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La economa como ciencia: Adam Smith

JESS L. PARADINAS FUENTES


Fundacin Canaria Orotava de Historia de la Ciencia
1. Introduccin
Cuentan que en 1787, en Londres, en la casa de Henry Dundas, se celebr unareunin de
polticos a la cual estaban invitados, entre otros, el primer ministro Pitt, entonces presidente de la
Cmara de los Comunes, Henry Addington, William Wilberforce, George Greenville y el propio
Adam Smith. ste lleg tarde y cuando entr todos se pusieron en pie para saludarle. Smith les
rog: Sintense caballeros. Alo cual Pitt replic: No, permaneceremos en pie hasta que usted
se haya sentado, puesto que todos nosotros somos alumnos suyos. Por qu este entusiasmo de
los polticos? La explicacin que da el historiador de la economa de quien tomamos la ancdota
anterior es que la obra de Adam Smith daba credenciales cientficas a una postura poltica que
estaba en concordancia con la ideologa embellecida por los filsofos de la Ilustracin: la
ideologa del liberalismo econmico.

En otras palabras, Adam Smith (1723-1790), al publicar en 1776 su famosa obra titulada
Investigacin sobre la naturaleza y las causas de la riqueza de las naciones, haba conseguido
justificar cientficamente una ideologa, el liberalismo econmico, que defiende la economa de
mercado. Se entiende por tal el sistema econmico que est regido, regulado y orientado
nicamente por el mercado. El mercado, por lo tanto, decide cmo se realizan todas las
actividades econmicas, la produccin, la distribucin, el intercambio y el consumo de los bienes
y, a diferencia de lo que ocurre en otros sistemas econmicos, determina el precio no slo de las
mercancas, sino tambin del dinero, de la tierra y del trabajo. Eso significa que para el
liberalismo econmico, en contra de lo que defenda el pensamiento tradicional, todas las
actividades econmicas deben someterse a las leyes del mercado.

El filsofo escocs, por lo tanto, acept las ideas y valores que defendan los partidarios del
liberalismo econmico y trat de justificarlos utilizando la ciencia de su tiempo. Por eso podemos
afirmar que la ciencia creada por Adam Smith es ms la ciencia del sistema econmico de
mercado que la ciencia de la economa, a pesar de lo cual la mayora de los economistas
consideran que Adam Smith es el fundador de la economa como ciencia.

En efecto, los sistemas econmicos dependen del fin que se asigne a la economa, es decir, de una
eleccin que est condicionada por las ideas y valores que dominan en una determinada sociedad.
Por eso han existido diferentes sistemas econmicos y diferentes ciencias econmicas a lo largo
de la historia. Adam Smith, de acuerdo con el paradigma mecanicista y con los valores sociales
de su tiempo, intent demostrar que el sistema econmico de mercado era el nico sistema que
respetaba las leyes naturales de la economa y, por lo tanto, el nico capaz de asegurar el
progreso econmico.

Las ideas y valores que defiende el sistema econmico de mercado se oponen radicalmente a las
ideas y valores defendidos por las sociedades tradicionales. Si pudo ser justificado
cientficamente por Adam Smith es porque antes haba triunfado una doble revolucin: la
revolucin cientfica y la revolucin de los valores. Las ideas mecanicistas y los valores
individualistas, ausentes en el pensamiento econmico tradicional, sern decisivos en la creacin
de la economa cientfica moderna.

Para comprender, por lo tanto, cmo lleg el pensamiento econmico a defender las ideas y
valores propuestos por la economa de mercado y cmo pudo Adam Smith justificarlas
cientficamente es preciso hacer un breve recorrido por la historia del pensamiento econmico.

As pues, comenzaremos exponiendo, en primer lugar, las ideas y valores en los que se basaba el
pensamiento econmico tradicional; en segundo lugar, estudiaremos el proceso histrico
mediante el cual la economa, abandonando dichos supuestos, se fue configurando como campo
del saber independiente; en tercer lugar, analizaremos la decisiva contribucin de Adam Smith a
la construccin de la economa como ciencia; y, en cuarto lugar, reflexionaremos sobre el
inevitable componente ideolgico de la ciencia econmica.

Antes de comenzar es conveniente advertir que lo que sigue no se debe a un economista, sino a
un filsofo, el cual se interes desde siempre por la economa y que, cada da que pasa, se
sorprende ms del poco inters que manifiestan sus colegas por todo lo relacionado con ella. Y no
es porque la filosofa no se haya ocupado de los problemas econmicos. Pero los filsofos
actuales tratan de la metafsica, de la lgica, de la fsica, de la sociologa, de la psicologa, de la
tica, de la poltica, etc., y se olvidan de la economa. Vase, como prueba, el contenido de los
libros de texto de Historia de la Filosofa del Bachillerato. Muchos filsofos, como Aristteles,
Toms de Aquino,
Locke, Hume, Rousseau, Marx, por citar slo aquellos que se estudian en dichos textos, trataron
en sus escritos de cuestiones econmicas, pero esta parte de su pensamiento ni se menciona al
estudiarlos. El pensamiento econmico, por lo tanto, brilla por su ausencia en la enseanza de la
filosofa, algo verdaderamente incomprensible si tenemos en cuenta que, en la actualidad, la
racionalidad econmica liberal se ha convertido en el criterio de racionalidad de todas las
prcticas humanas.
Pues bien, si tenemos en cuenta que para el liberalismo econmico la racionalidad de la conducta
econmica depende de la bsqueda del propio beneficio, podemos hacernos una idea de lo que
significa que ese criterio de racionalidad se aplique tambin todas las acciones. Cmo entender
hoy las prcticas humanas, a nivel personal, familiar y poltico, sin tener en cuenta que todas ellas
estn sometidas al criterio de la racionalidad econmica? Esperamos que esta exposicin sirva, al
menos, para despertar en los oyentes el inters por la economa.

2. El pensamiento econmico tradicional
El pensamiento econmico se desarroll en la Antigedad, como tantos otros, sobre todo en la
Grecia clsica. Ahora bien, en Grecia, como en todas las sociedades antiguas, la produccin, la
distribucin y el consumo de los bienes econmicos (que en la actualidad son el objeto de la
economa) se realizaban, en su mayor parte, dentro del marco familiar y estaban sometidos a los
principios de reciprocidad y redistribucin. El intercambio o comercio de bienes (otro de los
objetos de la economa) apenas tena importancia. Existan, ciertamente, los mercados, pero stos,
a diferencia de lo que ocurre en la actualidad, no determinaban la vida econmica. Por eso en el
pensamiento griego las actividades econmicas se estudiaban dentro de los tratados que se
ocupaban de la vida domstica: los oeconomica (de oikos, casa). No exista, por lo tanto, un
tratamiento independiente de lo que hoy conocemos con el nombre de economa, sino que al
examinar la vida familiar, se exponan las doctrinas de los autores sobre el mejor modo de
conseguir y administrar los bienes de la familia.

Por la misma razn, las relaciones econmicas entre los individuos estaban sometidas al modelo
de las relaciones familiares, en las que no hay lugar para la bsqueda del inters individual, sino
que ste se subordina al inters de la familia como un todo. Este mismo modelo serva de pauta
para los intercambios econmicos, por lo que se consideraba inmoral el pretender obtener un
beneficio en dichos intercambios.
Por esta razn los griegos condenaban las actividades comerciales encaminadas a obtener un
beneficio.

El pensamiento econmico ms importante de la Grecia clsica se lo debemos a Aristteles. Las
cuestiones econmicas son tratadas por el filsofo griego en las tres ciencias prcticas que se
ocupan del bien del hombre: la tica, la econmica y la poltica, en las que trata, respectivamente,
del bien individual, del bien familiar y del bien comn.

Lamentablemente, no ha llegado hasta nosotros ningn escrito de Aristteles sobre la Econmica,
pues la obra de tal ttulo que se conserva ofrece muchas dudas de autenticidad, por lo que
tenemos que recurrir a lo expuesto en la tica y en la Poltica para conocer su pensamiento
econmico. En la Poltica, Aristteles habla de la familia, en concreto de las relaciones entre los
amos y los esclavos y de la adquisicin y administracin de los bienes familiares. Al tratar de
estos temas distingue Aristteles entre la Econmica, que es la ciencia de que se ocupa de la
adquisicin y administracin de los bienes que son necesarios para vivir, los que tienen como
finalidad ser consumidos, y la Crematstica (de chrehma, todo lo que sirve o es til), que es la
ciencia de la adquisicin y administracin los bienes que no son necesarios para vivir, los que
tienen como finalidad ser cambiados por otros bienes, normalmente dinero. Un mismo bien,
como por ejemplo un par de zapatos, dice Aristteles, se puede producir o adquirir para usarlo o
para cambiarlo.

Segn Aristteles, en un principio slo existan actividades econmicas, es decir, actividades
dirigidas a la adquisicin natural de los bienes necesarios, como la agricultura, la caza, la pesca,
la ganadera, la explotacin de bosques y minas o incluso la guerra (que segn el filsofo es un
medio natural de adquirir bienes). Dentro de estas actividades econmicas se inclua el
intercambio de bienes sin nimo de lucro (el trueque), que se realizaba con la intencin de
obtener los bienes necesarios que la familia no poda producir. Ms adelante, cuando aparece la
moneda, se desarrollan otras actividades, llamadas por Aristteles crematsticas, que buscan la
adquisicin artificial de bienes superfluos, es decir, la acumulacin de riquezas. Surge entonces
una nueva ciencia, la Crematstica, que se ocupa de las actividades antinaturales dirigidas a
obtener ganancias dinerarias. La principal es el comercio, aunque Aristteles tambin considera
actividades antinaturales el empleo de obreros asalariados o el prstamo con inters.

Sin embargo, algunas veces el propio Aristteles, llama Crematstica domstica al intercambio de
bienes que se realiza sin nimo de lucro y que tiene como fin satisfacer las necesidades humanas,
en cuyo caso formara parte de la Econmica o ciencia de la adquisicin de bienes necesarios;
distinguindola as de la Crematstica general o comercial, la que tiene como objetivo obtener un
beneficio dinerario mediante la compra venta de bienes:

Siendo sta [la Crematstica] doble, o sea, una comercial, otra domstica, sta necesaria y
elogiada, la otra basada en los canjes y despreciada justamente, pues no es natural, sino que es
efecto de la explotacin recproca
En cualquier caso, toda actividad comercial realizada con nimo de lucro es, para Aristteles,
antinatural e ilegtima, porque no est encaminada a conseguir los bienes necesarios para vivir,
sino a acumular riquezas ilimitadamente:
En cuanto al hombre de negocios, es un ser contrario a la naturaleza y est bien claro que la
riqueza no es el bien supremo que perseguimos

Tengamos en cuenta que, en la poca de la que hablamos, la actividad de los mercados era muy
reducida, y estaba limitada al intercambio de bienes, pues el valor del trabajo, de la tierra o del
dinero, estaba regulado por otras instituciones sociales, como la costumbre, la familia, o las leyes
de la ciudad.

Aristteles ensea, tambin, que as como los individuos forman parte de la familia, las familias
forman parte de la comunidad poltica. Y como el todo es anterior a las partes, la comunidad
poltica es anterior, por naturaleza, a la familia y sta a los individuos. Por lo tanto, as como la
tica debe subordinarse a la econmica, como el bien individual al bien familiar, la econmica
debe subordinarse a la poltica, como el bien familiar al bien poltico:

Ninguno puede tener garantizado su propio bien sin la familia y sin alguna forma de gobierno

La concepcin aristotlica de la economa, que propugna que la adquisicin de la riqueza no es el
fin de la economa, sino un simple medio para lograr el bien vivir de la familia, y que el inters
individual debe subordinarse al bien comn, se mantuvo vigente durante todo el Medioevo.
Toms de Aquino, por ejemplo, ensea que el fin ltimo de la economa no es conseguir riquezas,
dado que stas son un simple instrumento para conseguir el autntico fin ltimo de la actividad
econmica: el bien de la familia:
Las riquezas se refieren a la economa, no como fin ltimo, sino como instrumentos, segn
leemos en la Poltica. El fin ltimo de la economa es el bien de la vida familiar en todas sus
manifestaciones6.

Los individuos forman parte de la familia, del mismo modo que las familias forman parte de la
comunidad poltica y dependen de aquella:
Es indudable que la familia ocupa un puesto medio entre la persona singular y la ciudad o el
reino, pues as como una persona singular es parte de familia, del mismo modo una familia es
parte de la ciudad o del reino

En el Medioevo, los mercados desempean todava un papel poco importante en la vida
econmica de los seres humanos. Adems, al igual que ocurra en la Grecia clsica, sus
actividades estaban limitadas al intercambio de bienes, dado que el trabajo, el uso de la tierra y el
valor de las monedas estaban regulado por las costumbres, los gremios, las corporaciones y las
autoridades polticas.

Los escolsticos, por lo tanto, seguirn defendiendo los planteamientos econmicos tradicionales,
dentro del paradigma cientfico finalista aristotlico, convenientemente adaptados a la nueva
situacin. Por eso, como no podan seguir condenando las actividades mercantiles, que se haban
convertido en el problema econmico ms importante, intentaron someterlas a la racionalidad
moral tradicional elaborando doctrinas sobre el precio justo. Sin embargo, como los problemas
econmicos eran cada vez ms importantes debido al desarrollo del comercio, tambin trataron
de descubrir las regularidades o leyes a las que estaban sometidos algunos hechos econmicos.
En este sentido los escolsticos espaoles fueron los primeros en formular la llamada teora
cuantitativa de la moneda, segn la cual el valor del dinero depende de su abundancia o escasez y
no de decisiones humanas

Ms adelante, los humanistas seguirn defendiendo tambin la tesis tradicional segn la cual el
inters individual deba subordinarse al inters general. Luis Vives, por ejemplo, afirma:
No es posible la subsistencia prolongada de una repblica en la cual cada uno de sus
componentes no atiende ms que a sus intereses personales y a los de sus amigos y descuida los
generales.
En resumen, en las sociedades tradicionales, las actividades econmicas, dentro de las cuales las
mercantiles representaban una mnima parte, estaban reguladas por las instituciones sociales y
sometidas a las exigencias de la moral.

3. El pensamiento econmico moderno
Sin embargo, el importante desarrollo de la actividad mercantil durante los siglos XIV y XV va a
suponer un cambio decisivo en la concepcin tradicional de la economa. Los comerciantes,
dedicados a una actividad econmica que trata de conseguir el mximo beneficio posible, la cual,
como dijimos, haba sido condenada por Aristteles, ascendern socialmente y propondrn una
nueva idea que estaba de acuerdo con sus intereses: que el fin de la economa es conseguir
aumentar la riqueza. Por lo tanto, a partir de ahora las preguntas que se harn los que se dedican a
reflexionar sobre los hechos econmicos son distintas: De qu depende el aumento de la riqueza
y en qu consiste?

La primera respuesta, congruente con el desarrollo del comercio antes aludido, es que el aumento
de la riqueza depende del comercio, de prcticas mercantiles favorables, y que la riqueza consiste
en acumular metales preciosos. Los que defienden esta teora han pasado a la historia del
pensamiento econmico con el nombre de mercantilistas.

En efecto, a partir del siglo XVI, y dependiendo del desarrollo del comercio, del ascenso social
de los mercaderes y de la aparicin de los estados nacionales, aparece una nueva doctrina
econmica que ha sido considerada por algunos como el primer intento de hacer de la economa
una ciencia: el mercantilismo. Esta doctrina defiende ya claramente tres cosas: que la finalidad de
la economa es adquirir riquezas, que esto se consigue mediante intercambios favorables, es
decir, comerciando, y que el Estado es el principal sujeto de la actividad econmica.

Montchrestien (1578-1621), por ejemplo, expone ya las nuevas ideas en un escrito, publicado en
1615, que titul, con la clara intencin de dar nuevo nombre y contenido a la antigua ciencia,
Tratado de economa poltica:
Puede con razn sostenerse, contra la opinin de Aristteles y de Jenofonte, que no es posible
separar la economa de la poltica sin desmembrar a la parte principal del Todo, y que la ciencia
de adquirir bienes, a la que llaman as, es comn a las repblicas y a las familias

La economa, por lo tanto, no es la ciencia que nos ensea a adquirir y administrar los bienes
necesarios para la vida, es ya la ciencia de la riqueza, algo que, para Montchrestien, no slo es
compatible, sino necesario para lograr la felicidad del hombre:

La felicidad de los hombres, para hablar de ella a nuestro modo, consiste principalmente en la
riqueza, y la riqueza en el trabajo.
Como para los mercantilistas la riqueza depende del comercio, la actividad mercantil, que haba
sido condenada por Aristteles si estaba encaminada a aumentar la riqueza y no a satisfacer las
necesidades humanas, se convierte en la ms beneficiosa para la sociedad:

De donde puede concluirse que los comerciantes son ms que tiles al Estado y que su afn de
lucro, que se ejerce en el trabajo y en la industria, hace y produce buena parte del bien pblico

Sin embargo, todava en esta poca los mercados estaban fuertemente intervenidos por leyes y
decretos de los Estados y se estaba lejos de admitir que el mercado es un mecanismo que regula
naturalmente las actividades econmicas.
Por lo tanto, aunque los mercantilistas avanzaron algunas teoras econmicas que pueden ser
calificadas de cientficas, como la teora cuantitativa del dinero de la que ya hemos hablado, su
pensamiento econmico segua dependiendo todava del paradigma cientfico finalista. Por ello
pedan al poder poltico que dictara normas que dirigieran el funcionamiento de la economa. Es
ms, como para los mercantilistas el fin de la economa estaba todava subordinado al fin de la
poltica, proponan al Estado que organizara la economa en su propio beneficio, dictando leyes
que le facilitaran la acumulacin de metales preciosos.

El pensamiento econmico moderno, el que recibe actualmente el calificativo de cientfico,
depende de la visin mecanicista del mundo que se impuso en el pensamiento europeo en el siglo
XVII de acuerdo con los planteamientos de Galileo (1564-1642) y de Descartes (1596-1650). A
partir de este momento los filsofos sociales, inspirados en los xitos de la revolucin cientfica,
adoptaron los mtodos de investigacin de los filsofos naturales y trataron de descubrir las leyes
que rigen el funcionamiento del orden social.

Uno de los primeros filsofos en aplicar el nuevo mtodo cientfico al estudio de la sociedad fue
Hobbes (1588-1679), que desarroll una filosofa mecanicista en la que estudiaba los fenmenos
sociales como si fueran fenmenos naturales. Las sociedades, para Hobbes, funcionan como las
mquinas, y as como stas estn compuestas de piezas, las sociedades estn compuestas de
individuos13. Por lo tanto, analizando el funcionamiento de las piezas que forman la mquina, los
individuos, podemos conocer el funcionamiento de toda la mquina, la sociedad.

A pesar de ello, Hobbes sigue pensando todava que la lucha que se establece entre los seres
humanos para conseguir los bienes materiales no es beneficiosa para la sociedad, sino que puede
acabar con ella. Todava queda un largo camino hasta que se imponga la idea de que la
competencia que se establece entre los individuos en la persecucin del propio inters no acaba
con la sociedad, sino que produce mecnicamente el orden social ms beneficioso y, por lo tanto,
contribuye al mantenimiento y al desarrollo de la sociedad.

Esta nueva concepcin mecanicista del orden social conducir al rechazo de la doctrina,
defendida por el pensamiento econmico tradicional, de la necesaria subordinacin de las
actividades econmicas a los fines superiores de la comunidad familiar y poltica. Si el orden
econmico est sometido en su funcionamiento a leyes naturales, toda intervencin humana
contraria a las mismas ser perjudicial para la sociedad por ser antinatural. Se pedir, por lo tanto,
dejar al mercado funcionar libremente de acuerdo con sus propias leyes.

El mdico ingls William Petty (1623-1687), discpulo de Hobbes, ser uno de los primeros en
defender la existencia de leyes naturales en economa, de acuerdo con los planteamientos
cientficos mecanicistas. Adems, avanz la idea de que la riqueza no depende del comercio sino
que es producto del trabajo. Una de sus obras, publicada en 1690, despus de su muerte, lleva un
ttulo que era todo un programa: Aritmtica Poltica. En ella propone un punto de vista nuevo de
investigacin econmica:
El mtodo que utilizo para hacer esto no es muy usual, puesto que, en lugar de emplear
nicamente palabras comparativas y superlativas y argumentos intelectuales, he decidido (como
un caso particular de la aritmtica poltica que hace mucho tiempo que persigo) expresarme en
trminos de nmero, peso o medida. Utilizar nicamente argumentos de sentido y considerar tan
slo las causas que tienen unos fundamentos visibles en la naturaleza, dejando aquellas que
dependen de los pensamientos, opiniones, apetitos y pasiones mutables de hombres concretos a la
consideracin de los dems

Tambin Locke (1632-1704), defendi la idea de que las leyes sociales que deban regir el
comportamiento humano, conforme a las cuales debera organizarse la sociedad, eran anlogas a
las leyes de la naturaleza que determinaban el comportamiento del universo. En sus escritos
econmicos ense que el egosmo es la fuerza motriz de la conducta humana, que el Estado, en
lugar de intervenir en economa como pretendan los mercantilistas, deba limitarse a proteger la
propiedad privada y a facilitar los intercambios entre los particulares, y que la riqueza es
producto del trabajo.
Como el nuevo paradigma cientfico mecanicista era incompatible con el intervencionismo
econmico defendido por los mercantilistas, apareci en el pensamiento econmico una nueva
doctrina: que la riqueza no se obtiene del comercio sino de la agricultura. Sus defensores se
dieron a s mismos el nombre de fisicratas.
Uno de los ms importantes defensores de esta nueva doctrina econmica fue el francs Franois
Quesnay (1694-1774). De acuerdo con el paradigma mecanicista cartesiano y con su profesin
mdica, estableci un paralelismo entre la circulacin de la sangre en el cuerpo humano y la
circulacin de la riqueza en la sociedad. Quesnay defendi la idea de que los fenmenos
econmicos estn regidos, al igual que los fenmenos fsicos, por leyes de la naturaleza que son
independientes de las normas y de la voluntad de los seres humanos. En consecuencia, se muestra
partidario del libre comercio, porque sera absurdo contravenir el funcionamiento de dichas leyes.
Quesnay era mdico del Rey de Francia. Se cuenta que un da que el delfn se quejaba ante l de
lo pesada que era la carga real, le respondi que no la encontraba difcil en absoluto. Entonces el
delfn pregunt: Qu hara usted, pues, si fuese rey?. A lo que Quesnay respondi: Seor, no
hara nada

En 1758, public una de las obras ms importantes de la literatura econmica, el famoso Tableau
conomique, en el que explicaba grficamente como se produca, automticamente, la circulacin
de los bienes econmicos entre los distintos grupos humanos de la sociedad: la clase productiva
(agricultores), la clase improductiva (artesanos) y los propietarios de las tierras. En una obra
posterior, publicada en 1763, titulada Filosofa rural o economa general y poltica de la
agricultura, insistir en el funcionamiento mecnico de la economa y en la necesidad de servirse
del anlisismatemtico:

El Tableau conomique es la primera regla de aritmtica que se ha inventado para reducir al
clculo exacto, preciso, la ciencia elemental y la ejecucin perpetua de este decreto del Eterno:
Comers el pan con el sudor de tu frente

As pues, una de las ideas fundamentales de la moderna ciencia econmica, que los fenmenos
econmicos estn regulados por leyes naturales que producen un orden espontneo que el hombre
debe respetar, haba sido ya expuesta antes de Adam Smith.
Sin embargo, los fisicratas no podrn desarrollar una verdadera ciencia econmica al defender
equivocadamente que la riqueza depende de la agricultura y que la industria es estril. Adam
Smith, que viva en una sociedad en la que se haba producido la revolucin industrial, no
cometer el error de los franceses, criticar a los mercantilistas y a los fisicratas y defender, de
acuerdo con la tradicin iniciada por Petty y Locke, la idea de que la riqueza depende del trabajo.

4. El pensamiento econmico de Adam Smith
Adam Smith naci en 1723 en Kirkcaldy, cerca de Edimburgo. Estudi en la Universidad de
Glasgow y en Oxford. Terminados sus estudios volvi a Glasgow, donde fue profesor de filosofa
moral. En 1759 public Teora de los sentimientos morales, en la que anuncia algunas de las
ideas que despus perfeccionar en su obra de teora econmica. En 1763 renunci a la
Universidad para convertirse en tutor del joven duque de Buccleuch, lo que le permiti
acompaarlo en sus viajes por el continente.
Residi en Toulouse, Ginebra y Pars. Conoci a Voltaire, Quesnay y Turgot. En 1776 public
Investigacin sobre la naturaleza y las causas de la riqueza de las naciones, que tuvo un xito
inmediato. Fue designado inspector de aduanas en Edimburgo, donde muri en 1790.

Adam Smith fue primero un filsofo moral y, despus, un economista. Su pensamiento moral
depende de las nuevas ideas morales defendidas por algunos filsofos escoceses influidos de
manera decisiva por la nueva ciencia mecanicista elaborada por Isaac Newton (1642-1727).
Newton haba desarrollado una ciencia fsica en la que el mundo natural estaba gobernado por
una ley de validez universal: la ley de la gravedad. Los filsofos morales escoceses pensaban que
el mundo moral estara tambin regido por una ley anloga que explicara la conducta de los seres
humanos.
De acuerdo con estos planteamientos, Adam Smith acepta la existencia de un orden moral natural
en la sociedad que se manifiesta en las inclinaciones naturales de los seres humanos. Segn
explica en la Teora de los sentimientos morales, obra publicada en 1759, la conducta humana
est movida, en primer lugar, por la bsqueda del propio inters, aunque otra inclinacin natural,
la simpata hacia los otros seres humanos, contribuye a moderar el egosmo de cada uno. Por lo
tanto, dado que al actuar de esta manera se est siguiendo el orden moral natural, propone que se
deje a los seres humanos actuar en completa libertad en las actividades econmicas, dado que as
no slo conseguirn el provecho propio sino que impulsarn el bien comn, porque la
Providencia ha organizado las cosas de tal manera que se produce una automtica distribucin
entre todos los seres humanos de los bienes necesarios para vivir:

Slo los ricos eligen, de entre la masa comn, lo ms delicioso y lo ms raro. Apenas consumen
ms que el pobre; a pesar de su avidez y su egosmo... comparten con el ltimo pen el producto
del trabajo que ellos mandan hacer.
Una mano invisible parece forzarles a participar en la misma distribucin de las cosas necesarias
para la vida, que hubiera tenido lugar si la tierra hubiera sido dada en igual proporcin a cada uno
de sus habitantes; y, de esta manera, sin tener la intencin de hacerlo, sin ni siquiera saberlo, el
rico sirve el inters social y la multiplicacin de la especie humana

As pues, antes de escribir su famosa obra de economa, ya enseaba Adam
Smith tanto la idea propugnada por la filosofa moral escocesa de que lo que mueve al hombre es
la bsqueda de su propio inters individual, como la idea mecanicista de que existe un orden
social natural que armoniza finalmente dichos intereses produciendo automticamente beneficios
al conjunto de la sociedad.

Poco despus, en 1763, Adam Smith se encarg de impartir en la Universidad de Glasgow un
curso de economa poltica. En l defendi ya la tesis de que la riqueza es producto del trabajo
humano y, ms en concreto, de la divisin del trabajo. Ense, adems, que hay que valorar tanto
el trabajo agrcola como el industrial y que la libertad econmica es la condicin necesaria y
suficiente del desarrollo econmico.

Despus de viajar por el continente europeo y conocer a los fisicratas franceses, Adam Smith
regres a Escocia y, en 1776, public su obra ms importante, la que le convertira, para casi
todos los economistas, en el autntico fundador de la ciencia econmica: Investigacin sobre la
naturaleza y las causas de la riqueza de las naciones. En ella propondr una nueva sntesis de
todas las ideas anteriores, aceptando la existencia de leyes naturales que gobiernan la economa y
defender que el mercado es el mecanismo natural que concilia los intereses de los individuos,
produciendo as el orden social.

En esta nueva obra, sin embargo, a diferencia de lo que ocurra en la Teora de los sentimientos
morales en donde el egosmo estaba moderado por la simpata, no se pone ningn freno a la
bsqueda egosta del inters propio. Es como si Adam Smith nos dijera: En las relaciones
econmicas no temas ser egosta, todo est dispuesto para que, al final, se produzca
infaliblemente el bien de toda la sociedad. Es ms, cuanto mayor sea tu egosmo mayores bienes
producirs. De dnde sac Adam Smith una idea que es tan contraria al sentido comn y a la
moral tradicional? Entre otros de Bernard de Mandeville (1670-1733), mdico como Petty y
Quesnay, que a pesar de haber nacido en los Pases Bajos viva en Inglaterra. Mandeville, acepta
la idea de Hobbes de que los individuos actan siempre buscando sus intereses particulares, pero
rechaza el que este modo de actuar conduzca a la desaparicin de la sociedad. Por otra parte, de
acuerdo ahora con Shaftesbury y Hutcheson, piensa que es posible armonizar los intereses
particulares, no como pensaban stos por la simpata que se profesan entre s los seres humanos,
sino porque los que buscan el inters propio generan sin quererlo beneficios para los dems.
Segn Mandeville, los vicios privados se convierten en virtudes pblicas.

En 1705 public un poema satrico titulado La colmena rezongona, o los golfos convertidos en
honrados, que reedit, convenientemente mejorado, en 1714 con un nuevo ttulo, La fbula de
las abejas o vicios privados, beneficios pblicos, en la cual una colmena, espejo de la sociedad
humana, vive en el vicio y con prosperidad. En un momento dado desea recuperar la virtud y,
cuando esta llega, desaparece la prosperidad y aparece la pobreza, el tedio y la disminucin de la
poblacin. Para Mandeville, por lo tanto, el egosmo, la bsqueda del propio inters y los vicios
humanos en general, no slo no impiden la existencia de la sociedad, sino que son la condicin de
su prosperidad, pues los males se neutralizan los unos a los otros produciendo, finalmente, el bien
de la comunidad.

Adam Smith, que en la Teora de los sentimientos morales haba rechazado las ideas de
Mandeville, aunque advirtiendo que en algn aspecto podan ser vlidas, las acept ms adelante
en La riqueza de las naciones cuando trataba de explicar la conducta econmica de los seres
humanos. Por qu es vlida en este caso? Porque en las actividades econmicas existe un
mecanismo natural, el mercado, que se encarga de armonizar automticamente, si se le deja
actuar en libertad, los intereses egostas de los individuos produciendo beneficios para el
conjunto de la sociedad.

Es ms, el funcionamiento correcto del mercado no depende slo de que se le deje actuar
libremente, sino de que los que concurren a l lo hagan movidos por la bsqueda del propio
inters:

No hemos de esperar que nuestra comida provenga de la benevolencia del carnicero, ni del
cervecero, ni del panadero, sino de su propio inters. No apelamos a su humanitarismo, sino a su
amor propio Por lo tanto, para Adam Smith, este modo de proceder egosta no produce la
descomposicin de la sociedad, como se haba pensado tradicionalmente, sino que es beneficioso
para la comunidad en su conjunto. Esta afirmacin se justifica apelando al supuesto orden
natural de los fenmenos econmicos que depende del paradigma mecanicista del pensamiento
cientfico moderno. En efecto, recordando lo que ya haba expuesto en su Teora de los
sentimientos morales, insiste en la idea de que el individuo que persigue su propio beneficio [...]
es conducido por una mano invisible a promover un fin que no entraba en sus intenciones. Mas
no implica mal alguno para la sociedad que tal fin no entre a formar parte de sus propsitos, pues
al perseguir su propio inters, promueve el de la sociedad de una manera ms efectiva que si esto
entrara en sus designios

La famosa mano invisible de Adam Smith es una simple metfora para referirse al mecanismo del
mercado que es el encargado de armonizar los intereses individuales. Sin embargo, parece que el
propio economista escocs no tena una fe tan ciega como los defensores del liberalismo
econmico en la funcin armonizadora del mercado. En efecto, a diferencia de lo que ocurra en
la Teora de los sentimientos morales, en La riqueza de las naciones el orden espontneo del
mercado se limita a armonizar los intereses particulares de los individuos y los generales de la
sociedad, pero no los intereses particulares de los individuos entre s. Adam Smith, por lo tanto,
era consciente de que se podan producir desajustes en el mecanismo del mercado, pero
consideraba que, en general, eran mucho peores los que se produciran si los polticos
intervinieran en l. Hay, pues, una cierta ambigedad en su pensamiento, dado que unas veces
pide que el Estado intervenga en la economa y otras rechaza que lo haga, porque la mayora de
esas intervenciones son perjudiciales.

Por lo tanto, la ciencia econmica de Adam Smith prescinde por completo de la tradicional
subordinacin a los fines superiores de la tica o de la poltica. Para el filsofo escocs la
economa tiene una moralidad propia, que depende del inters del individuo. Este individualismo
se justifica mediante la tica utilitarista, afirmando que la bsqueda egosta del propio inters
produce automticamente beneficios para la mayora de la sociedad. Una tica que nada tiene que
ver con la moral tradicional que antepona lo justo a lo til24. En resumen, el modelo de sistema
econmico que propuso Adam Smith, se basa en un doble supuesto: que la inclinacin
fundamental de la naturaleza humana es la bsqueda del inters propio y que existe un orden
econmico natural que produce automticamente la riqueza y la prosperidad de la sociedad
cuandolos seres humanos compiten entre s en un mercado libre:

El esfuerzo natural de todo individuo para mejorar su propia condicin, cuando se ejercita con
libertad y seguridad, es un principio tan poderoso que, por si solo y sin ayuda alguna, no es
nicamente capaz de conducir a la sociedad a la riqueza y a la prosperidad, sino a superar el
centenar de obstrucciones impertinentes con que la locura de las leyes humanas obstaculiza, con
demasiada frecuencia, su funcionamiento.

5. Ciencia e ideologa en el pensamiento econmico de Adam Smith
Decamos al principio de nuestra exposicin que, para la inmensa mayora de los economistas,
Adam Smith es el fundador de la economa como ciencia, aunque advertamos que la ciencia
fundada por el filsofo escocs es ms la ciencia de un sistema econmico que la ciencia de la
economa. Por eso algunos han defendido la tesis de que la ciencia econmica propuesta por
Adam Smith es, en realidad, una ideologa justificadora del liberalismo econmico y, por lo
tanto, de la economa de mercado.

Pues bien, lo menos que se puede decir al respecto es que se trata de una ciencia que parte de
supuestos cognoscitivos y valorativos que favorecen los planteamientos del liberalismo
econmico. En efecto, como hemos advertido repetidamente a lo largo de nuestra exposicin, la
ciencia econmica propuesta por Adam Smith depende de los xitos obtenidos por las ciencias
naturales a partir de la revolucin cientfica que se produjo en el siglo XVII. Las ciencias
sociales, a partir de este momento, intentaron imitar el camino seguido por las ciencias naturales
y, suponiendo que exista un orden social natural semejante al orden natural del mundo fsico,
trataron de descubrir las leyes que regan el funcionamiento de la sociedad. Como las leyes del
mundo fsico son universales, son las mismas en todo tiempo y lugar, tambin concedieron el
estatuto de universalidad a las leyes sociales y, dentro de ellas, a las econmicas.

Adems, y como consecuencia de utilizar el mismo mtodo de investigacin que el de las
ciencias naturales, la observacin experimental, consideraron como leyes naturales de la sociedad
las leyes vigentes en aquel momento en la sociedad que observaban. Por lo tanto, aceptaron como
leyes naturales de la economa las leyes del sistema econmico vigente en el tiempo y lugar en el
que vivan27. As se explica que Adam Smith defendiera como leyes naturales de la economa las
leyes del sistema econmico de mercado, que era el sistema econmico que poda observar
experimentalmente.

Sin embargo, las actividades econmicas no tiene naturalmente determinado ningn fin concreto,
ni existe un orden natural regido por el mercado y sus leyes, ni los hombres se mueven
naturalmente slo por la bsqueda egosta del propio inters. Adam Smith ha supuesto en todos
los casos que pertenece a la naturaleza de la economa y del hombre lo que son, en realidad,
consecuencias del sistema econmico liberal: que el fin de la economa sea aumentar
indefinidamente la riqueza, que el mercado regule espontneamente el orden econmico y que en
todas sus prcticas econmicas el hombre se mueva por bsqueda del propio inters.

Para Adam Smith la economa est naturalmente ordenada a conseguir el aumento de la riqueza,
y no se plantea la posibilidad de que sta se ponga al servicio de otros fines, como el que todos
los seres humanos dispongan de los bienes necesarios para vivir decentemente o que la riqueza
producida se distribuya justamente. Nada en la naturaleza de la economa exige que se plantee
como nico o principal objetivo la produccin ilimitada de riqueza. Decidir el objetivo ltimo de
la economa no pertenece slo a la propia economa, sino tambin a la tica o a la poltica, y ya
vimos como los griegos, por ejemplo, rechazaban la idea de que el fin ltimo de la economa
fuera aumentar las riquezas.

Tampoco se puede aceptar la existencia de un orden natural y espontneo en economa, semejante
al orden natural existente en el mundo fsico, regido por el mercado y sus leyes. Es posible que
exista un orden natural y unas leyes naturales en la economa, pero este orden y estas leyes no son
las del mercado, que es una institucin histrica desconocida o insignificante en otros sistemas
econmicos. En realidad parece que el orden y las leyes econmicas dependen de cada sistema
econmico, por lo que la llamada ley de la oferta y la demanda slo tiene vigencia en un sistema
econmico de mercado.

Adam Smith justifica la existencia del mercado en la propensin natural de los seres humanos al
intercambio. Pero de nuevo la antropologa ha demostrado que no existe tal impulso natural.
Como tampoco es verdad que la divisin del trabajo provenga de la existencia de los mercados,
sino que se debe a diferencias relativas a los sexos, a la geografa o a las capacidades
individuales.

En cuanto a la capacidad de los mercados para armonizar las actividades econmicas de los seres
humanos movidos por su afn de lucro, el propio Adam Smith reconoci muchas veces que el
supuesto orden natural no armoniza los intereses individuales de los agentes econmicos.
Tampoco es verdad que los mercados se regulen naturalmente, ms bien tienden a todo lo
contrario, a desaparecer como lugar de competencia y a ser sustituidos por situaciones de
monopolio.

Por ltimo, la afirmacin de Adam Smith de que el hombre acta siempre en sus relaciones
econmicas movido por el propio inters, ha sido tambin desmentida por la historia y la
antropologa. Nadie puede negar la existencia de una conducta egosta por parte de los seres
humanos, pero de ah no se sigue el que todas las acciones econmicas de los seres humanos
estn motivadas por un inters egosta. En las sociedades primitivas los hombres se movan por
los principios de reciprocidad y redistribucin. En ellas estaba ausente la idea de que todo trabajo
deba ser retribuido. Tampoco el afn de lucro o la bsqueda del beneficio econmico es la nica
razn de las actividades econmicas del hombre. Los antroplogos nos ensean que en otras
sociedades las actuaciones econmicas del hombre pueden estar guiadas por otros fines, como
lograr prestigio o reconocimiento social.

En sntesis, Adam Smith ha convertido en causas del sistema econmico liberal. Lo que en
realidad son efectos de dicho sistema. En efecto, para el filsofo escocs el fin de la economa, el
orden y las leyes del mercado y el comportamiento egosta del hombre explican y justifican el
liberalismo econmico, cuando en realidad es ese sistema el que explica y justifica que se asigne
ese fin a la economa, que se defiendan ese orden y esas leyes y que el hombre se comporte de
esa manera.

Concluimos, pues, afirmando que la ciencia econmica de Adam Smith, a pesar de su indudable
contribucin al mejor conocimiento de los fenmenos econmicos, ha servido y sirve de
instrumento ideolgico de legitimacin del sistema econmico de mercado. Como la ciencia
econmica, llamada tambin economa poltica o economa sin ms, es una ciencia normativa y
no una ciencia descriptiva, como puede ser la fsica, no puede desprenderse de la ideologa, de
estar al servicio de un proyecto poltico.

PREGUNTAS
1.- Hacer un anlisis del tem: 1; 2; 3; 4; 5. (4 puntos).
2.- Confeccionar un organizador visual (mapa conceptual, mental, o semntico,
Sinptico, etc.) Por cada tem. (4 puntos).
3.- Mencione su opinin. (4 puntos).
4.- Cuatro conclusiones. (4 puntos).
5.- Cuatro recomendaciones. (4 puntos).