70]; lorsque, d'un autre c�t�, je consid�re
le catholicisme, toujours un et immuable au milieu des soci�t�s
qui changent et des sectes qui se multiplient, attirant � lui par
son pros�lytisme, tandis que les autres communions les plus
favoris�es demeurent stationnaires; se ranimant enfin d'une
vigueur nouvelle sur cette terre de libert�, comme un vieillard
qui, apr�s un long exil, retrouverait sa patrie... je ne puis
m'emp�cher de croire que la religion catholique est le culte �
venir de ce pays... et cette pens�e r�pand une douce clart� sur
mes vieux jours.�

Quand le pr�tre eut ainsi parl�, il se leva: �Mon ami, ajouta-t-


il, ne restez point dans ce lieu. Prenez garde aux conseils
funestes de la solitude et du malheur.

-- �Mon p�re, m'�criai-je, vous m'avez pr�serv� d'un grand


crime... mais ne me demandez point un sacrifice sup�rieur � mon
courage. Tant que coulera dans mes veines une goutte de sang, elle
alimentera mon chagrin. Et qui donc, si j'abandonnais le d�sert,
veillerait sur cette cabane, monument sacr� de ma douleur? Ne
voyez-vous pas l'Am�ricain avide passant la charrue sur des
ossements pour f�conder sa terre?... Ah! je ne laisserai point
s'accomplir une pareille profanation!�

Voyant ma r�solution in�branlable, le vieillard me quitta en me


disant:

�Souvenez-vous, mon enfant, que vous avez, non loin d'ici, un ami
bien tendre; puissiez-vous un jour venir vers moi... mais, mon
cher fils, me dit-il en me montrant sa t�te blanchie par les
hivers, n'attendez pas trop longtemps...�

En disant ainsi, le vieillard s'�loigna, emportant mes


b�n�dictions et laissant dans mon �me de profondes impressions.

J'�tais toujours malheureux, mais je n'�tais plus impie, car


j'avais vu sur la terre l'image de la divinit� dans un vieillard
v�n�rable. J'�tais �galement moins seul depuis que la religion
�tait descendue dans mon �me, et l'aspect de la vertu calme et
r�sign�e avait ranim� mon courage.

Le jour suivant fut un jour de grandes r�jouissances parmi les


deux tribus indiennes qui se trouvaient r�unies dans ce lieu. Le
bateau qui portait les Cherokees laiss�s par Nelson au fort
Gratiot venait d'arriver � Saginaw, et, gr�ce aux efforts g�n�reux
du p�re de Marie, les Ottawas avaient d�pos� les armes. Toute la
nation des Cherokees se trouvait r�unie; les Ottawas consentirent
� lui donner asile sur leurs terres. Un trait� d'alliance fut
conclu, et le bon accord parut �tabli entre les deux tribus.
Nelson se fixa au milieu de ces sauvages et redoubla de z�le pour
maintenir l'union entre eux et leur enseigner les v�rit�s du
christianisme. Il s'effor�a de m'attirer pr�s de lui: mais je ne
voulus point quitter ma solitude et la tombe de Marie.

Chapitre XVII
�pilogue

Ainsi parla Ludovic; plus d'une fois, pendant ce r�cit, le


voyageur avait senti couler ses larmes. -- Oh! combien votre
malheur me touche! dit-il au solitaire; quoi! depuis tant
d'ann�es, vous vivez seul dans ce d�sert! -- Je n'y suis pas rest�
toujours, r�pliqua Ludovic; j'ai tent� de l'abandonner, mais
vainement!... il m'a fallu bient�t y revenir.

D'abord l'abondance de mes larmes et la violence de ma douleur me


firent penser que ma vie serait promptement consum�e, mais cette
derni�re esp�rance m'�chappa, et je n'avais plus de force pour
r�pandre des pleurs qu'il m'en restait encore pour exister; je
tra�nai alors dans ces lieux une vie mis�rable: j'�tais accabl� de
la dur�e du temps dont rien pour moi ne h�tait le cours; j'errais
� l'aventure dans les for�ts environnantes; je cherchais de
nouveaux lacs, des prairies vierges, des fleuves inconnus; je
chassais des animaux sauvages qui me servaient de p�ture;
quelquefois, au milieu de mes excursions aventureuses, je
m'arr�tais subitement; appuy� au tronc d'un arbre, je m�ditais
durant de longues heures; tous les tristes souvenirs arrivaient
dans la solitude. Cette r�verie de l'infortune finissait par
troubler ma raison, et je tombais dans un profond accablement.
Quand mon intelligence assoupie se r�veillait, il me semblait, en
me rappelant mes malheurs, que ma vie tout enti�re �tait un songe
terrible;... mais bient�t je me retrouvais en pr�sence de
l'affreuse r�alit�. Cent fois, chaque jour, je quittais ma
chaumi�re, cent fois j'y revenais avec mes chagrins, mes ennuis et
le poids accablant de mon isolement.

Alors l'id�e du monde se repr�senta � mon esprit. Depuis qu'un


coup fatal avait bris� ma vie, j'avais beaucoup r�fl�chi aux
erreurs de ma jeunesse, je sentais combien il y avait eu de
chim�res dans mes premiers desseins. J'avais autrefois jug� le
monde � travers des prestiges qui s'�taient �vanouis... les r�ves
de mon jeune �ge �taient toujours pr�sents � mon esprit, mais ma
raison les combattait; je comprenais que, pour �tre propre � la
soci�t�, il ne fallait pas envisager les choses du point de vue
immense et sans limite o� je m'�tais plac� d'abord; qu'il valait
mieux ne voir qu'un coin �troit du monde que de jeter sur
l'ensemble des regards vagues et confus; qu'enfin l'intelligence
et la puissance humaine ont des bornes qu'elles ne peuvent tenter
de franchir, sous peine de devenir st�riles.

D�livr� des illusions qui m'avaient �gar� dans ma route, ne


pouvais-je pas retourner parmi les hommes?... Je ne m'abusais plus
sur la somme de bonheur que le monde peut offrir... d'ailleurs, je
repoussais loin de moi la pens�e des f�licit�s que j'avais
autrefois r�v�es; mais je sentais en moi-m�me tous les mouvements
d'une �me droite et pure. �Pourquoi, me disais-je, ne trouverais-
je pas, dans mes rapports avec mes semblables, un peu de ce
bonheur simple et tranquille que donne une conscience honn�te? Ne
dois-je pas rencontrer des sympathies consolantes partout o� il se
trouve des hommes vertueux?�

Dans cet �tat de mon �me je serais sans doute revenu en Europe si,
� l'�poque m�me o� je fus atteint en Am�rique d'une infortune
affreuse, un autre malheur non moins cruel, arriv� dans ma
famille, n'e�t combattu dans mon esprit l'id�e du retour en
France, par la crainte de nouvelles angoisses; j'appris que mon
p�re n'�tait plus.

Alors je me rappelai Nelson: non loin de ma demeure, ce digne


ministre de l'�glise presbyt�rienne travaillait avec ardeur �
l'instruction religieuse des Indiens... Je pensai que je pourrais
associer mes efforts aux siens, et, de concert avec lui, parvenir
� la civilisation des Ottawas et des Cherokees.

Ayant rejoint le p�re de Marie, j'entrepris l'ex�cution de mon


projet, je tentai d'enseigner aux indiens les principes qui sont
la base de toutes les soci�t�s civilis�es; je leur exposai les
avantages de la vie agricole et le bien-�tre que donnent les arts
industriels; mais tous me r�pondaient qu'il est plus noble de
vivre de la chasse que du travail; et en admirant les merveilles
de l'art, nul d'entre eux ne voulait �tre ouvrier. Tandis que mes
th�ories �taient m�pris�es, je voyais Nelson obtenir, dans les
moeurs des Indiens, quelques r�formes salutaires � l'aide de
dogmes religieux, auxquels les Indiens se soumettaient sans
raisonnement. Je reconnus alors que, si la religion est la
meilleure philosophie des peuples �clair�s, elle est la seule que
comprenne une population ignorante; et il me parut que Nelson
entendait mieux que moi les faiblesses de l'intelligence humaine.
J'aurais essay� de l'imiter si, en abordant le sujet de la
religion, je ne me fusse trouv� en opposition de principes avec
lui: j'�tais catholique et lui presbyt�rien. Partant d'une
doctrine diff�rente, nos efforts se fussent contrari�s, et, au
lieu de resserrer l'union des Indiens, nous eussions sem� parmi
eux des germes de trouble et de division. Mon peu de succ�s dans
cette premi�re tentative ne me d�couragea pas: j'y avais puis� une
nouvelle exp�rience qui venait fortifier toutes mes r�flexions du
d�sert.

Forc� de quitter Nelson et les Indiens, je pensai au vieillard qui


m'avait visit� dans ma solitude et dont la voix religieuse m'avait
arr�t� sur le bord de l'ab�me... Je me rendis aussit�t vers lui...
Je le trouvai entour� de la v�n�ration de ceux parmi lesquels il
avait pass� ses jours. Cet exemple de la justice des hommes ranima
mon courage.

Je formai dans le monde quelques relations; je m'associai �


plusieurs entreprises philanthropiques, et r�solus de me cr�er une
existence politique. J'entrai compl�tement dans la vie r�elle...
mais je m'aper�us bient�t que je n'y trouverais point le bien-�tre
que j'y cherchais.

Lorsque je voyais les oeuvres de l'homme toujours incompl�tes, les


principes de justice et de v�rit� froiss�s sans cesse par des
passions et des int�r�ts, les tentatives les plus g�n�reuses
entrav�es par mille obstacles, et les institutions les plus belles
souill�es d'imperfections, ma raison m'enseignait que tel devait
�tre le spectacle offert par une soci�t� compos�e d'hommes.
Cependant cette vue choquait mes regards et blessait tous mes
instincts.

T�moin du bonheur calme et paisible dont jouissait le vieillard


qui m'avait �pargn� un crime, je r�solus d'�tudier sa vie. La
s�r�nit� de son �me, la tranquillit� de son esprit me paraissaient
des biens inestimables. Ne pouvais-je pas, en l'imitant, devenir
aussi heureux que lui? Cependant, en voyant de pr�s cet homme
devant la vertu duquel je m'�tais inclin� comme devant l'image de
Dieu m�me, je crus apercevoir de la petitesse dans sa grandeur. Ce
pr�tre sublime dans sa charit�, et qui passait la moiti� de ses
jours en bienfaisance, consacrait l'autre � des pratiques de
d�votion qui me semblaient �troites, minutieuses, pu�riles. Sans
doute j'avais tort. Je reconnaissais int�rieurement mon erreur:
quand l'oeuvre est si grande, le moyen peut-il �tre infime?
Cependant mes impressions �taient plus fortes que mes
raisonnements.

Apr�s avoir vu la vertu rapetiss�e par les infirmit�s de


l'intelligence, je la trouvais ailleurs corrompue par des usages
et des besoins sociaux.

Je vis un homme de mauvaises moeurs honor� du suffrage de ses


concitoyens, parce qu'il poss�dait des talents politiques; un
autre devint un personnage important dans l'�tat parce qu'il avait
des vertus priv�es. Une jeune fille faisait la joie de parents
dignes et v�n�rables; elle fut mari�e par eux � un riche
vieillard!...

Je reconnaissais bien qu'ainsi le veulent les mis�res de


l'humanit�. Tant�t le bien semble d�pendre d'une vaine forme; une
autre fois le vice se trouve m�l� � la vertu m�me; mais le mal ne
me semblait pas moins triste, parce que j'en voyais la cause.

Je rencontrais partout les m�mes imperfections. Les soci�t�s de


bienfaisance dont j'�tais membre suivaient les inspirations de la
charit� la plus pure; mais pour une plaie que nous pouvions
gu�rir, mille demeuraient sans rem�de... Est-ce donc l� tout le
pouvoir de l'homme? J'approuvais ceux qu'un aussi mis�rable
r�sultat ne d�courageait pas; mais je me sentais incapable de les
imiter. Vainement je prenais toutes les habitudes de la vie
pratique et m'effor�ais de me cr�er dans la soci�t� quelques
int�r�ts: je n'y trouvais qu'ennui et d�go�t.

Alors je jetai sur moi-m�me un regard ferme et tranquille; je


n'accusai point la soci�t� d'injustice, ni ne d�clamai contre la
mis�re de l'homme; mais, en interrogeant le pass�, les souvenirs
de ma jeunesse, mes longues infortunes et mes impressions
pr�sentes, je reconnus une v�rit�, triste et dernier fruit des
exp�riences de ma vie: c'est que, tout en voyant mes erreurs, j'en
subissais encore le joug; que, d�s l'�ge le plus tendre, j'avais
entretenu des illusions qui n'avaient pas cess� de m'�tre ch�res,
depuis que je les avais abandonn�es. Les premiers �garements de
mon esprit m'avaient entra�n� dans un monde fantastique o� j'avais
longtemps r�v� mille chim�res; et depuis que le voile qui couvrait
mes yeux �tait tomb�, je pouvais bien juger sainement le monde
r�el, mais non m'y plaire.

Je savais qu'il fallait s'attendre � trouver parmi les hommes


beaucoup de mal, et ne pouvais supporter un monde o� tout n'�tait
pas bien. J'apercevais clairement l'impossibilit� d'atteindre le
but premier de mes ardents d�sirs, et j'avais renonc� � le
poursuivre; mais le but raisonnable auquel il est sage de viser
n'avait aucun attrait pour moi; en discernant le bonheur qu'on
peut se procurer ici-bas, je me sentais incapable d'en jouir...
Pour avoir trop longtemps v�cu en dehors de la soci�t�, j'y �tais
devenu impropre... et mon imagination avait si longtemps nourri
des r�ves de perfection id�ale, qu'elle ne pouvait plus rentrer
dans les voies ordinaires de l'humanit�... Je subissais le joug de
l'habitude, chose si m�prisable et si puissante.
Ce d�go�t que m'inspira le monde n'excitait en moi aucune haine,
et je reconnaissais que d'autres pouvaient aimer cette soci�t�
imparfaite dans laquelle je ne pouvais pas vivre.

Je comprenais le bonheur de la bienfaisance se r�signant � voir


des maux qu'elle ne peut gu�rir; le bonheur de la vertu souvent
�troite dans ses vues, et impuissante dans ses actes, mais
toujours heureuse de son intention pure; celui d'une intelligence
sup�rieure gouvernant les hommes, et s'abaissant, quand il le
faut, au niveau des esprits vulgaires et des petitesses de la vie.
Mais, en admettant l'existence de ce bonheur, je n'en voulais pas,
parce que j'avais con�u l'id�e d'un bonheur plus grand, plus pur,
plus complet: celui-ci me manquait, parce que je n'avais pu
l'atteindre; je repoussais l'autre qui me paraissait m�prisable.

Vainement je m'�tais r�p�t� cent fois qu'ayant renonc� aux


chim�res, il fallait les oublier, et ne plus voir que les r�alit�s
au sein desquelles je voulais vivre... Il m'�tait impossible
d'�loigner de ma vue les images brillantes dont j'avais reconnu le
mensonge.

Un temps tr�s court suffit pour me d�montrer que le mal que je


portais en moi-m�me �tait sans rem�de; je ne m'obstinai point � le
combattre: j'en reconnus la grandeur et je me soumis. Sans
passions, sans d�sespoir, je revins dans ce d�sert, seul lieu qui
conv�nt � l'�tat de mon �me; je ne pouvais plus demeurer parmi les
hommes; et cette solitude offrait du moins � mon coeur l'int�r�t
du souvenir le plus d�solant, mais aussi le plus cher de ma vie.

Maintenant, je pr�sente l'�trange spectacle d'un homme qui a fui


le monde sans le ha�r, et qui, retir� au d�sert, ne cesse de
penser � ses semblables qu'il aime, et loin desquels il est forc�
de vivre. Il est bien triste de sentir � chaque instant le besoin
de la soci�t�, et d'avoir acquis l'exp�rience qu'on ne peut plus
demeurer dans son sein. La source premi�re de toutes mes erreurs a
�t� de croire l'homme plus grand qu'il n'est.

Si l'homme pouvait embrasser la g�n�ralit� des choses, ramener �


un seul principe tous les faits de l'humanit�, et �tablir sur la
terre, par un acte de sa puissance, l'empire de la justice et de
la raison, il serait Dieu; il ne serait plus l'homme.

L'homme n'est pas satisfait de la part d'intelligence qui lui a


�t� d�volue; il voudrait que ses facult�s morales fussent au moins
plus hautes de quelques degr�s... Mais � quel point s'arr�terait-
il? Si sa plainte �tait �cout�e, � mesure qu'il s'�l�verait, il
voudrait monter davantage, jusqu'� ce qu'il arriv�t � la
perfection morale qui est Dieu; mais alors il ne serait plus
l'homme.

Ma seconde erreur fut de croire indigne de l'homme le r�le


secondaire que sa nature born�e lui assigne... Les plus nobles
passions, les sentiments les plus g�n�reux peuvent se mouvoir dans
le cercle �troit o� sa puissance est renferm�e: le r�sultat est
petit, Mais l'effort est grand. Sans arriver jamais � la
perfection, l'homme y vise toujours: c'est l� sa grandeur. Tel est
le but de l'homme sur la terre. Je vois ce but plus clairement que
qui que ce soit; cependant moins que personne je puis l'atteindre.
-- Malheur � celui qui, s'�tant fait une orgueilleuse id�e de la
puissance de l'homme, s'est accoutum� � poursuivre des buts
immenses, des projets sans limites, des r�sultats complets; tous
ses efforts viendront se briser devant les facult�s born�es de
l'homme, comme devant une invincible fatalit�.�

Ici Ludovic s'arr�ta. �Ainsi, lui dit le voyageur, depuis votre


retour au d�sert, vous y passez vos jours dans un perp�tuel
isolement?

-- Oui, r�pondit Ludovic... Dans les premiers temps, le voisinage


de Nelson et des Indiens qu'il instruisait fut pour moi l'occasion
de quelques relations que j'acceptais sans les rechercher; mais
bient�t ce dernier lien fut bris�.

La paix qui r�gnait entre les Ottawas et les Cherokees fut


troubl�e. L'hiver qui suivit mon retour � Saginaw fut tr�s
rigoureux. Les lacs se couvrirent de glaces �paisses qui firent
mourir les habitants des eaux. Priv�s de ce moyen d'existence, les
Indiens n'eurent pour vivre d'autre ressource que le gibier des
for�ts, qui fut bient�t lui-m�me presque enti�rement d�truit.

Alors les Ottawas se rappel�rent que leur tribu �tait jadis seule
ma�tresse de ces lieux, et ils virent avec raison, dans l'arriv�e
des Cherokees parmi eux, la cause principale de leur d�tresse...
Leur mis�re exalta sans doute leur ressentiment... Nelson fit de
vains efforts pour conjurer l'orage qu'il voyait pr�s d'�clater...
Un jour, les Ottawas, r�unis de toutes les parties du Michigan sur
un seul point, peu distant de l'�tablissement des Cherokees,
donn�rent le signal d'extermination, et apr�s une lutte terrible,
Nelson vit massacrer jusqu'au dernier des malheureux compagnons de
son exil.

Rien ne saurait peindre la perfidie et la cruaut�, durant la


guerre, de ces hommes si humains et si droits pendant la paix...

Cet �v�nement affreux porta le trouble dans l'�me de Nelson; car


son voeu le plus cher �tait de mourir au milieu des Indiens, apr�s
leur avoir enseign� les v�rit�s de l'�vangile... Mais lorsque les
infortun�s pour lesquels il avait tout abandonn� lui manqu�rent,
son sto�cisme fut �branl�, et un jour il partit du d�sert, afin de
retourner dans la Nouvelle-Angleterre, son pays natal, o� il a
repris, dit-on, les premi�res habitudes de sa vie. En quittant ces
lieux, il fit de vains efforts pour m'entra�ner avec lui. Je ne
quitterai jamais Saginaw. Depuis ce jour, ma vie se passe uniforme
et monotone... J'y ai marqu� ma tombe aupr�s de celle de Marie.

-- Oh! combien je vous plains! dit le voyageur; que vous devez


�tre malheureux!

-- Oui, r�pondit Ludovic, mon infortune est cruelle, mais je la


supporte avec courage... Mon plus grand chagrin est de penser que
nul ne peut comprendre mon malheur, et qu'ainsi je n'excite la
piti� de personne... Du reste, cette vie am�re n'est point sans
douceur: tous les jours je visite le monument, objet de mon culte.
Chaque fois que je prie, inclin� dans une religieuse extase, je
crois entendre, au-dessus de ma t�te, un concert joyeux de voix
c�lestes, auxquelles r�pondent des accents tristes et myst�rieux
qui semblent sortir de la tombe: il y a beaucoup d'harmonie dans
ces m�lancolies de la terre et dans ces joies du ciel. Je ne doute
pas, en les �coutant, que Marie ne soit d�j� parmi les anges, et
que son ombre ch�rie ne m'envoie ces douces illusions pour me
convier au d�licieux festin de l'immortalit�.

Ces derni�res paroles du solitaire jet�rent le voyageur dans une


profonde r�verie...

Le lendemain, celui-ci prit cong� de son h�te. On assure que, peu


de temps apr�s, il partit de New York pour le Havre. En apercevant
les c�tes de France, qu'il devait ne plus revoir, il pleura de
joie. Rendu � sa ch�re patrie, il ne la quitta jamais.

(Fin du texte de la partie romanc�e)

Appendice

NOTA. L'auteur a, dans le cours des ann�es 1831 et 1832, parcouru


tous les lieux qui sont d�crits dans ce livre, et notamment les
contr�es sauvages qui avoisinent les grands lacs de l'Am�rique du
Nord; il a vu le lac Sup�rieur et la Baie-Verte (Green-Bay) situ�e
� l'ouest du lac Michigan, Qu�bec et la Nouvelle-Orl�ans, et tous
les �tats am�ricains sur lesquels des observations de moeurs sont
pr�sent�es.

Premi�re partie:
Note sur la condition sociale et politique des n�gres esclaves et
des gens de couleur affranchis.

L'existence de deux millions d'esclaves au sein d'un peuple chez


lequel l'�galit� sociale et politique a atteint son plus haut
d�veloppement; l'influence de l'esclavage sur les moeurs des
hommes libres; l'oppression qu'il fait peser sur les malheureux
soumis � la servitude; ses dangers pour ceux m�me en faveur
desquels il est �tabli; la couleur de la race qui fournit les
esclaves; le ph�nom�ne de deux populations qui vivent ensemble, se
touchent, sans jamais se confondre, ni se m�ler l'une � l'autre;
les collisions graves que ce contact a d�j� fait na�tre; les
crises plus s�rieuses qu'il peut enfanter dans l'avenir; toutes
ces causes se r�unissent pour faire sentir combien il importe de
conna�tre le sort des esclaves et des gens de couleur libres des
�tats-Unis. J'ai t�ch�, dans le cours de cet ouvrage, d'offrir le
tableau des cons�quences morales de l'esclavage sur les gens de
couleur devenus libres; je voudrais maintenant pr�senter un aper�u
de la condition sociale de ceux qui sont encore esclaves. Cet
examen me conduira naturellement � rechercher quels sont les
caract�res de l'esclavage am�ricain.

Apr�s avoir expos� l'organisation de l'esclavage, je rechercherai


si cette plaie sociale peut �tre gu�rie: quelle est sur ce point
l'opinion publique aux �tats-Unis; quels moyens on propose pour
l'affranchissement des noirs, et quelles objections s'y opposent;
quel est enfin � cet �gard l'avenir probable de la soci�t�
am�ricaine.

� I. Condition du n�gre esclave aux �tats-unis.


Il semble que rien ne soit plus facile que de d�finir la condition
de l'esclave. Au lieu d'�num�rer les droits dont il jouit, ne
suffit-il pas de dire qu'il n'en poss�de aucun? puisqu'il n'est
rien dans la soci�t�, la loi n'a-t-elle pas tout fait en le
d�clarant esclave? Le sujet n'est cependant pas aussi simple qu'il
le para�t au premier abord; de m�me que, dans toutes les soci�t�s,
beaucoup de lois sont n�cessaires pour assurer aux hommes libres
l'exercice de leur ind�pendance, de m�me on voit que le
l�gislateur a beaucoup de dispositions � prendre pour cr�er des
esclaves, c'est-�-dire pour destituer des hommes de leurs droits
naturels et de leurs facult�s morales, changer la condition que
Dieu leur avait faite, substituer � leur nature perfectible un
�tat qui les d�grade et tienne incessamment encha�n�s un corps et
une �me destin�s � la libert�,

Les droits qui peuvent appartenir � l'homme dans toute soci�t�


r�guli�re sont de trois sortes, politiques, civils, naturels. Ce
sont ces droits dont la l�gislation s'efforce de garantir la
jouissance aux hommes libres, et qu'elle met tout son art �
interdire aux esclaves.

Quant aux droits politiques, le plus simple bon sens indique que
l'esclave doit en �tre enti�rement priv�. On ne fera pas
participer au gouvernement de la soci�t� et � la confection des
lois celui que ce gouvernement et ces lois sont charg�s d'opprimer
sans rel�che. Sur ce point, la t�che du l�gislateur est aussi
facile que sa marche est clairement trac�e; les droits politiques,
quelle que puisse �tre leur extension, constituent en tous pays
une sorte de privil�ge. Tous les citoyens libres n'en jouissent
pas; il est � plus forte raison facile d'en priver les esclaves:
il suffit de ne pas les leur attribuer.

Aussi toutes les lois des �tats am�ricains o� l'esclavage est en


vigueur se taisent sur ce point: leur silence est une exclusion
suffisante.

Il n'est pas moins indispensable de d�pouiller l'esclave de tous


les droits civils.

Ainsi l'esclave appartenant au ma�tre ne pourra se marier; comment


la loi laisserait-elle se former un lien qu'il serait au pouvoir
du ma�tre de briser par un caprice de sa volont�? Les enfants de
l'esclave appartiennent au ma�tre, comme le cro�t des animaux:
l'esclave ne peut donc �tre investi d'aucune puissance paternelle
sur ses enfants. Il ne peut rien poss�der � titre de propri�taire,
puisqu'il est la chose d'autrui; il doit donc �tre incapable de
vendre et d'acheter, et tous les contrats par lesquels s'acquiert
et se conserve la propri�t� lui seront �galement interdits.

La loi am�ricaine se borne, en g�n�ral, � prononcer la nullit� des


contrats dans lesquels un esclave est partie; cependant il est des
cas o� elle donne � ses prohibitions l'appui d'une p�nalit�: c'est
ainsi qu'en d�clarant nuls la vente ou l'achat fait par un
esclave, la loi de la Caroline du Sud prononce la confiscation des
objets qui ont fait la mati�re du contrat [71]. Le code de la
Louisiane contient une disposition analogue [72]. La loi du
Tennessee condamne � la peine du fouet l'esclave coupable de ce
fait, et � une amende l'homme libre qui a contract� avec lui [73].
Du reste, quelles que soient la rigueur et la g�n�ralit� des
interdictions qui frappent l'esclave de mort civile, on con�oit
cependant que le l�gislateur les �tablisse sans beaucoup de peine.
Ici encore il s'agit de droits qui tous sont �crits dans les lois.
� la v�rit�, le principe de ces droits est pr�existant � la
l�gislation qui les consacre; mais, sans les cr�er, la loi les
proclame, et, en m�me temps qu'elle les reconna�t dans les hommes
libres, il lui est facile de les contester � ceux qu'elle veut en
d�pouiller.

Jusque-l� le l�gislateur marche dans une voie o� peu d'obstacles


l'arr�tent. Il a sans doute fait beaucoup, puisque d�j� il
n'existe pour l'esclave ni patrie, ni soci�t�, ni famille; mais
son oeuvre n'est pas encore achev�e.

Apr�s avoir enlev� au n�gre ses droits d'Am�ricain, de citoyen, de


p�re et d'�poux, il faut encore lui arracher les droits qu'il
tient de la nature m�me; et c'est ici que naissent les difficult�s
s�rieuses.

L'esclave est encha�n�; mais comment lui �ter l'amour de la


libert�? il n'emploiera pas son intelligence au service de l'�tat
et de la cit�; mais comment an�antir cette intelligence dont il
pourrait user pour rompre ses fers? Il ne se mariera point; mais,
quelque nom qu'on donne � ses rapports avec une femme, ces
rapports existent, on ne saurait les briser; ils forment une
partie de la fortune du ma�tre, puisque chaque enfant qui na�t est
un esclave de plus; comment faire qu'il y ait une m�re et des
enfants, un p�re et des fils, des fr�res et des soeurs, sans des
affections et des int�r�ts de famille? en un mot, comment obtenir
que l'esclave ne soit plus homme?

Les difficult�s du l�gislateur croissent � mesure que, passant de


l'interdiction des droits civils � celle des droits naturels, il
quitte le domaine des fictions pour p�n�trer plus avant dans la
r�alit�. Son premier soin, en d�clarant le n�gre esclave, est de
le classer parmi les choses mat�rielles: l'esclave est une
propri�t� mobili�re, selon les lois de la Caroline du Sud;
immobili�re dans la Louisiane.

Cependant la loi a beau d�clarer qu'un homme est un meuble, une


denr�e, une marchandise, c'est une chose pensante et intelligente;
vainement elle le mat�rialise, il renferme des �l�ments moraux que
rien ne peut d�truire: ce sont ces facult�s dont il est essentiel
d'arr�ter le d�veloppement. Toutes les lois sur l'esclavage
interdisent l'instruction aux esclaves; non-seulement les �coles
publiques leur sont ferm�es, mais il est d�fendu � leurs ma�tres
de leur procurer les connaissances les plus �l�mentaires. Une loi
de la Caroline du Sud prononce une amende de cent livres sterling
contre le ma�tre qui apprend � �crire � ses esclaves; la peine
n'est pas plus grave quand il les tue. [74] Ainsi la
perfectibilit�, la plus noble des facult�s humaines, est attaqu�e
dans l'esclave, qui se trouve ainsi plac� dans l'impuissance
d'accomplir envers lui-m�me le devoir impos� � tout �tre
intelligent de tendre sans cesse vers la perfection morale.

Cette loi ajoute que l'esclave, dans une telle position, peut �tre
tu� impun�ment par toute personne quelconque, et de la mani�re
qu'il plaira � celle-ci d'employer, sans qu'elle ait � craindre
d'�tre pour ce fait recherch�e en justice [75]. Ces m�mes lois
accordent des r�compenses aux citoyens qui arr�tent l'esclave en
libert� [76]; elles encouragent les d�nonciateurs, et leur paient
le prix de la d�lation [77]. La loi de la Caroline du Sud va plus
loin: elle porte un ch�timent terrible tout � la fois contre
l'esclave qui a fui et contre toute personne qui l'a aid� dans son
�vasion; en pareil cas, c'est toujours la peine de mort qu'elle
prononce [78].

Toutes les forces sociales sont mises en jeu pour ressaisir le


n�gre �chapp�. Lorsque celui-ci, ayant franchi la limite des �tats
� esclaves, touche du pied le sol d'un �tat qui ne contient que
des hommes libres, il peut un instant se croire rentr� en
possession de ses droits naturels; mais son esp�rance est bient�t
dissip�e. Les �tats de l'Am�rique du Nord, qui ont aboli la
servitude, repoussent de leur sein les esclaves fugitifs, et les
livrent au ma�tre qui les r�clame [79].

Ainsi la soci�t� s'arme de toutes ses rigueurs et de ses droits


les plus exorbitants pour s'emparer de l'esclave et le punir du
sentiment le plus naturel � l'homme et le plus inviolable, l'amour
de la libert�.

Maintenant voil� l'esclave rendu � ses cha�nes; on l'a ch�ti� d'un


mouvement coupable d'ind�pendance; d�sormais il ne tentera plus de
briser ses fers; il va travailler pour son ma�tre, qui est parvenu
� le dompter. Mais ici vont abonder encore les obstacles et les
embarras pour le l�gislateur et pour le possesseur de n�gres. On a
�touff� dans l'esclave deux nobles facult�s, la perfectibilit�
morale et l'amour de la libert�; mais on n'a pas d�truit tout
l'homme.

Vainement le ma�tre interdit � son n�gre tout contact avec la


soci�t� civile; vainement il s'efforce de le d�grader et de
l'abrutir; il est un point o� toutes ces interdictions et ces
tentatives ont leur terme, c'est celui o� commence l'int�r�t du
ma�tre. Or, le ma�tre, apr�s avoir li� les membres de son esclave,
est oblig� de les d�lier, pour que celui-ci travaille; tout en
l'abrutissant, il a besoin de conserver un peu de l'intelligence
du n�gre, car c'est cette intelligence qui fait son prix; sans
elle, l'esclave ne vaudrait pas plus que tout autre b�tail; enfin,
quoiqu'il ait d�clar�, le n�gre une chose mat�rielle, il
entretient avec lui des rapports personnels qui sont l'objet m�me
de la servitude, et l'esclave, auquel toute vie sociale est
interdite, se trouve pourtant forc�, afin de servir son ma�tre,
d'entrer en relation, avec un monde, dans lequel, � la libert�, il
n'est rien, o� il n'appara�t que pour autrui, mais o� on lui fait
cependant supporter la responsabilit� morale qui appartient aux
�tres intelligents.

Ici encore l'homme se retrouve, de l'aveu m�me de ceux qui ont


tent� de l'an�antir. Ainsi, quelle que soit la d�gradation de
l'esclave, il lui faut de la libert� physique pour travailler, et
de l'intelligence pour servir son ma�tre, des rapports sociaux
avec celui-ci et avec le monde, pour accomplir les devoirs de la
servitude.

Mais s'il ne travaille pas, s'il d�sob�it � son ma�tre, s'il se


r�volte, et si, dans ses rapports avec les hommes libres, il
commet des d�lits, que faire dans tous ces cas? -- on le punira. -
- Comment? suivant quels principes? avec quels ch�timents?

C'est surtout ici que les difficult�s naissent en foule pour le


l�gislateur.

La loi, qui fait l'un ma�tre et l'autre esclave, cr�ant deux �tres
de nature toute diff�rente, on sent qu'il est impossible d'�tablir
les rapports de l'esclave avec le ma�tre, ou de l'esclave avec les
hommes libres, sur la base de la r�ciprocit�; mais alors, en
s'�cartant de cette r�gle, seul fondement �quitable des relations
humaines, on tombe dans un arbitraire complet, et l'on arrive � la
violation de tous les principes. Ainsi, le crime du ma�tre, tuant
son esclave ne sera pas l'�quivalent du crime de l'esclave tuant
son ma�tre; la m�me diff�rence existera entre le meurtre de tout
homme libre par un esclave, et celui de l'esclave par un homme
libre.

Toutes les lois des �tats am�ricains portent la peine de mort


contre l'esclave qui tue son ma�tre; mais plusieurs ne portent
qu'une simple amende contre le ma�tre qui tue son esclave [80].

Les voies de fait, la violence du ma�tre, sur le n�gre, sont


autoris�es par les lois am�ricaines [81]; mais le n�gre qui frappe
le ma�tre, est puni de mort. La loi de la Louisiane prononce la
m�me peine contre l'esclave coupable d'une simple voie de fait
envers l'enfant d'un blanc [82].

Les m�mes distinctions se retrouvent dans les rapports d'esclaves


� personnes libres. Ainsi, dans la Caroline du Sud, le blanc qui
fait une blessure grave � un n�gre encourt une amende de quarante
shillings [83]; mais le n�gre esclave, qui blesse un homme libre,
est puni de mort [84]; Lorsque le n�gre blesse un blanc en
d�fendant son ma�tre, il n'encourt aucune peine, mais il subit le
ch�timent, s'il fait cette blessure en se d�fendant lui-m�me [85].

Il n'existe aucune loi pour l'injure commise par un homme libre


envers un esclave. On con�oit qu'un si mince d�lit ne m�rite pas
une r�pression; mais la loi du Tennessee prononce la peine du
fouet contre tout esclave qui se permet la moindre injure verbale
envers une personne de couleur blanche [86].

Ces diff�rences ne sont pas des anomalies; elles sont la


cons�quence logique du principe de l'esclavage. Chose �trange! on
s'efforce de faire du n�gre une brute, et on lui inflige des
ch�timents plus s�v�res qu'� l'�tre le plus intelligent. Il est
moins coupable puisqu'il est moins �clair�, et on le punit
davantage. Telle est cependant la n�cessit�: il est manifeste que
l'�chelle des d�lits ne peut �tre la m�me pour l'esclave et pour
l'homme libre.

L'�chelle des peines n'est pas moins diff�rente, et, sur ce point,
la t�che du l�gislateur est encore plus difficile � remplir.

Non seulement les gradations p�nales �tablies pour les hommes


libres ne doivent point s'appliquer pour les esclaves, parce que
la soci�t� a plus � craindre de ceux qu'elle opprime que de ceux
qu'elle prot�ge; mais encore on va voir qu'il y a n�cessit� de
changer, pour l'esclavage, la nature m�me des peines.

Les peines appliqu�es aux hommes libres par les lois am�ricaines
se r�duisent � trois: l'amende, l'emprisonnement perp�tuel ou
temporaire, et la mort: la premi�re qui atteint l'homme dans sa
propri�t�; la seconde, dans sa libert�; la troisi�me, dans sa vie.

On voit, tout d'abord, qu'aucune amende ne peut �tre prononc�e


contre l'esclave qui, ne poss�dant rien, ne peut souffrir aucun
dommage dans sa propri�t�.

L'emprisonnement est aussi, de sa nature, une peine peu appropri�e


� la condition de l'esclave. Que signifie la privation de la
libert�, pour celui qui est en servitude? Cependant il faut
distinguer ici. S'agit-il d'un emprisonnement temporaire et d'une
courte dur�e? l'esclave redoutera peu ce ch�timent; il n'y verra
qu'un changement mat�riel de position, toujours saisi comme une
esp�rance par celui qui est malheureux: il pr�f�rera d'ailleurs
l'oisivet� � un travail p�nible dont il ne tire aucun profit. �
vrai dire, la peine sera pour le ma�tre seul, priv� du travail de
son esclave, et dont le pr�judice sera d'autant plus grand que la
peine sera plus longue.

S'agit-il d'un emprisonnement � vie? on con�oit qu'une r�clusion


perp�tuelle soit une peine grave; m�me pour l'esclave qui n'a
point de libert� � perdre. Mais ici se pr�sente un autre obstacle:
la d�tention perp�tuelle prive le ma�tre de son esclave: prononcer
ce ch�timent contre l'esclave, c'est ruiner le ma�tre.

L'objection est encore plus grave contre la mort. Infliger cette


peine � l'esclave, c'est an�antir la propri�t� du ma�tre. Ainsi,
toutes les peines dont la loi se sert pour ch�tier les hommes
libres sont inapplicables aux esclaves; la mort m�me, cet
instrument � l'usage de toutes les tyrannies, fait ici d�faut au
possesseur de n�gres.

Cependant on trouve souvent, dans les lois am�ricaines relatives


aux esclaves, des dispositions portant la mort et l'emprisonnement
perp�tuel; quelquefois m�me ces peines sont appliqu�es par les
cours de justice, mais les cas en sont tr�s rares; c'est seulement
lorsque l'esclave a commis un grave attentat contre la paix
publique; alors la soci�t� bless�e exige une r�paration; elle
s'empare du n�gre, le condamne � mort ou � une r�clusion
perp�tuelle; et, comme par ce fait elle prive le ma�tre de son
esclave, elle lui en paie la valeur. �Tous esclaves, porte la loi,
condamn�s � mort ou � un emprisonnement perp�tuel, seront pay�s
par le tr�sor public. La somme ne peut exc�der trois cents
dollars.� [87]

Ici des int�r�ts d'une nature �trange entrent en lutte et exercent


sur le cours de la justice une d�plorable influence. Le ma�tre,
avant d'abandonner son n�gre aux tribunaux, examine attentivement
le d�lit, et ne le d�nonce que s'il le croit capital; car
l'indemnit� �tant � cette condition, il n'a int�r�t � livrer son
esclave que si celui-ci doit �tre condamn� � mort. D'un autre
c�t�, la soci�t�, payant le droit de se faire justice, ne l'exerce
qu'avec une extr�me r�serve; elle �pargne le sang, non par
humanit�, mais par �conomie; et, tandis que l'int�r�t du ma�tre
est qu'on se montre inflexible en ch�tiant son n�gre, celui de la
soci�t� la pousse � l'indulgence. On ne voit le ma�tre prompt �
livrer son esclave que dans un seul cas; c'est lorsque celui-ci
est vieux et infirme; il esp�re alors que la condamnation � mort
du n�gre invalide lui vaudra une indemnit� �quivalente au prix
d'un bon n�gre; mais la soci�t� se tient en garde contre la
fraude, et, pour ne point payer l'indemnit�, elle acquitte le
n�gre. L'esclave, dont le malheur ne touche ni la soci�t� ni le
ma�tre, ne trouve de protection que dans un calcul de cupidit�.

Ce qui pr�c�de explique cette singuli�re loi de la Louisiane, qui


porte que la peine d'emprisonnement inflig�e � un esclave ne peut
exc�der huit jours, � moins qu'elle ne soit perp�tuelle. ��
l'exception, dit-elle, des cas o� les esclaves doivent �tre
condamn�s � un emprisonnement perp�tuel, les jurys convoqu�s pour
juger les crimes et d�lits des esclaves ne seront point autoris�s
� les emprisonner pour plus de huit jours.� [88]

L'int�r�t de cette disposition est facile � saisir.


L'emprisonnement temporaire, privant le ma�tre du travail de ses
n�gres, et lui causant un pr�judice sans compensation, est � ses
yeux le pire de tous les ch�timents. L'emprisonnement perp�tuel
enl�ve, il est vrai, au ma�tre, la personne de son esclave; mais
en m�me temps la soci�t� lui en paie le prix.

On con�oit maintenant l'impossibilit� d'infliger souvent aux


esclaves la mort ou un long emprisonnement; car ces ch�timents
r�p�t�s ruineraient le ma�tre des n�gres ou la soci�t�.

Il faut cependant des peines pour punir l'esclave... des peines


s�v�res, dont on puisse faire usage tous les jours, � chaque
instant. O� les trouver?

Voil� comment la n�cessit� conduit � l'emploi des ch�timents


corporels, c'est-�-dire de ceux qui sont instantan�s, qui
s'appliquent sans aucune perte de temps, sans frais pour le ma�tre
ni pour la soci�t�, et qui, apr�s avoir fait �prouver � l'esclave
de cruelles souffrances, lui permettent de reprendre aussit�t son
travail. Ces peines sont le fouet, la marque, le pilori et la
mutilation d'un membre. Encore le l�gislateur se trouve-t-il g�n�
dans ses dispositions relatives � ce dernier ch�timent; car il
faut laisser sains et intacts les bras de l'esclave.

Telles sont, � vrai dire, les peines propres � l'esclavage; elles


en sont les auxiliaires indispensables, et, sans elles, il
p�rirait. Les lois am�ricaines ont �t� forc�es d'y recourir. Dans
le Tennessee, il n'existe, outre la peine de mort, que trois
ch�timents: le fouet, le pilori, la mutilation. La peine port�e
contre le faux t�moin m�rite d'�tre remarqu�e: le coupable est
attach� au pilori, sur le poteau duquel on cloue d'abord une de
ses oreilles; apr�s une heure d'exposition, on lui coupe cette
oreille, ensuite on cloue l'autre de m�me, et, une heure apr�s,
celle-ci est coup�e comme la premi�re [89].

Du reste, le pilori, la mutilation, la marque, ne sont point les


peines les plus usit�es dans les �tats � esclaves; elles exigent,
pour leur application, des soins, font na�tre des embarras, et
entra�nent quelque perte de temps. Le fouet seul n'offre aucun de
ces inconv�nients; il d�chire le corps de l'esclave sans atteindre
sa vie; il punit le n�gre sans nuire au ma�tre: c'est
v�ritablement la peine � l'usage de la servitude. Aussi les lois
am�ricaines sur l'esclavage invoquent-elles constamment son
appui [90].

Tout � l'heure nous avons vu le l�gislateur forc� d'attribuer �


l'esclave une autre criminalit� qu'� l'homme libre; nous venons
aussi de reconna�tre qu'aucune des peines appliqu�es aux hommes
libres ne convenait aux esclaves, et que, pour ch�tier ceux-ci, on
est contraint de recourir aux rigueurs les plus cruelles.

Maintenant, le crime de l'esclave �tant d�fini, et la nature des


peines d�termin�e, qui appliquera ces peines? selon quels
principes le n�gre sera-t-il jug�? le verra-t-on durant la
proc�dure, environn� des garanties dont toutes les l�gislations
des peuples civilis�s entourent le malheureux accus�?

Jetons un coup d'oeil sur les lois am�ricaines, et nous allons


voir le l�gislateur conduit de n�cessit�s en n�cessit�s � la
violation successive de tous les principes. La premi�re r�gle en
mati�re criminelle, c'est que nul ne peut �tre jug� que par ses
pairs. On sent l'impossibilit� d'appliquer aux esclaves cette
maxime d'�quit�; car ce serait remettre entre les mains des
esclaves le sort des ma�tres: aussi, dans tous les cas, les hommes
libres composent-ils le jury charg� de juger les esclaves [91]; et
ici le n�gre accus� n'a pas seulement � redouter la partialit� de
l'homme libre contre l'esclave; il a encore � craindre
l'antipathie du blanc contre l'homme noir.

C'est un axiome de jurisprudence, que tout accus� est pr�sum�


innocent jusqu'� ce qu'il ait �t� d�clar� coupable. Je trouve dans
les lois de la Louisiane et de la Caroline des principes
contraires:

�Si un esclave noir, dit la loi de la Louisiane, tire avec une


arme � feu sur quelque personne, ou la frappe, ou la blesse avec
une arme meurtri�re, avec l'intention de la tuer, ledit esclave,
sur due conviction d'aucun desdits faits, sera puni de mort,
pourvu que la pr�somption, quant � cette intention, soit toujours
contre l'esclave accus�, � moins qu'il ne prouve le
contraire.� [92]

C'est encore un principe salutaire et consacr� par toutes les


l�gislations sages, qu'en mati�re criminelle les peines doivent
�tre fix�es par la loi. Cependant les lois am�ricaines abandonnent
en g�n�ral � la discr�tion du juge le ch�timent de l'esclave;
tant�t elles disent que, dans un cas d�termin�, le juge fera
distribuer le nombre de coups de fouet qu'il jugera convenable,
sans fixer ni minimum ni maximum [93]; une autre fois, elles
laissent au juge, charg� de punir, le soin de choisir parmi les
peines celle qui lui pla�t, depuis le fouet jusqu'� la mort
exclusivement [94]. Ainsi voil� l'esclave livr� � l'arbitraire du
juge.

Mais il est un principe encore plus sacr� que les pr�c�dents:


c'est que nul ne peut se faire justice � soi-m�me, et que
quiconque a �t� l�s� par un crime doit s'adresser aux magistrats
charg�s par la loi de prononcer entre le plaignant et l'accus�.

Cette r�gle est viol�e formellement par les lois de la Caroline du


Sud et de la Louisiane relatives aux esclaves. On trouve dans les
lois de ces deux �tats une disposition qui conf�re au ma�tre, le
pouvoir discr�tionnaire de punir ses esclaves, soit � coups de
fouet, soit � coups de b�ton, soit par l'emprisonnement [95]; il
appr�cie le d�lit, condamne l'esclave et applique la peine: il est
tout � la fois partie, juge et bourreau.

Telles sont et telles doivent �tre les lois de r�pression contre


les esclaves. Ici les principes du droit commun seraient funestes,
et les formes de la justice r�guli�re impossibles. Faudra-t-il
soumettre tous les m�faits du n�gre � l'examen d'un juge? mais la
vie du ma�tre, se consumerait en proc�s; d'ailleurs la sentence
d'un tribunal est quelquefois incertaine et toujours lente. Ne
faut-il pas qu'un ch�timent terrible et in�vitable soit
incessamment suspendu sur la t�te de l'esclave, et frappe dans
l'ombre le coupable, au risque d'atteindre l'innocent?

La justice et les tribunaux sont donc presque toujours �trangers �


la r�pression des d�lits de l'esclave; tout se passe entre le
ma�tre, et ses n�gres. Quand ceux-ci sont dociles, le ma�tre jouit
en paix de leurs labeurs et de leur abrutissement. Si les esclaves
ne travaillent pas avec z�le, il les fouette comme des b�tes de
somme. Ces peines fugitives ne sont point enregistr�es dans les
greffes des cours; elles ne valent pas les frais d'une enqu�te.
Celui qui consulte les annales des tribunaux n'y trouve qu'un tr�s
petit nombre de jugements relatifs � des n�gres; mais qu'il
parcoure les campagnes, il entendra les cris de la douleur et de
la mis�re: c'est la seule constatation des sentences rendues
contre des esclaves.

Ainsi, pour �tablir la servitude, il faut non-seulement priver


l'homme de tous droits politiques et civils, mais encore le
d�pouiller de ses droits naturels et fouler aux pieds les
principes les plus inviolables.

Un seul droit est conserv� � l'esclave, l'exercice de son culte;


c'est que la religion enseigne aux hommes le courage et la
r�signation. Cependant m�me sur ce point, la loi de la Caroline du
Sud se montre pleine de restrictions prudentes: ainsi les n�gres
ne peuvent prier Dieu qu'� des heures marqu�es, et ne sauraient
assister aux r�unions religieuses des blancs. L'esclave ne doit
point entendre la pri�re des hommes libres [96].

Quel plus beau t�moignage peut-il exister en faveur de la libert�


de l'homme que cette impossibilit� d'organiser la servitude sans
outrager toutes les saintes lois de la morale et de l'humanit�?

� II. Caract�res de l'esclavage aux �tats-unis.

Je viens d'exposer les rigueurs mises en usage et les cruaut�s


employ�es pour fonder et maintenir l'esclavage aux �tats-Unis. Je
pense, du reste, que, dans ces rigueurs et dans ces cruaut�s, il
n'y a rien qui soit sp�cial � l'esclavage am�ricain. La servitude
est partout la m�me, et entra�ne, en quelque lieu qu'on
l'�tablisse, les m�mes iniquit�s et les m�mes tyrannies.

Ceux qui, en admettant le principe de l'esclavage, pr�tendent


qu'il faut en adoucir le joug, donner � l'esclave un peu de
libert�, offrir quelque soulagement � son corps et quelque lumi�re
� son esprit; ceux-l� me paraissent dou�s de plus d'humanit� que
de logique. � mon sens, il faut abolir l'esclavage ou le maintenir
dans toute sa duret�.

L'adoucissement qu'on apporte au sort de l'esclave ne fait que


rendre plus cruelles � ses yeux les rigueurs qu'on ne supprime
pas; le bienfait qu'il re�oit devient pour lui une sorte
d'excitation � la r�volte. � quoi bon l'instruire? est-ce pour
qu'il sente mieux sa mis�re? ou afin que son intelligence se
d�veloppant, il fasse des efforts plus �clair�s pour rompre ses
fers? Quand l'esclavage existe dans un pays, ses liens ne
sauraient se rel�cher sans que la vie du ma�tre et de l'esclave
soit mise en p�ril: celle du ma�tre, par la r�bellion de
l'esclave; celle de l'esclave, par le ch�timent du ma�tre.

Toutes les d�clamations auxquelles on se livre sur la barbarie des


possesseurs d'esclaves, aux �tats-Unis comme ailleurs, sont donc
peu rationnelles. Il ne faut point bl�mer les Am�ricains des
mauvais traitements qu'ils font subir � leurs esclaves, il faut
leur reprocher l'esclavage m�me. Le principe �tant admis, les
cons�quences qu'on d�plore sont in�vitables.

Il en est d'autres qui, voulant excuser la servitude et ses


horreurs, vantent l'humanit� des ma�tres am�ricains envers leurs
n�gres; ceux-ci manquent pareillement de logique et de v�rit�. Si
le possesseur d'esclaves �tait humain et juste, il cesserait
d'�tre ma�tre; sa domination sur ces n�gres est une violation
continue et oblig�e de toutes les lois de la morale et de
l'humanit�.

L'esclavage am�ricain, qui s'appuie sur la m�me base que toutes


les servitudes de l'homme sur l'homme, a pourtant quelques traits
particuliers qui lui sont propres.

Chez les peuples de l'antiquit�, l'esclave �tait plut�t attach� �


la personne du ma�tre qu'� son domaine; il �tait un besoin du
luxe, et une des marques ext�rieures de la puissance. L'esclave
am�ricain, au contraire, tient plut�t au domaine qu'� la personne
du ma�tre; il n'est jamais pour celui-ci un objet d'ostentation,
mais seulement un instrument utile entre ses mains. Autrefois
l'esclave travaillait aux plaisirs du ma�tre autant qu'� sa
fortune. Le n�gre ne sert jamais qu'aux int�r�ts mat�riels de
l'Am�ricain.

Jefferson, qui d'ailleurs n'est pas partisan de l'esclavage,


s'efforce de prouver l'heureux sort des n�gres, compar� � la
condition des esclaves romains; et, apr�s avoir peint les moeurs
douces des planteurs am�ricains, il cite l'exemple de Vedius
Pollion, qui condamna un de ses esclaves � servir de p�ture aux
mur�nes de son vivier, pour le punir d'avoir cass� un verre de
cristal [97].

Je ne sais si la preuve offerte par Jefferson est bonne. Il est


vrai que l'habitant des �tats-Unis serait peu s�v�re envers
l'esclave qui briserait un objet de luxe; mais aurait-il la m�me
indulgence pour celui qui d�truirait une chose utile? Je ne sais.
Il est certain, du moins, que la loi de la Caroline du Sud
prononce la peine de mort contre l'esclave qui fait un d�g�t dans
un champ [98].
Je crois, du reste, qu'en effet la vie des n�gres, en Am�rique,
n'est point sujette aux m�mes p�rils que celle des esclaves chez
les anciens. � Rome, les riches faisaient bon march� de la vie de
leurs esclaves; ils n'y �taient pas plus attach�s qu'on ne tient �
une superfluit� du luxe ou � un objet de mode. Un caprice, un
mouvement de col�re, quelquefois un instinct d�prav� de cruaut�,
suffisaient pour trancher le fil de plusieurs existences. Les
m�mes passions ne se rencontrent point chez le ma�tre am�ricain,
pour lequel un esclave a la valeur mat�rielle qu'on attache aux
choses utiles, et qui, d�pourvu d'ailleurs de passions violentes,
n'�prouve � l'aspect de ses n�gres, travaillant pour lui, que des
instincts de conservation.

L'habitant des �tats-Unis, possesseur de n�gres, ne m�ne point sur


ses domaines une vie brillante et ne se montre jamais � la ville
avec un cort�ge d'esclaves. L'exploitation de sa terre est une
entreprise industrielle; ses esclaves sont des instruments de
culture. Il a soin de chacun d'eux comme un fabricant a soin des
machines qu'il emploie; il les nourrit et les soigne comme on
conserve une usine en bon �tat; il calcule la force de chacun,
fait mouvoir sans rel�che les plus forts et laisse reposer ceux
qu'un plus long usage briserait. Ce n'est pas l� une tyrannie de
sang et de supplices, c'est la tyrannie la plus froide et la plus
intelligente qui jamais ait �t� exerc�e par le ma�tre sur
l'esclave.

Cependant, sous un autre point de vue, l'esclavage am�ricain


n'est-il pas plus rigoureux que ne l'�tait la servitude antique?

L'esprit calculateur et positif du ma�tre am�ricain le pousse vers


deux buts distincts: le premier, c'est d'obtenir de son esclave le
plus de travail possible; le second, de d�penser le moins possible
pour le nourrir. Le probl�me � r�soudre est de conserver la vie du
n�gre en le nourrissant peu et de le faire travailler avec ardeur
sans l'�puiser. On con�oit ici l'alternative embarrassante dans
laquelle est plac� le ma�tre qui voudrait que son n�gre ne se
repos�t point et qui pourtant craint qu'un travail continu ne le
tue. Souvent le possesseur d'esclaves, en Am�rique, tombe dans la
faute de l'industriel qui, pour avoir fatigu� les ressorts d'une
machine, les voit se briser. Comme ces calculs de la cupidit� font
p�rir des hommes, les lois am�ricaines ont �t� dans la n�cessit�
de prescrire le minimum de la ration quotidienne que doit recevoir
l'esclave, et de porter des peines s�v�res contre les ma�tres qui
enfreindraient cette disposition [99]. Ces lois, du reste, prouvent
le mal, sans y rem�dier: quel moyen peut avoir l'esclave d'obtenir
justice du plus ou moins de tyrannie qu'il subit? En g�n�ral, la
plainte qu'il fait entendre lui attire de nouvelles rigueurs; et
lorsque par hasard il arrive jusqu'� un tribunal, il trouve pour
juges ses ennemis naturels, tous amis de son adversaire.

Ainsi il me parait juste de dire qu'aux �tats-Unis l'esclave n'a


point � redouter les violences meurtri�res dont les esclaves des
anciens �taient si souvent les victimes. Sa vie est prot�g�e; mais
peut-�tre sa condition journali�re est-elle plus malheureuse.

J'indiquerai encore ici une dissemblance: l'esclave, chez les


anciens, servait souvent les vices du ma�tre; son intelligence
s'exer�ait � cette immoralit�.
L'esclave am�ricain n'a jamais de pareils offices � rendre; il
quitte rarement le sol, et son ma�tre a des moeurs pures. Le n�gre
est stupide; il est plus abruti que l'esclave romain, mais il est
moins d�prav�.

� III. Peut-on abolir l'esclavage des noirs aux �tats-unis?

On ne saurait parler de l'esclavage sans reconna�tre en m�me temps


que son institution chez un peuple est tout � la fois une tache et
un malheur.

La plaie existe aux �tats-Unis, mais on ne saurait l'imputer aux


Am�ricains de nos jours, qui l'ont re�ue de leurs a�eux. D�j� m�me
une partie de l'Union est parvenue � s'affranchir de ce fl�au.
Tous les �tats de la Nouvelle-Angleterre, New York, la
Pennsylvanie, n'ont plus d'esclaves [100]. Maintenant l'abolition de
l'esclavage pourra-t-elle s'op�rer dans le Sud, de m�me qu'elle a
eu lieu dans le Nord?

Avant d'entrer dans l'examen de cette grande question commen�ons


par reconna�tre qu'il existe aux �tats-Unis une tendance g�n�rale
de l'opinion vers l'affranchissement de la race noire.

Plusieurs causes morales concourent pour produire cet effet.

D'abord, les croyances religieuses qui, aux �tats-Unis sont


universellement r�pandues.

Plusieurs sectes y montrent un z�le ardent pour la cause de la


libert� humaine; ces efforts des hommes religieux sont continus et
infatigables, et leur influence, presque inaper�ue, se fait
cependant sentir. � ce sujet, on se demande si l'esclavage peut
avoir une tr�s longue dur�e au sein d'une soci�t� de chr�tiens. Le
christianisme, c'est l'�galit� morale de l'homme. Ce principe
admis, il est aussi difficile de ne pas arriver � l'�galit�
sociale, qu'il para�t impossible, l'�galit� sociale existant, de
n'�tre pas conduit � l'�galit� politique. Les l�gislateurs de la
Caroline du Sud sentirent bien toute la port�e du principe moral
dont le christianisme renferme le germe; car, dans l'un des
premiers articles du code qui organise l'esclavage, ils ont eu
soin de d�clarer, en termes formels, que l'esclave qui recevra le
bapt�me ne deviendra pas libre par ce seul fait [101].

On ne peut pas non plus contester que le progr�s de la


civilisation ne nuise chaque jour � l'esclavage. � cet �gard,
l'Europe m�me influe sur l'Am�rique. L'Am�ricain, dont l'orgueil
ne veut reconna�tre aucune sup�riorit�, souffre cruellement de la
tache que l'esclavage imprime � son pays dans l'opinion des autres
peuples.

Enfin, il est une cause morale plus puissante peut-�tre que toute
autre sur la soci�t� am�ricaine pour l'exciter �
l'affranchissement des noirs, c'est l'opinion qui de plus en plus
se r�pand que les �tats o� l'esclavage a �t� aboli sont plus
riches et plus prosp�res que ceux o� il est encore en vigueur, et
cette opinion a pour base un fait r�el dont enfin on se rend
compte; dans les �tats � esclaves, les hommes libres ne
travaillent pas, parce que le travail, �tant l'attribut de
l'esclave, est avili � leurs yeux. Ainsi, dans ces �tats, les
blancs sont oisifs � c�t� des noirs qui seuls travaillent. En
d'autres termes, la portion de la population la plus intelligente,
la plus �nergique, la plus capable d'enrichir le pays, demeure
inerte et improductive, tandis que le travail de production est
l'oeuvre d'une autre portion de la population grossi�re,
ignorante, et qui fait son travail sans coeur, parce qu'elle n'y a
point d'int�r�t.

J'ai plus d'une fois entendu les habitants du Sud, possesseurs


d'esclaves, d�plorer eux-m�mes, par ce motif, l'existence de
l'esclavage, et faire des voeux pour sa destruction.

On ne peut donc nier qu'aux �tats-Unis l'opinion publique ne tende


vers l'abolition compl�te de l'esclavage.

Mais cette abolition est-elle possible? et comment pourrait-elle


s'op�rer? Ici je dois jeter un coup d'oeil sur les diverses
objections qui se pr�sentent.

Premi�re objection. -- D'abord, il est des personnes qui font de


l'esclavage des n�gres une question de fait et non de principe. La
race africaine, disent-ils, est inf�rieure � la race europ�enne:
les noirs sont donc par leur nature m�me destin�s � servir les
blancs.

Je ne discuterai pas ici la question de sup�riorit� des blancs sur


les n�gres. C'est un point sur lequel beaucoup de bons esprits
sont partag�s; il me faudrait, pour l'approfondir, plus de
lumi�res que je n'en poss�de sur ce sujet. Je ne pr�senterai donc
que de courtes observations � cet �gard.

En g�n�ral, on tranche la question de sup�riorit� � l'aide d'un


seul fait: on met en pr�sence un blanc et un n�gre, et l'on dit!
�Le premier est plus intelligent que le second.� Mais il y a ici
une premi�re source d'erreur; c'est la confusion qu'on fait de la
race et de l'individu. Je suppose constant le fait de sup�riorit�
intellectuelle de l'Europ�en de nos jours: la difficult� ne sera
pas r�solue.

En effet, ne se peut-il pas qu'il y ait chez le n�gre une


intelligence �gale dans son principe � celle du blanc, et qui ait
d�g�n�r� par des causes accidentelles? Lorsque, par suite d'un
certain �tat social, la population noire est soumise pendant
plusieurs si�cles � une condition d�gradante transmise d'�ge en
�ge, � une vie toute mat�rielle et destructive de l'intelligence
humaine, ne doit-il pas r�sulter, pour les g�n�rations qui se
succ�dent, une alt�ration progressive des facult�s morales, qui,
arriv�e � un certain degr�, prend le caract�re d'une organisation
sp�ciale, et est consid�r�e comme l'�tat naturel du n�gre,
quoiqu'elle n'en soit qu'une d�viation? Cette question, que je ne
fais qu'indiquer, est trait�e avec de grands d�tails dans un
ouvrage en deux volumes, intitul�: Natural and physical history of
man, by Richard.

Apr�s avoir indiqu� l'erreur dans laquelle on peut tomber en


assimilant deux races qui marchent depuis une longue suite de
si�cles dans des voies oppos�es, l'une vers la perfection morale,
l'autre vers l'abrutissement, j'ajouterai que la comparaison des
individus entre eux n'est gu�re moins d�fectueuse. Comment, en
effet, demander au n�gre, dont rien, depuis qu'il existe, n'a
�veill� l'intelligence, le m�me d�veloppement de facilit�s qui,
chez le blanc, est le fruit d'une �ducation lib�rale et pr�coce?

Du reste, cette question recevra une grande lumi�re de


l'exp�rience qui se fait en ce moment dans les �tats am�ricains o�
l'esclavage est aboli. Il existe � Boston, � New York et �
Philadelphie des �coles publiques pour les enfants des noirs,
fond�es sur les m�mes principes que celles des blancs; et j'ai
trouv� partout cette opinion, que les enfants de couleur montrent
une aptitude au travail et une capacit� �gales � celles des
enfants blancs. On a cru longtemps, aux �tats-Unis, que les n�gres
n'avaient pas m�me l'esprit suffisant pour faire le n�goce;
cependant il existe en ce moment, dans les �tats libres du Nord,
un grand nombre de gens de couleur qui ont fond� eux-m�mes de
grandes fortunes commerciales. Longtemps m�me on pensa que le
n�gre �tait destin� par le Cr�ateur � courber incessamment son
front sur le sol, et on le croyait d�pourvu de l'intelligence et
de l'adresse qui sont n�cessaires pour les arts m�caniques. Mais
un riche industriel du Kentucky me disait un jour que c'�tait une
erreur reconnue, et que les enfants n�gres auxquels on apprend des
m�tiers travaillent tout aussi bien que les blancs.

La question de sup�riorit� des blancs sur les n�gres n'est donc


pas encore pure de tout nuage. Du reste, alors m�me que cette
sup�riorit� serait incontestable, en r�sulterait-il la cons�quence
qu'on en tire? Faudrait-il, parce qu'on reconna�trait � l'homme
d'Europe un degr� d'intelligence de plus qu'� l'Africain, en
conclure que le second est destin� par la nature � servir le
premier? mais o� m�nerait une pareille th�orie?

Il y a aussi parmi les blancs des intelligences in�gales: tout


�tre moins �clair� sera-t-il l'esclave de celui qui aura plus de
lumi�res? Et qui d�terminera le degr� des intelligences?... Non,
la valeur morale de l'homme n'est pas tout enti�re dans l'esprit;
elle est surtout dans l'�me. Apr�s avoir prouv� que le n�gre
comprend moins bien que le blanc, il faudrait encore �tablir qu'il
sent moins vivement que celui-ci; qu'il est moins capable de
g�n�rosit�, de sacrifices, de vertu.

Une pareille th�orie ne soutient pas l'examen. Si on l'applique


aux blancs entre eux, elle semble ridicule; restreinte aux n�gres,
elle est plus odieuse, parce qu'elle comprend toute une race
d'hommes qu'elle atteint en masse de la plus affreuse des mis�res.

Il faut donc �carter cette premi�re objection.

Seconde objection. -- Mais d'autres disent: �Nous avons besoin de


n�gres pour cultiver nos terres; les hommes d'Afrique peuvent
seuls, sous un soleil br�lant, se livrer, sans p�ril, aux rudes
travaux de la culture; puisque nous ne pouvons nous passer
d'esclaves, il faut bien conserver l'esclavage.�

Ce langage est celui du planteur am�ricain qui, comme on le voit,


r�duit la question � celle de son int�r�t personnel. � cet int�r�t
se m�lerait, il est vrai, celui de la prosp�rit� m�me du pays,
s'il �tait exact de dire que les �tats du Sud ne peuvent �tre
cultiv�s que par des n�gres.
Sur ce point il existe, dans le Sud des �tats-Unis, une grande
divergence d'opinion. Il est bien certain qu'� mesure que les
blancs se rapprochent du tropique, les travaux ex�cut�s par eux
sous le soleil d'�t� deviennent dangereux. Mais quelle est
l'�tendue de ce p�ril? L'habitude le ferait-elle dispara�tre? �
quel degr� de latitude commence-t-il? est-ce � la Virginie ou � la
Louisiane? au 4e ou au 31e degr�?

Telles sont les questions en litige qui re�oivent en Am�rique bien


des solutions contradictoires. En parcourant les �tats du Sud,
j'ai souvent entendu dire que si l'esclavage des noirs �tait
aboli, c'en �tait fait de la richesse agricole des contr�es
m�ridionales.

Cependant il se passe aujourd'hui m�me dans le Maryland un fait


qui est propre � �branler la foi trop grande qu'on ajouterait � de
pareilles assertions.

Le Maryland, �tat � esclaves, est situ� entre les 38e et 39e


degr�s de latitude; il tient le milieu entre les �tats du Nord, o�
il n'existe que des hommes libres, et ceux du Sud, o� l'esclavage
est en vigueur. Or c'�tait, il y a peu d'ann�es encore, une
opinion universelle dans le Maryland que le travail des n�gres y
�tait indispensable � la culture du sol; et l'on e�t �touff� la
voix de quiconque e�t exprim� un sentiment contraire. Cependant, �
l'�poque o� je traversai ce pays (octobre 1831) l'opinion avait
d�j� enti�rement chang� sur ce point. Je ne puis mieux faire
conna�tre cette r�volution dans l'esprit public qu'en rapportant
textuellement ce que me disait � Baltimore un homme d'un caract�re
�lev�, et qui tient un rang distingu� dans la soci�t� am�ricaine.

�Il n'est, me disait-il, personne dans le Maryland qui ne d�sire


maintenant l'abolition de l'esclavage aussi franchement qu'il en
voulait jadis le maintien.

�Nous avons reconnu que les blancs peuvent se livrer sans aucun
inconv�nient aux travaux agricoles, qu'on croyait ne pouvoir �tre
faits que par des n�gres.

�Cette exp�rience ayant eu lieu, un grand nombre d'ouvriers libres


et de cultivateurs de couleur blanche se sont �tablis dans le
Maryland, et alors nous sommes arriv�s � une autre d�monstration
non moins importante: c'est qu'aussit�t qu'il y a concurrence de
travaux entre des esclaves et des hommes libres, la ruine de celui
qui emploie des esclaves est assur�e. Le cultivateur qui travaille
pour lui, ou l'ouvrier libre qui travaille pour un autre,
moyennant salaire, produisent moiti� plus que l'esclave
travaillant pour son ma�tre sans int�r�t personnel. Il en r�sulte
que les valeurs cr��es par un travail libre se vendent moiti�
moins cher. Ainsi telle denr�e qui valait deux dollars lorsqu'il
n'y avait parmi nous d'autres travailleurs que des esclaves, ne
co�te actuellement qu'un seul dollar. Cependant celui qui la
produit avec des esclaves est oblig� de la donner au m�me prix, et
alors il est en perte; il gagne moiti� moins que pr�c�demment, et
cependant ses frais sont toujours les m�mes; c'est-�-dire qu'il
est toujours forc� de nourrir ses n�gres, leurs familles, de les
entretenir dans leur enfance, dans leur vieillesse, durant leurs
maladies; enfin, il a toujours des esclaves travaillant moins que
des hommes libres.� [102]

Je ne saurais non plus quitter ce sujet sans rappeler ici ce que


me disait de l'esclavage des noirs un homme justement c�l�bre en
Am�rique, Charles Caroll, celui des signataires de la d�claration
d'ind�pendance qui a joui le plus longtemps de son oeuvre
glorieuse [103].

�C'est une id�e fausse, me disait-il, de croire que les n�gres


sont n�cessaires � la culture des terres pour certaines
exploitations, telles que celles du sucre, du riz et du tabac.
J'ai la conviction que les blancs s'y habitueraient facilement,
s'ils l'entreprenaient. Peut-�tre, dans les premiers temps,
souffriraient-ils du changement apport� � leurs habitudes; mais
bient�t ils surmonteraient cet obstacle, et, une fois accoutum�s
au climat et aux travaux des noirs, ils en feraient deux fois plus
que les esclaves.�

Lorsque M. Charles Caroll me tenait ce langage, il habitait une


terre sur laquelle il y avait trois cents noirs.

Je ne conclurai point de tout ceci que l'objection �lev�e contre


le travail des blancs dans le Sud soit enti�rement d�nu�e de
fondement; mais enfin n'est-il pas permis de penser que plusieurs
�tats du Sud qui, jusqu'� ce jour, ont consid�r� l'esclavage comme
une n�cessit�, viendront � reconna�tre leur erreur, ainsi que le
fait aujourd'hui le Maryland? Chaque jour les communications des
�tats entre eux deviennent plus faciles et plus fr�quentes. La
r�volution morale qui s'est faite � Baltimore ne s'�tendra-t-elle
point dans le Sud? Les �tats du Midi, autrefois purement
agricoles, commencent � devenir industriels; les manufactures
�tablies dans le Sud auront besoin de soutenir la concurrence avec
celles du Nord, c'est-�-dire de produire � aussi bon march� que
ces derni�res; elles seront d�s lors dans l'impossibilit� de se
servir longtemps d'ouvriers esclaves, puisqu'il est d�montr� que
ceux-ci ne sauraient concourir utilement avec des ouvriers libres.
Partout o� se montre l'ouvrier libre, l'esclavage, tombe. Enfin,
ce qui demeure bien prouv�, c'est que (�conomiquement parlant)
l'esclavage est nuisible lorsqu'il n'est pas n�cessaire, et qu'il
a �t� jug� tel par ceux qui auparavant l'avaient cru
indispensable. Mais il se pr�sente contre l'abolition de
l'esclavage des objections bien autrement graves que celle du plus
ou moins d'utilit� dont le travail des n�gres peut �tre pour les
blancs.

Troisi�me objection. -- Supposez le principe de l'abolition admis,


quel sera le moyen d'ex�cution?

Ici deux syst�mes se pr�sentent: affranchir d�s � pr�sent tous les


esclaves; ou bien abolir seulement en principe l'esclavage, et
d�clarer libres les enfants � na�tre des n�gres. Dans le premier
cas, l'esclavage dispara�t aussit�t, et, le jour o� la loi est
rendue, il n'y a plus dans la soci�t� am�ricaine que des hommes
libres. Dans le second, le pr�sent est conserv�; ceux qui sont
esclaves restent tels; l'avenir seul est atteint; on travaille
pour les g�n�rations suivantes.

Ces deux syst�mes, assez simples l'un et l'autre dans leur


th�orie, rencontrent dans l'ex�cution des difficult�s qui leur
sont communes.

D'abord, pour d�clarer libres les esclaves ou leurs descendants,


l'�quit� exige que le gouvernement en paie le prix � leurs
possesseurs: l'indemnit� est la premi�re condition de
l'affranchissement, puisque l'esclave est la propri�t� du ma�tre.

Maintenant, comment op�rer ce rachat?

Le gouvernement am�ricain se trouve, dit-on, pour l'effectuer,


dans la situation la plus favorable; car la dette publique des
�tats-Unis est �teinte: or, les revenus du gouvernement f�d�ral
sont annuellement de cent cinquante-neuf millions de francs. Sur
cette somme, soixante-quatorze millions sont absorb�s par les
d�penses de l'administration f�d�rale; restent donc quatre-vingt-
cinq millions qui, pr�c�demment, �taient consacr�s � l'extinction
de la dette publique, et qui, maintenant, pourraient �tre employ�s
au rachat des n�gres esclaves [104].

J'ai souvent entendu proposer ce moyen pour parvenir �


l'affranchissement g�n�ral; mais ici combien d'obstacles se
pr�sentent! D'abord le point de d�part est vicieux; en effet, les
�tats-Unis n'ont, il est vrai, plus de dette publique � payer;
mais en m�me temps qu'ils se sont lib�r�s, ils ont r�duit
consid�rablement l'imp�t qui �tait la source de leurs revenus. Il
est donc inexact de dire que le gouvernement f�d�ral re�oive
annuellement quatre-vingt-cinq millions, qu'il pourrait appliquer
au rachat des n�gres.

Mais supposons qu'en effet cette somme est � sa disposition, et


voyons s'il est possible d'esp�rer qu'il en fera l'usage qu'on
propose.

Il y avait aux �tats-Unis, lors du dernier recensement de la


population, fait en 1830, deux millions neuf mille esclaves; or,
en supposant qu'il faille r�duire � cent dollars la valeur moyenne
de chaque n�gre, � raison des femmes, des enfants et des
vieillards, le rachat fait � ce prix de deux millions neuf mille
esclaves co�terait plus d'un milliard de francs [105]. � cette somme
il faut ajouter le prix de deux cent mille esclaves au moins n�s
depuis 1830 [106], dont le rachat ajouterait une somme de cent onze
millions de francs au milliard pr�c�dent.

En supposant que le gouvernement f�d�ral p�t et voul�t appliquer


annuellement au rachat des n�gres une somme annuelle de quatre-
vingt-cinq millions, il ne pourrait, avec cette somme, racheter
chaque ann�e que cent soixante mille esclaves; il faudrait donc
l'application de la m�me somme au m�me objet pendant quatorze
ann�es pour racheter la totalit� des esclaves existants
aujourd'hui. Mais ce n'est pas tout. Ces deux millions neuf mille
esclaves existant en ce moment se multiplient chaque jour, et, en
supposant que leur accroissement annuel soit proportionn� dans
l'avenir � ce qu'il a �t� jusqu'� ce jour, il augmentera
annuellement d'environ soixante mille: quarante-sept millions de
francs seront donc absorb�s chaque ann�e, non pas pour diminuer le
nombre des esclaves, mais seulement pour emp�cher leur
augmentation; or, ces quarante-sept millions font plus de la
moiti� de la somme destin�e au rachat.
On voit que l'�tendue et la dur�e du sacrifice p�cuniaire que le
gouvernement des �tats-Unis aurait � s'imposer ne peuvent se
comparer qu'� son peu d'efficacit�. Croit-on que le gouvernement
am�ricain entreprenne jamais une semblable t�che � l'aide d'un
pareil moyen?

Je ne sais si un peuple qui se gouverne lui-m�me fera jamais un


sacrifice aussi �norme sans une n�cessit� urgente. Les masses,
habiles et puissantes pour gu�rir les maux pr�sents qu'elles
sentent, ont peu de pr�voyance pour les malheurs � venir.
L'esclavage, qui peut, � la v�rit�, devenir un jour, pour toute
l'Union, une cause de trouble et d'�branlement, n'affecte
actuellement et d'une mani�re sensible qu'une partie des �tats-
Unis, le Sud; or, comment admettre que les pays du Nord qui, en ce
moment, ne souffrent point de l'esclavage, iront, dans l'int�r�t
des contr�es m�ridionales, et par une vague pr�vision de p�rils
incertains et � venir, consacrer au rachat des esclaves du Sud des
sommes consid�rables dont l'emploi, fait au profit de tous, peut
leur procurer des avantages actuels et imm�diats. Je crois
qu'esp�rer du gouvernement f�d�ral des �tats-Unis un pareil
sacrifice, c'est m�conna�tre les r�gles de l'int�r�t personnel, et
ne tenir aucun compte ni du caract�re am�ricain, ni des principes
d'apr�s lesquels proc�de la d�mocratie.

Mais l'obstacle qui r�sulte du prix exorbitant du rachat n'est pas


le seul.

Supposons que cette difficult� soit vaincue.

Quatri�me objection. -- Les n�gres �tant affranchis que


deviendront-ils? se bornera-t-on � briser leurs fers? les
laissera-t-on libres � c�t� de leurs ma�tres? Mais si les esclaves
et les tyrans de la veille se trouvent face � face avec des forces
� peu pr�s �gales, ne doit-on pas craindre de funestes collisions?

On voit que ce n'est pas assez de racheter les n�gres, mais qu'il
faut encore, apr�s leur affranchissement, trouver un moyen de les
faire dispara�tre de la soci�t� o� ils �taient esclaves.

� cet �gard deux syst�mes ont �t� propos�s.

Le premier est celui de Jefferson [107], qui voudrait qu'apr�s avoir


aboli l'esclavage on assign�t aux n�gres une portion du territoire
am�ricain, o� ils vivraient s�par�s des blancs.

On est frapp� tout d'abord de ce qu'un pareil syst�me renferme de


vicieux et d'impolitique. Sa cons�quence imm�diate serait
d'�tablir sur le sol des �tats-Unis deux soci�t�s distinctes,
compos�es de deux races qui se ha�ssent secr�tement et dont
l'inimiti� serait d�sormais avou�e; ce serait cr�er une nation
voisine et ennemie pour les �tats-Unis, qui ont le bonheur de
n'avoir ni ennemis ni voisins.

Mais, depuis que Jefferson a indiqu� ce mode �trange de s�parer


les n�gres des blancs, un autre moyen a �t� trouv� auquel on ne
peut reprocher les m�mes inconv�nients.

Une colonie de n�gres affranchis a �t� fond�e � Liberia sur la


c�te d'Afrique (6e degr� de latitude nord). [108]
Des soci�t�s philanthropiques se sont form�es pour
l'�tablissement, la surveillance et l'entretien de cette colonie
qui d�j� prosp�re. Au commencement de l'ann�e 1834, elle contenait
trois mille habitants, tous n�gres libres et affranchis, �migr�s
des �tats-Unis.

Certes, si l'affranchissement universel des noirs �tait possible


et qu'on p�t les transporter tous � Liberia, ce serait un bien
sans aucun m�lange de mal. Mais le transport des affranchis,
d'Am�rique en Afrique, pourra-t-il jamais s'ex�cuter sur un vaste
plan? Outre les frais de rachat que je suppose couverts, ceux de
transport seraient seuls consid�rables; on a reconnu que, pour
chaque n�gre ainsi transport�, il en co�te 30 dollars (160 fr.),
ce qui pour 2 millions de n�gres fait une somme de 318 millions de
francs � ajouter aux 1,200 millions pr�c�dents. Ainsi � mesure
qu'on p�n�tre dans le fond de la question on marche d'obstacle en
obstacle.

Maintenant je suppose encore r�solues ces premi�res difficult�s;


j'admets que d'une part le gouvernement de l'Union serait pr�t �
faire, pour l'affranchissement des n�gres du Sud, l'immense
sacrifice que j'ai indiqu�, sans que les �tats du Nord, peu
int�ress�s, quant � pr�sent, dans la question, s'y opposassent;
j'admets encore qu'il existe un moyen pratique de transporter la
population affranchie hors du territoire am�ricain; ces obstacles
lev�s, il resterait encore � vaincre le plus grave de tous; je
veux parler de la volont� des �tats du Sud, au sein desquels sont
les esclaves.

Cinqui�me objection. -- D'apr�s la constitution am�ricaine,


l'abolition de l'esclavage dans les �tats du Sud ne pourrait se
faire que par un acte �man� de la souverainet� de ces �tats, ou du
moins faudrait-il, si l'affranchissement des noirs �tait tent� par
le gouvernement f�d�ral, que les �tats particuliers int�ress�s y
consentissent. [109]

Or, j'ignore ce que pourront penser un jour et faire les �tats du


Sud; mais il me parait indubitable que, dans l'�tat actuel des
esprits et des int�r�ts, tous seraient oppos�s �
l'affranchissement des n�gres; m�me avec la condition de
l'indemnit� pr�alable.

Il est certain d'abord que la transition subite de l'�tat de


servitude des noirs � celui de libert� serait pour les possesseurs
d'esclaves un moment de crise dangereuse.

Vainement on objecte que les n�gres recevant la libert� n'ont plus


de griefs contre la soci�t�, ni contre leurs ma�tres, je r�ponds
qu'ils ont des souvenirs de tyrannie, et que le sort commun des
opprim�s est de se soumettre pendant qu'ils sont faibles, et de se
venger quand ils deviennent forts; or, l'esclave n'est fort que le
jour o� il devient libre.

Il n'est pas vraisemblable que les Am�ricains habitants des �tats


� esclaves se soumettent de leur plein gr� aux chances p�rilleuses
qu'entra�nerait l'affranchissement des n�gres, dans la vue
d'�pargner � leurs arri�re-neveux les dangers d'une lutte entre
les deux races.
Ils le feront d'autant moins que, outre le p�ril attach� � cette
mesure, leurs int�r�ts mat�riels en seraient l�s�s. Toutes les
richesses, toutes les fortunes des �tats du Sud, reposent, quant �
pr�sent, sur le travail des esclaves; une indemnit� p�cuniaire,
quelque large qu'on la suppose, ne remplacerait point, pour le
ma�tre, les esclaves perdus; elle placerait entre ses mains un
capital dont il ne saurait que faire. Plus tard sans doute de
nouvelles entreprises, de nouveaux modes d'exploitations, se
formeraient; mais la suppression des esclaves serait, pour la
g�n�ration contemporaine, la source d'une immense perturbation
dans les int�r�ts mat�riels.

On se demande s'il est croyable qu'une g�n�ration enti�re se


soumette � une pareille ruine pour le plus grand bien des
g�n�rations futures. -- Non, il est douteux m�me qu'elle se
l'impos�t en pr�sence de dangers actuels. Rien n'est plus
difficile � concevoir que l'abandon fait par une grande masse
d'hommes de leurs int�r�ts mat�riels, dans la vue d'�viter un
p�ril. Le p�ril pr�sent n'est encore qu'un malheur � venir: le
sacrifice serait un malheur pr�sent.

Mais, dit-on, ces objections sont �vit�es en grande partie, si, en


d�clarant libres les enfants � na�tre des n�gres, on maintient
dans la servitude les esclaves n�s avant l'acte d'abolition. Dans
cette hypoth�se, ceux qui abolissent l'esclavage conservent leurs
esclaves, et la g�n�ration qui souffre de l'affranchissement n'a
point connu un �tat meilleur.

Ce syst�me affaiblit sans doute les objections, mais il ne les


d�truit pas enti�rement. N'est-ce pas jeter parmi les esclaves un
principe d'insurrection que de d�clarer libres les enfants �
na�tre, tout en maintenant les p�res dans la servitude? On
s'efforce � grand'peine de persuader au n�gre esclave qu'il n'est
pas l'�gal du blanc, et que cette in�galit� est la source de son
esclavage; que deviendra cette fiction en pr�sence d'une r�alit�
contraire? comment le n�gre esclave ob�ira-t-il � c�t� de son
enfant, investi du droit de r�sister?

C'est d'ailleurs attribuer aux Am�ricains du Sud un �go�sme


exag�r�, que de supposer qu'en conservant intacts leurs droits,
ils an�antiront ceux de leurs enfants. Autant il serait surprenant
qu'ils fissent un grand sacrifice dans l'int�r�t de g�n�rations
futures et �loign�es, autant il faudrait s'�tonner qu'ils
sacrifiassent � leur propre int�r�t celui de leurs descendants
imm�diats; car le sentiment paternel est presque de l'�go�sme. On
est donc s�r de trouver dans les p�res autant de r�pugnance �
prendre une mesure ruineuse pour les enfants, qu'� faire un acte
qui les ruine eux-m�mes.

Ici cependant l'on m'oppose l'exemple des �tats du Nord de l'Union


qui ont aboli l'esclavage pour l'avenir, c'est-�-dire pour les
enfants � na�tre, en laissant esclaves tous ceux qui l'�taient
avant la loi; et l'on demande pourquoi les �tats du Sud ne
feraient pas de m�me.

� cet �gard, la r�ponse semble facile. D'abord il est constant que


l'esclavage n'a jamais �t� �tabli dans le Nord sur une grande
�chelle. Lorsque la Pennsylvanie, New York et les autres �tats du
Nord, ont aboli l'esclavage, il n'y avait dans leur sein qu'un
nombre minime d'esclaves. Pour ne citer qu'un exemple, New York a
aboli l'esclavage en 1799, et, � cette �poque, il n'y avait que
trois esclaves sur cent habitants: on pouvait affranchir les
n�gres, ou d�clarer libres les enfants � na�tre, sans redouter
aucune cons�quence f�cheuse d'un principe de libert� jet�
subitement parmi des esclaves. Les possesseurs de n�gres ne
formaient qu'une fraction imperceptible de la population; alors
l'int�r�t presque universel �tait qu'il n'y e�t plus d'esclaves,
afin que rien ne d�shonor�t le travail, source de la richesse. En
abolissant la servitude des noirs pour l'avenir, les �tats du Nord
n'ont fait aucun sacrifice; la majorit�, qui trouvait son profit �
cette abolition, a impos� la loi au petit nombre, dont l'int�r�t
�tait contraire.

Maintenant, comment comparer aux �tats du Nord ceux du Sud, o� les


esclaves sont �gaux, quelquefois m�me sup�rieurs en nombre aux
hommes libres [110], et o�, d'un autre c�t�, la majorit�, pour ne
pas dire la totalit� des habitants, est int�ress�e au maintien de
l'esclavage?

On voit que la dissemblance est, quant � pr�sent, compl�te mais


n'est-il pas permis d'esp�rer dans l'avenir quelque changement
dans la situation des �tats du Sud, et ne peut-on pas admettre
qu'int�ress�s aujourd'hui � conserver l'esclavage, ils aient un
jour int�r�t � l'abolir? J'ai la ferme persuasion que t�t ou tard
cette abolition aura lieu, et j'ai dit plus haut les motifs de ma
conviction; mais je crois �galement que l'esclavage durera
longtemps encore dans le Sud; et, � cet �gard, il me parait utile
de r�sumer les diff�rences mat�rielles qui rendent impossible
toute comparaison entre l'avenir du Sud et ce qui s'est pass� dans
le Nord.

Il est incontestable que le froid des �tats du Nord est contraire


� la race africaine, tandis que la chaleur des pays du Sud lui est
favorable; dans les premiers elle languit et d�cro�t, tandis
qu'elle prosp�re et multiplie dans les seconds.

Ainsi la population noire, qui tendait naturellement � diminuer


dans les �tats o� l'esclavage est aboli, trouve, au contraire,
dans le climat des pays m�ridionaux, o� sont aujourd'hui les
esclaves, une cause d'accroissement.

Dans le Nord, l'esclavage �tait �videmment nuisible au plus grand


nombre; les habitants du Sud sont encore dans le doute s'il ne
leur est pas n�cessaire. L'esclavage dans le Nord n'a jamais �t�
qu'une superfluit�; il est, au moins jusqu'� pr�sent, pour le Sud,
une utilit�. Il �tait, pour les hommes du Nord, un accessoire; il
se rattache, dans le Sud, aux moeurs, aux habitudes et � tous les
int�r�ts. En le supprimant, les �tats libres n'ont eu qu'une loi �
faire; pour l'abolir, les �tats � esclaves auraient � changer tout
un �tat social.

L'activit�, le go�t des hommes du Nord pour le travail, le z�le


religieux des presbyt�riens de la Nouvelle-Angleterre, le
rigorisme des quakers de la Pennsylvanie, et aussi une
civilisation tr�s avanc�e, tout dans les �tats septentrionaux
tendait � repousser l'esclavage. Il n'en est point de m�me dans le
Sud; les �tats m�ridionaux ont des croyances, mais non des
passions religieuses; plusieurs d'entre eux, tels qu'Alabama,
Mississipi, la G�orgie, sont � demi barbares, et leurs habitants
sont, comme tous les hommes du Midi, port�s par le climat �
l'indolence et � l'oisivet�. Ainsi l'esclavage n'est, jusqu'�
pr�sent, combattu dans le Sud par aucune des causes qui, dans le
Nord, ont amen� sa ruine.

Les �tats du Sud sont donc loin encore de l'affranchissement des


n�gres.

Cependant, tout en conservant le pr�sent, ils sont effray�s de


l'avenir. L'augmentation progressive du nombre des esclaves dans
leur sein est un fait bien propre � les alarmer; d�j�, dans la
Caroline du Sud et dans la Louisiane, le nombre des noirs est
sup�rieur � celui des blancs [111], et la cause de l'augmentation
est plus grave encore, peut-�tre, que le fait m�me; la traite des
noirs avec les pays �trangers �tant prohib�e dans toute l'Union,
non-seulement par le gouvernement f�d�ral, mais encore par tous
les �tats particuliers, il s'ensuit que l'augmentation du nombre
des esclaves ne peut r�sulter que des naissances; or, le nombre
des blancs ne croissant point, dans les �tats du Sud, dans la m�me
proportion que celui m�me des n�gres, il est manifeste que, dans
un temps donn�, la population noire y sera de beaucoup sup�rieure
en nombre � la population blanche. [112]

Tout en voyant le p�ril qui se pr�pare, les �tats du Sud de


l'Union am�ricaine ne font rien pour le conjurer; chacun d'eux
combat ou favorise l'accroissement du nombre des esclaves, selon
qu'il est int�ress� actuellement � en poss�der plus ou moins. Dans
le Maryland, dans le district de Colombie, dans la Virginie, o�
commence � p�n�trer le travail des hommes libres, on affranchit
beaucoup d'esclaves et on en vend autant qu'on peut aux �tats les
plus m�ridionaux. La Louisiane, la Caroline du Sud, le Mississipi,
la Floride, qui trouvent, jusqu'� ce jour, un immense profit dans
l'exploitation de leurs terres par les esclaves, n'en
affranchissent point et s'efforcent d'en acqu�rir sans cesse de
nouveaux. Il arrive fr�quemment que, effray�s de l'avenir, ces
�tats font des lois pour d�fendre l'achat de n�gres dans les
autres pays de l'Union. Comme je traversais la Louisiane (1832),
la l�gislature venait de rendre un d�cret pour interdire tout
achat de n�gres dans les �tats limitrophes; mais, en g�n�ral, ces
lois ne sont point ex�cut�es. Souvent les l�gislateurs sont les
premiers � y contrevenir; leur int�r�t priv� de propri�taire leur
fait acheter des esclaves, dont ils ont d�fendu le commerce dans
un int�r�t g�n�ral.

En r�sum�, quand on consid�re le mouvement intellectuel qui agite


le monde; la r�probation qui fl�trit l'esclavage dans l'opinion de
tous les peuples; les conqu�tes rapides qu'ont d�j� faites, aux
�tats-Unis, les id�es de libert� sur la servitude des noirs; les
progr�s de l'affranchissement qui, sans cesse, gagne du Nord au
Sud; la n�cessit� o� seront t�t ou tard les �tats m�ridionaux de
substituer le travail libre au travail des esclaves, sous peine
d'�tre inf�rieurs aux �tats du Nord; en pr�sence de tous ces
faits, il est impossible de ne pas pr�voir une �poque plus ou
moins rapproch�e, � laquelle l'esclavage dispara�tra tout � fait
de l'Am�rique du Nord.

Mais comment s'op�rera cet affranchissement? quels en seront les


moyens et les cons�quences? quel sera le sort des ma�tres et des
affranchis? c'est ce que personne n'ose d�terminer � l'avance.

Il y a en Am�rique un fait plus grave peut-�tre que l'esclavage;


c'est la race m�me des esclaves. La soci�t� am�ricaine,avec ses
n�gres se trouve dans une situation toute diff�rente des soci�t�s
antiques qui eurent des esclaves. La couleur des esclaves
am�ricains change toutes les cons�quences de l'affranchissement.
L'affranchi blanc, n'avait presque plus rien de l'esclave.
L'affranchi noir n'a presque rien de l'homme libre; vainement les
noirs re�oivent la libert�; ils demeurent esclaves dans l'opinion.
Les moeurs sont plus puissantes que les lois; le n�gre esclave
passait pour un �tre inf�rieur ou d�grad�; la d�gradation de
l'esclave reste � l'affranchi. La couleur noire perp�tue le
souvenir de la servitude et semble former un obstacle �ternel au
m�lange des deux races.

Ces pr�jug�s et ces r�pugnances sont tels que dans les �tats du
Nord les plus �clair�s, l'antipathie qui s�pare une race de
l'autre, demeure toujours la m�me, et, ce qui est digne de
remarque, c'est que plusieurs de ces �tats consacrent dans leurs
lois l'inf�riorit� des noirs.

On con�oit ais�ment que, dans les �tats � esclaves, les n�gres


affranchis ne soient pas trait�s enti�rement comme les hommes
libres de couleur blanche; ainsi on lira sans �tonnement cet
article d'une loi de la Louisiane, qui porte:

�Les gens de couleur libres ne doivent jamais insulter ni frapper


les blancs, ni pr�tendre s'�galer � eux; au contraire, ils doivent
leur c�der le pas partout, et ne leur parler ou leur r�pondre
qu'avec respect, sous peine d'�tre punis de prison, suivant la
gravit� des cas.� [113]

On ne sera pas plus surpris de voir prohib� dans les �tats �


esclaves tout mariage entre des personnes blanches et gens de
couleur libres ou esclaves. [114]

Mais ce qui para�tra peut-�tre plus extraordinaire, c'est que,


m�me dans les �tats du Nord, le mariage entre blancs et personnes
de couleur ait �t� pendant longtemps interdit par la loi m�me.
Ainsi, la loi de Massachusetts d�clarait nul un pareil mariage et
pronon�ait une amende contre le magistrat qui passait l'acte. [115]
Cette loi n'a �t� abolie qu'en 1830.

Du reste, lorsque la d�fense n'est pas dans la loi, elle est


toujours la m�me dans les moeurs; une barri�re d'airain est
toujours interpos�e entre les blancs et les noirs.

Quoique vivant sur le m�me sol et dans les m�mes cit�s, les deux
populations ont une existence civile distincte. Chacune a ses
�coles, ses �glises, ses cimeti�res. Dans tous les lieux publics
o� il est n�cessaire que toutes deux soient pr�sentes en m�me
temps, elles ne se confondent point; des places distinctes leur
sont assign�es. Elles sont ainsi class�es dans les salles des
tribunaux, dans les hospices, dans les prisons. La libert� dont
jouissent les n�gres n'est pour eux la source d'aucun des
bienfaits que la soci�t� procure. Le m�me pr�jug� qui les couvre
de m�pris leur interdit la plupart des professions. On ne saurait
se faire une id�e exacte des difficult�s que doit vaincre un n�gre
pour faire sa fortune aux �tats-Unis; il rencontre partout des
obstacles et nulle part des appuis. Aussi la domesticit� est-elle
la condition du plus grand nombre des n�gres libres.

Dans la vie politique, la s�paration est encore plus profonde.


Quoique admissibles en principe aux emplois publics, ils n'en
poss�dent aucun; il n'y a pas d'exemple d'un n�gre ou d'un mul�tre
remplissant aux �tats-Unis une fonction publique. Les lois des
�tats du Nord reconnaissent en g�n�ral aux gens de couleur libres
des droits politiques pareils � ceux des blancs; mais nulle part
on ne leur permet d'en jouir. Les gens de couleur libres de
Philadelphie ayant voulu, il y a quelque temps, exercer leurs
droits politiques � l'occasion d'une �lection, furent repouss�s
avec violence de la salle o� ils venaient pour d�poser leurs
suffrages, et il leur fallut renoncer � l'exercice d'un droit dont
le principe ne leur �tait pas contest�. Depuis ce temps, ils n'ont
point renouvel� cette pr�tention si l�gitime. Il est triste de le
dire, mais le seul parti qu'ait � prendre la population noire
ainsi opprim�e, c'est de se soumettre et de souffrir la tyrannie
sans murmure. Dans ces derniers temps, des hommes anim�s de
l'intention la plus pure et des sentiments les plus
philanthropiques ont tent� d'arriver � la fusion des noirs avec
les blancs, par le moyen des mariages mutuels. Mais ces essais ont
soulev� toutes les susceptibilit�s de l'orgueil am�ricain et
abouti � deux insurrections dont New York et Philadelphie furent
le th��tre au mois de juillet 1834. Toutes les fois que les n�gres
affranchis manifestent l'intention directe ou indirecte de
s'�galer aux blancs, ceux-ci se soul�vent aussit�t en masse pour
r�primer une tentative aussi audacieuse. Ces faits se passent
pourtant dans les �tats les plus �clair�s, les plus religieux de
l'Union, et o� depuis longtemps l'esclavage est aboli. Qui
douterait maintenant que la barri�re qui s�pare les deux races ne
soit insurmontable?

En g�n�ral, les n�gres libres du Nord supportent patiemment leur


mis�re: mais croit-on qu'ils se soumissent � tant d'humiliations
et � tant d'injustices s'ils �taient plus nombreux? Ils ne forment
dans les �tats du Nord qu'une minorit� imperceptible.
Qu'arriverait-il, s'ils �taient, comme dans le Sud, en nombre ou
sup�rieur aux blancs? Ce qui de nos jours se passe dans le Nord
peut faire pressentir l'avenir du Sud. S'il est vrai que les
tentatives g�n�reuses faites pour transporter d'Am�rique en
Afrique les n�gres affranchis ne puissent jamais conduire qu'� des
r�sultats partiels, il est malheureusement trop certain qu'un jour
les �tats du Sud de l'Union rec�leront dans leur sein deux races
ennemies, distinctes par la couleur, s�par�es par un pr�jug�
invincible, et dont l'une rendra � l'autre la haine pour le
m�pris. C'est l�, il faut le reconna�tre, la grande plaie de la
soci�t� am�ricaine.

Comment se r�soudra ce grand probl�me politique? Faut-il pr�voir


dans l'avenir une crise d'extermination? Dans quel temps? Quelles
seront les victimes? Les blancs du Sud �tant en possession des
forces que donnent la civilisation et l'habitude de la puissance,
et certains d'ailleurs de trouver un appui dans les �tats du Nord,
o� la race noire s'�teint, faut-il en conclure que les n�gres
succomberont dans la lutte, si une lutte s'engage? Personne ne
peut r�pondre � ces questions. On voit se former l'orage, on
l'entend gronder dans le lointain; mais nul ne peut dire sur qui
tombera la foudre.

Tableaux comparatifs de la population libre et de la population


esclave aux �tats-unis depuis 1790 jusqu'en 1830.

N� 1 -- 1790

Nom des �tats Population libre


en 1790 Population esclave
en 1790 Proportion des esclaves � la population libre.
Maine,549 � �
New Hampshire,855 1/2 sur mille
Vermont,542 s. 10,000
Massachusetts,787 � �
Rhode-Island,825 s. mille
Connecticut,187,759 s. mille
New York,796,324 s. 100
New Jersey,716,423 s. 100
Pensylvanie,136,737 s. mille
Delaware,207,887 s. 100
Maryland,092,036 s. 100
Virginie,183,427 s. 100
Caroline du Nord,379,572 s. 100
Caroline du Sud,979,094 s. 100
G�orgie,284,264 s. 100
Alabama � � �
Mississipi � � �
Louisiane � � �
Tennessee � � �
Kentucky,847,830 s. 100
Ohio � � �
Indiana � � �
Illinois � � �
Missouri � � �
Dist. de Colombie � � �
Floride � � �
Michigan � � �
Arkansas � � �
TOTAL ,231,429 [116],807

OBSERVATIONS:
En 1790, les �tats qui ont le plus d'esclaves sont:
1.- Caroline du Sud escl. sur 100 hab.
2.- Virginie escl. sur 100 hab.
3.- G�orgie escl. sur 100 hab.
4.- Maryland escl. sur 100 hab.
5.- Caroline du Nord escl. sur 100 hab.
6.- Kentucky escl. sur 100 hab.

D�j�, en 1790, il n'y a plus d'esclaves dans le Massachusetts,


dans le Maine; et l'on n'en compte plus que 7 sur 100 dans l'�tat
de New York, et 9 sur 1,000 dans la Pennsylvanie. � l'�gard des
�tats du Sud, o� l'on n'en voit point figurer, leur absence tient
� deux causes: la premi�re, pour quelques-uns, c'est le d�faut de
documents statistiques, par exemple, pour la Louisiane, qui alors
ne faisait pas partie des �tats-Unis; la seconde pour certains
autres, c'est le manque d'habitants, comme pour Missouri,
Arkansas, etc.
C'est ici le lieu de faire observer qu'� cette �poque l'esclavage,
qui s'�teint dans le Nord, n'est pas encore n� dans quelques pays
du Sud. On le verra bient�t para�tre et se d�velopper dans ces
derniers, tandis qu'il a disparu dans les autres pour n'y plus
revenir.

N� 2 -- 1800

Nom des �tats Population libre


en 1800 [117] Population esclave
en 1800 [118] Proportion des esclaves � la population libre.

Maine,719 � �
New Hampshire,850 sur 100,000
Vermont,465 � �
Massachusetts,845 � �
Rhode-Island,741 s. 1,000
Connecticut,051 s. 1,000
New York,707,343 s. 1,000
New Jersey,727,422 s. 100
Pensylvanie,839,706 s. 1,000
Delaware,120,153 s. 100
Maryland,189,635 s. 100
Virginie,404,796 s. 100
Caroline du Nord,807,296 s. 100
Caroline du Sud,440,151 s. 100
G�orgie,282,404 s. 100
Alabama,361,489 s. 100
Mississipi � � �
Louisiane � � �
Tennessee,118,584 s. 100
Kentucky,925,348 s. 100
Ohio,365 � �
Indiana,516 s. 100
Illinois � �
Missouri � � �
Dist. de Colombie,849,244 s. 100
Floride � � �
Michigan � �
Arkansas � � �
TOTAL ,412,884 [119],041

OBSERVATIONS:
Classement des �tats qui ont le plus d'esclaves.
1.-Caroline du Sudescl. sur 100 hab.
2.-Virginie et Alabama escl. sur 100 hab.
3.-G�orgie escl. sur 100 hab.
4.-Maryland escl. sur 100 hab.
5.-Caroline du Nord escl. sur 100 hab.
6.-Dist. de Colombie escl. sur 100 hab.
7.-Tennessee escl. sur 100 hab.
8.-Delaware escl. sur 100 hab.
9.-New Jersey escl. sur 100 hab.
10.-New York escl. sur 100 hab.
11.-Indiana escl. sur 100 hab.
12.-Kentucky escl. sur 100 hab.

Progression du nombre des esclaves dans les diff�rents �tats:


La Caroline du Nord de 1790 � 1800, a gagn� 2 esclaves sur 100
habitants. La G�orgie 1 sur 100 habitants.

Le nombre des esclaves est stationnaire dans la Caroline du Sud et


dans le New Jersey.

Il est en d�clin dans les �tats suivants:

Le Kentucky en a perdu 8 sur 100 habitants,


Le Delaware 5 sur 100 habitants,
L'�tat de New York 4 sur 100 habitants,
Le Maryland 2 sur 100 habitants,
La Virginie 1 sur 100 habitants.

NOTA. On voit para�tre des esclaves dans trois nouveaux �tats,


Alabama, Tennessee et Indiana; mais on ne peut faire � leur �gard
aucune observation, attendu que le chiffre de population de 1790
est inconnu.

N� 3 -- 1810

Nom des �tats Population libre


en 1810 [120] Population esclave
en 1810 [121] Proportion des esclaves � la population libre.
Maine,705 � �
New Hampshire,460 � �
Vermont,895 � �
Massachusetts,040 � �
Rhode-Island,828 s. 10,000
Connecticut,632 s. 10,000
New York,032,017 s. 1,000
New Jersey,706,851 s. 100
Pensylvanie,296 s. 10,000
Delaware,497,177 s. 100
Maryland,044,502 s. 100
Virginie,104,518 s. 100
Caroline du Nord,676,824 s. 100
Caroline du Sud,750,365 s. 100
G�orgie,215,218 s. 100
Alabama et Mississipi,270,088 s. 100
Louisiane,296,660 s. 100
Tennessee,192,535 s. 100
Kentucky,950,561 s. 100
Ohio,760 � �
Indiana,283 s. 1,000
Illinois,114 s. 1,000
Missouri,772,011 s. 100
Dist. de Colombie,628,395 s. 100
Floride � � �
Michigan,762 � �
Arkansas,062 � �
TOTAL ,048,850 [122],191,394

OBSERVATIONS:
Classement des �tats qui ont le plus d'esclaves.
1.-Caroline du Sud escl. sur 100 hab.
2.-Louisiane escl. sur 100 hab.
3.-Alabama, Mississipi escl. sur 100 hab.
4.-G�orgie escl. sur 100 hab.
5.-Virginie escl. sur 100 hab.
6.-Caroline du Nord escl. sur 100 hab.
7.-Maryland escl. sur 100 hab.
8.-Dist. de Colombie escl. sur 100 hab.
9.-Kentucky escl. sur 100 hab.
10.-Tennessee escl. sur 100 hab.
11.-Missouri escl. sur 100 hab.
12.-Illinois escl. sur 100 hab.
13.-Delaware escl. sur 100 hab.
14.-New Jersey escl. sur 100 hab.

De 1800 � 1810, la G�orgie, Alabama et Mississipi ont gagn� 5


esclaves sur 100 habitants,
La Caroline du Sud et le Tennessee 4 sur 100 habitants,
La Virginie, 3 sur 100 habitants,
La Caroline du Nord 2 sur 100 habitants,
Le Kentucky 1 sur 100 habitants.

Le nombre des esclaves est stationnaire dans le district de


Colombie.

Il d�cro�t dans les �tats suivants:

Le Delaware en a perdu 4 sur 100 habitants,


Le New Jersey 2 sur 100 habitants,
Le Maryland 1 sur 100 habitants.

L'esclavage dispara�t presque enti�rement des �tats de New York et


de Pennsylvanie, o� il ne figure plus que pour quelques fractions
imperceptibles.

NOTA. � cette p�riode, on voit na�tre deux nouveaux �tats,


Illinois et Missouri. L'esclavage qui s'�tablit dans les deux
s'�teindra presque aussit�t dans le premier, mais il va s'�tendre
dans le second. En m�me temps on voit para�tre sur la sc�ne l'�tat
d'Ohio, qui, presqu'�le sa naissance, a d�j� 230,760 habitants et
pas un esclave. La loi de l'�tat a d�s l'origine proscrit
l'esclavage. Le Missouri, qui pouvait ais�ment se passer
d'esclaves, regrettera longtemps de n'avoir pas imit� l'Ohio.

N� 4 -- 1820

Nom des �tats Population libre


en 1820 [123] Population esclave
en 1820 [124] Proportion des esclaves � la population libre.
Maine,335 � �
New Hampshire,161 � �
Vermont,764 � �
Massachusetts,287 � �
Rhode-Island,011 sur 10,000
Connecticut,151 s. 10,000
New York,362,724,088 s. 1,000
New Jersey,018,557 s. 100
Pensylvanie,049,102 s. 10,000
Delaware,240,509 s. 100
Maryland,952,398 s. 100
Virginie,213,153 s. 100
Caroline du Nord,812,017 s. 100
Caroline du Sud,266,475 s. 100
G�orgie,333,656 s. 100
Alabama et Mississipi,656,693 s. 100
Louisiane,343,064 s. 100
Tennessee,696,107 s. 100
Kentucky,585,732 s. 100
Ohio,317 � �
Indiana,988 s. 10,000
Illinois,211 s. 1,000
Missouri,662,222 s. 100
Dist. de Colombie,164,377 s. 100
Floride � � �
Michigan � � �
Arkansas,656,617 s. 100
TOTAL ,100,067 [125],538,064

OBSERVATIONS:
Classement des �tats qui ont le plus d'esclaves.
1.- Caroline du Sud escl. sur 100 hab.
2.- Louisiane escl. sur 100 hab.
3.- G�orgie escl. sur 100 hab.
4.- Virginie escl. sur 100 hab.
5.- Alabama, Mississipi escl. sur 100 hab.
6.- Caroline du Nord escl. sur 100 hab.
7.- Maryland escl. sur 100 hab.
8.- Kentucky escl. sur 100 hab.
9.- Tennessee, Dist. de Colombie escl. sur 100 hab.
10.- Missouri escl. sur 100 hab.
11.- Arkansas escl. sur 100 hab.
12.- Delaware escl. sur 100 hab.
13.- New Jersey escl. sur 100 hab.
14.- Illinois escl. sur mille hab.

De 1810 � 1820, la Caroline du Sud a gagn� 4 esclaves sur 100


habitants,
La G�orgie et le Kentucky 3 sur 100 habitants,
La Caroline du Nord et le Tennessee 2 sur 100 habitants.

Le nombre des esclaves est stationnaire dans la Louisiane, le


Missouri et le Delaware.

Le nombre des esclaves d�cro�t dans les �tats suivants:

Alabama et Mississipi en ont perdu 5 sur 100 habitants,


Le Maryland et le D. de Colombie 3 sur 100 habitants,
La Virginie et le New Jersey 1 sur 100 habitants.

Il appara�t dans l'�tat naissant d'Arkansas.

N� 5 -- 1830

Nom des �tats Population libre


en 1830 [126] Population esclave
en 1830 [127] Proportion des esclaves � la population libre.
Maine,955 sur 200,000
New Hampshire,328 s. 100,000
Vermont,652 � �
Massachusetts,408 s. 600,000
Rhode-Island,199 s. 10,000
Connecticut,650 s. 10,000
New York,918,533 s. 100,000
New Jersey,569,254 s. 1,000
Pensylvanie,347,830 s. 10,000
Delaware,456,292 s. 100
Maryland,046,046 s. 100
Virginie,654,654 s. 100
Caroline du Nord,386,601 s. 100
Caroline du Sud,784,401 s. 100
G�orgie,292,531 s. 100
Alabama,978,549 s. 100
Mississipi,062,659 s. 100
Louisiane,151,588 s. 100
Tennessee,301,603 s. 100
Kentucky,704,213 s. 100
Ohio,903 � �
Indiana,031 � �
Illinois,455 � �[128]
Missouri,364,081 s. 100
Dist. de Colombie,715,119 s. 100
Floride,229,501 s. 100
Michigan,607 s. 1,000
Arkansas,812,576 s. 100
TOTAL , 856,988 [129],009,031

OBSERVATIONS:
Classement des �tats qui ont le plus d'esclaves.
1.- Caroline du Sudescl. sur 100 hab.
2.- Louisianeescl. sur 100 hab.
3.- Mississipiescl. sur 100 hab.
4.- Florideescl. sur 100 hab.
5.- G�orgieescl. sur 100 hab.
6.- Virginieescl. sur 100 hab.
7.- Alabamaescl. sur 100 hab.
8.- Caroline du Nordescl. sur 100 hab.
9.- Kentuckyescl. sur 100 hab.
10.- Marylandescl. sur 100 hab.
11.- Tennesseeescl. sur 100 hab.
12.- Missouriescl. sur 100 hab.
13.- Dist. de Colombieescl. sur 100 hab.
14.- Arkansas Terr.escl. sur 100 hab.
15.- Delawareescl. sur 100 hab.
16.- New Jerseyescl. sur mille hab.

OBSERVATIONS:
Classement des �tats qui ont le plus d'esclaves.
1.- Caroline du Sudescl. sur 100 hab.
2.- Louisianeescl. sur 100 hab.
3.- Mississipiescl. sur 100 hab.
4.- Florideescl. sur 100 hab.
5.- G�orgieescl. sur 100 hab.
6.- Virginieescl. sur 100 hab.
7.- Alabamaescl. sur 100 hab.
8.- Caroline du Nordescl. sur 100 hab.
9.- Kentuckyescl. sur 100 hab.
10.- Marylandescl. sur 100 hab.
11.- Tennesseeescl. sur 100 hab.
12.- Missouriescl. sur 100 hab.
13.- Dist. de Colombieescl. sur 100 hab.
14.- Arkansas Terr.escl. sur 100 hab.
15.- Delawareescl. sur 100 hab.
16.- New Jerseyescl. sur mille hab.

De 1820 � 1830, le Mississipi a gagn� 11 esclaves sur 100


habitants,
La Louisiane 6 sur 100 habitants,
La Caroline du Sud et Arkansas 3 sur 100 habitants,
Le Kentucky et le Missouri 2 sur 100 habitants,
La Caroline du Nord et le Tennessee 1 sur 100 habitants.

Le nombre des esclaves est stationnaire dans Alabama.

Il d�cro�t dans les �tats suivants:

Le district de Colombie en a perdu 4 sur 100 habitants,


Le Maryland 3 sur 100 habitants,
La G�orgie et le Delaware 2 sur 100 habitants,
La Virginie 1 sur 100 habitants.

Pour la premi�re fois nous poss�dons sur la Floride un chiffre


statistique qui nous donne pour cet �tat, 44 esclaves sur 100
habitants.

En parcourant les divers tableaux qui pr�c�dent, on voit


l'esclavage faire d'inutiles efforts pour s'�tablir dans le Nord.
Il d�cro�t rapidement dans tous les �tats situ�s au-dessus du 40e
degr� de latitude. Dans les �tats situ�s entre le 40e et le 36e
degr� de latitude, il est presque stationnaire; cependant l�
encore il est en d�clin. Il se d�veloppe au contraire et s'accro�t
rapidement dans la plupart des �tats situ�s entre le 34e et le 30e
degr�. D�j� dans la Caroline du Sud et dans la Louisiane le nombre
des esclaves surpasse celui des hommes libres.

Deuxi�me partie:
Note sur le mouvement religieux aux �tats-Unis

J'ai souvent, dans le cours de cet ouvrage, parl� des diff�rentes


sectes religieuses qui existent aux �tats-Unis. Tant�t j'ai
signal� les sentiments qui animent les congr�gations entre elles,
tant�t j'ai fait allusion � leur grand nombre; une autre fois,
j'ai essay� de montrer l'influence des id�es religieuses sur le
maintien des institutions politiques.

Afin de mettre davantage en lumi�re les divers points de vue que


j'ai pr�sent�s, je crois devoir placer sous les yeux du lecteur
une esquisse fort abr�g�e du mouvement religieux aux �tats-Unis.

Les principales sectes religieuses �tablies dans l'Am�rique du


Nord sont celles des m�thodistes, anabaptistes, catholiques,
presbyt�riens, �piscopaux, quakers ou amis, universalistes,
congr�gationalistes, unitaires, r�form�s hollandais, r�form�s
allemands, moraves, luth�riens, �vang�listes, etc. Les
anabaptistes se divisent eux-m�mes en calvinistes ou associ�s,
mennonites, �mancipateurs, tunkers, etc. La congr�gation
protestante la plus nombreuse est celle des m�thodistes; elle
comptait cinq cent cinquante mille membres au commencement de
l'ann�e 1834. On ne poss�de point le chiffre exact des membres des
autres communions.

J'examinerai d'abord les rapports des diff�rents cultes entre eux,


et en second lieu les rapports de tous les cultes avec l'�tat.

� I. Rapport des cultes entre eux.

� cet �gard, il faut d'abord, dans les sectes religieuses,


distinguer les membres de la congr�gation de ses ministres.

On voit en g�n�ral r�gner parmi les membres des diverses


communions une harmonie parfaite; la bienveillance mutuelle qu'ont
les Am�ricains entre eux n'est point alt�r�e par la divergence des
croyances religieuses. La prosp�rit� d'une congr�gation,
l'�loquence d'un pr�dicateur, inspirent bien aux autres
communaut�s qui sont moins heureuses, ou dont les orateurs sont
moins brillants, quelques sentiments de jalousie; mais ces
impressions sont �ph�m�res, et ne laissent apr�s elles aucune
amertume: la rivalit� ne va point jusqu'� la haine.

� l'�gard des ministres de cultes oppos�s, ce serait trop que de


dire qu'ils sont hostiles les uns aux autres; mais on peut avancer
du moins qu'il existe entre eux des rapports peu bienveillants; la
raison principale en est que le plus ou le moins de succ�s de
leurs �glises n'est pas seulement pour eux une question d'amour-
propre, mais que c'est aussi une question d'int�r�t. En g�n�ral,
les �moluments du ministre sont plus ou moins consid�rables, selon
l'importance de la soci�t� qu'il dirige. Je parle ici seulement
des cultes protestants qui forment, en Am�rique, la religion du
plus grand nombre. Les ministres protestants ne constituent point
un clerg� soumis � des r�gles hi�rarchiques et � la surveillance
d'on pouvoir sup�rieur; la seule autorit� dont ils d�pendent est
celle de la communaut� qui les a �lus; or rien ne g�ne dans ses
choix la congr�gation qui cherche un ministre. Elle peut adopter
qui il lui pla�t. Le candidat n'a besoin de prendre aucun degr� en
th�ologie, ni de subir aucun examen, ni de se livrer � aucune
�tude sp�ciale pour acqu�rir l'aptitude aux fonctions
eccl�siastiques: tel est le droit. En fait, on soumet � une sorte
d'�preuve presque tous ceux qui pr�tendent � exercer le saint
minist�re. Il existe dans toutes les grandes villes une r�union de
personnes �clair�es dont la mission est d'examiner les aspirants.
Celui qui se pr�sente prononce un sermon, et l'assembl�e lui
d�livre un certificat analogue � son succ�s; en g�n�ral, il
obtient ce certificat dans les termes les plus favorables. Muni de
cette pi�ce, il s'offre une congr�gation religieuse qui a besoin
de ministre, et qui aussit�t l'admet en cette qualit�; quelquefois
m�me on ne lui demande aucune justification; il annonce une grande
pi�t� et un z�le ardent pour la religion, l�ve les yeux au ciel en
se frappant la poitrine, et, sur ces d�monstrations qui ne sont
pas toujours sinc�res, la r�union des particuliers qui veulent
avoir un pr�dicateur le d�clarent ministre.

Cette facilit� d'arriver au sacerdoce parmi les Am�ricains imprime


au minist�re protestant un cachet particulier; il en r�sulte que
tout individu peut, sans aucune pr�paration ni �tude pr�alable, se
faire homme d'�glise. Le minist�re religieux devient une carri�re
dans laquelle on entre � tout �ge, dans toute position et selon
les circonstances. Tel que vous voyez � la t�te d'une congr�gation
respectable a commenc� par �tre marchand; son commerce �tant
tomb�, il s'est fait ministre; cet autre a d�but� par le
sacerdoce, mais d�s qu'il a eu quelque somme d'argent � sa
disposition, il a laiss� la chaire pour le n�goce. Aux yeux d'un
grand nombre, le minist�re religieux est une v�ritable carri�re
industrielle. Le ministre protestant n'offre aucun trait de
ressemblance avec le cur� catholique. En g�n�ral, celui-ci se
marie � sa paroisse; sa vie tout enti�re se passe au milieu des
m�mes personnes, sur lesquelles il exerce non-seulement
l'influence de son caract�re sacr�, mais encore l'ascendant de ses
vertus; il ne fait point un m�tier: il accomplit un devoir. --
L'existence du ministre protestant est au contraire
essentiellement mobile: rien ne l'encha�ne dans une congr�gation,
d�s que son int�r�t l'appelle dans une autre; il appartient de
droit � la communaut� qui le paie le mieux. Comme je traversais le
Canada, o� la religion catholique est dominante, on me cita
l'exemple d'un cur� qui, ne voulant point se s�parer de ses
paroissiens, venait de refuser l'�piscopat; plus d'un ministre
m�thodiste on anabaptiste abandonnerait bient�t son �glise s'il y
avait cent dollars de plus � gagner dans une autre. Rien n'est
plus rare que de voir un ministre protestant � cheveux blancs. Le
but principal que poursuit l'Am�ricain dans le sacerdoce, c'est
son bien-�tre, celui de sa femme, de ses enfants: quand il a
mat�riellement am�lior� sa condition, le but est atteint; il se
retire des affaires. L'�ge arrivant, il se repose.

La cons�quence de ces faits est facile � d�duire. Les rapports


qu'ont entre eux les ministres des diff�rentes sectes protestantes
sont pareils aux relations qu'entretiennent des gens de
professions semblables. Ils ne cherchent pas � se nuire
mutuellement, parce que c'est un principe utile � tous, que chacun
doit exercer librement son industrie; mais ils soutiennent une
v�ritable concurrence, et il en r�sulte des froissements
d'int�r�ts priv�s qui, n�cessairement, suscitent dans l'�me de
ceux qui les �prouvent des sentiments peu chr�tiens. Le lecteur
comprendra facilement que je n'entends point appliquer � tous les
ministres protestants d'Am�rique le caract�re industriel que je
viens de peindre ici; j'en ai rencontr� plusieurs dont la foi
sinc�re et le z�le ardent ne pouvaient se comparer qu'� leur
charit�, et � leur d�sint�ressement des choses temporelles; mais
je pr�sente ici des traits applicables au plus grand nombre.

J'ai dit qu'on voit r�gner entre tous les membres des diverses
congr�gations religieuses une grande bienveillance, et que les
petites passions que font na�tre le succ�s de l'une, la d�cadence
de l'autre, se r�duisent � quelques mouvements d'amour-propre
satisfait ou m�content, sans jamais s'�lever jusqu'� la haine. Il
existe cependant deux exceptions � ce fait g�n�ral.

La premi�re est le sentiment des protestants, et notamment des


presbyt�riens envers les catholiques.

Au milieu des sectes innombrables qui existent aux �tats Unis, le


catholicisme est le seul culte dont le principe soit contraire �
celui des autres. Il prend son point de d�part dans l'autorit�;
les autres proc�dent de la raison. Le catholicisme est le m�me en
Am�rique que partout; il reconna�t enti�rement la supr�matie de la
cour de Rome, non-seulement pour ce qui int�resse les dogmes de la
foi, mais encore pour tout ce qui concerne l'administration de
l'�glise. Les �tats-Unis sont divis�s en onze dioc�ses, pour
chacun desquels il y a un �v�que [130].

Lorsqu'un �v�ch� est vacant, le clerg� se rassemble, choisit des


candidats, et transmet leurs noms au pape, qui a la compl�te
libert� d'�lection. Il pourrait nommer le dernier sur la liste; en
g�n�ral, il choisit celui qu'on pr�sente en premier ordre, mais il
n'est pas sans exemple qu'il ait agi autrement. Ce sont les
�v�ques qui nomment les cur�s; et la communaut� des fid�les ne
prend aucune part � ces �lections.

L'�tat ne se m�lant en rien des affaires religieuses, tous les


membres de la soci�t� catholique contribuent selon leur fortune au
soutien du clerg� et aux besoins du culte. Le moyen g�n�ralement
employ� pour subvenir � ces d�penses est de faire payer une
r�tribution assez consid�rable � tous ceux qui, dans l'enceinte de
l'�glise, occupent les bancs. [131]

De pareils frais ne pouvant �tre support�s que par les riches, les
pauvres sont admis gratis dans l'�glise, o� ils occupent des
places qui leur sont r�serv�es. Quand les fonds provenant de la
location des bancs ne suffisent pas, on a recours � des taxes
extraordinaires que la communaut� catholique n'h�site jamais �
s'imposer.

L'unit� du catholicisme, le principe de l'autorit� dont il


proc�de, l'immobilit� de ses doctrines au milieu des sectes
protestantes qui se divisent, et de leurs th�ories qui sont
contraires entre elles, quoique partant d'un principe commun, qui
est le droit de discussion et d'examen; toutes ces causes tendent
� exciter parmi les protestants quelques sentiments hostiles
envers les catholiques.

La religion catholique a encore un caract�re qui lui est propre,


et qui vient aggraver ces dispositions ennemies; je veux parler du
pros�lytisme.

Dans le Maryland, les principaux coll�ges d'�ducation sont entre


les mains de pr�tres ou de religieuses catholiques, et la plupart
des �l�ves sont protestants. Les directeurs de ces �tablissements
apportent sans doute une grande r�serve dans leurs moyens
d'influence sur l'esprit des �l�ves; mais cette influence est
in�vitable. Elle est encore plus s�rement exerc�e dans les
institutions de jeunes filles.

Le clerg� catholique ne s'oppose jamais au mariage des catholiques


avec des protestants. On a remarqu� en Am�rique que les premiers
n'abandonnent jamais leur religion pour prendre celle de leur
femme protestante, et il n'est pas rare que les protestants mari�s
� des femmes catholiques adoptent la religion de celles-ci. Dans
tous les cas, lorsque la femme est catholique, les enfants le sont
aussi, parce que c'est la femme qui �l�ve les enfants. Partout,
aux �tats-Unis, le culte catholique fait les m�mes efforts pour se
propager. Il se trouve par l� en opposition directe de principes
avec certaines sectes qui consid�rent le pros�lytisme comme
affectant la libert� de conscience (par exemple les quakers), et
il est l'adversaire de toutes.

Le catholicisme attire � lui des partisans, non-seulement par le


z�le de ses ministres, mais encore par la nature m�me de sa
doctrine. Il convient tout � la fois aux esprits sup�rieurs qui
vont se reposer de leurs doutes au sein de l'autorit�, et aux
intelligences communes incapables de se choisir des croyances, et
qui n'auront jamais de principes si on ne leur donne une religion
toute faite. Le catholicisme semble, par cette seule raison, le
meilleur culte du plus grand nombre. � la diff�rence des
congr�gations protestantes, qui forment comme des soci�t�s
choisies, et dont les membres sont en g�n�ral de m�me rang et de
m�me position sociale, les �glises catholiques re�oivent
indistinctement des personnes de toutes classes et de toutes
conditions. Dans leur sein le pauvre est l'�gal du riche,
l'esclave du ma�tre, le n�gre du blanc; c'est la religion des
masses.

On peut ajouter � toutes ces causes un fait qui doit


n�cessairement influer sur la destin�e du catholicisme aux �tats-
Unis: c'est la moralit� du clerg� catholique dans ce pays. Je ne
puis m'emp�cher, � ce sujet, de rapporter les propres paroles d'un
�crivain anglais, que j'ai d�j� eu l'occasion de citer. Voici dans
quels termes le colonel Hamilton, qui est protestant, parle du
clerg� catholique des �tats-Unis:�Tout ce que j'ai appris, dit-il,
du z�le des pr�tres catholiques dans ce pays est vraiment
exemplaire. Jamais ces ministres saints n'oublient que l'�tre le
plus hideux dans sa forme contient une �me qui l'ennoblit, aussi
pr�cieuse � leurs yeux que celle du souverain pontife auquel ils
ob�issent... Se d�pouillant de tout orgueil de caste, ils se
m�lent aux esclaves, et comprennent mieux leurs devoirs envers les
malheureux que tous les autres ministres chr�tiens. Je ne suis pas
catholique; mais aucun pr�jug� ne m'emp�chera de rendre justice �
des pr�tres, dont le z�le n'est excit� par aucun int�r�t temporel;
qui passent leur vie dans l'humilit�, sans autre souci que de
r�pandre les v�rit�s de la religion, et de consoler toutes les
mis�res de l'humanit�.� [132]

Il para�t bien constant qu'aux �tats-Unis le catholicisme est en


progr�s, et que sans cesse il grossit ses rangs, tandis que les
autres communions tendent � se diviser. Aussi est-il vrai de dire
que, si les sectes protestantes se jalousent entre elles, toutes
ha�ssent le catholicisme, leur ennemi commun. Les presbyt�riens
sont ceux dont l'inimiti� est la plus profonde; ils ont des
passions plus ardentes que tous les autres protestants, parce
qu'ils ont une foi plus vive; et le pros�lytisme des catholiques
les irrite davantage, non qu'ils en bl�ment la th�orie comme les
quakers, mais parce qu'ils le pratiquent eux-m�mes

Un �v�nement grave, et dont le lecteur me pardonnera sans doute de


lui rapporter ici les d�tails, est venu r�cemment constater la
puissance des haines religieuses dont je viens de parler.

Il existe � une lieue de Boston, dans un village nomm�


Charlestown, un couvent de religieuses catholiques dites
Ursulines. Cet �tablissement, consacr� � l'�ducation de la jeune
personne, jouit d'une grande r�putation dans le Massachusetts, et
la plupart des jeunes filles qui s'y font admettre sont
protestantes. Les parents, chez lesquels la voix du sang est
souvent plus puissante que l'esprit de parti, font taire leurs
passions religieuses, et placent leurs enfants dans une
institution o� ils croient trouver plus de garanties qu'en aucune
autre pour l'instruction et les bonnes moeurs. Cependant la
population du Massachusetts, foyer du puritanisme, est en masse
hostile aux catholiques, et voit avec inqui�tude et jalousie qu'on
accorde � ceux-ci plus de confiance que n'obtiennent les
institutions protestantes.

Au mois d'ao�t dernier, des personnes malveillantes firent courir


dans le public le bruit qu'une jeune religieuse s'�tait �chapp�e
du couvent dont il s'agit; que les sup�rieures de la maison, �
l'aide de manoeuvres frauduleuses, �taient parvenues � l'y faire
rentrer; et qu'ensuite la jeune fille avait disparu sans qu'on s�t
ce qu'elle �tait devenue.

Ce r�cit �tait une pure fiction. Il �tait bien vrai que, quelques
jours auparavant, l'une des pensionnaires de l'�tablissement
l'avait abandonn� furtivement; mais elle y avait �t� ramen�e par
l'�v�que de Boston, sans qu'aucune contrainte ni physique ni
morale lui f�t impos�e. On l'avait laiss�e enti�rement libre de
sortir du couvent si, apr�s son retour, elle persistait dans son
premier dessein; et, profitant de cette libert�, elle avait en
effet quitt� l'�tablissement.

Cependant le peuple accepte facilement les faits qui sont selon


ses passions. Le 11 ao�t 1834, vers onze heures du soir, � un
signal convenu, une troupe d'hommes masqu�s, ou le visage teint de
noir, fondent sur le couvent des Ursulines, forcent les portes,
chassent violemment tous ses habitants, religieuses ou jeunes
filles, les jettent nues hors de leur demeure, et mettent le feu �
l'�difice, qui, en quelques heures, est compl�tement d�truit par
les flammes. [133]

J'ai dit qu'il existe deux exceptions au principe de bienveillance


mutuelle qu'entretiennent les membres des diff�rentes sectes aux
�tats-Unis. Je viens d'exposer la premi�re, qui est l'hostilit�
des protestants contre les catholiques; la seconde est l'hostilit�
de toutes les sectes chr�tiennes contre les unitaires.

Les unitaires sont les philosophes des �tats-Unis. Tout le monde,


en Am�rique, est forc� par l'opinion de tenir � un culte:
l'unitairianisme est en g�n�ral la religion de ceux qui n'en ont
point. En France, la philosophie du dix-huiti�me si�cle attaqua,
masque lev�, la religion et ses ministres. En Am�rique, elle
travaille au m�me oeuvre, mais elle est oblig�e de cacher sa
tendance sous un voile religieux. C'est la doctrine unitairienne
lui sert de manteau. Voici quels sont les points principaux de
cette doctrine aux �tats-Unis.

Les unitaires croient:

1� � un Dieu en une seule personne, et non en trois;

2� Que la Bible n'est pas directement �man�e de Dieu, mais


l'oeuvre d'un homme rendant compte de la r�v�lation;

3� Que J�sus-Christ n'est point un Dieu, mais l'agent d'un Dieu;

4� Qu'il n'y a point de Saint-Esprit;

5� Que J�sus-Christ est venu sur la terre, non pour expier par sa
mort les p�ch�s des hommes, mais pour donner � ceux-ci l'exemple
de la vertu;

6� Que l'homme n'a point de tache originelle; que c'est un �tre n�


bon, n'ayant d'autre chose � faire que de se perfectionner;

7� Que le m�chant ne sera point �ternellement malheureux;

8� Que, pour parvenir � une vie perp�tuellement heureuse, les


hommes ne doivent fonder aucune esp�rance sur J�sus-Christ, mais
compter seulement sur leurs bonnes oeuvres;

9� Que la c�l�bration du dimanche n'est point n�cessaire, etc.,


etc.

Cette doctrine, qui renverse de fond en comble le christianisme,


n'est d'ailleurs qu'une cons�quence du protestantisme, qui,
repoussant le principe de l'autorit�, veut que chaque croyance
soit soumise � l'examen de la raison. Les presbyt�riens sont donc
peu logiques lorsqu'ils reprochent aux unitaires de ne pas croire
certaines choses, puisque eux-m�mes se sont attribu�s le droit de
repousser certaines croyances. Les presbyt�riens voudraient
soutenir l'�difice qu'ils ont �branl�; les unitaires pensent qu'il
est plus rationnel que la chute suive la commotion. Toutes les
sectes dissidentes, qui contestent quelques dogmes, sont d'accord
sur le plus grand nombre; mais l'�glise unitaire n'en reconna�t
aucun. -- � vrai dire, l'unitairianisme n'est point un culte,
c'est une philosophie; il forme l'anneau de jonction entre le
protestantisme et la religion naturelle. C'est le dernier point
d'arr�t de la raison humaine qui, partie du catholicisme, plac�e �
la base de la religion chr�tienne, monte, par tous les degr�s du
protestantisme, jusqu'aux sommets de la philosophie, o�, �tant
arriv�e, elle se meut dans l'espace au risque de s'y perdre.

La secte des unitaires, connus en Europe sous le nom de Sociniens,


ne s'est introduite aux �tats-Unis que depuis vingt ou vingt-cinq
ans. Boston en a �t� le berceau, et c'est dans cette ville qu'elle
se d�veloppe aujourd'hui sous l'influence du r�v�rend docteur
Channing, le pr�dicateur le plus �loquent, et l'un des �crivains
les plus remarquables des �tats-Unis. -- La doctrine unitaire fait
chaque jour des progr�s dans les grandes cit�s, o� l'esprit
philosophique p�n�tre d'abord. Mais elle s'�tend peu jusqu'� ce
jour dans les campagnes, dont les habitants montrent, en g�n�ral,
beaucoup de z�le religieux.

Les presbyt�riens sont les adversaires les plus ardents des


unitaires. Voici comment s'exprime, sur le compte de ces derniers,
un ouvrage p�riodique publi� � Boston par les presbyt�riens.
L'auteur signale les nombreuses diff�rences qui distinguent les
unitaires des autres protestants, et il ajoute: �Aussi longtemps
que ces divergences subsisteront, il ne saurait exister aucune
union vraiment chr�tienne entre leur culte et le n�tre, et il
n'est point � d�sirer qu'on fasse aucun effort pour amener entre
eux et nous un rapprochement qui ne serait qu'ext�rieur. Au fond,
ce sont deux religions s�par�es l'une de l'autre. Il est bon que
la s�paration demeure aussi dans la forme; elles ne sauraient
marcher ensemble: il vaut mieux que chacune proc�de dans sa voie.
Une scission compl�te, plus parfaite, s'il se peut, que celle qui
existe d�j�, au lieu d'accro�tre les difficult�s, servira, dans
l'�tat actuel des choses, � les pr�venir, et, loin de nuire �
aucune des parties, tournera au profit des deux.� [134]

Voici comment un presbyt�rien m'expliquait un jour l'animosit� de


sa secte contre les unitaires: �Les diff�rents cultes se tol�rent
mutuellement, me disait-il, parce que, bien que divergents entre
eux, ils ont une base commune, la divinit� de J�sus-Christ... mais
les unitaires, en niant la divinit� du Christ et tous les dogmes
g�n�ralement adopt�s, ont fait du christianisme une philosophie:
or, la religion et la philosophie ne peuvent s'accorder ensemble;
celle-ci est ennemie de toutes les croyances; elle s'en prend, non
� une partie du culte, mais au culte tout entier; c'est, entre
elle et la religion, une question de vie et de mort.� On comprend
maintenant le sentiment hostile dont sont anim�es toutes les
sectes religieuses envers les unitaires. Les catholiques sont
peut-�tre, de tous les chr�tiens des �tats-Unis, ceux qui
s'affligent le moins du progr�s du socialisme: ils pensent qu'on
finira par ne voir en Am�rique que deux religions, le
catholicisme, c'est-�-dire le christianisme bas� sur l'autorit�,
et le d�isme, c'est-�-dire la religion naturelle fond�e sur la
raison. Ils croient en outre qu'un culte ext�rieur �tant
n�cessaire, et la religion naturelle n'en comportant aucun, tous
ceux qui seront sortis du christianisme pour entrer dans la
philosophie, reviendront � la religion chr�tienne par le
catholicisme.

On voit que l'inimiti� des sectes protestantes contre les


unitaires, et leur haine contre les catholiques, ont des causes
tout oppos�es: elles reprochent � ceux-ci de tout croire, � ceux-
l� de ne croire rien; aux uns de proscrire le droit d'examen, aux
autres d'en abuser.

Entre ces deux points extr�mes, le catholicisme et


l'unitairianisme, il existe un espace immense occup� par une
multitude d'autres sectes: mille degr�s interm�diaires se montrent
entre l'autorit� et la raison, entre la foi et le doute; mille
tentatives de la pens�e toujours �lanc�e vers l'inconnu, mille
essais de l'orgueil qui ne se r�signe point � ignorer. Tous ces
degr�s, l'esprit humain les parcourt, pouss� quelquefois par les
plus nobles passions; tant�t pr�cipit� dans l'erreur par l'amour
du vrai, tant�t dans la folie par les conseils de la raison.

Ce serait un spectacle plein d'enseignements philosophiques que le


tableau de tous ces �garements et de toutes ces infirmit�s de
l'intelligence humaine, qui s'agite incessamment dans un cercle o�
elle ne trouve jamais le point d'arr�t qu'elle cherche. On ne
verrait pas sans �tonnement et sans piti� se d�rouler les anneaux
de la longue cha�ne qui lie les unes aux autres toutes ces
aberrations.

Quoiqu'il n'entre point dans mon plan de faire cette peinture, je


ne puis m'emp�cher de pr�senter ici les traits principaux d'une
secte protestante, dont les doctrines m'ont paru les plus
bizarres, pour ne pas dire les plus absurdes. Ces observations ne
sortiront point de mon sujet; car on con�oit ais�ment l'influence
qu'ont les principes et les doctrines d'une secte sur ses rapports
avec les autres congr�gations.

Il existe aux �tats-Unis une communion de protestants appel�s


quakers shakers, c'est-�-dire trembleurs. Cette secte, fond�e dans
le si�cle dernier par une femme nomm�e Anne Lee, se compose moiti�
d'hommes, moiti� de femmes, vivant ensemble sous le m�me toit, on
ne sait trop pour quelle raison, car les uns et les autres ont
fait voeu de c�libat.

Leur association est �tablie sur le principe de la communaut� des


biens: chacun travaille dans l'int�r�t de tous. Les hommes
cultivent des terres appartenant � l'�tablissement, et dont les
produits font vivre les membres de la soci�t�; les femmes se
livrent aux soins que leur sexe comporte.

Ceux qui n'ont rien mis dans la communaut� en retirent le m�me


avantage que les soci�taires dont l'apport a �t� le plus
consid�rable. Du reste, l'association semble profiter � tous.
Chacun retire d'elle un grand bien-�tre mat�riel, la vie commune
�tant beaucoup moins ch�re que la vie individuelle.

Voici maintenant quelle est leur doctrine religieuse,

�L'examen attentif des livres saints prouve, disent-ils, que la


venue d'un second Messie a �t� annonc�e, et que ce second Messie a
d� para�tre dans l'ann�e 1761. Ce Messie, c'est Anne Lee
(fondatrice de la secte); vous �tes oblig� de le reconna�tre, car
vous ne pouvez nier la v�rit� annonc�e par les livres sacr�s. Or,
nous disons que le Messie annonc� pour l'an 1761 est Anne Lee.
Prouvez-nous que c'est un autre, autrement il faudra bien
reconna�tre que notre religion est la seule vraie.

�Nous avons adopt� le c�libat des hommes et des femmes parce que
Anne Lee est venue annoncer � la terre que le monde est si
corrompu, qu'il doit finir, et c'est entrer dans les vues de la
Providence que de coop�rer � ce r�sultat.�

Ayant souvent entendu tourner en d�rision les c�r�monies qui


constituent le culte ext�rieur des quakers trembleurs, j'ai voulu
les voir de mes propres yeux.

Non loin d'Albany, � Niskayuma, se trouve une congr�gation de


shakers, que j'ai visit�s un jour de f�te religieuse.

L'�tablissement est isol� au milieu d'une for�t, et ses abords


pr�sentent l'aspect le plus sauvage; cependant il est peu distant
de la ville, et toutes les fois qu'une c�r�monie des trembleurs
est annonc�e, le d�sert et ses environs se peuplent d'une foule de
curieux am�ricains ou �trangers, attir�s par la renomm�e de ces
singuliers solitaires.

Une portion de la salle o� se c�l�bre leur culte est destin�e au


public; l'autre partie, plus �lev�e, forme une esp�ce de th��tre
sur lequel se passe la c�r�monie. Je venais de prendre place parmi
les spectateurs fort nombreux, lorsque je vois para�tre sur la
sc�ne des femmes, les unes vieilles, les autres jeunes, et
d'autres tout � fait enfants. Elles �taient v�tues de blanc et
portaient un costume uniforme: un petit chapeau gris � bords
�chancr�s couvrait leur t�te. Elles s'avancent � pas compt�s � la
suite les unes des autres, s'asseyent � la droite des spectateurs,
�tendent un mouchoir blanc sur leurs genoux, et y posent leurs
mains avec des mouvements d'une extr�me pr�cision: alors elles se
tiennent immobiles.

En ce moment paraissent les hommes en uniforme violet et la t�te


couverte d'un grand chapeau � larges bords. Ils d�filent gravement
et vont s'asseoir en face des femmes. Apr�s une pause silencieuse
de quelques instants, hommes et femmes se l�vent et se regardent
face � face pendant cinq minutes, sans rien dire: puis, l'un des
shakers sort des rangs, prend la parole, et, s'adressant au
public, il explique l'objet de la c�r�monie, qui est, dit-il, de
glorifier le Seigneur, et il termine en invitant les spectateurs a
ne pas rire de ce qu'ils vont voir et entendre.

� peine a-t-il achev� de parler que tous entonnent un hymne


religieux avec des voix discordantes, et, tout en chantant,
balancent leurs corps, secouent leurs mains, agitent leurs bras de
la fa�on la plus �trange. Ces exercices durent environ une heure:
pendant tout ce temps, ils se reproduisent sous la m�me forme avec
quelques modifications.

Le lecteur sait que ces cris, ces balancements ont pour objet la
gloire de Dieu, et que tous ces mouvements du corps sont excit�s
par l'enthousiasme religieux. Or, en s'agitant, en chantant, les
shakers s'�chauffent de plus en plus; leur exaltation s'accro�t et
se manifeste avec plus d'�nergie... Alors on les voit danser p�le-
m�le au milieu de clameurs violentes et de gestes d�sordonn�s.
Tant�t une douzaine d'hommes rang�s en file et un m�me nombre de
femmes paraissent diriger tous les autres: ils tiennent leurs
mains lev�es � hauteur de la poitrine et les secouent sans
rel�che. Une autre fois on voit immobiles au milieu de la sc�ne
quinze ou vingt quakers autour desquels tous les autres dansent et
chantent avec une incroyable ardeur: c'est le plus haut degr� de
l'inspiration.

Tout cela se fait gravement et avec une bonne foi au moins


apparente. Sur plusieurs de ces t�tes si follement agit�es se
montrent des cheveux blancs. Rien dans cette c�r�monie burlesque
ne fait rire, parce que tout fait piti�.

Tout � coup les cris cessent, les mouvements s'arr�tent; au milieu


d'un silence profond un vieillard para�t, et s'adressant aux
spectateurs, il leur dit: �Un int�r�t mondain, une vaine curiosit�
vous ont attir�s en ce lieu; puissiez-vous en rapporter de
salutaires impressions! Qui de vous peut se dire aussi heureux que
nous le sommes? Le bonheur n'est ni dans la richesse, ni dans les
plaisirs des sens; il consiste surtout dans la raison. Tout le
monde s'agite vainement � la recherche de la v�rit�; nous seuls
l'avons trouv�e sur terre.�

J'ai quelquefois entendu r�voquer en doute la puret� des moeurs


des shakers et soutenir qu'alors m�me que tous les hommes et
toutes les femmes de l'univers se d�voueraient au c�libat des
trembleurs, le monde ne finirait pas; mais le plus commun�ment on
n'attaque point les shakers sous ce rapport; on leur fait un autre
reproche qui me para�t plus fond�: on pr�tend que les chefs de la
soci�t� manquent de bonne foi. Comme on entre dans l'association
avec ou sans fortune, le grand profit est pour ceux qui
n'apportent rien: les riches sont les dupes.

On ne voit pas, du reste, bien clairement la cause qui peut


pousser dans cette congr�gation une personne de bonne foi. Le
quaker shaker n'abandonne point compl�tement le monde; il
entretient avec ses semblables tous les rapports utiles � son
bien-�tre.

Je comprends le trappiste, fuyant la soci�t� des hommes, se vouant


� la solitude, en passant sa vie � creuser son tombeau. La
r�compense morale est dans la grandeur m�me du sacrifice; mais
quel est le m�rite du solitaire, prenant au monde une partie de
ses avantages, et repoussant l'autre, on ne sait pourquoi?

S'il �tait possible de lire au fond des coeurs, on verrait peut-


�tre que la vanit� est le principal mobile des trembleurs. La
bizarrerie m�me de leur culte n'est-elle pas pr�cis�ment ce qui
les y attache? La plupart des shakers sont d'assez m�diocres gens;
tous cependant ont une sc�ne et un public: sans leur absurdit�,
qui parlerait d'eux? Les formes sous lesquelles se produit
l'orgueil des hommes sont infinies.

Quoi qu'il en soit, on ne peut s'emp�cher, en pr�sence d'un pareil


spectacle, de d�plorer la mis�re de l'homme et la faiblesse de sa
raison.

Il n'est pas rare que les autres sectes protestantes tournent en


d�rision le culte des shakers.

Mais la communaut� des trembleurs est-elle donc la seule qui soit


tomb�e dans de tristes �carts?

La secte des quakers proprement dite a mieux compris qu'aucune


autre ce qu'il y a de moral dans l'homme. Nulle n'a pouss� plus
loin qu'elle la pratique de la libert� civile et religieuse et de
l'�galit� des hommes entre eux. La Pennsylvanie lui doit
l'aust�rit� et la simplicit� de ses moeurs, et, quoique la soci�t�
des quakers y soit en d�cadence, ce pays en ressentira longtemps
encore la salutaire influence. Cependant est-il rien de plus
absurde et de plus contraire � la nature que l'un des principaux
dogmes de cette communaut�?

L'�vangile dit que celui qui re�oit un soufflet sur une joue doit
tendre l'autre; le christianisme recommande la paix et la douceur;
et les quakers concluent de l� qu'on ne doit r�sister � aucune
violence, m�me pour d�fendre sa vie. Je demandais une fois � un
quaker s'il repousserait par la force un assassin qui en voudrait
� ses jours, il ne m'a pas r�pondu: la th�orie de sa secte est
qu'il ne devrait pas opposer � une telle attaque une pareille
r�sistance.

Ainsi, voil� toute une population �clair�e et sage qu'une


interpr�tation erron�e de la parole de Dieu conduit � la violation
de la premi�re et de la plus sacr�e de toutes les lois de la
nature, qui est la conservation de soi-m�me.

N'est-il pas triste de voir s'�garer ainsi l'intelligence de


l'homme, tant�t dans le doute des sociniens, tant�t dans la
doctrine ridicule des trembleurs, une autre fois dans la th�orie
absurde des quakers? comme si l'homme ne pouvait user de sa raison
qu'� la condition de faire en m�me temps acte d'impuissance ou de
folie.
Je ne poursuivrai point l'examen des divergences que pr�sentent
les sectes protestantes; qu'il me suffise de faire observer, � ce
sujet, que toutes ces sectes, dont les doctrines varient �
l'infini, depuis la communaut� des quakers, dont la th�orie laisse
mourir l'homme sans d�fense, jusqu'� la congr�gation des shakers,
dont les principes am�neraient la fin du monde, toutes ont un
point commun, o� elles se trouvent parfaitement unies. Ce point,
c'est la puret� de la morale que chacune professe.

Le presbyt�rianisme, dont je viens de signaler les passions


haineuses, est peut-�tre de toutes les communaut�s protestantes la
plus f�conde en bonnes oeuvres. Le fanatisme qui fait les crimes
engendre aussi les vertus.

On a souvent ridiculis� la congr�gation des m�thodistes, dont les


pr�dicateurs ambulants font retentir les for�ts am�ricaines de
leurs cris enthousiastes et de leurs hurlements inspir�s; mais
leur z�le, plus ardent qu'�clair�, est toujours sinc�re. Ne
parcourent-ils pas, au risque de leur vie, les contr�es les plus
sauvages pour y porter la parole �vang�lique? Que deviendraient,
sans ces pieux p�lerins, les habitants des �tats de l'Ouest, dont
les demeures �parses �� et l� sont �loign�es de toute �glise? Les
m�thodistes qui parcourent le d�sert sont encore les meilleurs
messagers de civilisation, et les plus s�rs consolateurs de
l'infortune.

Tous ces cultes sont fond�s sur une morale pure, parce que tous
sont chr�tiens; ils sont divis�s par des doctrines oppos�es, mais
ils ont entre eux un lien puissant, c'est celui de la vertu.

� II. Rapports des cultes avec l'�tat.

Nulle part la s�paration de l'�glise et de l'�tat n'est mieux


�tablie que dans l'Am�rique du Nord. Jamais l'�tat n'intervient
dans l'�glise, ni l'�glise dans l'�tat.

Toutes les constitutions am�ricaines proclament la libert� de


conscience, la libert� et l'�galit� de tous les cultes.

�Tous les hommes, dit la loi de Pennsylvanie, ont re�u de la


nature le droit imprescriptible d'adorer le Tout-Puissant selon
les inspirations de leur conscience, et nul ne peut l�galement
�tre contraint de suivre, instituer ou soutenir contre son gr�
aucun culte ou minist�re religieux. Nulle autorit� humaine ne
peut, dans aucun cas, intervenir dans les questions de conscience
et contr�ler les pouvoirs de l'�me.� [135]

�Au nombre des droits naturels, dit la loi d'un autre �tat,
quelques-uns sont inali�nables de leur nature, parce que rien n'en
peut �tre l'�quivalent. De ce nombre sont les droits de
conscience.� [136]

Ainsi il n'existe aux �tats-Unis ni religion de l'�tat, ni


religion d�clar�e celle de la majorit�, ni pr��minence d'un culte
sur un autre. L'�tat est �tranger � tous les cultes. Chaque
congr�gation religieuse se gouverne comme il lui pla�t, nomme ses
ministres, l�ve des taxes parmi ses membres, r�gle ses d�penses,
sans rendre aucun compte � l'autorit� politique, qui ne lui en
demande point.

Dans un grand nombre d'�tats, les ministres des cultes, � quelque


secte qu'ils appartiennent, sont d�clar�s incapables par la loi de
remplir aucune fonction civile ou militaire. �Attendu, porte la
constitution de New York, que les ministres de l'�vangile sont,
par �tat, d�vou�s au service de Dieu et au soin des �mes, et que
rien ne doit les d�tourner des importants devoirs de leur
minist�re.� [137]

La vie politique est donc enti�rement interdite aux ministres de


l'�glise. On con�oit d�s lors que le pouvoir ne trouve pas plus
d'appui dans les ministres d'une secte que dans ceux d'une autre
congr�gation.

Je viens d'exposer les principes g�n�raux; il me faut maintenant


indiquer ici quelques exceptions.

La constitution du Massachusetts proclame la libert� des cultes,


en ce sens qu'elle n'en veut pers�cuter aucun; mais elle ne
reconna�t dans l'�tat que des chr�tiens, et ne prot�ge que des
protestants. [138]

Aux termes de cette constitution, les communes qui ne pourvoient


pas d'une mani�re convenable aux frais et � l'entretien de leur
culte protestant, peuvent �tre contraintes de le faire par une
injonction de la l�gislature. [139] L'imp�t recueilli en cons�quence
de cette mesure peut �tre appliqu� par chacun au soutien de la
secte � laquelle il appartient; mais nul ne pourrait se dispenser
de le payer, sous le pr�texte qu'il ne pratique aucun culte. [140]

La constitution du Maryland d�clare aussi que tous les cultes sont


libres, et que nul n'est forc� de contribuer � l'entretien d'une
�glise particuli�re. Cependant elle conf�re � la l�gislature le
droit d'�tablir, selon les circonstances, une taxe g�n�rale pour
le soutien de la religion chr�tienne. [141]

La constitution du Vermont ne reconna�t que des cultes chr�tiens,


et porte textuellement que toute congr�gation de chr�tiens devra
c�l�brer le sabbat ou jour du Seigneur, et observer le culte
religieux qui lui semblera le plus agr�able � la volont� de Dieu,
manifest�e par la r�v�lation. [142]

Quelquefois les constitutions am�ricaines pr�tent aux cultes


religieux une assistance indirecte: c'est ainsi que la loi du
Maryland d�clare que, pour �tre admissible aux fonctions
publiques, il faut �tre chr�tien. [143] Dans le New Jersey, il faut
�tre protestant. [144] La constitution de Pennsylvanie exige qu'on
croie � l'existence de Dieu et � une vie future de ch�timents ou
de r�compenses. [145]

Les dispositions que je viens de signaler sont les seules


protections l�gales qui, aux �tats-Unis, soient donn�es par l'�tat
� un culte religieux.

� part ces deux exceptions ions, il n'existe aucun contact entre


l'�tat et l'�glise, si ce n'est que toute congr�gation religieuse
re�oit, � sa naissance, la sanction de la l�gislature, qu'on
appelle en anglais l'incorporation. Ce n'est pas l� pr�cis�ment
une autorisation l�gale, car le pouvoir d'autoriser l'existence
des associations et congr�gations religieuses entra�nerait le
droit de les d�fendre, et ce droit n'appartient point aux
l�gislatures des �tats am�ricains; � vrai dire, l'incorporation
n'est point �tablie dans l'int�r�t de l'�tat, mais, bien dans
celui de l'association qui se forme: elle a pour effet d'investir
la congr�gation du droit d'ester en justice, de poss�der � titre
de propri�taire, de donner et de recevoir, etc.; elle conf�re la
vie civile � une soci�t� qui pourra agir comme individu, et qui,
auparavant, n'avait d'action que par chacun de ses membres.

Quel que soit le plus ou le moins de faveur accord�e par les lois
de quelques �tats � telle ou telle secte religieuse, on peut dire
du moins dans les termes les plus g�n�raux et les plus absolus,
que, dans l'Am�rique du Nord, il n'existe point de clerg�, formant
un corps constitu� politiquement, et reconnu tel par l'�tat ou par
la puissance des moeurs.

Mais si les ministres du culte sont tout � fait �trangers au


gouvernement de l'�tat, il n'en est point ainsi de la religion.

La religion, en Am�rique, n'est pas seulement une institution


morale, c'est aussi une institution politique. Toutes les
constitutions am�ricaines recommandent aux citoyens l'exercice
d'un culte religieux comme la double sauvegarde des bonnes moeurs
et des libert�s publiques. Aux �tats-Unis, la loi n'est jamais
ath�e. Voici comment s'exprime � ce sujet la constitution du
Massachusetts: �C'est le droit et aussi le devoir de tout homme en
soci�t� d'adorer publiquement et � des �poques d�termin�es l'�tre
Supr�me, le cr�ateur de toutes choses, tout-puissant et
souverainement bon... Comme le bonheur d'un peuple, le bon ordre
et le maintien du pouvoir civil dans un pays d�pendent
essentiellement de la pi�t�, de la religion et de la morale, et
comme la religion, la morale et la pi�t� ne peuvent se r�pandre au
sein d'un peuple qu'au moyen de l'institution d'un culte ext�rieur
adress� � la Divinit�, et � l'aide d'�tablissements publics moraux
et religieux; par ces raisons, le peuple de cette r�publique,
jaloux d'accro�tre la somme de son bien-�tre et d'assurer la
conservation de son gouvernement...� Suivent les dispositions en
faveur de la religion... [146]

La constitution du New-Hampshire contient un pr�ambule religieux


de la m�me nature. [147]

Celle de l'Ohio proclame la religion, la morale et l'instruction,


indispensables � un bon gouverneur et au bien-�tre des hommes. [148]

Ces principes religieux, �crits en t�te des constitutions


am�ricaines, se retrouvent dans toutes les lois; on les rencontre
dans tous les actes du gouvernement, dans les proclamations des
fonctionnaires publics, en un mot dans tous les rapports des
gouvernants avec les gouvern�s. Il n'est pas en Am�rique une
solennit� politique qui ne commence par une pieuse invocation.
J'ai vu une s�ance du S�nat � Washington s'ouvrir par une pri�re;
et la f�te anniversaire de la d�claration d'ind�pendance consiste,
aux �tats-Unis, dans une c�r�monie toute religieuse.

Je viens de montrer comment la loi, qui ne reconna�t ni l'empire,


ni l'existence m�me d'un clerg�, consacre le pouvoir de la
religion.

J'ajouterai que les sectes religieuses, qui demeurent �trang�res


aux mouvements des partis, sont loin de se montrer indiff�rentes
aux int�r�ts politiques et au gouvernement du pays; toutes
prennent un int�r�t tr�s vif au maintien des institutions
am�ricaines; elles prot�gent ces institutions par la voix de leurs
ministres dans la chaire sacr�e et au sein m�me des assembl�es
politiques. La religion chr�tienne est toujours, en Am�rique, au
service de la libert�.

C'est un principe du l�gislateur des �tats-Unis que, pour �tre bon


citoyen, il faut �tre religieux; et c'est une r�gle non moins bien
�tablie que, pour remplir ses devoirs envers Dieu, il faut �tre
bon citoyen. � cet �gard toutes les sectes rivalisent de z�le et
de d�vouement; le catholicisme, comme les communions protestantes,
vit en tr�s bonne harmonie avec les institutions am�ricaines; il
se d�veloppe et grandit sous ce r�gime d'�galit�: il a le bonheur,
dans ce pays, de n'�tre ni le protecteur du gouvernement, ni le
prot�g� de l'�tat.

Il n'existe en Am�rique qu'une seule congr�gation qui soit hostile


aux lois du pays, c'est celle des quakers.

Le m�me principe qui les emp�che de r�sister individuellement � la


violence d'un agresseur les conduit � penser que la soci�t� n'a
point le droit de repousser par la force les attaques d'un ennemi;
jamais th�orie si insociale n'est sortie d'une secte si morale et
si pure! quoi qu'il en soit, les quakers refusent de faire partie
de l'arm�e et m�me de la milice am�ricaine. -- �Ainsi, disais-je
un jour � un quaker de Philadelphie, une nation attaqu�e par un
autre peuple qui en veut � son existence n'a pas le droit de se
d�fendre!� -- �Non, me r�pondit le quaker; la guerre, la
r�sistance, la violence, sont contraires � l'esprit de l'�vangile.
Quand nous trouvons dans les livres saints un principe, nous ne
nous bornons pas � l'admirer, nous le mettons en pratique. Le
Christ commande aux hommes de vivre en paix, c'est donc d�sob�ir �
ses lois que de faire la guerre. Notre conviction � cet �gard est
telle, que jamais nous ne porterons les armes, quelle que soit la
puissance humaine qui veuille nous y contraindre. En 1812, lorsque
l'Angleterre et les �tats-Unis entr�rent en guerre, un grand
nombre de quakers de Philadelphie furent d�sign�s pour marcher
contre l'ennemi, mais tous refus�rent en se fondant sur les
principes de leur religion. On les traduisit devant les tribunaux,
qui les condamn�rent � de fortes amendes; ils ne les pay�rent pas.
Alors on saisit et on vendit leurs biens; ceux qui n'en avaient
pas furent jet�s en prison. Nous aurions � notre disposition tous
les tr�sors de l'univers, que jamais nous ne voudrions acquitter
l'amende port�e contre nous en pareil cas. Le paiement serait une
sorte d'acquiescement; quand on nous tra�ne en prison, c'est une
violence � laquelle nous c�dons, et qui n'entra�ne de notre part
aucune adh�sion de nos volont�s.� Je ne discuterai pas ce
raisonnement, dont le vice est trop facile � saisir. Ainsi
l'autorit� demande aux citoyens de s'armer pour la d�fense du
pays, et voil� toute une secte religieuse qui r�siste au pouvoir,
parce que l'�vangile a recommand� la paix et la douceur; de sorte
qu'un pr�cepte sublime, enseign� par Dieu, devient, entre les
mains de l'homme, la source d'un crime, car il tue le patriotisme.
Ici, du reste, je dois faire observer que les quakers ne sont pas
hostiles aux institutions am�ricaines, au gouvernement r�publicain
des �tats-Unis; nulle secte, au contraire, n'est plus d�mocratique
que la leur; mais ils sont hostiles � toute soci�t�, parce que la
premi�re loi de tout �tre existant, individu ou corps social, est
de se conserver, partant de se d�fendre.

Je viens d'exposer les rapports des cultes avec l'�tat selon les
lois am�ricaines... Mais, sur cette mati�re, les lois sont bien
moins puissantes que les moeurs.

Si, dans tous les �tats am�ricains, la constitution n'impose pas


les croyances religieuses et la pratique d'un culte comme
condition des privil�ges politiques, il n'en est pas un seul o�
l'opinion publique et les moeurs des habitants ne prescrivent
imp�rieusement l'obligation de ces croyances. En g�n�ral,
quiconque tient � l'une des sectes religieuses, dont le nombre aux
�tats-Unis est immense, jouit en paix de tous ses droits sociaux
et politiques. Mais l'homme qui dirait n'avoir ni culte ni
croyance religieuse serait non-seulement exclus en fait de tous
emplois civils et de toutes fonctions �lectives gratuites ou
salari�es, mais encore il serait l'objet d'une pers�cution morale
de tous les instants; nul ne voudrait entretenir avec lui des
rapports de soci�t�, encore moins contracter des liens de famille;
on refuserait de lui vendre et de lui acheter: on ne croit pas,
aux �tats-Unis, qu'un homme sans religion puisse �tre un honn�te
homme.

J'indiquais tout � l'heure les atteintes port�es � la libert�


religieuse par les lois de quelques �tats. Je dois ajouter, en
finissant, que ces violations disparaissent chaque jour des lois
et des moeurs am�ricaines. Il ne faut pas oublier que la Nouvelle-
Angleterre, foyer du puritanisme, fut longtemps religieuse
jusqu'au fanatisme, et, si l'on songe que la loi politique de ce
pays punissait jadis de mort les m�cr�ants, c'est-�-dire ceux qui
n'�taient pas presbyt�riens, on reconna�tra quels progr�s le
Massachusetts et les autres �tats du Nord ont faits dans la
tol�rance et dans la libert�.

Troisi�me partie:
Note sur l'�tat ancien et sur la condition pr�sente des tribus
indiennes de l'Am�rique du nord.

Les Europ�ens ont soumis ou d�truit la plupart des peuples du


Nouveau-Monde. Mais, parmi ces nations sauvages ou � demi
civilis�es, il en est plusieurs qui ont �chapp� jusqu'� pr�sent �
l'asservissement ou � la mort; les blancs ne sont pas encore
arriv�s jusqu'� elles, ou elles ont recul� devant eux. Presque
toutes les peuplades de l'Am�rique du Nord sont dans ce cas.

Mais sur celles-l� m�me l'influence des Europ�ens s'est exerc�e;


les blancs, qui n'ont pu encore les r�duire � l'ob�issance ou les
faire dispara�tre, ont eu le pouvoir de changer leurs coutumes,
d'alt�rer leurs moeurs et de bouleverser leur �tat politique tout
entier.

Il y a longtemps qu'on a remarqu� cet effet extraordinaire produit


sur les tribus indiennes par le voisinage des Europ�ens. Mais
personne jusqu'� pr�sent n'a essay� d'en conna�tre toute
l'�tendue, pas plus que d'en rechercher les causes cach�es. Le but
de cette note est de fournir des lumi�res sur ce point.

Les changements que subissent les nations s'op�rent graduellement


� mesure que les g�n�rations se succ�dent; il est donc tr�s
difficile de suivre dans la vie d'un peuple, et ann�e par ann�e,
l'histoire de ses transformations successives. Mais si vous
examinez ce m�me peuple � deux �poques �loign�es l'une de l'autre,
les diff�rences, frappent aussit�t tous les regards. Partant de
cette donn�e, j'ai pens� qu'au lieu de m'abandonner au cours des
temps, et de suivre pas � pas la trace de tous les changements qui
se sont op�r�s peu � peu dans l'�tat social et politique des
indig�nes, j'arriverais par un proc�d� plus rapide � un r�sultat
plus concluant, si je pouvais faire conna�tre ce qu'�taient les
indiens il y a deux cents ans et ce qu'ils sont de nos jours. Pour
m'�clairer sur le premier point, j'ai consult� les auteurs anglais
et fran�ais qui m'ont paru contenir le plus de lumi�res: le
capitaine John Smith et Beverley pour la Virginie; John Lawson
pour les Carolines; William Smith pour l'�tat de New York; pour la
Louisiane, Dupratz; Lahontan et Charlevoix pour le Canada.

Quant � l'�tat actuel, j'ai puis� mes notions dans des voyages
faits par ordre du gouvernement am�ricain, dans des rapports
officiels pr�sent�s au congr�s, dans des r�cits de t�moins
oculaires, dans mes propres observations enfin. Car, j'ai vu de
pr�s plusieurs des nations infortun�es que je vais essayer de
faire conna�tre, et j'ai pu m'assurer par moi-m�me de la v�rit�
des couleurs dont on se sert pour les peindre.

� I. �tat ancien.

Je vais parler de nations qui, bien que peu nombreuses, occupaient


un espace presque aussi grand que la moiti� de l'Europe. On
remarquait entre elles, � l'�poque o� je veux reporter l'attention
du lecteur, des ressemblances et des diff�rences qu'il faut
signaler.

Tous les peuples qui habitaient les c�tes orientales de l'Am�rique


du Nord au moment o� les Europ�ens entr�rent en contact avec elles
avaient un �tat social analogue; toutes vivaient particuli�rement
de la chasse. L'agriculture ne leur �tait cependant point
inconnue, mais aucun d'eux n'�tait encore arriv� � tirer des
fruits de la terre son unique ni m�me son principal moyen de
subsistance. Toutes les relations s'accordent sur ce point. Autour
de la cabane du chef de famille se trouvaient quelques champs de
ma�s que cultivaient ses femmes et ses enfants. Chaque ann�e le
propri�taire quittait cette r�sidence et partait, soit seul, soit
accompagn� des siens, pour se rendre dans une r�gion souvent
�loign�e, o� il se livrait pendant plusieurs mois au soin de la
chasse.

�En mars et avril, dit le capitaine Smith [149], qui �crivait en


1606, parlant des Indiens de la Virginie, ils se nourrissent
principalement de leur p�che. Ils mangent des dindons sauvages,
des �cureuils. En juin, ils plantent leur ma�s, vivant
principalement de glands, de noisettes et de poissons; pour
am�liorer ce r�gime, ils ont soin de se diviser en petites
troupes, se nourrissent de poissons, de b�tes sauvages, de crabes,
d'hu�tres, de tortues. � l'�poque de leur chasse, ils quittent
leurs habitations, et se forment en troupes comme les Tartares;
ils se rendent avec leur famille dans les lieux les plus d�serts,
� la source des rivi�res o� le gibier est abondant. Ils sont en
g�n�ral au nombre de deux ou trois cents.�

Tous les auteurs qui ont parl� des Indiens du Nord tiennent un
langage analogue.

Tous les peuples dont je parle �taient donc cultivateurs par


hasard et par exception, mais, en examinant l'ensemble de leurs
habitudes, on peut dire qu'ils formaient des nations de chasseurs;
toutes les remarques qu'on peut faire sur les peuples chasseurs
leur �taient applicables.

Chez eux, l'esprit national avait pour objet bien plus les hommes
que la terre. Le patriotisme s'attachait aux coutumes, aux
traditions, peu au sol, ou plut�t il ne se liait au sol que par
des souvenirs. Le sauvage tenait � la contr�e qui l'avait vu
na�tre, par la m�moire de ses p�res qui y avaient v�cu, par l'id�e
de leurs os v�n�rables qui y reposaient encore. Tant qu'une nation
indienne habitait son territoire, elle environnait les ossements
de ses a�eux de respects extraordinaires. Lorsqu'elle �tait
oblig�e d'�migrer, elle ne manquait point de les recueillir avec
soin; elle les renfermait dans des peaux; et, apr�s les avoir
charg�s sur leurs �paules, les hommes s'�loignaient sans regrets:
ils emportaient avec eux toute la patrie. �Dans chaque village,
dit Lawson [150], en parlant des Indiens, page 182, on rencontre une
belle cabane qui est �lev�e aux d�pens du public et entretenue
avec un grand soin. Elle renferme les corps des principaux d'entre
les Indiens qui sont morts depuis plusieurs si�cles, et qu'on a
rev�tus de leurs plus beaux habits. Les Indiens r�v�rent et
adorent ce monument, et ils aimeraient mieux tout perdre que de le
voir profaner.�

Lorsqu'une tribu indienne quitte son pays pour aller vivre dans un
autre, elle ne manque jamais d'emporter avec elle ces ossements.
�De nos jours encore, o� l'amour de la patrie s'�teint chez les
Indiens comme tout le reste, la premi�re r�ponse que fait un
Indien aux demandes que lui font les blancs pour acheter ses
terres, disent MM. Clark et Lewis dans leur rapport officiel au
gouvernement f�d�ral, est celle-ci: -- �Nous ne vendrons pas le
lieu o� repose la cendre de nos a�eux.�

L'esprit de propri�t�, qui fait que le cultivateur prend en


quelque sorte racine dans les m�mes champs qui portent ses
moissons, cet esprit n'existait chez aucune des nations de
l'Am�rique du Nord au moment de la d�couverte. Aussi les voit-on
changer de lieu avec une facilit� que nous ne pouvons concevoir.

Les Europ�ens n'ont, pour ainsi dire, point rencontr� de peuplades


sauvages dans l'Am�rique du Nord, qui se pr�tendit originaire du
lieu qu'elle occupait au moment de la d�couverte. Les Natchez
croyaient que leurs p�res �taient venus du Mexique; les Iroquois
se souvenaient d'avoir jadis travers� le Mississipi. On voit, dans
Lahontan et dans Charlevoix, que la plupart des tribus indiennes
qui se trouvaient originairement plac�es aux environs du
territoire occup� par la conf�d�ration iroquoise, avaient cru
devoir transporter leur domicile au-del� vers le nord et l'ouest.

C'est � cette cause qu'il faut attribuer la facilit� qu'ont


trouv�e et que trouvent encore les Europ�ens � se fixer sur le
territoire de ces sauvages. L'int�r�t particulier n'en d�fend
aucune partie, et le corps de la nation ne d�couvre pas du premier
abord quel tort peut lui causer un petit nombre d'�trangers qui
viennent s'�tablir au milieu de champs d�serts, et qui parviennent
� tirer de la terre une subsistance que les Indiens eux-m�mes ne
cherchent pas � obtenir. C'est ce qui faisait dire � M. Bell, dans
un rapport au congr�s le 4 f�vrier 1830 (documents l�gislatifs, no
227): �Avant l'arriv�e des Europ�ens, il ne para�t pas que les
sauvages eussent con�u l'id�e que la terre pouvait �tre l'objet
d'un march�.� Et, si l'on parcourt l'histoire de nos premiers
�tablissements, on d�couvre que les naturels n'ont, pour ainsi
dire, jamais consid�r� les Europ�ens comme des spoliateurs, quand
ils s'�taient assur�s que ces derniers ne venaient point avec des
intentions hostiles.

Cet �tat social produisait chez toutes les nations sauvages qui
l'avaient adopt� des cons�quences analogues. Les Indiens, ne
connaissant point la richesse immobili�re, ne tirant de la terre
qu'une faible partie de leur subsistance, pouvaient abandonner le
travail p�nible de la culture aux femmes et aux enfants, et
r�server aux hommes les travaux m�l�s de plaisirs, qui sont le
propre de la chasse.

�Les hommes, dit John Smith en parlant des Indiens de la Nouvelle


-- Angleterre, sont principalement occup�s de la chasse.� (page
240)

Le m�me auteur dit, en parlant des Indiens de la Virginie: �Les


hommes consacrent leur temps � la p�che, la chasse, la guerre et
autres exercices virils, regardant comme une honte d'�tre vus
s'occupant des soins propres aux femmes; d'o� il arrive que les
femmes sont souvent surcharg�es de travaux, et les hommes oisifs.
Les femmes et les enfants sont exclusivement charg�s de faire les
nattes, les paniers, pr�parent les aliments, plantent le ma�s, le
r�coltent.�

�Les femmes des Iroquois, dit William Smith, page 78, cultivent
les champs, les hommes vont � la chasse.� -- �Les Indiens ne
travaillent jamais,� dit Lawson, � propos des indig�nes de la
Caroline (page 174). De l� une liaison intime que le temps n'a pu
d�truire, entre les id�es de travail s�dentaire, et
particuli�rement de la culture de la terre, et les id�es de
faiblesse, de d�pendance, d'ob�issance, d'inf�riorit�. Aussi les
premiers Europ�ens qui abord�rent sur les c�tes de l'Am�rique du
Nord trouv�rent-ils �tablie chez tous les sauvages cette opinion,
que le travail de la terre doit �tre abandonn� aux femmes, aux
enfants, aux esclaves, et que la chasse et la guerre sont les
seuls soins dignes d'un homme; opinion qui, se retrouvant en m�me
temps chez un si grand nombre de nations diverses, ne pouvait
prendre naissance que dans un �tat social commun � toutes. N'�tant
pas attach� � un lieu plus qu'� un autre par la possession et la
culture de la terre, errant une partie de l'ann�e � la suite des
b�tes sauvages, dont il cherchait � faire sa proie, l'Indien de
l'Am�rique du Nord ne pouvait point recueillir tranquillement le
r�sultat des exp�riences individuelles, lier entre elles les
cons�quences de faits analogues et en faire un corps de principes
et d'id�es g�n�rales, en un mot cr�er ce qu'on appelle les
sciences. Son genre de vie ne permettait point � un m�me homme de
donner � aucune entreprise un grand degr� de r�flexion et de
suite: il s'opposait � plus forte raison � ce que plusieurs
g�n�rations s'occupassent des m�mes objets, et se transmissent les
unes aux autres le r�sultat de leurs recherches. L'humanit� �tait
d�j� vieille, l'homme �tait toujours jeune, et la civilisation
n'avait pas plus de domicile fixe que le chasseur. Toutes les
nations indiennes devaient donc pr�senter le spectacle de peuples
encore peu avanc�s dans la voie du progr�s intellectuel; non parce
qu'elles habitaient l'Am�rique au lieu de l'Europe, ou parce
qu'elles �taient rouges et non blanches; mais par la raison que
toutes avaient adopt� un �tat social qui ne permet � la
civilisation que de certains d�veloppements. Aucune des nations du
continent de l'Am�rique du Nord n'avait invent� l'�criture,
quoique plusieurs eussent des hi�roglyphes qui, jusqu'� un certain
point, pouvaient en tenir lieu.

�Ces Indiens, dit Beverley [151] (ceux de la Virginie), n'ont aucune


sorte de lettres; mais quand ils ont quelque chose � se
communiquer, ils y emploient une esp�ce d'hi�roglyphes, ou de
figures repr�sentant des oiseaux, des b�tes, ou autres choses
propres � faire comprendre leurs diff�rentes pens�es.� Lahontan
dit la m�me chose des Iroquois: il donne m�me le mod�le du r�cit
d'une exp�dition, exprim�e de cette sorte. Voyez tome II, page
191.

Aucune de ces nations n'avait d�couvert les m�taux, ni le secret


de les travailler. �Avant l'arriv�e des Anglais, dit Beverley en
parlant des sauvages de la Virginie, les Indiens ne connaissaient
ni le fer ni l'acier.�

La m�me remarque est applicable � tous les indig�nes du continent.


Les sciences les plus n�cessaires, l'art d'�lever des maisons, de
faire des canots, de fabriquer des v�tements, n'avaient point
d�pass� parmi eux les limites que peuvent atteindre l'industrie et
les efforts d'un homme isol� ou d'une g�n�ration.

�Les Indiens, dit en 1606 le capitaine John Smith, p. 30, ont pour
v�tement des peaux de b�tes qu'ils portent avec le poil durant
l'hiver, et d�pouill�es de poil pendant l'�t�: les principaux
d'entre eux s'enveloppent de longs manteaux de peaux qui, pour la
forme, ressemblent aux manteaux irlandais. Ces manteaux sont
souvent brod�s avec des grains de cuivre; plusieurs sont peints.
Les maisons de ces sauvages sont b�ties en mani�re de berceaux:
elles sont compos�es de jeunes arbres pli�s et attach�s ensemble:
on les recouvre si soigneusement avec des nattes et de l'�corce
d'arbre, que ni le vent ni la pluie ne sauraient y entrer; mais il
y r�gne une grande fum�e. Leurs b�timents publics �taient faits
avec plus de grandeur et plus d'art. Le m�me Smith parle, page 37,
d'une maison destin�e � contenir le tr�sor du roi. La longueur de
ce palais est de cinquante � soixante aunes (yards). De grossi�res
statues occupent ses quatre coins. �Les maisons des Iroquois, dit
William Smith, page 78, consistent en quelques pieux fich�s en
terre, et couverts d'�corce d'arbres, au haut desquels on laisse
une ouverture pour donner passage � la fum�e. Partout o� il se
trouve un nombre consid�rable de ces huttes, ils b�tissent un fort
carr�, sans bastions, et simplement entour� de palissades.�
Les sentiments n'ont pas besoin pour se d�velopper du m�me travail
successif que les id�es. L'�tat social des chasseurs exerce
cependant une influence sinon pareille, du moins aussi in�vitables
sur l'�me des hommes qui l'ont admis que sur leur esprit.

Il est certaines affections qui, pour recevoir tout leur


d�veloppement, demandent de l'oisivet�, du temps, de la
tranquillit�, l'usage du superflu, l'habitude d'une vie
intellectuelle. Celles-l� �taient � peu pr�s inconnues � des
peuples chasseurs comme les Am�ricains du Nord.

L'amour, cette passion exclusive, r�veuse, enthousiaste, sensuelle


et immat�rielle tout � la fois, cette passion qui joue un si grand
r�le dans la vie des hommes polic�s, ne venait presque jamais
troubler l'existence du sauvage. �Les Indiens dit Lahontan, t. II,
p. 131, n'ont jamais connu ce que nous appelons l'amour; ils
aiment si tranquillement qu'on pourrait appeler leur amour une
simple bienveillance. Ils ne sont point susceptibles de jalousie.�
-- �Les sauvages, dit-il encore, n'aiment que la guerre et la
chasse, ils ne se marient qu'� trente ans, parce qu'ils croient
que le commerce des femmes les �nerve de telle sorte, qu'ils n'ont
plus la m�me force pour faire de longues courses et courir apr�s
leurs ennemis.�

Il existe d'autres sentiments, au contraire, qui sont si naturels


au coeur humain, qu'on les retrouve toujours quelle que soit la
position que l'homme occupe. Ces derniers se montrent d'autant
plus �nergiques qu'ils sont en plus petit nombre; d'autant plus
violents que l'esprit, moins rempli et plus inculte, ne paralyse
pas par le doute les mouvements du coeur et l'action in de la
volont�. Ces sentiments avaient acquis chez les Am�ricains du Nord
un degr� d'intensit� inconnu aux nations civilis�es de l'ancien
monde. La col�re, la vengeance, l'orgueil, le patriotisme, se
montrent l� sous des formes terribles qu'ils n'avaient point
rev�tues ailleurs.

L'�tat social faisait �galement na�tre chez les tribus indiennes


un certain nombre de vices et de vertus qu'on retrouvait � un
degr� plus ou moins grand chez tous les peuples qui habitaient
alors le littoral du continent.

Les Indiens de l'Am�rique du Nord poss�daient peu de biens, et, ce


qui est remarquable, ne connaissaient aucun de ces biens pr�cieux
au moyen desquels on acquiert tous les autres. Il �tait donc rare
de rencontrer chez eux ces passions viles que fait na�tre la
cupidit�! Le vol y �tait presque inconnu! �Le vol, dit Lawson, p.
178, est chose extr�mement rare parmi les Indiens.� �Les sauvages,
dit Lahontan, t. II, p. 133, n'ayant ni tien ni mien, ni
sup�riorit� ni subordination, les voleurs, les ennemis
particuliers ne sont pas � craindre parmi eux, ce qui fait que
leurs cabanes sont toujours ouvertes la nuit et le jour.�

C'�tait bien moins l'ambition qui allumait la guerre au sein des


tribus indiennes que la col�re et la vengeance. �Il est rare, dit
John Smith, que les Indiens fassent la guerre pour obtenir des
terres ou acqu�rir des biens.�

Les sauvages �taient prompts � se secourir mutuellement dans le


besoin, parce qu'ils �taient tous �gaux entre eux, expos�s aux
m�mes mis�res.

�Ces Indiens, dit Lawson, p. 235, sont meilleurs pour nous que
nous pour eux: ils nous fournissent des vivres quand nous nous
trouvons dans leurs pays, tandis que nous les laissons mourir de
faim � notre porte.�

�Les Indiens, dit le m�me auteur, p. 178, sont tr�s charitables


les uns envers les autres. Lorsque l'un d'eux a �prouv� quelque
grande perte, on fait un festin, apr�s lequel un des convives,
prenant la parole, fait conna�tre � l'assembl�e que, la maison
d'un tel ayant pris feu, toutes ses propri�t�s ont �t� d�truites.
Quand ce discours est termin�, chacun des assistants se h�te
d'offrir � celui qui a souffert un certain nombre de pr�sents. La
m�me assistance est accord�e � celui qui a besoin de b�tir une
cabane ou de fabriquer un canot.�

Parmi eux l'hospitalit� �tait en grand honneur, et ils ne


manquaient point de l'exercer. �Les sauvages re�oivent volontiers
les �trangers,� dit William Smith, p. 80, en parlant des Iroquois.
�Lorsqu'un �tranger s'approche d'un village, dit Beverley, p. 256,
le chef va au devant de lui et le prie de s'asseoir sur des nattes
qu'on a soin d'apporter. On fume, on discourt quelque temps; on
entre ensuite dans le village: l� on lave les pieds � l'�tranger
et on lui donne un repas; si l'�tranger est un homme de grande
distinction, on choisit deux jeunes filles pour partager sa
couche. Ces derni�res croiraient manquer � l'hospitalit� si elles
opposaient la moindre r�sistance aux d�sirs de leur h�te, et elles
ne se croient nullement d�shonor�es en y c�dant.�

Aucune des peuplades de l'Am�rique du Nord ne menant une existence


s�dentaire, toutes ignoraient l'art de donner par l'�criture une
forme certaine et durable � la pens�e. On ne connaissait point
parmi elles ce que nous appelons la loi. Non-seulement elles
n'avaient point de l�gislation �crite, mais les rapports des
hommes entre eux n'y �taient soumis � aucune r�gle uniforme et
stable, �man�e de la volont� l�gislative de la soci�t�.

Ces sauvages n'�taient pourtant point aussi barbares qu'on le


pourrait croire. Lorsque la souverainet� nationale ne s'exprime
pas par les lois, elle s'exerce indirectement par les moeurs.
Quand les moeurs sont bien �tablies, on voit se former une sorte
de civilisation au milieu de la barbarie, et la soci�t� se fonder
parmi des hommes chez lesquels, au premier abord, on e�t dit que
le lien social n'existait pas.

J'ai d�j� indiqu� le respect des Indiens pour les �trangers, leur
hospitalit�, leurs coutumes bienfaisantes. J'ai fait remarquer le
culte patriotique qu'ils rendaient aux d�pouilles de leurs a�eux.
Ce n'�tait point le seul usage qui li�t entre elles les
g�n�rations en d�pit des habitudes errantes et de l'ignorance de
ces peuples.

�Les indiens de la Virginie, dit John Smith, p. 35, ont coutume


d'�lever des esp�ces d'autels de pierre dans les lieux o� quelque
grand �v�nement est survenu. Lorsque vous rencontrez quelqu'une de
ces pierres, ils ne manquent point de vous raconter � quelle
occasion elle a �t� plac�e en cet endroit, et ils ont soin de
faire passer la connaissance de ces m�mes faits d'�ge en �ge.

�Lorsqu'un Indien des Carolines vient de mourir, dit Lawson, p.


180, apr�s que l'enterrement a eu lieu, le m�decin ou le pr�tre
commence � faire l'�loge du mort; ils disent combien il �tait
brave, fort et adroit; ils racontent quel nombre d'ennemis il a
tu�s ou ramen�s captifs; ils assurent que c'�tait un grand
chasseur, qu'il aimait avec ardeur son pays; ils passent ensuite �
l'�num�ration de ses richesses; ils disent combien le mort avait
de femmes et d'enfants, quelles �taient ses armes... Apr�s avoir
ainsi c�l�br� les louanges de celui qui n'est plus, l'orateur
s'adresse � l'assembl�e: �C'est � vous, dit-il, de remplacer celui
que nous avons perdu en imitant ses exemples; en agissant ainsi,
vous �tes assur�s d'aller le rejoindre dans la patrie des �mes o�
vous trouverez des daims toujours en abondance, des compagnes
toujours belles et jeunes, o� la faim, le froid, la fatigue, ne
vous atteindront jamais�. Ayant ainsi parl�, il raconte quelques
histoires qui se conservent d'une mani�re traditionnelle dans la
nation; il rappelle que, dans telle ann�e, la guerre s'alluma et
que ses compatriotes furent victorieux, il nomme les chefs qui se
distingu�rent alors.

Si les pouvoirs politiques �taient souvent d�biles parmi les


Indiens, l'�ge et les liens du sang exer�aient un salutaire
contr�le sur les actions des hommes. Tous les anciens auteurs qui
ont �crit sur l'Am�rique du Nord nous parlent de l'influence
qu'obtenait la vieillesse. Le p�re de famille jouissait alors
d'une grande autorit�.

Parlant de l'�ducation des Indiens, Dupratz dit, t. II, p. 312:


�Comme d�s leur plus tendre enfance on les menace du vieillard
s'ils sont mutins ou s'ils font quelque malice, ce qui est rare,
ils le craignent et le respectent plus que tout autre. Ce
vieillard est le plus vieux de la famille, assez souvent le
bisa�eul ou trisa�eul, car ces naturels vivent longtemps, et,
quoiqu'ils n'aient des cheveux gris que quand ils sont bisa�euls,
on en a vu qui �taient tout-�-fait gris se lasser de vivre ne
pouvant plus se tenir sur leurs jambes sans avoir d'autre maladie
ni infirmit� que la vieillesse, en sorte qu'il fallait les porter
hors de la cabane pour prendre l'air ou pour ce qui leur �tait
d'autre n�cessit�, secours qui ne sont jamais refus�s � ces
vieillards. Le respect que l'on a pour eux est si grand dans leur
famille qu'ils sont regard�s comme juges: leurs conseils sont des
arr�ts. Un vieillard, chef d'une famille, est appel� p�re par tous
les enfants de la m�me cabane, soit par ses neveux et arri�re
neveux. Les naturels disent souvent qu'un tel est leur p�re: c'est
le chef de la famille; et, quand ils veulent parler de leur propre
p�re, ils disent qu'un tel est leur vrai p�re.� Voir l'Histoire de
la Louisiane, par Dupratz.

Les Indiens avaient encore plusieurs coutumes qui temp�raient les


maux de la guerre, et resserraient le champ ouvert � la violence.
On voit dans Beverley que les Indiens de la Virginie
accompagnaient un trait� d'un certain nombre de c�r�monies propres
� graver dans tous les esprits le souvenir de l'engagement mutuel
qui �tait pris, et � le rendre plus sacr�. Tous les �crivains que
j'ai d�j� cit�s parlent de ce symbole myst�rieux de la concorde et
de l'amiti�, le calumet, qui, dans tous les d�serts de l'Am�rique
du Nord, servait d'introduction � l'�tranger et m�me de sauvegarde
aux ennemis. Lahontan, faisant un voyage de d�couvertes chez les
nations �tablies sur les confluents du Mississipi, avait attach�
le calumet � la proue de son canot, et il voguait paisiblement
parmi les peuples sauvages qui couvraient la rive de ces fleuves.

Chez tous les Indiens, le sort r�serv� aux femmes �tait � peu pr�s
le m�me. La femme �tait bien plus la servante que la compagne de
l'homme. La soci�t� n'avait point donn� au mariage le caract�re
durable et sacr� dont la plupart des peuples polic�s et
s�dentaires l'ont rev�tu. La polygamie �tait permise ou tol�r�e
par les usages de presque tous les Indiens. Chez tous, la femme
occupait la position d'un �tre inf�rieur. �Les femmes, dit John
Smith, page 240, sont tenues en esclavage. Lorsque Powahatan, l'un
des rois du Sud, est � table, ses femmes le servent: l'une lui
apporte de l'eau pour laver ses mains, une autre les essuie avec
un paquet de plumes, en guise de serviette (V. p. 38). Powahatan,
ajoute le m�me auteur, a autant de femmes qu'il en d�sire.� �� la
moindre querelle, dit Lawson, ces Indiens peuvent renvoyer leur
femme, et en prendre une autre.� (V. p. 35).

Quant aux moeurs proprement dites, il est difficile de se faire


une id�e exacte de ce qu'elles �taient chez ces peuples, �
l'�poque dont nous parlons.

Lawson pr�tend, page 35, que de son temps (1700) il r�gnait une
grande corruption parmi les femmes indiennes. Beverley, qui
�crivait � la m�me �poque, croit � la vertu de ces m�mes sauvages,
et assure que parmi elles l'infid�lit� conjugale passait pour un
crime irr�missible. (V. p. 235) William Smith a entendu dire que
les Iroquoises �taient fort dissolues; et Lahontan, tout en
reconnaissant que ces Indiennes se livrent facilement avant
d'avoir pris un �poux, assure qu'elles respectent avec le plus
grand scrupule le lien du mariage, quand une fois elles l'ont
form� (V. p. 80).

Au milieu de toutes les superstitions que pratiquaient ces


sauvages, il est facile de reconna�tre un certain nombre d'id�es
simples et vraies, qui se trouvaient chez les diff�rentes
peuplades du continent. Les Indiens reconnaissaient un �tre
supr�me, immat�riel, qu'ils appelaient le Grand-Esprit; ils le
croyaient tout puissant, �ternel, cr�ateur de toutes choses,
auteur de tout bien. � c�t� de ce Dieu, ils pla�aient un pouvoir
malfaisant auquel une partie de la destin�e des hommes �tait
abandonn�e, et ils lui adressaient des pri�res, qu'inspirait la
peur et non l'amour.

�Il existe dans les cieux, disaient les Indiens de la Virginie �


Beverley (p. 272), un Dieu bienfaisant, dont les b�nignes
influences se r�pandent sur la terre. Son excellence est
inconcevable; il poss�de tout le bonheur possible: sa dur�e est
�ternelle, ses perfections sans bornes; il jouit d'une
tranquillit� et d'une indolence �ternelles. Je leur demandai
alors, ajoute Beverley, pourquoi ils adoraient le diable, au lieu
de s'adresser � ce Dieu. Ils r�pondirent qu'� la v�rit� Dieu �tait
le dispensateur de tous les biens, mais qu'il les r�pandait
indiff�remment sur tous les hommes; que Dieu ne s'embarrasse point
d'eux, et ne se met point en peine de ce qu'ils ont, mais qu'il
les abandonne � leur libre arbitre, et leur permet de se procurer
le plus qu'ils peuvent des biens qui d�coulent de sa lib�ralit�;
qu'il �tait par cons�quent inutile de le craindre et de l'adorer;
au lieu que, s'ils n'apaisaient pas le m�chant esprit, il leur
enl�verait tous ces biens que Dieu leur avait donn�s, et leur
enverrait la guerre, la peste, la famine; car ce m�chant esprit
est toujours occup� des affaires des hommes.�

Les m�mes notions confuses se trouvent plus ou moins chez tous les
peuples du continent. Tous ces sauvages reconnaissaient
l'immortalit� de l'�me; tous admettaient le dogme social des
peines et des r�compenses dans l'autre monde; mais, chez aucun de
ces peuples, l'imagination n'�tait all�e au-del� d'un paradis et
d'un enfer tout mat�riels.

�Les Indiens, dit Lawson, page 180, croient que les hommes
vertueux iront, apr�s la mort, dans le pays des esprits; que l�
ils n'�prouveront ni faim, ni froid, ni fatigue; qu'ils auront
toujours � leur disposition de jeunes et belles vierges, et que le
gibier y sera in�puisable: les m�chants, au contraire, ceux qui
pendant leur vie se sont montr�s paresseux, voleurs, l�ches,
mauvais chasseurs, les hommes qui ont men� une existence inutile �
la nation, ceux-l� ne trouveront, dans l'autre monde, que la faim,
l'inqui�tude, le froid; ils ne rencontreront que de vieilles
femmes et des serpents, et ne se nourriront que de mets infects.�

�Les Indiens, dit Beverley, page 274, ont un paradis et un enfer


tout mat�riels: d'un c�t�, un beau climat, du gibier, de belles
jeunes filles; de l'autre, des marais puants, des serpents et de
vieilles femmes.�

Les remarques que je viens de faire sont applicables, comme on a


pu l'apercevoir, � toutes les nations indiennes que rencontr�rent
les Europ�ens en arrivant sur les rivages de l'Am�rique du Nord.
Il existait cependant entre ces peuples des diff�rences qu'il
s'agit maintenant de signaler.

Les plus saillantes se rapportent � la forme du gouvernement: on


voyait alors dans le Nouveau Monde, et au sein d'un �tat social
barbare, un spectacle analogue � celui qui s'�tait pr�sent� dans
l'autre h�misph�re, chez des peuples dont l'�tat social �tait
diff�rent, et la civilisation avanc�e. Au nord du continent
r�gnait la libert�; au sud, la servitude, si l'on doit appeler
servitude l'esp�ce de suj�tion incompl�te � laquelle on peut
soumettre un peuple chasseur. Au midi, on avait perfectionn� l'art
de gouverner des sujets; au nord, la science de se gouverner soi-
m�me. Les Europ�ens trouv�rent �tablis dans la G�orgie, la
Caroline et la Virginie, au sein des petits peuples qui habitaient
cette partie du continent, des monarchies h�r�ditaires. Ils y
trouv�rent des pouvoirs politiques qui, se combinant avec art �
des autorit�s religieuses, formaient des th�ocraties absolues.

�Quoique ces Indiens, dit John Smith, page 37, en parlant des
Virginiens, soient tr�s barbares, ils ont cependant un
gouvernement; et ces peuples, par l'ob�issance qu'ils t�moignent �
leurs magistrats, se montrent sup�rieurs � beaucoup de nations
civilis�es. La forme de leur soci�t� est monarchique: un seul
commande. Sous lui se trouvent un grand nombre de gouverneurs.
Leur chef actuel se nomme Powahatan; il tient une partie de ses
domaines par succession. Toutes les nuits on pose des sentinelles
autour de sa demeure. Il a un tr�sor compos� de peaux, de grains
de verre... Sa volont� fait loi et doit �tre ob�ie. Ses sujets ne
l'estiment pas seulement un roi, mais un demi-dieu. Les chefs
int�rieurs, qu'on nomme Werowances, sont tenus de gouverner
d'apr�s la coutume. Tous les Indiens paient � Powahatan un tribut
de peaux, de dindons sauvages et de ma�s.� Smith raconte en ces
termes une audience solennelle qu'il re�ut de Powahatan: �Le roi
�tait assis, dit-il, sur un lit de nattes, ayant � c�t� de lui un
coussin de cuir brod� d'une mani�re sauvage, avec des perles et
des grains blancs. Il portait une robe de peau aussi large qu'un
manteau irlandais. Pr�s de lui, et � ses pieds, �tait assise une
belle jeune femme. De chaque c�t� de la cabane �taient plac�es
vingt de ses concubines; elles avaient la t�te et les �paules
peintes en rouge, et portaient des colliers autour du cou. Devant
ces femmes �taient assis les principaux de la nation; quatre ou
cinq cents personnes �taient derri�re eux. Il avait �t� command�,
sous peine de mort, de nous traiter avec respect.� Du reste, ce
m�me prince, qui disposait d'une mani�re si absolue de ses sujets,
et qui aimait � se montrer entour� d'une grandeur si sauvage; ce
m�me homme, dit John Smith, pourvoyait lui-m�me � ses besoins,
faisait ses v�tements, fabriquait son arc et ses fl�ches, allait �
la p�che et � la chasse comme le moindre de ses compatriotes. Ces
contrastes se rencontreront toujours chez les peuples qui, sans
avoir admis la propri�t� fonci�re, se seront soumis � l'autorit�
absolue d'un chef.

�Les Indiens, dit Beverley, page 239, forment des communaut�s


entre eux. Cinquante et jusqu'� cinq cents familles se r�unissent
dans une ville, et chacune de ces villes est un royaume.
Quelquefois un seul roi poss�de plusieurs villes; mais, en pareil
cas, il y a toujours un vice-roi dans chacune d'elles. Ce dernier
est en m�me temps le gouverneur, le juge et le chancelier. Il paie
tribut au roi.�

�Ces Indiens ont deux titres d'honneur, dit le m�me Beverley; ils
appellent cocharouse celui qui prend part aux affaires civiles, et
werowance le chef militaire.�

J'ai dit que, parmi les Indiens du Sud, la religion se m�lait au


pouvoir et l'appuyait. C'est l� un fait qui se retrouve chez tous
les peuples m�ridionaux, qu'ils soient civilis�s ou barbares. Chez
les sauvages dont je parle, les formes du culte �taient infiniment
plus arr�t�es qu'au Nord. Ils avaient des autels, des temples, des
c�r�monies annuelles, un corps de pr�tres s�par� du reste de la
population. En �tudiant les auteurs que j'ai d�j� cit�s, on voit
que, dans cette partie du continent, le pouvoir politique et la
religion se m�laient sans cesse et confondaient leurs int�r�ts.
�Ils estiment ce lieu si saint, dit John Smith, page 35, en
parlant d'un temple, que les rois et les pr�tres osent seuls y
entrer.�

�Les Indiens embaument leurs rois, dit Beverley, page 396, et les
conservent dans un temple o� un pr�tre doit se trouver jour et
nuit.� �Ces sauvages, dit encore le m�me auteur, page 288, ne font
jamais une entreprise sans consulter leurs pr�tres.�

Il para�t que le pouvoir politique de ce clerg� sauvage


s'�tablissait principalement au moyen d'une sorte d'initiation
dont John Smith et Beverley parlent �galement, quoique en termes
un peu diff�rents. �Tous les quinze ou seize ans dit ce dernier,
page 284, le gouverneur de la ville fait choix d'un certain nombre
de jeunes gens qui sont l'�lite de la population. Les pr�tres les
conduisent dans les bois, o� on les tient pendant plusieurs mois
de suite. L� on leur impose un r�gime tr�s s�v�re, et on leur fait
boire une d�coction de plantes qui les prive pendant quelque temps
de leur raison. Lorsqu'ils reviennent � leur �tat naturel, ils ont
oubli� ou feignent d'avoir oubli� tout ce qu'ils avaient su
pr�c�demment, et il faut recommencer leur �ducation. Beaucoup
meurent dans cette �preuve. Les Indiens pr�tendent qu'ils
emploient ce moyen violent pour d�livrer la jeunesse des mauvaises
impressions de l'enfance. Ils soutiennent qu'ensuite ils sont plus
en �tat d'administrer �quitablement la justice, sans avoir aucun
�gard � l'amiti� et au parentage.�

Mais c'est au sein de la grande nation des Natchez que l'autorit�


civile et le pouvoir religieux s'�taient le mieux unis et avaient
combin� le plus savamment leurs efforts.

Le gouvernement des Natchez �tait tout � la fois despotique et


th�ocratique.

�Ces peuples, dit Dupratz, sont �lev�s dans une si parfaite


soumission � leur souverain, que l'autorit� qu'ils exercent sur
eux est un v�ritable despotisme qui ne peut �tre compar� qu'�
celui des premiers empereurs ottomans; il est, comme eux, ma�tre
absolu des biens et de la vie des sujets; il en dispose � son gr�;
sa volont� est sa raison.� (V. t. II, p. 352.)

Ce despotisme proc�dait, suivant la tradition des Natchez, d'une


source toute divine. Je ne puis mieux faire que de rapporter les
termes dans lesquels un chef de la nation des Natchez racontait �
Dupratz cette origine: �Il y a un tr�s-grand nombre d'ann�es qu'il
parut parmi nous un homme avec sa femme qui descendit du soleil.
Ce n'est pas que nous crussions qu'il �tait fils du soleil, ni que
le soleil e�t une femme dont il naquit des enfants; mais lorsqu'on
les vit l'un et l'autre, ils �taient encore si brillants que l'on
n'eut point de peine � croire qu'ils venaient du soleil. Cet homme
nous dit qu'ayant vu l�-haut que nous ne nous gouvernions pas
bien, que nous n'avions pas de ma�tre, que chacun de nous se
croyait assez d'esprit pour gouverner les autres dans le temps
qu'il ne pouvait pas se conduire lui-m�me, il avait pris le parti
de descendre pour nous apprendre � mieux vivre... Les vieillards
s'assembl�rent et r�solurent entre eux que, puisque cet homme
avait tant d'esprit que de leur enseigner ce qui �tait bon �
faire, il fallait le reconna�tre pour souverain.� (V. Dupratz, p.
333.)

Cet homme suppos� descendu du soleil, �tant reconnu souverain,


commen�a par �tablir dans sa famille l'h�r�dit� de la puissance.
(V. Dupratz, p. 334.) Il ordonna ensuite qu'on b�t�t un temple
dans lequel les seuls princes et princesses (c'est-�-dire les
soleils et soleilles) auraient droit d'entrer pour parler �
l'esprit; que dans ce temple on conserv�t �ternellement un feu
qu'il avait fait descendre du soleil; et que l'on chois�t dans la
nation huit hommes sages pour le garder et l'entretenir nuit et
jour. La n�gligence dans l'accomplissement de ce devoir, fut punie
de mort. (V. ibid, p. 335.) On voit dans le m�me auteur que les
f�tes de ces Indiens �taient tout � la fois politiques et
religieuses, et que leurs chefs ou soleils y remplissaient une
sorte de sacerdoce.

Tandis que les Indiens du Sud se soumettaient au pouvoir divin et


absolu du prince, il r�gnait au Nord une libert� presque sans
limites. Les Europ�ens rencontr�rent dans cette partie du
continent des peuples qui avaient en tout ou en partie des formes
r�publicaines. Chez eux la nation, ou du moins l'�lite de ses
membres, �taient consult�s pour toutes les grandes entreprises. Le
pouvoir des chefs y �tait born� et descendait rarement de p�re en
fils. On peut dire que la soci�t� s'y gouvernait elle-m�me. Parmi
les nations du Nord, je ne citerai que celle des Iroquois; c'�tait
sans contredit le peuple le plus remarquable du continent. Les
Iroquois �taient au septentrion ce que les Natchez �taient au Sud.
Comme eux ils avaient perfectionn� et compl�t� le syst�me
politique admis et pratiqu� imparfaitement par les tribus
environnantes.

L'�tat social des Iroquois �tait le m�me que celui de toutes les
nations du continent; comme celles-ci, ils formaient un peuple de
chasseurs; comme elles, ils ignoraient les sciences et les arts;
ainsi qu'elles, ils �taient gouvern�s par les coutumes, par les
moeurs, et non par les lois; ils pr�sentaient donc les traits
principaux de la civilisation indienne, mais ils lui avaient pris
tout ce qu'elle peut pr�senter de remarquable; sans se rapprocher
en rien des Europ�ens, ils diff�raient des autres nations du
continent am�ricain; ils ne ressemblaient � aucun peuple du monde.

J'ai dit que les Iroquois formaient un peuple chasseur; cependant


leur vie �tait moins nomade que celle des autres Indiens de
l'Am�rique du Nord; leurs villages se composaient de cabanes plus
solides et mieux faites que celles que les Europ�ens avaient
rencontr�es dans cette partie du Nouveau-Monde. �Les peuples
auxquels nous avons donn� le nom d'Iroquois, dit Charlevoix, p.
421, t. I, s'appellent, en langue indienne, Agonnousionni, c'est-
�-dire faiseurs de cabanes, parce qu'ils les b�tissent beaucoup
plus solides que la plupart des sauvages.� Le grand nombre des
esclaves qu'ils avaient fait � la guerre leur permettait de mettre
en culture plus de terre que leurs voisins; la fertilit� de leur
sol leur fournissait d'abondantes moissons; et ils apprirent
bient�t des Europ�ens l'art d'�lever des troupeaux. �Arriv�s dans
le pays des Iroquois, dit Lahontan, p. 101, v. I, nous f�mes
occup�s pendant cinq ou six jours, autour des villages, � couper
le bl� d'Inde dans les champs. Nous trouv�mes dans les villages
des chevaux, des boeufs, de la volaille et quantit� de cochons.�

Quoiqu'ils n'eussent pas renonc� � leurs habitudes de chasseurs,


les Iroquois �taient donc les peuples les plus s�dentaires du
continent; aussi leurs coutumes �taient-elles plus fixes et leur
th�orie sociale plus savante.

Les peuples auxquels les Fran�ais donn�rent le nom d'Iroquois


formaient une conf�d�ration de six nations distinctes; chacune de
ces peuplades veillait � ses propres affaires; tous les ans, les
d�put�s nomm�s par chacune d'elles se r�unissaient dans un m�me
lieu et arr�taient les entreprises communes. Chacune de ces
petites r�publiques formait une d�mocratie � la t�te de laquelle
se trouvaient naturellement plac�s ceux que leur �ge et leurs
exploits distinguaient de leurs concitoyens.
�Les Iroquois, dit Lahontan, p. 50, v. I, composent cinq nations,
� peu pr�s comme les Suisses, sous des noms diff�rents, quoique de
m�me nation, et li�s des m�mes int�r�ts. Ils appellent les cinq
villages les cinq cabanes qui, tous les ans, s'envoient
r�ciproquement des d�put�s pour faire le festin d'union et fumer
le grand calumet des Cinq Nations.� -- C'est de ce m�me peuple que
William Smith dit: �Quoiqu'on ne doive point attendre de police
r�guli�re pour le maintien de l'harmonie au dedans, et la d�fense
de l'�tat contre les attaques du dehors, du peuple dont je parle,
il y en a cependant peut-�tre plus qu'on ne pense... Toutes leurs
affaires, relatives tant � la paix qu'� la guerre, sont r�gies par
leurs sachems ou chefs. Tout homme qui se signale par ses exploits
et par son z�le pour le bien public est s�r d'�tre estim� de ses
compatriotes, de primer dans les conseils, et d'ex�cuter le plan
concert� pour l'avantage de sa patrie: quiconque poss�de ces
qualit�s devient sachem sans autre c�r�monie. Comme il n'y a point
d'autre voie pour parvenir � cette dignit�, elle cesse d�s qu'on
ralentit son z�le et son activit� pour le bien public. Quelques-
uns l'ont crue h�r�ditaire, mais sans aucun fondement: il est vrai
qu'on respecte un fils en faveur des services de son p�re, mais
s'il n'a aucun m�rite personnel, il n'a jamais part au
gouvernement, et il serait disgraci� pour toujours s'il voulait
s'en m�ler. Les enfants de ceux qui se sont distingu�s par leur
patriotisme, excit�s par la consid�ration de leur naissance et par
les principes de vertu qu'on a soin de leur inspirer, imitent les
exploits de leurs p�res et parviennent aux m�mes honneurs, et
c'est ce qui a donn� lieu de croire que le titre et le pouvoir de
sachem �taient h�r�ditaires. Chacune de ces r�publiques a ses
chefs particuliers qui �coutent et d�cident les diff�rends qui
s'�l�vent en plein conseil, et, quoiqu'ils n'aient point
d'officiers pour faire ex�cuter leurs ordres, on ne laisse pas que
d'ob�ir � leurs d�crets, de peur de s'attirer le m�pris public...
La condition de ce peuple le met � l'abri des factions qui ne sont
que trop ordinaires dans les gouvernements populaires. Comment un
homme formerait-il un parti, puisqu'il n'a ni honneurs, ni
richesses, ni autorit� � accorder? Toutes les affaires qui
concernent l'int�r�t public sont r�gl�es dans l'assembl�e g�n�rale
des chefs de chaque nation, laquelle se tient ordinairement �
Onondaga, qui est le centre du pays, Ils peuvent agir s�par�ment
dans les cas improvis�s; mais la ligue n'a lieu qu'autant que le
peuple y consent.� [152]

L'organisation f�d�rative qu'avaient adopt�e les Iroquois, le


gouvernement r�gulier et libre auquel ils s'�taient soumis, leur
assuraient de grands avantages sur leurs voisins. Leurs sauvages
vertus, leurs vices m�me, leur donnaient une pr�pond�rance plus
grande encore.

Nous avons vu que les Indiens consid�raient en g�n�ral la chasse


et la guerre comme les seuls travaux dignes d'un homme; les
Iroquois �taient plus imbus qu'aucun autre peuple de cette
opinion. �Il n'y a peut-�tre pas de nation au monde, dit William
Smith, page 74, qui connaisse mieux que ces Indiens la vraie
gloire militaire. Les Cinq-Nations, dit-il ailleurs, sont
enti�rement d�vou�es � la guerre: il n'y a rien qu'on ne mette en
usage pour animer le courage du peuple. Nulle part les moeurs
h�ro�ques ne se montraient plus en relief que chez ces barbares.
�Lorsqu'un parti revient de la guerre, dit Smith, page 82, un jour
avant de rentrer au village, deux h�rauts s'avancent, et,
lorsqu'ils sont � port�e de se faire entendre, ils jettent un cri
dont la modulation annonce que la nouvelle est bonne ou mauvaise:
dans le premier cas, le village s'assemble et l'on pr�pare un
festin aux conqu�rants, lesquels arrivent sur ces entrefaites: ils
sont pr�c�d�s d'un homme qui porte, au bout d'une longue perche,
un arc sur lequel sont �tendus les cr�nes des ennemis qu'ils ont
tu�s. Les parents des vainqueurs, leurs femmes, leurs enfants, les
entourent et leur t�moignent toutes sortes de respects. Les
compliments finis, un des guerriers fait le r�cit de ce qui s'est
pass�: tous l'�coutent avec la plus grande attention, et ce r�cit
est termin� par une danse sauvage.�

�Une troupe d'Iroquois descendait le Mississipi pour aller faire


la guerre � l'un des peuples qui habitent le long des rives de ce
fleuve, dit Lahontan, page 168, volume 1er; une troupe de
Nadouessi qui remontait le m�me fleuve pour aller � la chasse
rencontra ces Iroquois pr�s d'une petite �le qui a �t� nomm�e
depuis, � cause de l'�v�nement, l'lle-aux-Rencontres. Les deux
peuples ne s'�taient jamais vus. Qui �tes-vous? cri�rent les
Iroquois. -- Nadouessi, r�pondirent les autres. -- O� allez-vous?
repartirent les Iroquois. -- � la chasse aux boeufs, dirent les
Nadouessi: mais, vous, quel est votre but? -- Nous, nous allons �
la chasse des hommes, r�pondirent fi�rement les Iroquois. -- Eh
bien! reprirent les Nadouessi, nous sommes des hommes, n'allez pas
plus loin. Sur ce d�fi les deux partis d�barqu�rent chacun d'un
c�t� de l'�le et donn�rent t�te baiss�e l'un dans l'autre.�

Tous les peuples chasseurs puisent dans leurs habitudes de chaque


jour un go�t prononc� pour l'ind�pendance; mais les Europ�ens
n'ont jamais rencontr� dans le Nouveau Monde un amour plus fier
pour la libert� que n'en t�moign�rent ces sauvages.

�Les Iroquois, dit Lahontan, page 31, volume I, se moquent des


menaces de nos rois et de nos gouverneurs, ne connaissent en
aucune mani�re le terme de d�pendance: ils ne peuvent m�me pas
supporter ce terrible mot. Ils se regardent comme des souverains
qui ne rel�vent d'autre ma�tre que de Dieu seul, qu'ils nomment le
Grand-Esprit.�

-- En 1684, un envoy� du gouverneur de la province de New York


ayant dit, dans un discours aux iroquois, qu'il repr�sentait leur
prince l�gitime, leur orateur r�pondit: Ononthio (le Fran�ais) est
mon p�re; Corlar (Anglais) est mon fr�re, et cela parce que je
l'ai bien voulu: ni l'un ni l'autre n'est mon ma�tre; celui qui a
fait le monde m'a donn� la terre que j'occupe; je suis libre. J'ai
du respect pour tous deux; mais nul n'a le droit de me commander.
(Charlevoix, vol. II, page 317.)

La m�me ann�e, les Fran�ais ayant voulu emp�cher les Iroquois de


trafiquer avec les Anglais, les Indiens r�pondirent par l'organe
de leur orateur: Nous sommes n�s libres; nous ne d�pendons ni
d'Ononthio ni de Corlar; nous pouvons aller o� bon nous semble,
mener avec nous qui nous voulons, acheter et vendre ce qu'il nous
pla�t. Si vos alli�s sont vos esclaves, traitez-les comme tels.
(William Smith, page 170.)

Vivant au milieu d'un loisir aristocratique ou livr� aux travaux


m�l�s de gloire qu'exigent la chasse et la guerre, le sauvage
con�oit une id�e superbe de lui-m�me; mais il ne montra jamais
d'orgueil plus intraitable que ces Indiens demi nus sous leur
cabane d'�corce et dans la mis�re de leurs bois. �En 1682, le
gouverneur-g�n�ral du Canada ayant voulu traiter de la paix avec
les Iroquois, dit Charlevoix, volume II, page 281, ceux-ci lui
firent dire qu'ils exigeaient qu'il v�nt en faire lui-m�me la
n�gociation dans leur pays.�

L'amour de la vengeance est un vice qui semble inh�rent � la


nature sauvage; mais les Iroquois port�rent cette passion � des
exc�s jusque-l� inconnus dans l'histoire des hommes.

Presque toutes les nations indiennes de l'Am�rique du Nord avaient


l'habitude de br�ler leurs prisonniers de guerre; mais les Indiens
dont je parle pouss�rent en ces occasions la barbarie jusqu'� des
raffinements que l'imagination peut � peine concevoir.

En l'ann�e 1689, les Iroquois, ayant appris que les Fran�ais


s'�taient empar�s de leurs ambassadeurs, et en avaient tu� par
trahison plusieurs, se rendirent, au nombre de douze cents dans
l'�le de MontR�al, et s'y livr�rent � des cruaut�s effroyables:
ils ouvrirent le sein des femmes enceintes pour en arracher le
fruit qu'elles portaient; ils mirent des enfants tout vivants � la
broche et contraignirent les m�res de les tourner pour les faire
r�tir; ils invent�rent quantit� d'autres supplices inou�s, et deux
cents personnes de tout �ge et de tout sexe p�rirent ainsi, en
moins d'une heure, dans les plus affreux tourments. (Charlevoix,
page 404.)

Lorsqu'un prisonnier est livr� � une femme qui a perdu l'un des
siens � la guerre, celle-ci, avant d'ordonner le supplice,
commence par invoquer l'ombre de celui dont elle veut venger la
mort: �Approche-toi, lui dit-elle, tu vas �tre apais�e; je te
pr�pare un festin: bois � longs traits de cette boisson qui va
�tre vers�e pour toi! re�ois le sacrifice que je te fais en
immolant ce guerrier; il sera br�l� et mis dans la chaudi�re; on
lui appliquera les haches ardentes, on lui enl�vera la chevelure,
on boira dans son cr�ne; ne fais donc plus de plaintes, tu seras
parfaitement satisfaite.� (Charlevoix, page 364.)

En m�me temps que la nature sauvage est soumise � ces horribles


passions qui font descendre les hommes au dernier rang parmi les
cr�atures, quelquefois elle est sujette � d'admirables retours qui
semblent �lever l'homme au-dessus de lui-m�me: ces m�mes Iroquois
n'�taient pas moins extraordinaires par leur g�n�rosit�, leur
douceur, leur grandeur d'�me et leur courage, que par leurs
fureurs; ils outraient toutes les vertus de la nature sauvage
comme ses vices.

En 1787, un certain nombre d'Iroquois furent pris par les


Fran�ais, qui les trait�rent avec une grande inhumanit�. Lahontan,
qui raconte ce fait (volume I, page 94), ayant reconnu parmi les
captifs un homme qui avait �t� son h�te, offrit � ce dernier
d'apporter des adoucissements � son sort; mais le sauvage r�pondit
qu'il ne voulait recevoir de nourriture ni de traitement plus doux
que ses camarades: Les Cinq Villages nous vengeront, dit-il, et
conserveront � jamais un juste ressentiment de la tyrannie qu'on
exerce sur nous.

En 1687, le gouverneur du Canada fit passer le p�re Lamberville


dans le pays des Iroquois pour engager ces sauvages � envoyer
leurs principaux chefs dans la colonie, afin qu'on p�t traiter
avec eux. � peine les Indiens furent-ils arriv�s au lieu du
rendez-vous qu'on les chargea de fers, et on les envoya en France
sur les gal�res. Cependant le p�re de Lamberville, qui ignorait �
quelle trahison on l'avait fait servir d'instrument, �tait rest�
parmi les Iroquois. � la premi�re nouvelle que ceux-ci re�urent de
ce qui venait de se passer, les anciens le firent appeler, et,
apr�s lui avoir expos� le fait avec toute l'�nergie dont on est
capable dans le premier mouvement d'une juste indignation,
lorsqu'il s'attendait � �prouver les plus funestes effets de la
fureur qu'il voyait peinte sur tous les visages, un des anciens
lui parla en ces termes, que nous avons appris de lui-m�me, dit
Charlevoix: �Toutes sortes de raisons nous autorisent � te traiter
en ennemi; mais nous ne pouvons nous y r�soudre. Nous te
connaissons trop pour ne pas �tre persuad�s que ton coeur n'a
point de part � la trahison que tu nous as faite, et nous ne
sommes pas assez injustes pour te punir d'un crime dont nous te
croyons innocent, que tu d�testes sans doute autant que nous, et
dont nous sommes convaincus que tu es au d�sespoir d'avoir �t�
l'instrument: il n'est pourtant pas � propos que tu restes ici;
tout le monde ne t'y rendrait peut-�tre pas la m�me justice que
nous; et, quand une fois notre jeunesse aura chant� la guerre,
elle ne verra plus en toi qu'un perfide qui a livr� nos chefs � un
rude et indigne esclavage, et elle n'�coutera que sa fureur, �
laquelle nous ne serions plus les ma�tres de te soustraire.�
(Charlevoix, vol. II, page 345.)

Nous avons vu avec quelle inhumanit� ces sauvages traitaient leurs


prisonniers. Parmi ces prisonniers il en est cependant toujours un
certain nombre qui sont �pargn�s, et que la nation adopte: ceux-l�
n'ont pas moins � se louer de la g�n�rosit� de leurs vainqueurs
que les autres � se plaindre de leur barbarie.

�D�s qu'un prisonnier est adopt�, dit Charlevoix, volume I, page


363, on le conduit � la cabane o� il doit demeurer, et on commence
� lui �ter ses liens; on fait ensuite chauffer de l'eau pour le
laver ou panser ses plaies. On n'omet rien pour lui faire oublier
les maux qu'il a soufferts: on lui donne � manger, on l'habille
proprement; en un mot, on ne ferait pas plus pour l'enfant de la
maison, ni pour celui que le prisonnier ressuscite, c'est ainsi
qu'on s'exprime. Quelques jours apr�s on fait un festin pendant
lequel on lui donne solennellement le nom de celui qu'il remplace,
et dont il acquiert d�s lors tous les droits et contracte toutes
les obligations.�

Il se joignait m�me quelquefois aux horreurs des supplices des


sc�nes d'une inconcevable douceur; m�lange inou� que le coeur de
ces sauvages extraordinaires pouvait seul comprendre. �Avant
d'immoler les prisonniers, dit ce m�me Charlevoix, volume V, page
364, on leur fait faire la meilleure ch�re qu'il est possible; on
ne leur parle qu'avec amiti�; on leur donne les noms de fils, de
fr�res ou de neveux, suivant la personne dont ils doivent par leur
mort apaiser les m�nes; on leur abandonne m�me quelquefois des
filles pour leur servir de femmes pendant tout le temps qui leur
reste � vivre. On passe ensuite des plus tendres caresses aux
derniers exc�s de la fureur.

Tous les peuples chasseurs et guerriers redoutent peu la mort et


savent braver la douleur; mais les Iroquois pouss�rent le m�pris
de la vie � un point, et apport�rent dans les tourments une
tranquillit� sto�que une sorte d'insouciance h�ro�que dont
l'antiquit� elle-m�me ne nous a laiss� aucun mod�le. J'ai dit que
les Iroquois faisaient souffrir � leurs prisonniers d'horribles
tourments; mais je renonce � peindre ceux qu'on leur faisait
endurer � eux-m�mes, et le courage presque surnaturel qu'ils
faisaient para�tre au milieu des feux allum�s pour les consumer.
Tous ceux qui ont parl� de ce peuple, Anglais ou Fran�ais,
s'accordent sur ce point; tous citent des exemples nombreux �
l'appui de leurs paroles.

�En 1696, les Fran�ais firent une excursion dans le pays des
Iroquois. Les sauvages se retir�rent au fond des bois apr�s avoir
incendi� leurs villages; on ne put s'emparer que d'un vieillard
�g�, dit-on, de plus de cent ans, qui n'avait pu fuir ou ne
l'avait pas voulu; car il para�t qu'il attendait la mort avec la
m�me intr�pidit� que ces anciens Romains dans le temps de la prise
de Rome par les Gaulois. On l'abandonna aux Indiens nos alli�s.
Jamais peut-�tre un homme ne fut trait� avec plus de barbarie et
ne t�moigna plus de fermet� et de grandeur. Ce fut sans doute un
spectacle bien singulier de voir plus de quatre cents hommes
acharn�s autour d'un vieillard d�cr�pit, auquel ils ne purent
arracher un soupir, et qui ne cessa, tant qu'il v�cut, de
reprocher aux Indiens de s'�tre rendus les esclaves des Fran�ais,
dont il affecta de parler avec le plus grand m�pris. La seule
plainte qui sortit de sa bouche fut lorsque, par compassion,
quelqu'un lui donna deux ou trois coups de couteau pour l'achever.
Tu aurais bien d�, dit-il, ne pas abr�ger ma vie; tu aurais eu
plus de temps pour apprendre � mourir en homme.� William Smith
raconte presque de la m�me mani�re le m�me �v�nement, p. 201

Lahontan raconte, vol. I, p. 234, qu'en 1692, deux Iroquois ayant


�t� pris par les Fran�ais et conduits � Qu�bec, on crut devoir par
repr�sailles les condamner au feu. Quelques personnes charitables
en ayant �t� instruites le firent savoir aux deux sauvages et
firent jeter un couteau dans la prison. L'un des deux prisonniers
se le plongea dans le sein et mourut aussit�t; quelques jeunes
Hurons, �tant venus chercher l'autre, le conduisirent pr�s de la
ville dans un endroit o� on avait eu la pr�caution de faire un
grand amas de bois. Il courut � la mort avec plus d'indiff�rence,
dit toujours Lahontan, t�moin oculaire, que Socrate n'aurait fait
s'il se f�t trouv� en pareil cas. Pendant le supplice, il ne cessa
de chanter qu'il �tait guerrier, brave et intr�pide; que le genre
de mort le plus cruel ne pourrait jamais �branler son courage,
qu'il n'y aurait pas de tourment capable de lui arracher un cri;
que son camarade avait �t� un poltron de s'�tre tu� par la crainte
des tourments; et qu'enfin s'il �tait br�l�, il avait la
consolation d'avoir fait le m�me traitement � beaucoup de Fran�ais
et de Hurons. Tout ce qu'il disait �tait vrai, poursuit Lahontan,
surtout � l'�gard de son courage, car je puis vous jurer avec
toute v�rit� qu'il ne jeta ni larmes ni soupirs; au contraire,
pendant qu'il souffrait les plus terribles tourments qui dur�rent
l'espace de trois heures, il ne cessa pas un moment de chanter.�

Ce n'est pas seulement leur f�rocit� et leur courage qui rendaient


les Iroquois redoutables � leurs voisins; ils avaient d'autres
causes encore de sup�riorit�. De tous les Indiens qui habitaient
l'Am�rique du Nord, ces sauvages �taient ceux qui mettaient le
plus de suite dans leurs desseins et le plus d'astuce dans leur
politique. Nul autre peuple ne poss�dait au m�me degr� l'esprit de
conqu�te et l'�loquence guerri�re. Tous les auteurs que j'ai d�j�
cit�s parlent avec admiration de cette �loquence sauvage: �Les
Iroquois, dit William Smith, p. 87, estiment beaucoup l'�loquence
et en font leur principale �tude. Rien ne leur pla�t tant que la
m�thode et ne les choque plus qu'un discours irr�gulier, parce
qu'on a de la peine � s'en ressouvenir. Ils s'�noncent en peu de
mots et font un grand usage des m�taphores.� �Je ne crois point,
dit Charlevoix, vol. I, page 361, que ceux qui ont vu de pr�s ces
barbares m'accusent de leur avoir suppos� dans leurs discours une
�l�vation, un path�tique et une �nergie qu'ils n'ont point... On
rencontre encore souvent de nos jours, chez les Indiens, des
traces de cette �loquence naturelle et sauvage qui caract�risait
leurs p�res.� On trouve dans l'ouvrage de M. Schoolcraft, page
245, le r�cit suivant: �Lorsqu'en 1811 un conseil d'Indiens et
d'Am�ricains se tint � Vincennes, dans Indiana (sur le Wabash),
Tecumseh, fameux chef indien, apr�s avoir prononc� un discours
plein de feu, ne trouva aupr�s de lui aucun si�ge pour s'asseoir.
Le g�n�ral Harrison, qui repr�sentait dans le conseil les �tats-
Unis, s'apercevant de cette circonstance, s'empressa de lui faire
porter une chaise en l'invitant � s'asseoir. -- Votre p�re, lui
dit l'interpr�te, vous prie de prendre cette chaise. -- Mon p�re!
r�pliqua le fier Indien; le soleil est mon p�re; ma m�re, c'est la
terre, et c'est sur son sein que je me reposerai. -- En pronon�ant
ces mots, il s'assit par terre � la mani�re des Indiens.�

Avec tous ces avantages, il ne faut pas s'�tonner de la


pr�pond�rance qu'exerc�rent longtemps les Iroquois sur toutes les
peuplades qui les environnaient. Ils formaient une r�publique
toujours en armes comme Sparte et Rome, dont la guerre �tait le
seul plaisir et le seul soin; qui sacrifiait chaque ann�e, sur les
champs de bataille, une partie de sa population, se recrutant sans
cesse parmi les prisonniers qu'elle faisait et qu'elle adoptait.
Luttant perp�tuellement avec toutes les nations sauvages que la
fortune avait plac�es sur leurs fronti�res, les iroquois ne
cess�rent, jusqu'� l'arriv�e des Europ�ens, de s'�tendre en
d�truisant tout autour d'eux.

Je viens de peindre l'�tat politique et social dans lequel se


trouvaient les tribus indiennes de l'Am�rique du Nord, au moment
o� les Europ�ens les d�couvrirent et pendant le demi-si�cle qui
suivit.

� l'�poque dont je parle, aucune des tribus sauvages qui


peuplaient le continent n'avait abandonn� les habitudes de chasse,
et toutes les remarques relatives aux peuples chasseurs leur
�taient applicables. La civilisation n'avait fait chez aucune
d'elles de tr�s grands pas; les arts y �taient demeur�s tr�s
imparfaits; la soci�t� y �tait toujours dans l'enfance: cependant
elle existait d�j�. Les traditions, les coutumes, les usages, les
moeurs, pliaient au joug social des hommes que leur genre de vie
rendait errants et d�sordonn�s, et introduisaient une sorte d'�tat
civilis� au milieu de la barbarie. Tous ces peuples trouvaient
ais�ment � vivre; tous jouissaient d'une esp�ce d'abondance
sauvage; nul ne se plaignait de son sort. J'ai montr� qu'au sein
de ces nations barbares apparaissaient les m�mes ph�nom�nes qu'a
pr�sent�s partout la race humaine. La plus compl�te �galit�
r�gnait parmi les Indiens. Leur �tat social �tait �minemment
d�mocratique, c'est-�-dire qu'il se pr�tait �galement au plus rude
despotisme ou � l'enti�re libert�. Combin� dans le Sud avec une
certaine mollesse de corps et d'esprit et une certaine ardeur
d'imagination inh�rentes au climat, il a donn� naissance au
gouvernement th�ocratique des Natchez. Uni dans le Nord �
l'activit�, � l'�nergie inqui�te qu'engendre la vigueur des
saisons, il a cr�� la conf�d�ration des r�publiques iroquoises.

Je ferme maintenant le livre de l'histoire; je laisse cent


cinquante ans s'�couler; et, reportant mes regards vers ces m�mes
sauvages dont tout � l'heure je peignais le portrait, je cherche �
discerner les changements que leur a fait subir la marche du
temps.

� II. �tat actuel.

Beverley disait, en 1700, p. 315: �Les naturels de la Virginie


s'�teignent, quoiqu'il y ait encore plusieurs bourgs qui portent
leurs noms.�

Aujourd'hui on ne retrouve plus la trace de ces sauvages; ils sont


perdus jusqu'au dernier.

Les Fran�ais de la Louisiane ont enti�rement d�truit la grande


nation des Natchez.

En 1831, traversant les cantons de l'�tat de New York qui


avoisinent le lac Ontario, je rencontrai quelques Indiens
d�guenill�s qui, courant le long de la route, demandaient l'aum�ne
aux voyageurs. Je voulus savoir � quelle race appartenaient ces
sauvages; on me r�pondit que j'avais sous les yeux les derniers
des Iroquois.

Le pays que je parcourais alors �tait en effet la patrie des Six-


Nations: on retrouvait � chaque pas les vestiges des anciens
ma�tres du sol, mais eux-m�mes avaient disparu.

Il est facile d'indiquer en peu de mots les causes diverses


auxquelles on doit attribuer cette grande destruction des nations
sauvages.

�Ce furent les Anglais, dit Beverley, p. 310, qui apprirent aux
sauvages � faire cas des peaux et � les �changer. Avant cette
�poque, ils estimaient les fourrures pour l'usage.� Beverley dit
autre part, p. 230, qu'� l'�poque o� il �crivait (1700), les
sauvages de la Virginie se servaient d�j� de la plupart des
�toffes d'Europe pour se couvrir pendant l'hiver. �Nous sommes
d�j� bien loin, disaient MM. Cass et Clark en 1829, dans un
rapport officiel, p. 23 (documents l�gislatifs, no 117), du temps
o� les Indiens pouvaient pourvoir � leur nourriture et � leurs
v�tements, sans recourir � l'industrie des hommes civilis�s.�
Lawson, Beverley, Dupratz, Lahontan et Charlevoix s'accordent �
dire que, d�s le principe des colonies, il s'est fait un immense
commerce, d'eau-de-vie avec les Indiens.

Quiconque m�ditera sur le petit nombre des faits que je viens


d'exposer, y trouvera les causes de ruine que nous cherchons.
Avant l'arriv�e des Europ�ens, le sauvage se procure par lui-m�me
tous les objets dont il a besoin; il n'estime la peau des b�tes
que comme fourrure; ses bois lui suffisent; il y trouve ce qui est
n�cessaire � son existence; il ne d�sire rien au-del�, il y vit
dans une sorte d'abondance, et s'y multiplie.

� partir de l'arriv�e des blancs, l'Indien contracte des go�ts


nouveaux. Il apprend � couvrir sa nudit� avec les �toffes
d'Europe. Les liqueurs ferment�es lui offrent une source de
jouissances inconnues, singuli�rement appropri�es � sa nature
grossi�re. On lui offre des armes meurtri�res dont on lui enseigne
bient�t � se servir; et comme sa vie errante et ses habitudes de
chasse, les pr�jug�s qui en sont la suite, l'emp�chent d'apprendre
en m�me temps � fabriquer ces objets pr�cieux qui lui sont devenus
n�cessaires, il tombe dans la d�pendance des Europ�ens et devient
leur tributaire. Mais il est pauvre comme un chasseur: en �change
des biens qu'il convoite, il n'a rien � offrir que la peau des
b�tes sauvages. D�s lors il faut chasser, non-seulement pour se
nourrir, mais pour se procurer ces objets d'un luxe barbare. Le
gibier s'�puise, bient�t on ne saurait plus l'atteindre qu'avec
des armes � feu; et il faut le tuer pour pouvoir se procurer ces
armes. Le rem�de augmente le mal; le mal rend le rem�de plus
difficile � trouver. �On ne peut plus s'emparer de l'ours, du
chevreuil ou du castor, disent MM. Clark et Cass, page 24, qu'avec
des fusils.� Peu � peu les ressources du sauvage diminuent; ses
besoins augmentent. Des mis�res inconnues � ses p�res l'assi�gent
alors de toutes parts; pour s'y soustraire, il fuit ou meurt.
Comme il n'a jamais tenu au sol, qu'il n'a laiss� dans le pays
qu'il habitait aucun monument durable de son existence, sa trace
se perd en quelques ann�es: � peine son nom lui survit-il; c'est
comme s'il n'avait jamais �t�.

Cette destruction �tait in�vitable du moment o� les Indiens


s'obstinaient � conserver l'�tat social de chasseurs.

Parmi toutes les tribus sauvages qui couvraient la surface de


l'Am�rique du Nord, on n'en conna�t jusqu'� pr�sent qu'un tr�s
petit nombre qui aient essay� de plier leurs moeurs aux habitudes
des peuples cultivateurs, de ceux qui produisent en m�me temps
qu'ils consomment: ce sont les Chikassas, les Chactaws, les
Creeks, et surtout les Cherokees. Ces quatre nations occupent le
Sud des �tats-Unis; elles se trouvent plac�es entre les �tats de
G�orgie, d'Alabama et de Mississipi. On �valuait en 1830 leur
population � 75,000 individus. � l'�poque de la guerre de
l'ind�pendance, un certain nombre d'Anglo-Am�ricains du Sud, ayant
pris parti pour la m�re-patrie, fut oblig� de s'expatrier et
chercha une retraite chez les Indiens dont je parle. Ces Europ�ens
y acquirent bient�t une grande influence, s'y mari�rent, et
import�rent parmi ces sauvages nos id�es et nos arts.

En 1830 (le 4 f�vrier), M. Bell, rapporteur du comit� des affaires


indiennes � la chambre des repr�sentants, peignait de cette
mani�re, page 21, l'�tat dans lequel se trouvaient les Cherokees:

�La population de ce qu'on nomme la nation des Cherokees � l'est


du Mississipi, disait-il, peut �tre estim�e � 12,000 �mes � peu
pr�s. Sur ce nombre se trouvent environ 250 individus appartenant
� la race blanche (hommes ou femmes) qui sont entr�s dans des
familles indiennes. On y rencontre 1,200 esclaves noirs amen�s par
les Europ�ens, Le reste se compose d'une race m�l�e, et d'Indiens
dont le sang est pur.� Le rapporteur ajoute que l'intelligence et
la richesse se trouvent concentr�es dans la classe des m�tis.
�Quant au reste de la population, dit-il, ceux qui la composent se
montrent en tout semblables � leurs fr�res du d�sert; comme eux,
ils ont un penchant invincible pour l'indolence, ainsi qu'eux ils
sont impr�voyants et font voir la m�me passion d�sordonn�e pour
les liqueurs fortes.�

En admettant que ce tableau soit correct, ce dont on a des raisons


de douter, lorsqu'on voit avec quelle ardeur, dans tout le cours
du rapport, M. Bell se prononce contre les droits de la race
infortun�e des indig�nes; en admettant, dis-je, l'exactitude de ce
tableau, on est amen� � penser que, si cette civilisation
imparfaite avait eu le temps de se d�velopper, elle e�t fini par
porter tous ses fruits.

J'ai dit plus haut, en parlant de l'�tat ancien, que, bien que les
Indiens de l'Am�rique du Nord eussent tous adopt� le m�me �tat
social et v�cussent en chasseurs, la soci�t� politique n'avait pas
pris chez tous la m�me forme. Au Sud, l'autorit� publique s'�tait
concentr�e dans peu de mains; au Nord, le peuple entier
participait au gouvernement: ces diff�rences se font remarquer
encore de nos jours. Maintenant, comme alors, la plupart des
nations du Sud ob�issent � un seul chef ou � une oligarchie fort
absolue; or, les hommes qui composent ce corps choisi chez les
Cherokees et qui exercent cette autorit� illimit�e, �tant
civilis�s et ayant int�r�t � faire p�n�trer la lumi�re dans le
sein de la nation � la t�te de laquelle ils se trouvent plac�s, il
me para�t incontestable qu'ils y parviendraient t�t ou tard, si on
leur laissait le loisir d'achever leur ouvrage; mais il n'en est
point ainsi: les terres sur lesquelles habitent ces malheureux
Indiens sont situ�es dans les limites des �tats que j'ai cit�s
plus haut; aujourd'hui ces �tats les r�clament comme leur
h�ritage; et l'Union favorise l'ex�cution de leur dessein en
offrant aux Indiens qui voudraient quitter le pays de les
transporter � ses frais dans une vaste contr�e situ�e sur la rive
droite du Mississipi (Arkansas), o� ils pourront vivre � l'abri de
la tyrannie des blancs. La portion la plus civilis�e des Indiens
refuse de se pr�ter � ce dessein; mais la masse de la nation, qui
a conserv� une partie des habitudes errantes des peuples
chasseurs, s'y r�sout sans peine; et, conduite de nouveau dans
d'immenses d�serts, loin du foyer de la civilisation, elle
redevient aussi sauvage qu'elle l'�tait jadis. Ainsi le
gouvernement am�ricain d�truit chaque jour ce que le gouvernement
des Cherokees s'effor�ait d'ex�cuter; et, tandis que ce dernier
attire les sauvages vers la civilisation, l'autre les pousse vers
la barbarie. Le r�sultat de cette lutte n'est pas douteux: il est
facile de pr�voir qu'� une �poque tr�s rapproch�e ces Indiens,
transport�s sur la rive droite du Mississipi, auront quitt� la
charrue pour reprendre la hache et le mousquet, et chercheront de
nouveau leur seule subsistance dans les travaux improductifs du
chasseur.

Les tribus de Chikassas, des Chactaws, des Creeks et des Cherokees


sont les seules qui aient manifest� quelque propension � embrasser
la vie des peuples cultivateurs. Toutes les autres ont conserv�
avec une �trange t�nacit� les habitudes de leurs a�eux, et, sans
avoir leur esprit et leurs ressources s'obstinent encore � vivre
comme eux.
Si l'on embrasse dans un seul point de vue tous les Indiens qui
habitent de nos jours l'Am�rique du Nord, on d�couvre donc sans
peine que tous ont conserv� l'�tat social qu'ils avaient il y a
deux cents ans. Comme leurs p�res, ils tirent presque toute leur
subsistance de la chasse; ils m�nent � peu de chose pr�s le genre
de vie dont, en 1606, le capitaine John Smith faisait le tableau;
cependant d'immenses changements se sont op�r�s parmi eux. Quels
sont ces changements? quelle en est la cause?

J'ai dit que les Indiens n'avaient point de lois, qu'ils n'�taient
gouvern�s que par les traditions, les coutumes, les sentiments,
les moeurs; plus toutes ces choses �taient stables et r�gl�es,
plus la soci�t� �tait forte et tranquille.

C'est en changeant les opinions, en alt�rant les coutumes et en


modifiant les moeurs, que les Europ�ens ont produit la r�volution
dont je parle.

L'approche des Europ�ens a exerc� sur les Indiens une influence


directe et une autre indirecte, toutes les deux �galement
funestes.

L'Indien, malgr� son orgueil, sent au fond de �me que la race


blanche a acquis sur la sienne une pr�pond�rance incontestable, et
l'exemple des Europ�ens, qu'il m�prise, obtient cependant un grand
pouvoir sur ses opinions et sur sa conduite: or, le malheur a
voulu que les seuls Europ�ens avec lesquels les sauvages entraient
habituellement en contact fussent pr�cis�ment les plus d�prav�s
d'entre les blancs.

J'ai dit qu'il se faisait avec les indig�nes un grand commerce de


fourrures. Les Europ�ens qui servent de courtiers � ce commerce
sont, pour la plupart, des aventuriers sans lumi�res et sans
ressources, qui trouvent dans la libert� d�sordonn�e des bois la
compensation des travaux p�nibles auxquels ils se vouent. Ces
�trangers ne font conna�tre � l'indig�ne de l'Am�rique que les
vices de l'Europe; et ce qu'il y a de plus d�plorable encore, ils
le mettent en contact avec ceux des vices de l'Europe qui, ayant
le plus d'analogie avec les siens, peuvent le plus ais�ment se
combiner avec eux. Ils ne lui apprennent point la d�pravation
polie de nos hautes classes; l'Indien ne la comprendrait pas, et
elle serait sans danger pour lui: mais ils lui montrent les hommes
civilis�s plus violents, plus ennemis de la loi, plus
impitoyables, en un mot plus sauvages que lui-m�me. Cependant ces
sauvages d'Europe lui paraissent instruits, riches, puissants. Il
se fait alors dans la conscience de l'Indien un trouble
incroyable; il ne sait si les vices qu'il ne comprend que trop
bien, et qu'il m�prise, ne sont pas les causes premi�res de cette
sup�riorit� qu'il admire, et s'ils ne la produisent pas, du moins
ne lui semblent-ils pas un obstacle pour l'acqu�rir.

Quelque pernicieuse qu'ait �t� cette action directe des blancs sur
le sort des sauvages, leur action indirecte a �t� plus funeste
encore.

J'ai dit comment l'approche des Europ�ens a rendu les Indiens plus
mis�rables qu'ils n'�taient avant cette �poque, en diminuant leurs
ressources, avait accru leurs besoins; mais je n'ai pu donner une
id�e de l'�tendue des maux auxquels, de nos jours, ces infortun�s
sont en proie.

�Parmi les Indiens du nord-ouest particuli�rement, disent MM.


Clark et Cass dans leur rapport officiel, il n'y a qu'un travail
excessif qui puisse fournir � l'Indien de quoi nourrir et v�tir sa
famille. Des jours entiers sont employ�s sans succ�s � la chasse;
et, pendant cet intervalle, la famille du chasseur doit se nourrir
de racines, d'�corces, ou p�rir. Beaucoup de ces Indiens meurent
chaque hiver de faim.� [153]

Mais ce sont les M�moires de Tanner [154] qu'il faut lire, si l'on
veut se former une id�e des horribles mis�res auxquelles sont
expos�s ces sauvages.

Les Indiens avec lesquels vit Tanner sont sans cesse sur le point
de mourir de faim. Une succession de hasards soutient leur vie;
chaque hiver quelques-uns d'entre eux succombent. �Le temps �tait
excessivement froid, dit-il en un endroit, page 227, et nos
souffrances s'en accrurent. Une jeune femme mourut d'abord de
faim; bient�t apr�s son fr�re fut saisi du d�lire qui pr�c�de ce
genre de mort et succomba.

�Cet homme, dit-il plus loin, page 230, en parlant d'un Ojibbeway,
partagea le sort r�serv� � un si grand nombre de ses compatriotes,
il mourut de faim.�

Ce m�me Tanner nous apprend, page 288, qu'on enseigne,d�s leur �ge
le plus tendre, aux jeunes gar�ons et aux jeunes filles, �
supporter une abstinence rigoureuse. On les y encourage en
int�ressant leur amour-propre � s'y essayer. �Pouvoir supporter un
long je�ne, dit-il, est une distinction fort envi�e.� La religion
elle-m�me consacre le je�ne; c'est dans les r�ves d'un homme �
jeun que se rencontre l'avenir. De tels usages, de semblables
opinions, de pareilles moeurs, parlent d'elles-m�mes et me
dispensent d'ajouter rien de plus.

C'est dans ces affreuses mis�res qu'il faut chercher la cause


presque unique des r�volutions morales et politiques qui se sont
op�r�es parmi les indig�nes de l'Am�rique du Nord. C'est en
rendant l'Indien mille fois, plus malheureux que ses p�res que les
Europ�ens l'ont fait autre qu'il n'�tait.

J'ai montr� que, si les sauvages ne tenaient point au sol comme le


font les cultivateurs, l'amour de la patrie n'�tait point
cependant inconnu � ces peuples barbares; mais seulement ils le
dirigeaient sur moins d'objets. Ce sentiment leur �tant plus
n�cessaire encore qu'aux autres hommes, produisait chez eux, comme
partout ailleurs, d'admirables effets.

Les habitudes de chasse tendent � isoler l'individu de ses


semblables, � r�duire la soci�t� � la famille, et, en arr�tant les
communications des hommes, � d�truire la civilisation dans son
germe. L'attachement que les Indiens portaient � leurs tribus
tendait au contraire � rapprocher un grand nombre d'entre eux les
uns des autres, et leur permettait de mettre en concurrence le peu
de lumi�res que leur genre de vie leur laissait acqu�rir. Cet
instinct de la patrie ne tendait pas moins � d�velopper le coeur
de ces sauvages que leur intelligence; il substituait une sorte
d'�go�sme plus large et plus noble � l'�go�sme �troit que
l'int�r�t priv� fait na�tre. Nous avons vu de quelles sublimes
vertus il a quelquefois �t� la source. Les Indiens ainsi r�unis
exer�aient d'ailleurs les uns sur les autres le contr�le de
l'opinion publique; contr�le toujours salutaire, m�me au sein
d'une soci�t� ignorante et corrompue; car la majorit� des hommes,
quels que soient ses �l�ments, a toujours le go�t de ce qui est
honn�te et juste.

Aujourd'hui l'esprit national n'existe pour ainsi dire plus parmi


les indig�nes de l'Am�rique; � peine si l'on en rencontre quelques
faibles traces. Des Indiens qui habitaient le vaste espace compris
aujourd'hui dans les limites des �tablissements europ�ens, les uns
sont morts de faim et de mis�re, les autres ont recul� et se sont
dispers�s au loin, toujours suivis par la civilisation qui les
presse. Parmi ces sauvages, restes mutil�s d'un peuple autrefois
puissant, plusieurs errent au hasard dans les d�serts; r�duits �
l'individu ou � la famille, ils se croient libres de tous devoirs
envers leurs semblables dont ils n'attendent aucun secours;
d'autres se sont incorpor�s aux nations qu'ils ont trouv�es sur
leur passage, mais dont ils ne partagent ni les usages, ni les
opinions, ni les souvenirs. Chez ces nations elles-m�mes, que le
contact des Europ�ens n'a pas encore d�truites ou forc�es � fuir,
le lien social est rel�ch�. La mis�re a d�j� forc� les hommes qui
les composent � s'�carter les uns des autres pour trouver plus
facilement le moyen de soutenir leur vie; le besoin a affaibli
dans leur coeur ce sentiment de la patrie qui, comme tous les
autres sentiments, a besoin, pour se produire d'une mani�re
durable, de se combiner avec une sorte de bien-�tre. Poursuivis
chaque jour par la crainte de mourir de faim et de froid, comment
ces infortun�s pourraient-ils s'occuper des int�r�ts g�n�raux de
leur pays? Que devient l'orgueil national chez un mis�rable qui
p�rit dans les angoisses de la pauvret�? [155]

La m�me cause, qui affaiblissait chez les Indiens l'amour de la


patrie, a alt�r� les coutumes, d�natur� tous les sentiments,
modifi� toutes les opinions.

Nous avons vu quel culte touchant les sauvages qui vivaient il y a


deux si�cles rendaient aux morts, de quelle v�n�ration
superstitieuse ils environnaient leur cendre; il n'y a rien qui
introduise plus de moralit� parmi les hommes et pr�pare mieux � la
civilisation que le respect des morts: le souvenir de ceux qui ne
sont plus ne manque jamais d'exercer une grande et utile influence
sur les actions de ceux qui vivent encore. Les a�eux forment comme
une g�n�ration d'hommes plus parfaits, plus grands que celle qui
nous environne, et en pr�sence de laquelle on est en quelque sorte
oblig� de mieux vivre. Il n'y a qu'au sein d'une soci�t� fixe et
paisible que peut r�gner le respect pour les restes des morts. Les
Indiens de nos jours y sont devenus presque �trangers; beaucoup
d'entre eux ont �t� contraints de fuir le pays qui contenait les
os de leurs a�eux et de changer les coutumes que ces derniers leur
avaient l�gu�es. Concentr�s dans la n�cessit� du pr�sent et les
craintes de l'avenir, le pass� et ses souvenirs ont perdu sur eux
toute leur puissance. La m�me cause agit sur les peuplades qui
n'ont pas encore quitt� leur pays. L'Indien n'a d'ordinaire pour
t�moin de ses derniers moments que sa famille; souvent il meurt
seul, il succombe loin du village, au milieu des d�serts o� il lui
a fallu s'enfoncer pour rencontrer sa proie. On jette � la h�te
quelque peu de terre sur sa d�pouille, et chacun s'�loigne sans
perdre de temps, afin de trouver les moyens de soutenir une vie
toujours pr�caire.

On a pu voir, dans les citations que j'ai faites pr�c�demment de


John Smith, de Lawson et de Beverley, avec quelle bienveillance
les Indiens, il y a deux cents ans, recevaient les �trangers, avec
quelle charit� ils se secouraient les uns les autres.

Ces usages hospitaliers, ces douces vertus tenaient au genre de


vie que menaient les sauvages, et on en retrouve encore la trace
de nos jours: il est rare qu'un Indien ferme l'entr�e de sa hutte
� celui qui demande un abri, et refuse de partager ses faibles
ressources avec un plus mis�rable que lui. Tanner raconte, page
45, qu'�tant pr�s de p�rir de besoin, lui et sa famille, il
rencontra un Indien qu'il ne connaissait pas et qui appartenait �
une race �trang�re. Celui-ci re�ut Tanner dans sa cabane et lui
fournit tout ce dont il avait besoin. Telle est encore, ajoute
Tanner, la coutume des Indiens qui vivent �loign�s des blancs.
Dans une autre circonstance, une famille ayant perdu son chef,
tous les Indiens s'offrirent � aller � la chasse afin de pourvoir
� ses besoins. Plus loin, Tanner raconte encore qu'�tant parvenu �
une tr�s grande distance des Europ�ens, il fit un d�p�t de ses
fourrures et le laissa dans un lieu o� il comptait revenir. �Si
les Indiens qui vivent dans cette r�gion �loign�e, dit-il, avaient
vu ce d�p�t, ils ne s'en seraient pas empar�s; les peaux n'ont pas
encore assez de prix � leurs yeux. Pour qu'ils se rendent
coupables d'un larcin.� (V. p. 65 et 89.)

Cependant il n'en est pas toujours ainsi; on rencontre souvent,


dans les d�serts de l'Am�rique comme dans nos pays civilis�s, un
accueil inhospitalier que jadis on n'aurait pas eu � y craindre.
Les vols s'y multiplient; l'exc�s des besoins enl�ve peu � peu aux
indig�nes jusqu'� ces simples et sauvages vertus qui d�coulaient
naturellement de leur �tat social.

La religion forme le plus grand lien social qu'aient encore


d�couvert les hommes. Les sauvages de nos jours ont conserv�, sur
l'existence de Dieu et sur l'immortalit� de l'�me, quelques-unes
des notions qu'avaient leurs p�res; mais ces notions deviennent de
plus en plus confuses [156]. Ceci s'explique sans peine; chez tous
les peuples, mais particuli�rement chez les peuples incivilis�s,
le culte forme comme la portion la plus substantielle et la plus
durable de la religion.

Les Indiens qui vivaient il y a deux si�cles avaient des temples,


des autels, des c�r�monies, un corps de pr�tres. Les sauvages de
nos jours n'ont ni le loisir ni le pouvoir de fonder des
monuments, ni de cr�er des institutions permanentes; ils ne vivent
pas assez longtemps dans le m�me lieu, ni en assez grand nombre,
pour adopter le retour p�riodique de certaines c�r�monies, ni
faire le choix de certaines pri�res. L'homme, d'ailleurs, pour
s'occuper des choses de l'autre monde, a besoin de jouir dans
celui-ci d'une certaine tranquillit� de corps et d'esprit; or, de
nos jours cette tranquillit� de corps et d'esprit manque
absolument aux sauvages: sous ce rapport comme sous tous les
autres, les Indiens sont devenus beaucoup plus barbares que ne
l'�taient leurs p�res.

La trace de la religion ne se reconna�t plus gu�re chez eux qu'�


des superstitions incoh�rentes suscit�es par le sentiment pr�sent,
le besoin du moment. Un Indien est-il malade, il s'imagine qu'on
lui a jet� un sort, et il envoie des pr�sents au pr�tendu sorcier
pour obtenir qu'il le laisse vivre [157]. Un Indien a faim, et il
prie le grand esprit de lui montrer en songe le lieu o� se trouve
le gibier. Il compose une image de l'animal qu'il veut tuer, et,
apr�s avoir fait des conjurations, il la perce d'un instrument
aigu. Les peuples n'ont plus de pr�tres, mais des devins, et ils
ne s'en servent gu�re qu'en cas de maladie ou de famine [158].

J'ai dit que le genre de vie que menaient les indig�nes de


l'Am�rique du Nord devait n�cessairement les emp�cher de faire des
progr�s consid�rables dans les arts. Les Indiens dont je parlais
dans la premi�re partie de cette note �taient cependant parvenus �
�lever d'assez grands �difices. Il r�gnait quelquefois parmi eux
un luxe barbare qui attestait de l'aisance et du loisir; il n'en
est plus de m�me aujourd'hui. �Il n'y a pas bien longtemps encore,
disent MM. Clark et Cass, on voyait quelquefois des Indiens porter
des robes de castor, mais pareille chose est maintenant inconnue.
La valeur �changeable d'un pareil v�tement procurerait au sauvage
qui en serait possesseur de quoi habiller toute sa famille.� En
voyant les Indiens de nos jours rev�tus d'�toffes de laine et
pourvus de nos armes, on est tent� de croire au premier abord que
la civilisation commence � p�n�trer parmi ces barbares; c'est une
erreur: tous ces objets sont de fabrique europ�enne, ils attestent
la perfection de nos arts sans rien apprendre sur les arts des
Indiens. Ceux-ci, dans ce qu'ils produisent eux-m�mes, sont
inf�rieurs � leurs a�eux; en devenant plus nomades et plus
pauvres, ils ont perdu le go�t des constructions �tendues et
durables. Le sauvage �tablit � la h�te une sorte de tani�re, et
pourvu qu'elle lui fournisse un asile passager contre la rigueur
des saisons, il est content. Je dirai de la culture quelque chose
d'analogue: sans domicile fixe, l'Indien ne sait aujourd'hui o�
�tablir son champ de ma�s, et il ignore s'il aura le temps d'en
r�colter les produits. Il se concentre donc de plus en plus dans
les habitudes de chasse, et, � mesure que le gibier devient plus
rare, il le consid�re de plus en plus comme son unique ressource.
C'est ainsi que l'approche d'un peuple cultivateur a rendu les
indig�nes de l'Am�rique du Nord moins cultivateurs qu'ils ne
l'�taient avant. Tous les hommes qui m�nent une existence agit�e
et pr�caire sont port�s � l'impr�voyance, le hasard joue forc�ment
un si grand r�le dans leur vie, qu'ils sont tent�s de lui
abandonner volontairement la conduite de tout; mais jamais cette
impr�voyance des Indiens, fruit naturel de leur �tat social, ne se
montra sous un caract�re plus sauvage que de notre temps; chez eux
on aper�oit chaque jour un effet extraordinaire qui se produit de
loin en loin parmi les hommes civilis�s auxquels la direction de
leur propre sort vient � �chapper tout-�-coup. On a vu dans toutes
les marines d'Europe des �quipages, pr�ts � couler au fond de
l'ab�me, employer en orgie et en folle ga�t� les derniers moments
qui leur restaient; ainsi arrive-t-il aux Indiens: l'exc�s de
leurs maux les y rend insensibles; sans avenir, sans s�curit� m�me
du lendemain, ils s'abandonnent avec un emportement sauvage aux
jouissances du pr�sent, laissant � la fortune le soin de les
sauver d'eux-m�mes, si elle veut faire un effort de plus. Le go�t
pour les liqueurs fortes va toujours croissant parmi les sauvages,
dit M. Schoolcraft, p. 387.

On a remarqu� avec quelle difficult� les Indiens parvenaient �


soutenir leur vie pendant l'hiver. Quand l'�t� commence, ils se
rendent dans les endroits o� se tiennent les commer�ants
europ�ens, et, au lieu d'�changer leurs pelleteries contre des
objets utiles, ils les emploient presque toujours � acheter de
l'eau-de-vie, se consolant des privations et des maux soufferts
par d'affreuses orgies. �Ici, dit Tanner, p. 57, les Indiens
d�pens�rent en tr�s-peu de temps toutes les pelleteries qu'ils
s'�taient procur�es dans une chasse longue et heureuse. Nous
vend�mes en un jour cent peaux de castor pour avoir de l'eau-de-
vie.� il dit dans un autre endroit, p. 70: �Dans un seul jour nous
vend�mes cent vingt peaux de castor et une grande quantit� de
peaux de buffle pour du rhum.� Les maladies, les vols, les
meurtres, ne manquent point de suivre ces exc�s. Un jour, deux
sauvages se d�chirent la figure avec leurs ongles, et se coupent
le nez avec les dents [159]; une autre fois, un Indien [160] �gorge
sans le savoir un de ses h�tes.

Les mis�res, qui sont la suite de semblables d�sordres, au lieu de


retenir les indiens, les poussent avec plus de force vers l'ab�me.
Jusque-l�, dit Tanner, ma m�re adoptive s'�tait abstenue de boire
des liqueurs fortes; mais accabl�e par ses