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CLAVES DE LA
MOTIVACIN
Las razones que nos impulsan a actuar
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PSICOLOGA SOCIAL
LA ZONA GRIS
DE LA VIOLENCIA
EMPATA
CMO FUNCIONA?
ESTADSTICA
LA IMPORTANCIA
DE LOS RESULTADOS
NO SIGNIFICATIVOS






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MEMORIA
LAS DOS CARAS
DEL ESTRS
NEUROCIENCIA
EPILEPSIA RESISTENTE
A LOS FRMACOS
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SUMARIO
PSICOLOGA
10 CLAVES DE LA MOTIVACIN
Por Nikolas Westerhoff
Conocer los autnticos motivos de la
propia conducta no resulta tarea fcil.
Aquello que creemos querer tiene con
frecuencia poco que ver con lo que
deseamos.
14 Los objetivos orientan
Entrevista a Veronika Brandsttter
MEMORIA
18 LAS DOS CARAS DEL ESTRS
Por Mathias V. Schmidt y Lars Schwabe
La presin psquica puede acarrear
olvidos, incluso lagunas en la memoria.
Sin embargo, tambin puede favorecer
la capacidad de memorizar.
PSICOLINGSTICA
26 AS HABLO, AS PIENSO
Por Klaus Wilhelm
De un modo sutil, la gramtica y
el vocabulario inuyen en nuestro
pensamiento.
32 El lenguaje surge de una red
de conexiones cerebrales
Entrevista a Angela D. Friederici
MEDICINA
44 CONVULSIONES
BAJO EL MICROSCOPIO
Por Stefan Remy y Christian Elger
Uno de cada tres enfermos de epilepsia
no responde a los medicamentos. Para
averiguar las causas de esta resistencia, los
investigadores provocan accesos convulsi-
vos en muestras de tejido cerebral vivo.
AUTOCONCIENCIA
50 YO SIN MI CUERPO
Por O. Blanke, B. Lenggenhager y L. Heydrich
Algunas personas experimentan como
su yo abandona su cuerpo. Incluso se
observan a s mismas desde el exterior
de su ser. Ciertos trastornos cerebrales
conllevan vivencias extracorporales.
La realidad virtual permite reproducir
tal experiencia.
Enero / Febrero de 2012 N 52
68
LA VIOLENCIA
50
VIVENCIA EXTRACORPORAL
54
TERAPIA CELULAR
LENGUA Y PENSAMIENTO
26
ESTRS
18
Nueva serie
PSICONEUROLOGA
DEL HABLA
En este nmero:
Lengua
y pensamiento
TERAPIA CELULAR
54 ACCESO AL CEREBRO
POR VAS RECNDITAS
Por F. Bernhard, L. Danielyan y C. Gleiter
El tratamiento con clulas madre abre el
camino hacia la curacin de numerosas
enfermedades neurolgicas. Pero cmo
atraviesan dichas clulas la barrera
hematoenceflica? Una ruta alternativa:
la va nasal.
ESTADSTICA
58 DE BELLEZA, SEXO
Y PROBABILIDADES
Por Andrew Gelman y David Weakliem
La complejidad estadstica que entraa el
estudio de efectos pequeos puede conllevar
la interpretacin errnea de los resultados.
67 Laxitud analtica
Por Alex Lindner
PSICOSOCIOLOGA
68 LA ZONA GRIS:
APROXIMACIN PSICOSOCIAL
A LA VIOLENCIA
Por Amalio Blanco
La metfora de la zona gris permite
el estudio de la violencia en toda su
complejidad. Ms all del blanco y
negro, de los buenos y los malos,
la vctima tambin puede convertirse
en verdugo.
75 Ms all de la maldad
Entrevista a Philip Zimbardo
SECCIONES
5 Encefaloscopio
Relaciones afectivas... Razonamiento...
Longevidad... Percepcin... Comunicacin...
Ictus... Cognicin social... Salud mental...
Aprendizaje infantil.
36 Mente, cerebro y sociedad
El despertar de la conciencia. Por Christof Koch
Efecto antitumoral de los cannabinoides.
Por Guillermo Velasco
Sueo reparador por partida doble. Por Christine
Soares
Los benecios de la actividad fsica. Por Jonatan
R. Ruiz y Alejandro Lucia
Neuronas de laboratorio. Por M. F. Cano y otros
78 Retrospectiva
La mente de Goering. Por Jack El-Hai
84 Ilusiones
Visto como un todo. Por Rainer Rosenzweig
89 Syllabus
Empata: miradas reveladoras. Por Kai Vogeley
94 Libros
Personalidad. Por Dolores Mosquera
Ciencia y psicologa. Por Luis Alonso
MOTIVADOS, LISTOS, YA!
10 CLAVES DE LA MOTIVACIN
14 LOS OBJETIVOS ORIENTAN
ISTOCKPHOTO / DANEZ
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ASESORAMIENTO Y TRADUCCIN:
Portada: iStockphoto / Danez
DIRECTORA GENERAL Pilar Bronchal Garfella
DIRECTORA EDITORIAL Laia Torres Casas
EDICIONES Yvonne Buchholz
Anna Ferran Cabeza
Ernesto Lozano Tellechea
PRODUCCIN M. Cruz Iglesias Capn
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SECRETARA Puricacin Mayoral Martnez
ADMINISTRACIN Victoria Andrs Laiglesia
SUSCRIPCIONES Concepcin Orenes Delgado
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El precio de los ejemplares atrasados
es el mismo que el de los actuales.
F. ASENSI: Claves de la motivacin, Convulsiones bajo el microscopio, Acceso al
cerebro por vas recnditas, Visto como un todo; NGEL GONZLEZ DE PABLO: Las
dos caras del estrs, Empata: miradas reveladoras; NURIA COMAS: As hablo,
as pienso; NOELIA DE LA TORRE: El lenguaje surge de una red de conexiones
cerebrales; MARIN BELTRN: El despertar de la conciencia; BRUNO MORENO: Sueo
reparador por partida doble; MAR SANZ PREVOSTI: Yo sin mi cuerpo; LUIS BOU:
De belleza, sexo y probabilidades, La mente de Goering, Encefaloscopio; LEX
SANTATALA: Laxitud analtica; ROLF GSER: Ms all de la maldad.

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n qu se distingue un fugaz echazo de un amor eterno?
Antiguas investigaciones apuntaban a que las parejas de
mayor xito eran aquellas en las que sus miembros compartan
intereses, valores y rasgos de personalidad. Un trabajo publicado
en Psychological Science propone que la ms simple de las pa-
labras que usan los tortolitos para hablarse tambin marca la
diferencia, ya sea para determinar su grado de atraccin como
para conocer la probabilidad de que permanezcan juntos. James
Pennebaker y sus colaboradores de la Universidad de Texas, en
Austin, grabaron conversaciones de 40 hombres y 40 mujeres
mientras tomaban parte en una sesin de citas romnticas rpi-
das en la que cada participante hablaba con 12 desconocidos del
otro sexo, dedicndole cuatro
minutos a cada uno. A conti-
nuacin, los sujetos valoraron
los encuentros basndose en
cunto les pareca tener en co-
mn, y si deseaban volver a ver
a la otra persona. Por su parte,
Pennebaker analiz las conver-
saciones de los participantes se-
gn su forma de usar pronom-
bres, artculos y otras partculas
gramaticales (l, esto, y,
como, ser...). Esas palabras
funcionales se utilizan en casi
todos los contextos, y se proce-
san de forma rpida e inconsciente [vase Eres lo que hablas,
por Jan Dnges; MENTE Y CEREBRO, n.
o
43].
Pennebaker observ que las parejas que empleaban palabras
funcionales similares con una frecuencia parecida tenan ma-
yor probabilidad de querer volver a verse, con independencia
de lo que creyeran, a nivel consciente, que tenan en comn.
En un estudio de seguimiento, el investigador compar el len-
guaje empleado por 86 parejas estables. Para ello se sirvi de
muestras de mensajes escritos breves. Descubri que cuanto
ms concordaban sus palabras funcionales, ms probable era
que siguieran juntos al cabo de tres meses, con independencia
de lo felices que aseguraran ser en su relacin en el momento del
estudio. No obstante, la gran pregunta
es si las personas se sienten ms ali-
neadas con quienes hablan como ellas,
o si adaptan su forma de expresarse
a la de los individuos que les gustan.
Pennebaker admite que ambos casos
son posibles, aunque cree que la fuerza
motriz reside en la segunda causa: el
lenguaje pronostica el xito de la re-
lacin porque reeja lo bien que cada
uno escucha al otro. Cul es, pues, el
consejo de Pennebaker para vivir feliz
y para siempre con la persona amada?
Prstele ms atencin, receta.
Melinda Wenner Moyer

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e acosa un problema difcil? Segn un estudio publicado en lnea en el
Personality and Social Psychology Bulletin del 11 de febrero del pasa-
do ao, existen ms probabilidades de xito si se resuelve un problema
en favor de otra persona. Los investigadores solicitaron a 137 estudiantes
que se imaginasen, bien a s mismos, bien a un desconocido, atrapados en
una torre. A continuacin deban idear alguna forma para escapar sin ms
ayuda que una cuerda que no alcanzaba el suelo. De los probandos que se
vieron como un desconocido en la torre, el 66 por ciento hall la solucin
(deshacer la cuerda longitudinalmente en dos cabos, y anudarlos), frente al
48 por ciento de quienes se imaginaron a s mismos en la difcil situacin.
Uno de los autores, Evan Polman, de la Universidad de Nueva York, arma
que si objetivsemos nuestros problemas como si afectaran a otra persona,
encontraramos mejores soluciones para resolverlos.
Nathan Collins
RAZONAMIENTO
Te echo una mano?
Los problemas resultan ms sencillos de resolver si afectan a otros
ENCEFALOSCOPIO


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RELACIONES AFECTIVAS
El lenguaje del amor
El uso de las palabras predice la atraccin romntica
ISTOCKPHOTO / SLOBODAN VASIC
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l bateador, si acierta de
pleno, a menudo reere
que la bola se vea enorme
justo antes de propiciar el gol-
pe feliz. Este efecto de la per-
cepcin de la accin especca
se ha observado en activida-
des fsicas de todo tipo.
Ahora bien, existen dudas
sobre la causa de tal ilusin.
Afirman algunos expertos
que es consecuencia de ima-
ginar la accin antes de la ju-
gada. Otros sospechan que al
clavarla se conjura en la me-
moria la imagen de un blanco
de gran tamao. Un estudio
publicado en Acta Psycholo-
gica sugiere que ninguno de
los dos procesos es suciente
por s solo. Se requiere otro
elemento: la atencin visual.
Investigadores de mster-
dam y de Hong Kong pidieron
a tres grupos de estudiantes
que golpearan bolas de golf
en direccin a un objetivo
situado a un metro y medio,
ms o menos. Los probandos
deban examinar primero el
hoyo (objetivo); despus, un
grupo deba dirigir la bola
a su diana sin verla, oculta
bajo una cortina. Otros par-
ticipantes tenan que hacerla
pasar entre dos referencias
interpuestas en su camino
hacia el blanco. El tercer gru-
po deba tirar sin ms. Todos
los voluntarios fueron infor-
mados de dnde acabaron
sus tiros. Para terminar, los
probandos tuvieron que esti-
mar el tamao de sus dianas
dibujndolas en una pantalla
de ordenador.
Como era de esperar, los
participantes que acertaron
LONGEVIDAD
Viejo y sabio
Las abejas sirven de modelo para entender la relacin entre inteligencia y larga vida
P
arece claro: las personas inteligentes
viven ms. La correlacin entre inte-
ligencia y longevidad es tan fuerte como
la de fumar y muerte prematura. Pero
no se sabe bien por qu. Es posible que
este tipo de personas, adems de tomar
decisiones ms prudentes a lo largo de
su vida, cuenten tambin con la biologa
a su favor. Investigaciones en abejas de-
muestran que la capacidad de aprendiza-
je se halla, en trminos generales, vincu-
lada a una aptitud general para soportar
uno de los rigores del envejecimiento, a
saber, el estrs oxidativo.
Ian Deary, psiclogo de la Universidad
de Edimburgo, ha propuesto la expresin
integridad sistmica para describir la
posible vinculacin biolgica entre in-
teligencia y longevidad: en su plantea-
miento, un sistema bien conectado no
solo obtiene mejores resultados en las
pruebas psicolgicas, sino que resulta
menos susceptible a las agresiones del
medio. Gro Amdam, de la Universidad es-
tatal de Arizona y la Universidad noruega
de Ciencias de la Vida, se sinti intrigado
por la idea. En 2009 concibi una forma
de vericarla en abejas.
De hecho, las abejas melferas sirven
a menudo como modelo neurobiolgico
del aprendizaje (se las puede entrenar,
mediante refuerzos positivos o negati-
vos, para que retengan informacin). En
el experimento de Andam, se sujetaron
abejas individuales a una pajita, donde
aprendieron a asociar un aroma con
una recompensa alimenticia, un expe-
rimento clsico de condicionamiento
pauloviano. Despus de tan solo uno o
dos ensayos, numerosos individuos ha-
ban aprendido a extender su probscide
lingual en previsin de una gotita dulce.
PERCEPCIN
Dianas gigantes
El tamao del objetivo parece distinto segn la atencin que se le presta


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COMUNICACIN
Distanciar el conicto
La distancia fsica puede mejorar el clima en una negociacin

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iene intencin de com-
prarse una casa o un co-
che? Si es as, tal vez le con-
venga gestionar el negocio por
correo electrnico: las negocia-
ciones sufren menos tropiezos
cuando las partes se encuen-
tran separadas y a distancia
suciente, indica un estudio
publicado en el Journal of Ex-
perimental Social Psychology.
Al negociar unos estudiantes
la compra y venta de una moto
a travs de mensajera instan-
tnea por Internet crean
hallarse alejados fsicamente
a ms de 25 kilmetros, sus
negociaciones resultaron ms
fciles y ms serias que cuan-
do se encontraban cerca, a un
metro de distancia. Los experi-
mentadores explican que si los
individuos se hallan alejados,
consideran la situacin de for-
ma ms abstracta, centrndose
en los aspectos importantes
en lugar de enredarse en mi-
nucias.
La prxima vez que deba
afrontar un negocio compli-
cado, tal vez le convenga em-
pezar a distancia (por ejemplo,
mientras est de viaje).
Harvey Black
en el tiro directo asignaron a
su diana un tamao mayor.
No as quienes no podan ver
el hoyo o dedicarle toda su
atencin.
Segn uno de los autores,
John van der Kamp, de la Uni-
versidad Libre de ms terdam,
tales resultados refutan la teo-
ra de que la percepcin de la
accin especfica resulta de
imaginar los propios movi-
mientos antes de realizarlos,
ya que todos los participan-
tes tuvieron la posibilidad de
experimentar dicha visuali-
zacin. Al parecer tampoco
bastaba con saber, sin ms,
que haban acertado.
La clave estriba en la aten-
cin visual a la diana. No obs-
tante, todava se desconoce si
ver un blanco mayor ayuda al
xito, o si el primero resulta
de este ltimo. Una cosa pa-
rece clara: a menudo aquello
que vemos no es un reflejo
exacto de lo que nos rodea.
Nuestros sentidos se hallan
inuidos por nuestra atencin
y nuestras experiencias.
Andrea Anderson
Algunos tardaron un poco ms en aprender: como ocurre en
las personas, unos son ms despiertos que otros.
Para simular el envejecimiento, se instal a las mismas
abejas en tubos de plstico, y se las expuso a un ambiente
enriquecido con oxgeno, una de las pruebas de estrs meta-
blico. Todos los animales necesitan oxgeno para respirar,
mas si la concentracin es excesiva, las clulas se ven forzadas
a producir radicales libres lesivos, que degradan sus mem-
branas y provocan el suicidio celular, desencadenando un
envejecimiento prematuro. Las abejas que aprendieron con
mayor rapidez tendan a sobrevivir ms tiempo: un promedio
de 58,8 horas, frente a las 54,6 de las ms torpes. Ello sugiere
que poseen un sistema antioxidante ms robusto, capaz de
barrer los agresivos radicales libres.
Andam sospecha que la resiliencia al estrs puede explicar
por qu las abejas que aprendieron rpido vivieron ms. En los
ensayos de aprendizaje, aquellas capaces de resistir el estrs
al hallarse sujetas a la paja aprendieron antes que el aroma
signicaba una golosina; esa misma resiliencia les permiti
soportar mejor el estrs por encontrarse en un medio enri-
quecido con oxgeno.
Andam conjetura que la capacidad de afrontar el estrs po-
dra constituir tambin en los humanos un elemento de integri-
dad sistmica: la mayor resiliencia a cualquier tipo de situacin
estresante podra subyacer a valores elevados del coeciente de
inteligencia, as como a vidas longevas. Si se revelaran las cau-
sas de tales discrepancias biolgicas, tal vez pudieran aliviarse
ciertas disparidades innatas. Kirsten Traynor
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en aprender: como ocurre en
spiertos que otros.
Algu Algunos tardaron un poco
nas, unos son m
ecimi
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o ms
s des
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L
os accidentes cerebrovasculares se consideran una de las
mayores causas de invalidez. Los frmacos actuales pueden
desobstruir arterias si se atiende a las vctimas a tiempo. Sin
embargo, cuanto ms se retrase la ayuda, ms neuronas pere-
cern por falta de sangre. Tambin con mejores mtodos para
impedir ese dao cerebral se beneciara la vida de las personas
afectadas. Un equipo de neurocientcos ha dado con un mtodo
de tecnologa mnima que evita por completo el dao cerebral
en los mridos: rozarles los bigotes.
Los investigadores, dirigidos por el profesor Ron Frostig, de la
Universidad de California en Irvine, indujeron ictus en ratas blo-
queando una arteria que va al cerebro. Despus, estimularon los
bigotes de los roedores con el n de medir la actividad cerebral
de los animales y averiguar cunto mermaban sus funciones
sensoriales. Descubrieron, en cambio, que si hacan vibrar una
sola de esas barbas antes de transcurridas dos horas del bloqueo
vascular, las neuronas que normalmente hubieran perecido, con-
tinuaban funcionando. Las ratas no padecieron ni parlisis ni
dcits sensoriales. No se sabe con certeza el mecanismo exacto
del efecto protector, pero parece implicar una redistribucin de
sangre a travs de vasos cerebrales no lesionados.
Una investigacin de seguimiento, publicada en Stroke en
febrero de 2011, revel que no importa la pauta del estmulo
(aunque ms es mejor). Otras investigaciones del laboratorio de
Frostig han mostrado que la estimulacin no tiene por qu ser
tctil: los pitidos acsticos previenen asimismo las lesiones.
La implicacin de esos resultados en personas afectadas de
un ictus resulta apasionante, sin embargo, no existen garantas
de que estimular a estos sujetos con msica o palparles reas
sensibles, como la cara o las manos, vaya a ejercer el mismo
efecto que en los mridos. El tamao del encfalo de la rata,
muchsimo menor, podra haber facilitado la recuperacin. No
obstante, Frostig se muestra cautamente optimista. Se podra
ayudar a las vctimas antes de que llegase la ambulancia; mu-
cho antes de que recibieran cualquier tratamiento. Con todo,
tampoco perjudicara a los afectados hablarles o apretarles la
mano de camino al hospital, opina el investigador.
Mark Lescroart
COGNICIN SOCIAL
Escrito en el rostro
Aquellos que sienten lo que ven aportan indicios
de cmo interpretamos emociones y empatizamos
C
omprender los pensamientos de otras personas resul-
ta esencial para moverse por el mundo social. Mas la
empata supone un proceso complejo basado, en parte, en
fugaces expresiones del rostro. La empata parece resultar
de la capacidad para ponernos en el lugar del otro: cuando
vemos que otra persona se encuentra triste, simulamos lo
que siente activando las mismas regiones cerebrales que
se activan cuando nos sentimos tristes nosotros.
Una investigacin publicada en Journal of Neuroscience en
febrero de 2011 respalda tal idea. En el estudio participaron
individuos que experimentan sinestesia de tacto especular.
Cuando estos sinestetas ven tocar a otra persona, sienten
que les tocan en la misma parte de su propio cuerpo. El
neurocientco Michael Banissy y sus colaboradores del
Colegio Universitario de Londres quisieron averiguar si esa
intensa capacidad para experimentar lo que otro sujeto sien-
te permitira que ocho probandos con sinestesia de tacto
especular tuvieran ms capacidad de reconocer emociones
implcitas en un rostro que otros sujetos. As fue. Los parti-
cipantes identicaron de forma correcta el 92 por ciento de
las expresiones faciales que se les mostraban en el ensayo,
frente al 81 por ciento de los participantes de un grupo de
control. Es probable que su xito se debiera ms a su pericia
en la simulacin que a una agilidad general con caras, puesto
que en otros experimentos no superaron a los miembros
de control en la identicacin de personas.
Para quienes carecemos de sinestesia de tacto especu-
lar, el proceso de simulacin es el mismo, aunque menos
acusado, explica Banissy. As que, ya sabe: la prxima vez
que se vea simpatizando con alguien triste, agradzcaselo
a esa parte del cerebro que percibe que usted est frun-
ciendo el ceo.
Michelle Solis
ICTUS
Sanar con el tacto
El roce de los bigotes evita las lesiones cerebrales
postictus en las ratas


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SALUD MENTAL
Deprimida o quemada
A pesar de una sintomatologa parecida, ambos estados psquicos afectan al cuerpo de modo diferente
A
veces pasa: esa amiga, esa compaera de envidiable ener-
ga y dedicacin a una tarea estresante, de repente, se
viene abajo. Su incansable afn se convierte en agotamiento
inexorable, dicultad para conciliar el sueo, estado de nimo
decado y sentimiento de inecacia. Puede que los sntomas
se parezcan a los de la depresin, sin embargo, investigaciones
recientes sugieren que este desfallecimiento, hoy conocido
por sndrome de desgaste profesional, se diferencia de la
depresin de modos sutiles.
Aunque la sintomatologa del trabajador quemado no
est reconocida como trastorno psiquitrico diferenciado, s
parece provocar un perl caracterstico de alteraciones del
funcionamiento neurolgico, segn concluyen las investiga-
ciones de la psicloga Agneta Sandstrm, de la Universidad
Ume. Sandstrm compar a mujeres quemadas, es decir,
con sndrome de desgaste profesional, con otras afectadas de
depresin grave. Apreci numerosas diferencias sutiles entre
uno y otro grupo de voluntarias. Aunque en ambos casos apa-
recan dicultades para dormir, las participantes deprimidas
informaban que se despertaban demasiado pronto, mientras
que las que sufran sndrome de desgaste profesional crnico
tenan problemas para conciliar el sueo.
A continuacin, Sandstrm pidi a tres grupos de mujeres
(sanas, deprimidas y quemadas) que se sometieran a una
prueba de memoria de trabajo (memoria a corto plazo). A
las participantes de los dos ltimos grupos (deprimidas y
quemadas) les costaba ms concentrarse y recordar deta-
lles sencillos que a las mujeres sanas. Pese a dicha similitud,
las mujeres con sndrome de desgaste profesional exhiban
durante las pruebas de memoria una actividad cerebral me-
nor que las participantes deprimidas, segn se comprob
mediante resonancia magntica funcional.
Con el tiempo, seala Sandstrm, pueden irse acumulando
pequeos eventos cotidianos estresantes hasta provocar un
agotamiento crnico. Si las personas supiramos afrontar me-
jor tales presiones, en apariencia banales, podramos reducir
el riesgo de desarrollar el sndrome de marras. Cierto grado
de estrs no es malo, pero es necesario hallar tiempo para
descansar durante el da, comenta. Al igual que los mscu-
los, el cerebro se fatiga. La investigadora aade: Hemos de
reconsiderar cunto es capaz de soportar el cerebro en un
da de trabajo normal.
Carrie Arnold
A
partir de la edad de 12 meses, los nios
siguen la mirada de quienes estn cerca,
un comportamiento instintivo que les permite
aprender por observacin. Ahora bien, segui-
ran la mirada de cualquiera? En un estudio
publicado en Neural Networks, Andrew Melt-
zoff, psiclogo en la Universidad de Washing-
ton, veric si los nios pequeos le seguan
la mirada a un robot de aspecto humanoide.
Un grupo de nios de 18 meses observ a un
experimentador que simulaba jugar con un
robot mvil, mientras que a otro grupo se le
present un robot idntico, aunque esttico.
Trece de los 16 nios que observaron la interac-
cin del humano con el robot siguieron con la
mirada al androide cuando se diriga hacia un
juguete. Solo tres de los nios que no observa-
ron el juego con el robot, tambin lo hicieron.
Al parecer, los pequeos estn sumamente
pendientes de la informacin social, la cual
utilizan sin cesar para actualizar su percepcin
de los dems... Lo bastante para confundir un
trozo de metal con un ser pensante.
Ferris Jabr
APRENDIZAJE INFANTIL
Qu mira ese robot?
Los nios siguen la mirada de robots sociales como si fuesen humanos
AGE FOTOSTOCK
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alir a correr, telefonear a mam, tirar la ba-
sura. Se trata de pequeos objetivos. Gran-
des metas? Casarse, comprar una casa, tener hi-
jos. Sea en la vida profesional sea en la privada,
al ser humano le gusta marcarse objetivos y
emprender planes para el futuro. Nada se deja al
azar. No obstante, con frecuencia es este ltimo
el que toma las riendas del asunto. Muchas per-
sonas se acogen al principio hedonista evita lo
que cause dolor, busca lo ms placentero para
dirigir sus acciones. O aspiran en el fondo a
obtener logros, poder y reconocimiento?
La primera, a la par que bsica, pregunta que
se plantea desde la psicologa de la motivacin
es siempre: Por qu alguien hace lo que hace?.
Como toda cuestin elemental, la respuesta re-
sulta compleja. Todos nosotros nos encontra-
mos inmersos en un cmulo de necesidades; a
menudo unas en competencia con otras. Voy a
comprar o me quedo en casa sentado frente al
televisor? Ahorro o me gasto el dinero en unas
estupendas vacaciones? Sigo el a mi pareja o
me atrevo con una fugaz aventura? En ocasio-
nes, la cabeza no desea lo que el corazn rige.
Otras veces sucede al contrario.
Cmo puede ponerse orden a semejante
caos? Desde hace dcadas, algunos psiclogos
elaboran largas listas o relaciones algunas con
dudoso criterio cientco de motivos que im-
pulsan a las personas a actuar. En los aos veinte
del siglo XX, Luther Lee Bernard (1881-1951), so-
cilogo interesado en el tema, reuni nada me-
nos que 14.000 motivos. Entre las aceptaciones
se encontraba el impulso que nos reprime de
comer una manzana del propio huerto. William
McDougall (1871-1938), fundador de la hoy casi
olvidada psicologa hrmica (del griego horm:
impulso, estmulo), reconoci como objetivos
universales del ser humano junto al hambre,
el temor y el deseo sexual, la risa, viajar, la
posesin y la comodidad. Por su parte, Henry
Alexander Murray Jr. (1893-1988), de la Univer-
sidad de Harvard, list 20 motivos por los que
actuamos, entre ellos, la aspiracin a la conse-
cucin de logros y el deseo de reconocimiento,
fama, competencia y dominio.
Sin embargo, la relacin de motivos ms co-
nocida se fundamenta en una escala jerrquica,
la pirmide de necesidades del psiclogo Abra-
ham Maslow (1908-1970). En la base de la estruc-
tura se encuentran los motivos de dcit, en-
tre los cuales destacan el sexo y la alimentacin.
Por encima se hallan los deseos de seguridad y
aliacin, as como de crecimiento, caracte-
rizado este ltimo por la necesidad de nuevas
experiencias, belleza y autorrealizacin.
Segn Maslow, primero deben satisfacerse las
necesidades inferiores para acceder a continua-
cin a los niveles superiores. Como dira Bertolt
Brecht: Primero el comer, despus venga la
moral!. Norbert Bischof, de la Universidad Lud-
wig Maximilian de Mnich, pone en entredicho
tal teora: Puede armarse seriamente que el
hambre y el deseo sexual deberan estar sacia-
dos antes de sentir la necesidad de seguridad o
de vnculos sociales? Debe la satisfaccin se-
xual preceder al enamoramiento? A pesar de
todas las dudas, el modelo piramidal de Maslow
sigue formando parte del repertorio estandari-
zado de numerosos psiclogos especializados
en motivacin. Incluso algn libro de texto
de psicologa general calica la propuesta de
Maslow como punto culminante de la ciencia
de la vida.
El estudio de tales listas demuestra la di-
cultad de encontrarles una base concluyente,
opina el psiclogo Heinz Heckhausen en su ya
clsico libro de 1980 Motivation und Handeln
Claves de la motivacin
Conocer los autnticos motivos de la propia conducta no resulta tarea fcil.
Aquello que creemos querer tiene con frecuencia poco que ver con lo que deseamos
NIKOLAS WESTERHOFF
EN EL PAS DE LOS SUEOS
Durante la infancia nos forma-
mos la imagen de aquello por
lo que vale la pena esforzarse
en la vida.
RESUMEN
Impulsos ocultos
1
Con frecuencia, los
motivos que una
persona maniesta en
una encuesta no coinci-
den con su conducta en
el laboratorio.
2
Los investigadores
determinan los moti-
vos inconscientes median-
te pruebas proyectivas;
tambin a base de ensa-
yos de preparacin.
3
El impulso interior
para conseguir un
objetivo puede atenuarse
mediante estmulos exter-
nos: dinero, elogios...
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(Motivacin y accin). Inventarios de este tipo
resultan del todo arbitrarios. Por qu veinte
motivos, y no cuatro, cuarenta o cien? Es a caso
posible delimitar el nmero exacto de impulsos
que motivan a las personas a actuar?
Entretanto, los investigadores se han avenido
en la existencia de tres motivos bsicos: logro,
poder y aliacin. Estos representan el mnimo
comn denominador en el inventario de necesi-
dades. As, las personas motivadas por el poder
buscan sentirse superiores a los dems; aquellas
motivadas por los logros quieren perfeccionarse
a s mismas da a da, y las personas que sienten
motivacin por las relaciones sociales antepo-
nen el deseo de amar y de ser amados.
En opinin del psiclogo Heinz-Dieter Schmalt,
de la Universidad de Wuppertal, esos tres gran-
des de la motivacin se han ido formando a lo
largo de la evolucin. As, hallamos formas se-
mejantes en mamferos no humanos. Tambin
en su caso todo gira en torno a poder, logro y
aliacin. Tales motivos se consideran implci-
tos, es decir, no siempre ligados a la conciencia,
porque evolutivamente se hallan regidos por
las partes ms antiguas del cerebro (previas a la
adquisicin individual del habla). Estas reas ce-
rebrales rigen, sobre todo, nuestras reacciones
afectivas. Los motivos implcitos muestran un
marcado tono emocional: el afn de poder va
unido a la sensacin de fuerza, y el deseo de un
logro lo est al orgullo.
Combinacin complicada
Los psiclogos diferencian los motivos impl-
citos de la autoimagen motivacional de una
persona, es decir, de sus motivos explcitos. En
el interior van sedimentndose inuencias so-
ciales, en particular apreciaciones, valoraciones
y deseos de personas referenciales importantes,
as como normas culturales, seala Falko Rhein-
berg, de la Universidad de Postdam y psiclogo
de la motivacin. Los motivos explcitos resultan
de una compleja mezcla de expectativas ajenas,
intenciones estratgicas y deseos propios. Suelen
estar relacionados tambin con el logro, el poder
y las relaciones interpersonales. Pese a esta va-
riedad, puede decirse que existen tres motivos
bsicos fuertemente enraizados y un innito
nmero de otros derivados de ellos.
A la pregunta de cules son los objetivos que
se trazan en la vida, la mayora de las personas
responden: Para m, lo ms importante es el
rendimiento. Quiero que mi vida sirva para
algo. O bien: Vivo para mi familia. Su protec-
cin y su cercana son especialmente impor-
tantes para m. Con todo, debe comprobarse si
las descripciones de los propios protagonistas
se corresponden con la realidad. En 1992, el psi-
clogo William D. Spangler, de la Universidad
de Binghamton, en Nueva York, demostr en
un metaanlisis que apenas exista correlacin
entre los motivos implcitos y los explcitos: con
frecuencia, aquello que creemos querer no es lo
que en nuestro interior nos mueve a actuar.
Cmo perciben los investigadores aquello de
lo que ni la propia persona es consciente? Cmo
pueden estudiarse los autnticos deseos? Los
psiclogos se sirven de dos mtodos. Por un lado,
un procedimiento proyectivo el test de aper-
cepcin temtica (TAT), y por otro, las pruebas
basadas en la preparacin (priming).
En el TAT se presentan al probando imgenes
en las que aparecen personas en escenas coti-
dianas. A partir de estas instantneas, el sujeto
debe inventar historias. La cuestin clave en esta
prueba consiste en saber qu signicado atri-
buye el sujeto a la escena: destaca la relacin
entre los personajes que aparecen en la imagen
como argumento principal o, por el contario,
incide ms en aspectos como la competencia y
los logros? De hecho, las imgenes admiten una
doble interpretacin. (Por ejemplo, aparecen dos
mujeres conversando en un laboratorio de qu-
mica. Se trata de dos investigadoras con afn
competitivo o ms bien de dos compaeras que
mantienen una charla animada?)
El TAT se asienta en la idea de que el proban-
do observa de forma preferente aquellas per-
sonas en las que puede proyectar sus propios
pensamientos, sentimientos y preferencias. En
dicho proceso inconsciente salen a la luz mo-
tivos ocultos. Segn una revisin publicada en
2001, el TAT resulta una buena herramienta
informativa en materia de orientacin moti-
vacional: personas que mostraron en el test una
gran motivacin por el poder, aos despus ex-
perimentaron ms ascensos en sus respectivas
empresas que quienes presentaron un escaso
afn de poder.
En 2005, el psiclogo Joachim Brunstein, de la
Universidad de Giessen, comprob que mediante
la experimentacin pueden separarse los aspec-
tos conscientes de los inconscientes en la psico-
loga de la motivacin. Para ello, el investigador
diferenci en un estudio a los probandos que,
en una encuesta previa, se autodenan como
muy motivados para obtener logros (forma ex-
plcita), de aquellos sujetos que reejaban tal
motivacin a travs del TAT (forma implcita).
Ambos grupos completaron un test de concen-
GLOSARIO
Tendencia de aproxi-
macin y evitacin
Se reere a las conductas
bsicas del ser humano:
o bien van dirigidas a con-
seguir objetivos deseables
(actitud activa) o bien a evi-
tar prdida y dao (actitud
pasiva).
Los tres grandes
Segn el modelo de los
psiclogos David McClelland
y John Atkinson, al ser
humano le impulsan a actuar
tres necesidades bsicas
creadas a lo largo de la
evolucin, a saber, el logro,
el poder y la aliacin.
Motivos implcitos
y explcitos
Conceptos tambin introdu-
cidos por David McClelland.
Se reere a la diferencia
entre los motivos incons-
cientes y los conscientes que
aparecen en los objetivos
que se marca una persona.
Motivacin intrnseca
y extrnseca
Actos motivados por propia
iniciativa, en contraposicin
con aquellos que persiguen
un motivo exterior (un elo-
gio, una recompensa...).
Persistencia
Constancia en la conse-
cucin de los objetivos
personales. Incluye una
actitud optimista, impertur-
bable y tolerante frente a las
adversidades.
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tracin en el que, entre fase y fase, se apuntaban
a los participantes repercusiones individuales
(Su rendimiento ha empeorado) o grupa-
les (El 60 por ciento de los participantes son
mejores que usted). Resultado? Las personas
motivadas de manera implcita hacia los logros
obtenan una puntuacin superior cuando se
las retroalimentaba de forma individual ello
les estimulaba, mientras que en los probandos
motivados de forma explcita tena un mayor
signicado la referencia social: el reconocimien-
to de sus logros dentro del grupo les impulsaba
a conseguir nuevos objetivos.
Activacin de objetivos inconscientes
Un segundo mtodo para valorar las motivacio-
nes inconscientes es la preparacion o priming
(del verbo ingls to prime, preparar). Dicha tc-
nica es capaz de activar los objetivos que guarda
el inconsciente [vase Estimulos subliminales,
por Christoph Uhlhaas; MENTE Y CEREBRO, n.
o
41].
En un estudio de 2009, el investigador Gary Lath-
man, de la Universidad de Toronto, mostr a los
participantes la imagen de una conocida atleta
en los 5000 metros lisos. Ello elev, de manera
inconsciente, la disposicin de los probandos
a mejorar sus logros. En un test de creatividad
posterior, aquellos que haban visto la fotografa
obtenan una mejor puntuacin que los inte-
grantes del grupo de control. Similar resultado
se comprob en trabajadores de un centro de
atencin de llamadas: los empleados que haban
visto la fotografa de la atleta triunfadora consi-
guieron recabar mayor cantidad de dinero para
una donacin telefnica.
El efecto priming se ha estudiado con profu-
sin. Las personas a las que en una fase previa
se les ha presentado la imagen de una biblioteca
tienden a hablar en voz baja; la simple lectura de
los pronombres yo o m conlleva una orien-
tacin hacia la competitividad; es suciente dejar
un maletn de ejecutivo en algn lugar del aula
de experimentacin para incrementar la moti-
vacin hacia el logro de los probandos.
En opinin del psiclogo John A. Bargh, de la
Universidad de Yale, en New Haven, los estmu-
los registrados de forma inconsciente ejercen
una gran inuencia sobre el pensamiento y el
comportamiento, que resulta tan potente como
las decisiones conscientes. En lugar de requerir
a las personas a guardar silencio con un categ-
rico: Bajen la voz!, se les puede estimular
de manera igual de ecaz mostrndoles foto-
grafas de algn lugar que sugiera tranquilidad
y sosiego.
La diferenciacin entre motivacin explci-
ta e implcita aparece por primera vez con el
psiclogo David McClelland (1917-1998). Su pro-
puesta ayudaba a explicar fenmenos de la vida
cotidiana. Quin no ha experimentado alguna
vez la situacin de querer conseguir alguna cosa
como sea, pero luego, una vez alcanzada, le pa-
rece balad? Cuando la realizacin de un sueo
perseguido desde hace tiempo no produce satis-
faccin, existe una explicacin fcil, indica Falko
Rheinberg: se ha logrado algo que en realidad, a
modo personal, no se quera conseguir.
No somos, ni mucho menos, siempre cons-
cientes de los motivos que dirigen nuestro
comportamiento, tal como ha comprobado
el equipo de psiclogos dirigido por Peter M.
Gollwitzer. Estos investigadores activaron, me-
diante el mtodo de preparacin, el deseo de
colaborar con otros individuos en un grupo
de probandos. Los participantes tuvieron que
leer una lista de palabras relacionadas con el
concepto cooperacin. Sin saber por qu, du-
rante aquel da, los probandos mostraron una
mayor disposicin a colaborar con otras perso-
nas que los participantes del grupo de control.
Incluso en un juego virtual prestaban mayor
PANORAMA SEDUCTOR?
El dinero apenas seduce a las
personas que experimentan una
motivacin intrnseca, es decir,
aquellas que por iniciativa pro-
pia se esfuerzan en conseguir
grandes logros. Algunos investi-
gadores aseguran que la recom-
pensa afecta negativamente su
propio esfuerzo.
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Cada persona tiene unos objetivos, pero la motivacin para
conseguirlos es diferente para cada cual. Cmo se explica?
Aqu actan en su conjunto educacin, ambiente y personalidad.
La norma general indica que debe tenerse constancia, seguir
siempre esforzndose, incluso cuando se presentan contrarieda-
des. Ya desde pequeos, cuando empezamos a caminar, apren-
demos a levantarnos cada vez que nos caemos.
Un consejo adecuado, no le parece?
Naturalmente es bueno tener un objetivo vinculante, el llamado
compromiso. Una vez trazados los planes, ello ayuda a no
abandonarlos de forma prematura. Por esta razn podemos
trazarnos objetivos a largo plazo y trabajar sin interrupcin
para conseguirlos. Los objetivos orientan y dan sentido. Pero
nos diferenciamos unos de otros en la manera de intentar con-
seguirlos: algunas personas van perlando sus proyectos du-
rante mucho tiempo, otras lo hacen sin darle grandes vueltas.
Asimismo, ante las contrariedades existen grandes diferencias
de unas personas a otras.
Supone un problema la falta de perseverancia?
S. Tanto los directivos de empresa como los maestros o los
padres se quejan con frecuencia de la falta de motivacin de
sus protegidos. Por suerte, esta situacin puede prevenirse. Se
trata de plantearse mentalmente la forma de llevar a cabo las
actuaciones encaminadas a conseguir un objetivo; desglosar el
objetivo principal en pequeas y realistas metas, y no dejarse
amilanar ante los fracasos.
No nos empecinamos, a veces durante demasiado tiempo,
en un objetivo profesional o privado?
La constancia es un factor importante para el xito. Al mismo
tiempo, nos capacita para evitar esfuerzos innecesarios renun-
ciando a objetivos no realistas. Quien se empecina demasiado
tiempo en conseguir lo inalcanzable tiene dos inconvenientes:
por un lado, sufre el malestar general propio que ello supone
y que puede llegar a provocar un trastorno psicosomtico; por
otro, va desapareciendo la atencin que se presta al problemtico
objetivo. Ello diculta la posibilidad de orientarse de nuevo y la
bsqueda de alternativas.
Cules son, en su opinin, las aportaciones ms importantes
en el estudio de la motivacin?
Primero, que existen dos sistemas independientes de motiva-
cin: uno consciente, explcito, y otro inconsciente, implcito. Si
son demasiado divergentes, pueden originarse tensiones psqui-
cas. En segundo lugar, que la motivacin tiene mucho que ver
con la regulacin de los sentimientos. Solo quien mantenga a
Los objetivos orientan
Se puede fortalecer la propia motivacin? Veronika Brandsttter, psicloga de la motivacin de la
Universidad de Zrich, opina que s: trazarse objetivos realistas, planearse mentalmente el camino
para alcanzarlos y tomar los fracasos como retos es la solucin
ENTREVISTA
atencin en no agotar los recursos (peces) de
un lago antes de tiempo.
Los psiclogos de la motivacin distinguen
otros dos tipos de objetivos: los que uno de-
sea alcanzar (de aproximacin) y los que desea
evitar (de evitacin). Los primeros poseen una
carga positiva: un msico aspira a tocar algn
da en el Carnegie Hall; un estudiante de medi-
cina suea con abrir una esplndida consulta;
un corredor de maratn piensa en batir su pro-
pio rcord. Tales metas, que pueden lograrse de
manera activa, desencadenan pensamientos y
fantasas positivas. Por el contrario, en los ob-
jetivos de evitacin aparece la huida de aque-
llo negativo en primer plano: no se quiere caer
enfermo; no se quiere ser pobre; no se quiere
experimentar una frustracin ni una derrota...
En opinin de Natalie Ebner, psicloga e inves-
tigadora en la Universidad de Yale, en la juventud
dominan los objetivos de aproximacin, mien-
tras que en edades avanzadas se anteponen los
de evitacin. La edad resulta decisiva a la hora de
determinar qu motivos rigen los actos. Cuanto
ms tiempo se tiene todava por delante, ms
motivado se est para trazarse objetivos a largo
plazo. A medida que se acerca el nal de la vida, se
estrecha el horizonte de objetivos: predomina
el rechazo a la enfermedad y a la muerte.
La motivacin para trazarse uno u otro ob-
jetivo va unida a las fantasas. Anticipamos
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 15
raya emociones negativas, como el nerviosismo, la preocupacin
o el pesimismo, est en condiciones de aspirar a altos objetivos.
Tercero, que las personas deben aprender a trazarse objetivos y,
dado el caso, tambin a abandonarlos. El abandono a tiempo es
importante no solo en la vejez, cuando van vindose cerradas
muchas ventanas de oportunidades.
Cmo inuye el inconsciente en las motivaciones?
Andrew Eliot y su equipo de la Universidad de Rochester han
realizado amplios estudios al respecto. Demostraron que deter-
minados estmulos pueden desencadenar de manera inconscien-
te conductas de rechazo. El experimento consisti en someter
a los participantes a un test de inteligencia. A cada participante
se le adjudic un nmero: o el uno o el seis. Adems se entreg
a cada probando una hoja donde se le informaba del curso de
la prueba. Descubrimos que si la hoja informativa era de papel
rojo o la persona en cuestin tena el nmero seis, el resultado
del test era peor. Ello sugiere que existen seales condicionadas
socialmente como el color rojo que favorecen el fracaso.
Los profesores utilizan el color rojo para corregir los ejercicios
y exmenes; el nmero seis indica en Alemania un suspenso.
Una preparacin (priming) de este tipo puede inuir en nuestra
conducta sin que nos demos cuenta.
Logro, poder, aliacin. Poseen los tres grandes de la mo-
tivacin el mismo valor que los cinco grandes de la perso-
nalidad?
Nuestros actos pueden reconocer otros motivos, entre ellos, las
necesidades estticas. Los tres grandes, sin embargo, cuentan
con una base biolgica; pueden considerarse congnitos. Se en-
cuentran en casi todos los catlogos de motivos propuestos
por los psiclogos a lo largo de los aos.
Entrevista realizada por Nikolas Westerhoff.
VERONIKA BRANDSTTTER

Naci en Mnich en 1963.

Estudi psicologa en la Universidad Ludwig Maximilian de Mnich.

Desde 2003 es profesora de psicologa general en la Universidad


de Zrich.

Su principal tema de investigacin es la constancia y el abandono


de objetivos.
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en nuestra mente los deseos soados (dirigir
algn da con xito una empresa propia o ser
padre de tres hijos). En 2002 la psicloga Gabrie-
le Oettingen, de la Universidad de Hamburgo,
demostr que estas fantasas suelen reforzar la
motivacin. En todo caso quien solo se centra
en los deseos soados se esfuerza menos por
conseguirlos que quien considera los aspectos
positivos, pero tambin los negativos.
No importa si se trata de terminar una carrera
universitaria, de prosperar en la profesin o de
conseguir una relacin amorosa, la elaboracin
mental del objetivo nos liga psicolgicamente.
Sin embargo, un planteamiento demasiado
idealizado tiene el efecto de la desmotivacin.
Una posible explicacin de ello es que induce la
idea de que el objetivo ya casi se ha alcanzado.
Quien cada noche suea en la cama con llegar
a ser el jefe de una clnica y conducir su propio
Ferrari se contentar, lo ms probable, con las
meras fantasas.
Objetivos claros y ambiciosos
La accin motivada cumple dos condiciones: por
una parte, un fuerte vnculo con el objetivo; por
otra, una conciencia de los riesgos y peligros que
acechan hasta alcanzar la meta marcada. Con
frecuencia algunos objetivos resultan atractivos,
precisamente, por los obstculos que deben sal-
varse para conseguirlos. Cuanto ms difcil sea
16 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
conseguir y ms concreto est formulado un
objetivo, tanto mayor resultar la motivacin
para alcanzarlo. Existen mltiples estudios que
conrman este postulado de la teora del tra-
zado de objetivos. En general, dichos estudios
demuestran que la motivacin se halla condicio-
nada por objetivos claros y elevados.
En general, las personas obtienen mejores
logros cuando actan por iniciativa propia. Los
psiclogos hablan de motivacin intrnseca
en contraposicin con la extrnseca de origen
exterior.
Actuar siguiendo una motivacin intrnseca
signica ser libre y tener capacidad de tomar
decisiones por uno mismo, segn estima la
creencia popular. En el estado de ujo (estado
en el que el individuo se encuentra absorto en
una actividad para su propio placer y disfrute),
la persona est por completo a merced de sus
propios actos. Para que funcione, ha de ser es-
timulado, mas no en exceso. Por el contrario, en
la motivacin extrnseca, lo importante no es
aquello que se hace, sino las consecuencias que
de ello se derivan, la ganancia que con ello se
obtiene (ya sea en forma de dinero, de alabanzas
o de ascensos).
No obstante, no resulta sencillo delimitar las
fronteras entre lo extrnseco y lo intrnseco a
travs de la satisfaccin por la accin. Si bien
solemos considerar el trabajo como una penosa
obligacin a cambio de un salario, numerosos
estudios hablan a favor de que el estado de u-
jo en el empleo no es ninguna rareza. Con otras
palabras, tambin la confeccin de una lista de
motivaciones puede llevar a experimentar el
ujo. El psiclogo Stefan Engeser, de la Uni-
versidad Tcnica de Mnich, en un estudio pu-
blicado en 2005, demostr que, con frecuencia,
aprender vocablos o frmulas desencadena un
estado de uidez.
Ya Aristteles consider que no est en con-
traposicin el placer inherente a una actividad
(la satisfaccin que forma parte esencial de su
ejecucin) con el placer que procede del exterior.
Ambos son complementarios y se fortalecen
mutuamente.
Pero la investigacin psicolgica demuestra
que, a menudo, los motivos intrnsecos y ex-
trnsecos se contraponen. A mediados de los
aos setenta del siglo XX, el psiclogo Edward
L. Deci, de la Universidad de Rochester, encon-
tr que cuando un nio se muestra motivado
por iniciativa propia, una recompensa puede
resultar contraproducente. En su experimento,
Deci premi a los nios de la investigacin por
llevar a cabo ciertas actividades (como resolver
un puzzle), que antes haban desarrollado de
forma espontnea, sin recibir una recompensa
a cambio. Si se continuaba graticando a los pe-
queos con el innecesario premio, estos perdan
el inters por el juego.
Segn Deci, la recompensa quita a los nios
la motivacin intrnseca (fenmeno que ms
tarde se ha denominado costo oculto de la re-
compensa). Estmulos externos tales como la
alabanza o el dinero perjudican a las personas
que ya estaban motivadas por s mismas. Sin
embargo, Falko Rheinberg cree que dicho efecto
es bastante ms dbil de lo que se cree en gene-
ral. Solo cuando la actividad resulta atractiva
desde un buen principio y la recompensa no
depende de los resultados puede observarse un
ligero efecto corruptivo. El propio Deci consi-
dera hoy que entre la motivacin externa y la
propia no existe una contraposicin tan grande
como la que se pensaba. Estmulos de origen ex-
Algunos investigadores reconocen las fuentes naturales de la motivacin
humana en la ampliacin de las propias capacidades. Las situaciones nove-
dosas albergan oportunidades as como peligros; por ello, a lo largo de la
evolucin, se han desarrollado dos sistemas antagnicos de motivacin:
la curiosidad y el temor. El psiclogo Clemens Trudewind, de la Universidad
de Bochum, ha investigado las interacciones entre ambos. Encontr que los
nios curiosos y sin miedo solucionan mejor los problemas que aquellos
que no son tan curiosos y se maniestan ms miedosos. Sin embargo, la
curiosidad y el temor no representan una contraposicin: en los estudios de
Trudewind, los nios muy temerosos, pero tambin muy curiosos, resolvan
muy bien los problemas. En otras palabras, los supuestos motivos contra-
puestos no tienen por qu excluirse mutuamente.
Con objeto de estimular la motivacin de los alumnos, los pedagogos
intentan despertar su inters por las disciplinas escolares. En 2007 apareci
el Tercer estudio internacional de matemticas y ciencia (TIMSS, por sus
siglas en ingls), segn el cual los factores inters y logro no guar-
dan una estrecha relacin. Quien se muestra interesado en contemplar
las estrellas, no por ello est dispuesto a estudiar con pasin la materia
de astronoma.
As pues cul es el mtodo ms efectivo para fortalecer la motivacin
por aprender en la escuela? Segn Albert Ziegler, de la Universidad de
Ulm, existen tres mtodos fundamentales: primero, los alumnos deberan
considerarse a s mismos personas autodeterminadas. Ello se consigue me-
diante un tratamiento conjunto de los objetivos escolares, por ejemplo. En
segundo lugar, hay que tomar conciencia de las propias capacidades. En este
mbito resultan importantes retroalimentaciones positivas y frecuentes. Y en
tercer lugar, es bsico conferir al aprendizaje un marco social, por ejemplo,
a travs del trabajo en grupo.
Curiosidad y aprendizaje en la escuela
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 17
trnseco pueden incorporarse a la propia escala
de valores, con lo cual se interiorizan.
La controversia contina. Mientras que el
psiclogo Robert Eisenberger, en un amplio me-
taanlisis, lleg en 1996 a la conclusin de que el
efecto de corrupcin es un mito, parece ser que
la revisin bibliogrca de Edward Deci y sus co-
laboradores llega a la conclusin contraria. Segn
Nicola Baumann, de la Universidad de Trveris,
se han publicado un centenar de estudios que
hablan a favor de que la recompensa econmica
disminuye la motivacin intrnseca.
Todo ello no deja de tener un aspecto poltico.
Puede llegarse a la conclusin de que las per-
sonas motivadas no necesitan recibir ninguna
compensacin a cambio de sus acciones; ya dan
lo mejor de s. Son los propios sujetos los que
en determinadas circunstancias se muestran
dispuestos a ser explotados. Por ejemplo, mu-
chos internautas trabajan en la enciclopedia en
lnea y abierta Wikipedia sin ser remunerados
por ello. Es probable que una remuneracin
superua tuviera para la comunidad Wiki un
efecto corruptor, en el sentido de Deci.
Cmo puede evitarse la prdida de motiva-
cin? Entretanto, se han propuesto una multitud
de prcticas para aumentar la motivacin de las
personas. En el ncleo de todas ellas se encuen-
tra la persistencia. Las personas orientadas
hacia el xito son constantes y buscan tareas
que les supongan un desafo, pero que no lle-
guen a sobrecargarles.
Sin embargo, la constancia por s sola no re-
vela hasta qu punto un objetivo es correcto
o adecuado ni si vale la pena seguir con l. El
entusiasmo y la voluntad constantes pueden
muy bien encaminarse hacia un callejn sin
salida.
La psicloga Kathrin Grtner entrevist a bi-
logos altamente motivados cuyos experimentos,
a pesar de realizarse con una meticulosidad es-
crupulosa y de ser replicados con una pertinaz
constancia, produjeron unos resultados contra-
rios a la hiptesis planteada. Grtner comprob
que los cientcos jvenes mantuvieron durante
ms tiempo las hiptesis no demostradas que
sus colaboradores ms experimentados.
Si el director estimula a los trabajadores a no
ceder, estos continan en el intento de manera
infatigable. Los factores sociales hacen que las
personas se aferren a objetivos problemticos.
Una razn ms para prestar atencin a los mo-
tivos interiores.
Nikolas Westerhoff c: :|:5| , c|!|:/- :|c/|/:
BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA
WHAT HAVE WE BEEN PRIMING
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De la sinapsis a la conciencia
18 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
Las dos caras del estrs
La presin psquica puede acarrear olvidos, incluso lagunas en la memoria.
Sin embargo, tambin puede favorecer la capacidad de memorizar
MATHIAS V. SCHMIDT Y LARS SCHWABE
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 19
T
odava quedan cinco minutos antes de que
arranque el tren. Mi taxi permanece para-
do en el semforo en rojo; hay que conseguir
pasar en este turno. No puedo llegar tarde de
nuevo! Ah delante est la estacin. Por qu tiene
que haber siempre tanta gente las vsperas de fes-
tivos? Subo al andn corriendo a toda velocidad.
El revisor da en ese preciso momento la seal de
partida. El corazn me late a mil; tengo la frente
perlada de gotas de sudor. Me hundo en el asiento
del vagn. Una vez ms, lo he conseguido.
Reconoce usted este tipo de situaciones? Ya
sea por el apremio al que nos lleva la falta de
tiempo, ya por la presin de la competencia, ya
por las valoraciones crticas de los semejantes,
el estrs forma parte de la rutina de la mayora
de los seres humanos. Una reaccin, por otro
lado, que activa un sistema biolgico muy pa-
recido en todos los vertebrados. Protagonistas
de este sistema son las hormonas adrenalina,
noradrenalina y cortisol, las cuales desarrollan
en el cuerpo efectos dirigidos, sobre todo, a
responder ante situaciones agudas y difciles.
Algunos de dichos efectos son la activacin del
sistema cardiocirculatorio o la aceleracin de la
respiracin. Aunque la inuencia del estrs va
todava ms all: afecta tambin al aprendizaje
y la memoria.
Quiz guarde usted recuerdo de algn exa-
men al que asisti en poca escolar o en la
universidad. A pesar de que se haba prepara-
do para la evaluacin durante horas y das, al
salir de la prueba le invada un sentimiento de
descontento: no haba podido recordar aquellos
datos clave que, tras el examen, reotaron en
su mente de manera casi espontnea. Por qu?
Una posible razn sera la angustia que se siente
durante la espera para la prueba de evaluacin.
Segn diversos trabajos, el estrs puede perju-
dicar la activacin de la memoria.
En un experimento realizado en 2005 en la
Universidad de Dsseldorf, Sabrina Kuhlmann,
Marcel Piel y Oliver Wolf propusieron a una serie
de voluntarios una situacin cticia; consista
en solicitar empleo bajo presin. Poco despus,
los probandos deban recordar palabras de con-
tenido neutral y emocional que haban apren-
dido el da anterior. El estrs antes del test de
memoria provoc una clara merma de la capaci-
dad memorstica para las palabras emocionales.
Sin embargo, los probandos estresados recorda-
ron los conceptos neutrales con el mismo buen
resultado que aquellos que no haban pasado
por la prueba previa de sobrecarga. Una expli-
cacin de ello estriba en que el estrs afecta de


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CABEZAS QUE ECHAN HUMO
Los exmenes constituyen una
situacin de estrs clsica. Estas
circunstancias estresantes pue-
den dejar la memoria en blanco.
20 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
forma negativa la memoria cuando, de forma
simultnea, se activa la amgdala, una estruc-
tura cerebral importante para el procesamiento
de las emociones.
Provoca el estrs que una persona se torne
olvidadiza? No. La presin psquica, en deter-
minadas circunstancias, incluso puede mejorar
la recuperacin de los recuerdos. De hecho, las
experiencias emocionales, sean positivas o ne-
gativas, permanecen adheridas a la memoria
de forma extraordinariamente efectiva. Qu
acontecimientos del ao pasado recuerda? Lo
ms probable es que le venga a la memoria la
vivencia de aquellas experiencias ms alegres,
penosas o molestas.
Larry Cahill y sus colaboradores, de la Uni-
versidad de California en Irving, investigaron
en 2003 si aumentaba la capacidad memorstica
con la aplicacin de una situacin de estrs tras
desarrollar una tarea de aprendizaje. En una pri-
mera fase, se mostraba a los probandos una serie
de imgenes neutrales y emocionales; a conti-
nuacin, algunos voluntarios deban sumergir
la mano en agua helada durante unos minu-
tos, situacin que provoca estrs corporal. Una
se mana ms tarde se llev a cabo el test de me-
moria: aquellos probandos que, tras el apren-
dizaje experimentaron la circunstancia estre-
sante recordaban ms imgenes que aquellos
a quienes se les haba ahorrado la experiencia
desagradable. De nuevo se mostr que el estrs
resulta ecaz solo en relacin con los estmulos
emocionales.
Las experiencias que ocasionan un trastorno
de estrs postraumtico tienen consecuencias
especialmente notables para la memoria. Este
cuadro clnico se caracteriza por los recuerdos
de la experiencia desagradable (un accidente o
una violacin), los cuales se intrusan en la men-
te del sujeto una y otra vez. Los investigadores
suponen que tales recuerdos se hallan adheridos
fuertemente a la memoria debido a que las hor-
monas del estrs segregadas fuerzan su conso-
lidacin, esto es, el anclaje de una experiencia
en la memoria de larga duracin.
Cmo pueden explicarse los efectos en apa-
riencia contradictorios del estrs sobre la me-
moria y la consolidacin de los recuerdos? El
grupo de trabajo en torno a Marian Jols, de la
Universidad de msterdam, propuso en 2006
un modelo segn el cual debemos diferenciar
dos fases: en un inicio, las hormonas y los neu-
rotransmisores segregados como reaccin ante
la presin psquica fuerzan la atencin, lo cual
favorece el proceso de aprendizaje. Sin embargo,
transcurrido un cierto tiempo, la hormona corti-
sol diculta el procesamiento de informaciones
que no dependen del suceso generador de estrs.
Este blindaje, al desconectar todo tipo de dis-
traccin, podra reforzar la consolidacin de los
recuerdos relevantes.
Examen en modo blindaje
Acorde con lo dicho, deberamos recordar de
manera ntida situaciones como la referente a
las prisas por llegar a la estacin, descrita al co-
mienzo del artculo. Los efectos del estrs que
potencian el aprendizaje tambin explicaran
la relacin entre el aprendizaje y la presin que
se deriva de l. En cambio, durante un examen,
RESUMEN
Estrs, aprendizaje
y memoria
1
El estrs puede redu-
cir las capacidades de
aprendizaje y memoria.
Ello acontece sobre todo
cuando los agentes es-
tresantes no tienen nada
que ver con la situacin
de aprendizaje.
2
Las experiencias que
provocan que nuestro
cuerpo se conmocione
se adhieren de forma
inmediata en la memo-
ria. En ese caso, el estrs
estimula la capacidad de
aprendizaje.
3
Las hormonas del
estrs (adrenalina,
noradrenalina y cortisol )
fuerzan cambios estruc-
turales en las neuronas y,
con ello, la capacidad de
memorizar.
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TEST DE LA ESTRATEGIA DE APRENDIZAJE
En este experimento, deban aprender dn-
de se encontraba, de entre cuatro cartas
encima de la mesa, la carta ganadora.
Los voluntarios estresados recordaban el
lugar del naipe especial sirvindose de
marcadores de posicin individuales (la
maceta). Los participantes relajados, en
cambio, preferan orientarse por el aspecto
general de la habitacin.
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 21
Si caemos en una situacin supuestamente amenazante, envia-
mos al hipotlamo una seal de alarma. La seal de emergen-
cia corre por bras del sistema nervioso simptico hasta llegar
a la mdula de las glndulas suprarrenales. Estas segregan las
hormonas del estrs adrenalina y noradrenalina, las cuales,
en un santiamn, preparan a nuestro cuerpo para la lucha o
la huida: se movilizan las reservas de energa; aumentan la
presin sangunea y la frecuencia cardaca para proporcionar
a la musculatura una mayor cantidad de materias alimenti-
cias; la respiracin se torna ms rpida, de forma que llegue
ms oxgeno al cerebro, y se liberan sustancias que reducen
nuestra sensibilidad al dolor y otras que minimizan la prdida
de sangre ante la posibilidad de que se produzcan heridas.
Junto a esa rpida tropa de intervencin en torno a la
adrenalina y a la noradrenalina, la activacin del hipotla-
mo llama a un segundo equipo de defensa hormonal que se
pone en marcha de forma ms retardada: el eje hipotlamo-
hipsis-corteza suprarrenal. La hormona liberadora de cor-
ticotropina (HLC), formada en el hipotlamo, pasa por una
red capilar sangunea especial a la hipsis, una glndula
hormonal del tamao de una almendra que se localiza en
la base del crneo a la altura de la nariz. All, dicha hormona
efecta la liberacin de una segunda: la hormona adreno-
corticotropa (HACT). Esta ltima pasa al torrente sanguneo
y llega a la corteza suprarrenal donde origina la liberacin
de cortisol, la hormona del estrs ms importante en el ser
humano.
El cortisol refuerza el efecto de la adrenalina y de la no-
radrenalina, pero tambin inicia la vuelta al estado normal:
amortigua las reacciones primarias de estrs, de inamacin
y de inmunidad, transforma la materia alimenticia asimilada
en grasa y en glucgeno, y repone los depsitos de energa
vaciados.
Ambas lneas de defensa colaboran de manera coordinada
en la adaptacin ante situaciones agudas de estrs. Tambin
nos preparan para situaciones futuras semejantes, entre otras
formas, mediante la elaboracin del recuerdo de la experien-
cia acontecida.
Los dos sistemas de manejo del estrs
Adrenalina,
noradrenalina
Hipotlamo
Sistema
nervioso
simptico
Hipsis
HACT
Adrenalina,
noradrenalina
Cortisol Cortisol
HLC
Vaso
sanguneo
Tronco cerebral
Reaccin
de estrs
rpida
Reaccin
de estrs
lenta
Glndulas
suprarrenales
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22 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
la capacidad de recuerdo se diculta porque
nuestro sistema de estrs ya lleva varias horas
activado debido a la ansiedad de espera, por lo
que se encuentra ya en modo blindaje.
El estrs inuye no solo en cunta informa-
cin mantenemos en la cabeza, sino tambin en
qu contenido conservamos. Nuestra memoria
se divide en subsistemas que se diferencian en-
tre s, sea por su funcin, sea por las estructuras
cerebrales que los componen. Dicho de forma
metafrica: lejos de que nuestra memoria se ase-
meje a un gran armario ropero en el que tienen
cabida todas las experiencias y aprendizajes, la
memoria se compone de una variedad de pe-
queos armarios ubicados en sitios diferentes
de la habitacin (el cerebro), cada uno con un
contenido especco.
Recuerdos resistentes al estrs
Algunos de estos subdepartamentos, caso de la
memoria episdica, la cual pone a nuestra dis-
posicin recuerdos autobiogrcos [vase rase
una vez maana, por Thomas Grte; MENTE Y
CEREBRO, n.
o
37], resultan muy sensibles al estrs.
Por el contrario, la memoria de procedimiento,
es decir, para las capacidades prcticas (ir en bi-
cicleta o escribir a mquina), apenas sufren su
inuencia. Los distintos sistemas de memoria
trabajan de forma paralela; incluso pueden en-
trar en competencia entre s. El estrs determina
el sistema que recibe preeminencia.
En 2007, en la Universidad de Trier, provo-
camos una situacin de tensin a una serie de
voluntarios por medio del estandarizado Test
Social de Trier, con el n de comprobar el efec-
to del estrs en las estrategias de aprendizaje.
Los probandos deban dar una conferencia en
pblico sin haberla podido preparar previamen-
te; a continuacin se les peda que ejecutaran
ejercicios de clculo mental. Por ltimo, lleva-
ban a cabo la tarea de aprendizaje propiamente
dicha: presentbamos a los participantes doce
veces, una tras otra, una mesa sobre la que se
encontraban cuatro cartas ocultas. De estas de-
ban elegir una carta especial, la ganadora. La
probabilidad de elegirla era, por tanto, de una
entre cuatro. Por cada eleccin correcta, los vo-
luntarios reciban 50 cntimos. Los probandos
desconocan que la carta ganadora se encontra-
ba siempre en el mismo lugar: justo al lado de
una maceta situada sobre la mesa.
Al principio de la prueba, los sujetos solo
acertaban de casualidad la carta ganadora. No
obstante, tras cada nueva mano, buscaban pistas
que les pudieran indicar dnde se hallaba esa
La mayora de los experimentos sobre la inuencia del estrs en el apren-
dizaje y en la memoria se han llevado a cabo con mridos. Se consideran
clsicos los ensayos realizados por el psiclogo experimental Burrhus Frederic
Skinner (1904-1990), quien ense a sus animales de experimentacin a
apretar un botn ante una determinada seal (el encendido de una lm-
para) para recibir una recompensa en forma de alimento. Con la caja de
Skinner poda medirse el efecto de factores externos (el estrs) sobre los
procesos de memoria.
Otros experimentos se basan en estmulos disuasorios. Con frecuencia se
utiliza el laberinto acutico, desarrollado en 1984 por Richard Morris, de la
Universidad escocesa de St. Andrews. Dicho laberinto permite determinar
el aprendizaje espacial. Se trata de una pileta grande y redonda llena de
agua teida de blanco. Justo debajo del nivel del lquido se esconde una
pequea plataforma que los roedores no pueden ver. En cuanto el ratn
trepa a la plataforma sumergida, se libera de la humedad desagradable
y fra del agua.
La motivacin del roedor parece, pues, clara: cuanto antes encuentre la
isla de salvacin, tanto ms rpido saldr del agua. Los animales pueden
orientarse con la ayuda de marcas en la pileta del agua y en su entorno
cercano. La primera vez, los mridos encuentran la plataforma por casuali-
dad. Al repetir la prueba aprenden con rapidez dnde se halla el soporte y
nadan sin rodeos hasta l. Mediante variaciones en la longitud del intervalo
temporal entre los experimentos puede comprobarse la memoria espacial
de corta y larga duracin.
(Developments of a water-maze
procedure for studying spatial learning in the rat.
R. Morris, en Journal of Neuroscience Methods,
vol. 11, n.
o
1, pgs. 47-60, 1984.)
Cmo aprende el ratn?
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GLOSARIO
Adrenalina
Hormona producida por
la mdula suprarrenal que
pone al cuerpo en estado
de alarma.
Cortisol
Hormona producida por la
corteza suprarrenal. Lleva
a la descomposicin de las
protenas y eleva el nivel de
glucemia.
TRMf
Tomografa por resonancia
magntica funcional. Se
trata de un procedimiento
de neuroimagen que mide
los cambios en la circulacin
sangunea cerebral, los cua-
les se producen a la par que
la actividad neuronal.
vez. Con ese objetivo, pusieron en prctica dos
estrategias: o bien se orientaban por las relacio-
nes entre los objetos de la habitacin (la puer-
ta, la ventana, un cuadro colgado en la pared o
una silla situada en un rincn); o bien aprendan
que la carta ganadora se encontraba al lado de
la planta, con lo que construan una relacin
estmulo-respuesta.
Para saber la estrategia que segua cada uno
de ellos tan solo haba que cambiar la maceta de
lugar. Si los probandos elegan la carta donde
previamente haba estado la carta ganadora, co-
legamos que se haban orientado por los rasgos
espaciales (los objetos de la habitacin). Pero si
sealaban la carta situada junto a la nueva po-
sicin de la planta, inferamos que utilizaban la
estrategia de estmulo-respuesta. El resultado
al que llegamos fue el siguiente: algunos de los
voluntarios no estresados se decantaban por la
estrategia espacial, ms exigente pero tambin
ms segura. En cambio, los probandos estre-
sados se inclinaban casi todos por la relacin,
quiz ms simple, de estmulo-respuesta.
Flexibilidad reducida
Estos resultados, junto con los datos de otras
investigaciones, muestran que los cambios del
sistema de memoria condicionados por el estrs
reducen la exibilidad del conocimiento adqui-
rido; se diculta as el paso a una nueva situa-
cin. Si bajo estrs memorizamos solo que en la
estacin de tren la segunda salida a la derecha
conduce al andn, tal conocimiento apenas nos
servir de ayuda en caso de que nos encontre-
mos con la entrada principal cerrada por obras,
por lo que no nos quede ms remedio que entrar
al edicio por otro acceso.
En 2009 constatamos en Bochum la hiptesis
de que el estrs simplica el comportamiento
de aprendizaje a costa de la exibilidad. Solici-
tamos a la mitad de nuestros voluntarios que
introdujeran varias veces la mano en agua he-
lada; a los miembros del grupo de control se les
aplic la misma orden, pero con agua templada.
A continuacin, se les ofreci a los probandos la
posibilidad de beber cacao o zumo de naranja,
productos a elegir con el clic sobre uno de los
smbolos que aparecan en una pantalla de or-
denador. Con rapidez, los voluntarios compren-
dieron qu smbolo corresponda a qu bebida.
Una vez saciada la sed, ofrecimos algo de
comer a los participantes: podan elegir entre
pudding de chocolate y naranjas. Tal y como
esperbamos, los sujetos del grupo de control
evitaron en esta fase del experimento el cacao
o el zumo de naranja; en cambio, el caso de los
estresados fue distinto. Pese a que manifesta-
ron no desear ms bebida, clicaron de nuevo el
smbolo digital correspondiente. De hecho, se
haban vuelto vctimas de la costumbre: el es-
trs de estos probandos haba puesto en marcha
el piloto automtico. Desde el punto de vista
evolutivo, este fenmeno de automatismo
tiene sus ventajas, ya que permite al cerebro
concentrarse en aquello importante en situa-
ciones de estrs.
Qu procesos se esconden en la base de es-
tas estrategias de aprendizaje? Las tcnicas de
neuroimagen, como la tomografa por resonan-
cia magntica funcional (TRMf), posibilitan la
asignacin de reas cerebrales a procesos cog-
nitivos, aunque no permiten todava responder
a la pregunta sobre qu procesos moleculares
intervienen. Para la investigacin de los efectos
del estrs sobre la memoria, los cientcos deben
recurrir a los animales de experimentacin.
Puede investigarse realmente en animales
las situaciones complejas relacionadas con la
memoria humana? La respuesta es s. Los ani-
males, al igual que los seres humanos, se ven
forzados a memorizar lugares y sucesos. Dn-
de encontr ayer comida? Dnde est mi nido?
Qu lugares son peligrosos y conviene evitar?
Un recuerdo dedigno en momentos emocional-
mente estresantes resulta imprescindible para
la supervivencia de los organismos que viven
en libertad. Los rendimientos memorsticos de
los animales de experimentacin pueden me-
dirse a travs de diferentes metodologas, como
el laberinto acutico. En l, los roedores deben
recordar la posicin de una plataforma escon-
dida bajo el agua.
Los estudios de esa ndole han puesto de ma-
niesto que los ratones y las ratas reaccionan
al estrs igual que los humanos. Melly Oitzl y
sus colaboradores de la Universidad de Leiden
comprobaron en 1992 que los animales que ca-
recan de un sistema de estrs aprendan peor.
Las ratas que no podan producir corticostero-
na (hormona del estrs equivalente al cortisol
humano), debido a que les haban extirpado
las glndulas suprarrenales, necesitaban ms
tiempo para situar la plataforma en el laberinto
acutico. El mismo efecto produca el bloqueo
Para la investigacin de los efectos del estrs
sobre la memoria, los cientcos recurren
a los animales de experimentacin
24 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
farmacolgico de los receptores hormonales de
la corticosterona en el cerebro. Por tanto, el ren-
dimiento memorstico de los animales mejora
bajo la inuencia de las hormonas del estrs.
Mridos en el laberinto
Sin embargo, el estrs no relacionado y no aco-
plado en el tiempo con la situacin de aprendi-
zaje, disminuye la ecacia de la memoria, segn
constataron David Diamond, de la Universidad
de Florida del Sur en Tampa, y sus colaborado-
res en 1996. Los investigadores haban ense-
ado a unas ratas que siete de las calles de un
laberinto formado por 14 pasadizos escondan
comida.
Una vez aprendida la leccin, comenz el ex-
perimento. Los investigadores aguardaron a que
los mridos devoraran cuatro de las siete golosi-
nas escondidas, momento en el que decidieron
alejar a los animales durante cuatro horas del
laberinto experimental. Tras ese largo perodo
de tiempo, podran recordar los roedores qu
pasadizos haban visitado y cules albergaban
todava una apetitosa recompensa? Solo los
animales no estresados mantuvieron en la me-
moria los tres lugares restantes donde haba co-
mida. En cambio, si se estresaba a los animales
antes de la prueba a base de colocarles en un
entorno extrao, cometan ms errores en su
bsqueda.
El estrs incontrolable, es decir, el que no ori-
gina la situacin de aprendizaje, puede inuir
de forma negativa en la ecacia de la memo-
ria. A menudo, este efecto alcanza tal extremo
que las experiencias estresantes duraderas o
intensas llegan a empeorar las capacidades
cognitivas. Nuestro grupo de investigacin
en el Instituto Max Planck de Psiquiatra en
Mnich demostr en 2009 que los ratones que
haban sido sometidos en su juventud a un es-
trs crnico presentaban en la edad adulta un
rendimiento memorstico peor que el de sus
hermanos.
Dnde se encuentra mi andn?
La memoria se basa, a grandes rasgos, en enlaces
estructurales entre clulas nerviosas: las sinap-
sis. Un determinado estmulo (la visin de una
estacin) desencadena una cascada de seales
que lleva a la activacin de lo aprendido (Dn-
de se halla mi andn?). Las hormonas del estrs
intervienen en la modicacin de las sinapsis,
de manera que inuyen en el rendimiento de
la memoria.
Por regla general se entiende que, al aprender,
se refuerzan circuitos neuronales concretos. Ello
permite que las seales elctricas de una neuro-
na perteneciente a este circuito se transmitan
de modo ms rpido a la clula vecina gracias
a la potenciacin a largo plazo (o LTP, por sus
siglas en ingls). Dicho fenmeno constituye la
base de la plasticidad sinptica, es decir, supone
la posibilidad del cerebro de reforzar o debilitar
circuitos nerviosos dependientes de la actividad.
Si las hormonas del estrs actan en el espacio
temporal correcto sobre las clulas nerviosas, se
estimula entonces el LTP y, con ello, el recuerdo
de un suceso o de un lugar. Pero si las hormo-
nas no aparecen en concordancia temporal con
lo aprendido, se debilitan las uniones entre las
neuronas, por lo que la capacidad memorstica
disminuye.
El grupo de Jeansok Kim, de la Universidad
del Sur de California en Los ngeles, compro-
b en el ao 1996 el efecto de las hormonas del
estrs en el hipocampo de las ratas. Dicha rea
cerebral acta como la estacin central para la
formacin y la consolidacin de los contenidos
espaciales de la memoria. Los receptores de las
hormonas del estrs, que modulan la ecacia
de la memoria, se encuentran all en alta con-
centracin.
Las molculas de adhesin celular podran
ser una pieza clave en los procesos celulares
de aprendizaje. Tales protenas estabilizan las
sinapsis, de manera que posibilitan la transmi-
sin de seales entre neuronas. No obstante,
las molculas no solo sirven como elementos
estticos de construccin: tambin colaboran
en la regeneracin de conexiones entre las neu-
ronas, de forma que favorecen la plasticidad de
las sinapsis.
El estrs puede determinar la lectura de los
genes para dichas molculas y, con ello, inuir
directamente en el proceso de aprendizaje.
Como puso de maniesto el grupo de Carmen
Sandi, de la Escuela Superior Federal de Lausana,
el estrs activa las molculas de adhesin celular
neuronal (MACN) en el hipocampo, estimulando
la formacin de la memoria de largo plazo. Los
ratones transgnicos en los que se impeda la
activacin de las MACN mostraban un compor-
tamiento de aprendizaje peor que los mridos
del grupo de control.
GLOSARIO
LTP
Potenciacin a largo plazo.
Se reere al reforzamiento
mantenido durante horas y
hasta das de la transmisin
sinptica entre las neuronas.
Supone un fundamento
importante de la memoria.
Molcula
de adhesin celular
Protena de membrana que
vincula las clulas entre s
o con sustancias extrace-
lulares.
MACN
Molcula de adhesin
celular neuronal. Desem-
pea una funcin decisiva
en el desarrollo del sistema
nervioso, as como en las
modicaciones de la activi-
dad sinptica.
Los ratones sometidos en su juventud a un estrs
crnico mostraron en la edad adulta una ecacia
memorstica inferior a la de sus hermanos
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 25
BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA
STRESS MODULATES THE USE
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(en prensa).
Dos en uno
Desde el punto de vista de su inuencia en el
aprendizaje y en la memoria, el estrs tiene
dos caras: por un lado, aumenta la capacidad
de recuerdo de sucesos emocionales e impor-
tantes mientras que los no relevantes quedan
relegados; por otro, si el estrs sobreviene cr-
nico o de forma intensa, esos mecanismos de
adaptacin pueden resultar perjudiciales. Cuan-
do sepamos qu mecanismos se hallan tras los
efectos, tanto los positivos como los nocivos, es
posible que podamos desarrollar medicamen-
tos nuevos contra las enfermedades cognitivas
dependientes del estrs, quizs incluso contra
la enfermedad de Alzheimer.
El programa de investigacin MemStick, pro-
movido por la Unin Europea, estudia desde 2008
la inuencia de las molculas de adhesin celular
sobre los procesos de la memoria. Un equipo de
investigacin internacional intenta ahondar en
los mecanismos de accin de las enfermedades
cognitivas, as como ensayar nuevos tratamientos.
La hiptesis parece en principio muy sencilla: si
las molculas de adhesin celular son responsa-
bles de los procesos memorsticos, debera ser
posible desarrollar sustancias anlogas que esti-
mularan la funcin de dichas molculas. Los cien-
tcos han desarrollado un pptido mimtico
para la MACN, es decir, una pequea protena
que se asemeja a una parte de esta molcula de
adhesin. Las ratas que durante un estrs crnico
fueron tratadas con este pptido mostraron una
escasa mengua de sus capacidades cognitivas.
El xito permite conar en que algn da pue-
dan evitarse las consecuencias negativas del estrs
sobre los procesos de la memoria; incluso en que
se anulen por completo. Tambin queda abierta
la posibilidad de usar los efectos positivos de la
presin psquica en la capacidad para recordar. Es
necesario continuar descifrando los mecanismos
del estrs, del aprendizaje y de la memoria.
Mathias V. Schmidt es doctor en biologa e investigador
en el Instituto Max Planck de Psiquiatra en Mnich. Lars
Schwabe, doctor en psicologa por la Universidad de Trier,
realiza un posdoctorado en la Universidad Ruhr-Bochum.
UNA UNIN ESTRECHA
En una sinapsis, los estmulos nerviosos saltan de una neurona a la siguiente. A tal n, la clula nerviosa
presinptica libera unos mensajeros (neurotransmisores), que, tras atravesar la cisura sinptica, alcanzan la
neurona postsinptica donde se unen a unos receptores. Unas molculas de adhesin celular especiales
conectan ambas neuronas a travs de la cisura sinptica y estabilizan la sinapsis. Segn se sabe, el estrs
inuye en la produccin de las molculas de adhesin celular y, con ello, sobre la memoria de larga duracin.
Cisura
sinptica
Neurotransmisor
Molculas
de adhesin celular
Receptor
Direccin
de la transmisin
de la seal
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26 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
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era Boroditsky acerca su mano a una taza de
caf situada encima de la mesa, frente a ella.
Si ahora tocase la taza, y esta cayera al suelo,
un ingls dira: Ella ha tirado la taza. Aunque
hubiera ocurrido sin querer!. La joven investi-
gadora de la Universidad Stanford aade que
en el idioma japons, en cambio, la intencin
de la accin se tiene en cuenta: la forma verbal
para describir que una persona derriba una taza
a propsito diere de la que se utiliza en caso
de que el accidente se deba a un error fortuito.
La taza se ha cado por ella misma, sera el
enunciado en sentido literal.
Para los lingistas este fenmeno supone una
de las mltiples particularidades que albergan
algunos de los 7000 idiomas que se hablan en
el mundo. Boroditsky, como investigadora cog-
nitiva que es, se interesa ms por la implicacin
que desempean esas diferencias para la men-
te. Las caractersticas lingsticas inuyen en
cmo las personas recuerdan los acontecimien-
tos pasados, arma.
Los testigos oculares de un suceso son ejem-
plo de ello. Boroditsky public, junto a su cola-
boradora Caitlin Fausey, dos estudios entre 2010
y 2011 en los que probandos estadounidenses,
espaoles y japoneses fueron observados mien-
tras vean distintas pelculas. Dos participantes
actores acudieron al lugar donde se efectuaba
la proyeccin de los largometrajes equipados
con globos, que reventaron en la sala; tambin
tiraron huevos y derramaron refrescos. Unas
veces acometieron sus acciones visiblemente a
propsito; otras, al parecer, sin querer. Justo des-
pus, los participantes del experimento deban
explicar lo sucedido, como si de los testimonios
de un juicio se tratara.
La lengua materna repercuti en el recuerdo
de los probandos. Al preguntarles sobre quin
haba trado los globos, los testigos, indistin-
tamente de su nacionalidad, recordaban a la
perfeccin quin de los dos actores haba sido,
cuando actuaban a propsito. Por el contrario,
si se trataba de un hecho aparentemente no in-
tencionado, los probandos espaoles y japoneses
no recordaban con la misma precisin que mos-
traban los estadounidenses al causante de los
hechos. Sin embargo, su retentiva funcionaba
tan bien como la de los participantes de habla
inglesa, tal y como demostraron las pruebas de
control.
El idioma, por lo tanto, inuye en cmo per-
cibimos y recordamos lo sucedido; o expresado
de manera ms incisiva: los estadounidenses
atribuyen una intencin a alguien con mayor
facilidad que los espaoles o los japoneses. El
hablante nativo ingls tiende, al igual que el
alemn, a describir los sucesos incluyendo a un
personaje responsable de los acontecimientos.
Los japoneses y espaoles, en cambio, se jan
en otros aspectos.
De todos modos, tras las lagunas en la me-
moria de las personas de habla hispana y japo-
nesa podran hallarse diferencias culturales.
Quiz sus padres les ensearon a ser caute-
losos a la hora de imputar la culpa a alguien?
As hablo,
as pienso
De un modo sutil, la gramtica y el vocabulario inuyen en nuestro pensamiento
KLAUS WILHELM
SERIE
PSICONEUROLOGA
DEL HABLA
Parte 1:
Lengua y pensamiento
Enero 2012
Parte 2:
Entender la gramtica
Marzo 2012
Parte 3:
El camino de las palabras
Mayo 2012
Parte 4:
Lenguaje gurado e irona
Julio 2012
Parte 5:
Lenguas extranjeras
Septiembre 2012
Parte 6:
Robots parlantes?
Noviembre 2012
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 27
PENSAMIENTO MULTICULTURAL
Las singularidades de un idioma inuyen en nues-
tra imaginacin. Mientras que para los europeos
el tiempo corre de izquierda a derecha, para los
asiticos transcurre de arriba abajo. Los aborgenes
australianos perciben el tiempo basndose en los
puntos cardinales.

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28 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
Las mismas investigadoras demostraron en
2010 que la inuencia de la lengua sobre la
mente se produce incluso dentro de una mis-
ma cultura.
Probandos estadounidenses leyeron un texto
que describa la provocativa actuacin que las
estrellas de msica pop Janet Jackson y Justin
Timberlake llevaron a cabo durante el inter-
medio de la Superbowl (el ltimo partido del
campeonato de ftbol americano). Al principio
del dueto, Timberlake puso la mano en el top
de Jackson, del que arranc un trozo; ello pro-
voc que un pecho de la cantante quedara al
descubierto. Era Timberlake responsable del
percance? Los sujetos recibieron para leer una
de dos versiones sobre el incidente; estas se
diferenciaban entre s por pequeos detalles.
Mientras que en uno de los textos se lea: l
desabroch un botn, y se rompi el corpio;
la otra argumentaba: Un botn se desabroch,
y se rompi el corpio. Aquellos individuos que
recibieron de lectura la primera de las versiones
condenaron a Timberlake a una multa (cticia)
mayor que los lectores de la segunda. Lo mismo
suceda tras ensear el vdeo de la actuacin a
ambos grupos.
El renacimiento de Sapir y Whorf
Solo la eleccin de las palabras, apunta Boro-
ditsky, ya vara el modo en que reexionamos
sobre un suceso. De ah que la psicloga se pre-
gunte si la sutil diferencia entre las lenguas (si
describen o no los sucesos con un protagonista)
inuye en el proceso cognitivo del hablante. In-
terpreta un juez espaol la frase la escopeta se
dispar de modo distinto que un juez ingls?
Acaso viven las personas de distinta lengua
materna en mundos diferentes?
Los cientficos Edward Sapir (1884-1939) y
Benjamin Whorf (1897-1941) se manifestaban
convencidos de ello. Durante los aos treinta del
siglo XX lanzaron una hiptesis con su nombre:
la hiptesis Sapir-Whorf. La suposicin estribaba
en que, ya que la lengua caracteriza nuestra for-
ma de pensar, los hablantes de distinta lengua
deben percibir el mundo de maneras diferen-
tes. En el perodo posterior hubo investigadores
que recogieron datos que parecan respaldar esa
idea. Los zuni, por ejemplo, una tribu india de
Norteamrica, utilizan la misma palabra para
designar el color amarillo y el naranja. Segn
un estudio, en comparacin con los sujetos es-
tadounidenses blancos, los zuni no recuerdan
con tanta precisin si un objeto que han visto
previamente es amarillo o naranja.
A principios de los aos setenta, el fundamen-
to emprico de la teora empez a desmoronarse.
Los experimentos que desarroll la psicloga
Eleanor Rosch, de la Universidad de California
en Berkeley, mostraron que, aunque los dani de
Nueva Guinea solo conocen dos palabras para
designar colores (claro y oscuro), pueden dife-
renciar los matices de los colores del mismo
modo que los perciben los hablantes de lengua
inglesa. Al mismo tiempo, la idea del lingista
Noam Chomsky, basada en que todas las perso-
nas se hallan unidas por una misma estructu-
ra mental universal, con independencia de su
lengua materna, iba cogiendo fuerza. Todas las
lenguas del mundo expresan los mismos pen-
samientos; se diferencian solo en el modo de
hacerlo. Hasta nales del siglo XX, los cientcos
apenas dedicaron esfuerzos para comprobar la
hiptesis Sapir-Whorf.
Boroditsky y otros neowhoranos no crean
que la lengua y el pensamiento fueran tan inde-
pendientes la una del otro. En sus experimentos
recogieron, indicio a indicio, las diferencias cog-
nitivas sutiles entre personas de lenguas ma-
ternas dispares. La crtica los segua de cerca.
En opinin de la lingista Lisa Gleitman, de la
Universidad de Pensilvania en Filadela, Boro-
ditsky infravalora la complejidad de la mente
humana. El lenguaje es solo una pequea parte
en comparacin con la gran riqueza de nuestro
pensamiento.
Sobre este tema se discute y discutir en
profusin, puesto que afecta a la naturaleza
de nuestra mente. Cmo adquirimos el cono-
cimiento? Qu hace a Homo sapiens tan inte-
ligente? Los investigadores deben traducir pre-
RESUMEN
Cuestin
de matices
1
Las percepciones, los
pensamientos y los
juicios se hallan sujetos
a sutiles prejuicios con-
dicionados por la lengua
materna.
2
Las personas reac-
cionan con mayor
rapidez ante estmulos
sensoriales para los que
su idioma nativo dispone
de conceptos concretos;
tambin relacionan atri-
butos con objetos segn
su gnero gramatical.
3
La creencia de que
el ser humano solo
comprende aquello que
asocia con un trmino es
falsa: podemos aprender
los matices de signicado
de otras lenguas.
La lengua materna inuye en nuestro pensamiento. Mas qu pasa con las
personas que crecen en un entorno bilinge? Por lo visto, tienen una visin
del mundo distinta segn el idioma en el que hablan.
Shai Danziger, de la Universidad Ben Gurin en Beer Sheva, junto con
otros colaboradores, investig en 2010 si sujetos israeles de races rabes
albergaban prejuicios implcitos frente a nombres judos (como Avi) o rabes
(Samir, por ejemplo). El resultado variaba segn el idioma con el que se lle-
vaba a cabo la prueba: en hebreo surgan menos opiniones negativas frente
a los nombres judos; en rabe, en cambio, los nombres rabes obtenan de
media una mejor aceptacin.
(Language changes implicit associations between ethnic groups
and evaluation in bilinguals. S. Danziger y R. Ward
en Psychological Science, vol. 21, pgs. 6799-6800, 2010)
Prejuicio elocuente
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 29
guntas sobre la humanidad de tal envergadura
en condiciones experimentales manejables, ya
que a menudo el efecto de las estructuras idio-
mticas sobre la mente se basa solo en matices.
Por tradicin, la percepcin de los colores de-
sempea una funcin muy importante en este
mbito. En principio, todas las personas que no
sufren ningn defecto ptico relacionado con
los colores deberan percibir lo mismo. Al pare-
cer, sin embargo, existen diferencias.
En 2008, Boroditsky y Jonathan Winawer, de
la Universidad Stanford, junto con otros colabo-
radores, analizaron a 24 sujetos ingleses y otros
26 rusos nativos de los alrededores de Boston.
Mostraron a los probandos tres cuadrados azu-
les dispuestos de forma triangular. Su tarea
consista en sealar, tan rpido como les fuera
posible, cul de los cuadrados inferiores tena
el mismo tono que el cuadrado situado en la
parte superior. En ruso, azul claro (golubi) y
azul oscuro (sinii) se consideran colores distin-
tos. Los investigadores trabajaron con matices
de color que los participantes rusos haban ca-
licado momentos antes como golubi o sinii,
unvocamente.
Si los nativos rusos vean una pizarra en la
que los dos cuadrados del mismo color se halla-
ban pintados de azul claro y el tercer cuadrado,
por el contrario, de una tonalidad azul pertene-
ciente a la gama del oscuro, estos reconocan
el cuadrado de abajo con mayor rapidez que
cuando todos los tonos pertenecan a la gama
de azul claro. Para los sujetos de habla inglesa,
en cambio, no supona una diferencia alguna la
gama dentro del espectro de azules con la que
estuviese pintado el cuadrado.
En una variante de la prueba, los sujetos de-
ban clasicar los cuadros azules a la vez que rea-
lizaban un ejercicio de visin espacial (consista
en detectar un patrn de cuadrados blancos y
negros). De nuevo, los probandos rusos sacaban
mejores resultados si los dos matices de azul
se correspondan con trminos distintos en su
idioma nativo.
En una segunda variante, se distrajo a los
sujetos con una actividad oral: deban pensar
en un nmero de ocho cifras que repetiran
una y otra vez solo para s. En este caso, los ha-
blantes rusos se mostraron igual de rpidos en
distinguir las tonalidades de azul. Por lo visto,
el lenguaje desempea una funcin activa en la
percepcin de los colores.
Con qu intensidad arraigan en el cerebro
tales categoras lingsticas? Se trata de una
reaccin automtica o de una reexin cons-
ciente en todo detalle del tipo esto es azul cla-
ro, esto es azul oscuro? En 2009, el psiclogo
Guillaume Thierry, de la Universidad galesa de
Bangor, intent aportar luz a la cuestin. Junto
con lingistas y neurocientcos investig la
actividad cerebral de nativos griegos e ingleses
mediante electroencefalografas (EEG).
En griego, las tonalidades de azul galazio (cla-
ro) y ble (oscuro) tambin se consideran colores
distintos. Los sujetos vieron en una pantalla una
serie de crculos coloreados, la mayora de los
cuales eran de un color, ya fuese azul claro o
azul oscuro. De vez en cuando, en intervalos
aleatorios, aparecan crculos del otro azul. A
continuacin, los investigadores repitieron la
misma operacin con crculos de color verde
claro y verde oscuro; en este caso, en griego solo
existe un trmino para el verde.
Alarma lingstica de errores
Thierry y sus colaboradores observaron que
siempre que cambiaban, de modo inesperado,
los colores del estmulo de claro a oscuro, o
viceversa, surga en las EEG de los sujetos un
dato caracterstico: el potencial de disparidad
(mismatch negativity). Se trata de un tipo de
detector de errores neuronales que advierte que
ha aparecido un objeto inesperado.
En los sujetos griegos, dicha reaccin apare-
ca ms marcada cuando los colores cambiaban
entre las dos gamas de azul que cuando cam-
biaban de verde claro a oscuro, o al revs. Para
los probandos britnicos no exista diferencia
ninguna: su cerebro reaccionaba a los cambios
siempre con la misma intensidad.
El potencial de disparidad es una reaccin
automtica que sucede unos 200 milisegun-
dos antes de formular una idea. Por esa razn,
MS AZUL QUE EL AZUL?
Los nativos rusos utilizan dis-
tintos trminos lxicos para
denominar el azul oscuro y el
azul claro: sinii y golubi, res-
pectivamente. Ello les facilita
distinguir con rapidez qu cua-
drado inferior se corresponde
con el superior.
30 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
Thierry concluy que los nativos rusos e ingleses
diferencian su percepcin de los colores de ma-
nera inconsciente ya en un primer nivel, antes
de centrar su atencin de manera consciente en
el matiz del color.
Es probable que esta sutil diferencia no se li-
mite solo a los colores; de hecho, las lenguas se
distinguen entre ellas de innumerables mane-
ras. As, algo parecido sucede con los trminos
de direccin y relaciones espaciales. Los thaayo-
rre, un pueblo aborigen del norte de Australia,
carece de trminos para referirse a la derecha o
a la izquierda; tampoco pueden indicar delante
o detrs. La relacin espacial no la denen desde
el punto de vista del observador, sino teniendo
en cuenta el rmamento: cun este, oeste, norte
o sur se encuentra un objeto, indistintamente de
qu se trate. Una hormiga camina por el oeste
de la mano ms al norte de una persona; o una
taza se encuentra depositada al sur de un plato.
Aquellos que se expresan de este modo deben
encontrarse orientados en todo momento; de no
ser as, incluso las conversaciones ms sencillas
fracasan.
Los thaayorre indican con mayor exactitud
su situacin en comparacin con los miembros
de otras tribus aborgenes de su entorno, cuya
lengua no dispone de trminos para referirse
a las direcciones absolutas. Segn Boroditsky,
aquello que faculta a los thaayorre para dispo-
ner de tan sorprendente capacidad cognitiva,
es la lengua.
Las relaciones espaciales son bsicas para
nuestro pensamiento. A partir de ellas creamos
otros conceptos ms complejos: los tonos son
agudos o graves, las orientaciones polticas de
derechas o de izquierdas, las personas pueden
sentirse bajas de moral o vivir momentos lgi-
dos. Lo mismo ocurre con nuestras experiencias
vividas. Imagnese el lector una lnea del tiem-
po de su vida, con el nacimiento a un extremo,
y el presente al otro. Quiz la lnea que usted
acaba de trazar en su mente es horizontal, va
de izquierda a derecha? La mayora de los na-
tivos alemanes o ingleses siguen dicho prin-
cipio: a lo lejos, a la izquierda, aparece aquella
temible prueba de matemticas de la que deba
examinarse en la selectividad; un poco ms a
la derecha emerge ese fantstico viaje a Asia; y
todava ms a la derecha se ubican las primeras
vacaciones con la familia.
La lingista Alice Gaby, de la Universidad de
California en Berkeley, ha investigado con Lera
Boroditsky a 14 nativos de la tribu de los thaa-
yorre: siete hombres y otras tantas mujeres, de
entre 40 y 70 aos. Primero mostraron a los
probandos tarjetas, cada una de las cuales re-
presentaba una fase de un episodio temporal
(por ejemplo, las etapas de la vida de un hombre
Dr. Jekyll
y Mr. Huang
Segn Sylvia Chen y Michael
Bond, de la Universidad Po-
litcnica de Hong Kong, una
persona dispone de cualida-
des personales diferentes tras
aprender una lengua extranjera.
Una encuesta revel que los in-
dividuos nativos chinos posean
ms capacidad de liderazgo y
se mostraban ms extrovertidos
y abiertos cuando hablaban
en ingls que si lo hacan en
cantons. Los investigadores
lo atribuyeron a las normas
culturales que se adquieren al
aprender una lengua extranjera,
y que se ponen en prctica al
utilizar ese idioma.
(Two languages, two personalities?
Examining language effects
on the expression of personality
in a bilingual context. S. X. Chen
y M. H. Bond en Personality and
Social Psychology Bulletin, vol. 36,
pgs. 1514-1528, 2010.)
EL GNERO IMPORTA
Segn sea el gnero gramatical de la palabra para denominar un puente masculino
en el caso del espaol, femenino en alemn (die Brcke), los hablantes de las respec-
tivas lenguas asocian el objeto con atributos de fortaleza o bien de gracilidad.
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desde su infancia hasta la senectud, o la secuen-
cia de un pltano cada vez ms mordisqueado).
Los aborgenes deban colocar las tarjetas en el
orden temporal adecuado.
En la segunda parte del estudio, las investiga-
doras colocaron una piedra en el suelo que re-
presentaba el hoy. Pidieron a los sujetos que
marcaran con otras dos piedras el ayer y el
maana. Durante cada ejercicio, los probandos
cambiaban de posicin, de modo que cada vez
su cabeza estuviera orientada en una direccin.
Resultado: casi todos los thaayorre representaron
el paso del tiempo de este a oeste, de modo que
la lnea del tiempo cambiaba de direccin de
forma constante, dependiendo de la posicin
de los sujetos en cada momento. Si se hallaban
mirando hacia el norte, el tiempo transcurra de
derecha a izquierda; si, por el contrario, miraban
hacia el este, el tiempo transcurra hacia ellos. En
cambio, para los 14 participantes estadouniden-
ses de un grupo de control, el tiempo avanzaba
de izquierda a derecha.
Las comparaciones con otras culturas revelan
que los hablantes de chino mandarn imaginan
el transcurso del tiempo de modo vertical. Los
acontecimientos del pasado los clasican en lo
ms alto, mientras que los futuros los sitan
en la zona ms inferior. Al parecer, tal tipo de
conceptos abstractos dependen de la direccin
en la que se lee y escribe una lengua.
Escritura y percepcin del tiempo
En un experimento anlogo, los investigadores
obstaculizaron la manera natural de razonar de
los hablantes del idioma mandarn al hacerles
colocar objetos en una secuencia horizontal.
En esa situacin, ante la pregunta: El mes de
noviembre se encuentra delante o detrs del
octubre?, la respuesta de los probandos ya no
era ni rpida ni segura. Lo mismo ocurri con
los participantes de lengua inglesa materna al
tener que ordenar los conceptos temporales de
arriba abajo. La direccin de nuestra escritura y
la representacin temporal parecen estar estre-
chamente relacionadas. Si se impide a los sujetos
representar la direccin espacial, se desordena
su percepcin temporal.
Para corroborar las tesis sobre el pensamiento
inuido por el lenguaje, Boroditsky ense a
algunos individuos en el laboratorio a hablar de
formas distintas sobre el tiempo. Ingleses nati-
vos deban describir una secuencia de hechos
con una metfora vertical. Acto seguido, su
percepcin temporal se asemejaba mucho ms
a la de un hablante de chino mandarn, comen-
ta Boroditsky. De hecho, cuando aprendemos
un nuevo idioma, tambin hacemos nuestro un
nuevo modo de pensar.
Existen numerosos idiomas que clasifican
objetos inanimados segn un gnero, aunque
pueda parecer absurdo: por qu tiene que ser
una pelota femenina y un paraguas masculino?
Los puentes en espaol son masculinos mientras
que en alemn son femeninos. En 2007, Boro-
ditsky demostr que los alemanes, de manera
automtica, describen un puente con atributos
femeninos: elegante, esbelto, grcil, bello o apa-
cible. Los espaoles, por el contrario, lo asocian
con cualidades como fuerte, peligroso, grande
o slido. Al solicitar a sujetos franceses que se
imaginaran que uno de los tenedores dispuestos
frente a ellos hablara, los probandos asignaban al
objeto una voz aguda (en francs, este utensilio
para comer recibe el coqueto nombre de la
fourchette); un espaol, en cambio, atribuira al
tenedor una voz ms grave y masculina.
El artculo gramatical activa conceptos muy
arraigados de feminidad o masculinidad cuando
se piensa en un objeto. Cuando un estadouni-
dense que estudia un idioma nuevo aprende el
gnero de un objeto, ello inuye en la repre-
sentacin mental que tiene de ese objeto del
mismo modo que le sucede al nativo, arma
Boroditsky.
No es necesario trasladarse al laboratorio
para observar semejantes efectos. En cada mu-
seo se hallan ejemplos de personicaciones, es
decir, de representaciones en forma humana de
conceptos abstractos: la muerte, el pecado, la
victoria o el tiempo, entre otros. Cmo decide
un artista si la muerte debe ser masculina o fe-
menina? El 85 por ciento de las personicaciones
son del mismo gnero que el trmino utilizado
en la lengua materna de su autor. Los pintores
alemanes acostumbran a representar la muerte
personicada en un hombre y, por el contrario,
en los lienzos de pintores rusos suele aparecer
como una mujer.
Los fenmenos descritos sealan que las len-
guas han encontrado caminos dismiles para
describir el mundo y distribuirlo en categoras;
tales diferencias se reejan en el proceso cogni-
tivo de sus hablantes. Ello no signica, empero,
que las personas deban mantenerse ajenas a es-
pacios lingsticos bsicos diferentes. El cerebro
es lo bastante exible como para aprender otros
signicados y trminos. Es la manera de conocer
nuevas formas de ver las cosas.
Klaus Wilhelm c: ||5| , c|!|:/- :|c/|/:
BIBLIOGRAFA
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C. M. Fausey y L. Boroditsky
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EL PRISMA DEL LENGUA-
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pgs. 40-43, 2011.
32 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
P
aula, de cuatro aos, gatea sobre la lite-
ra del escner cerebral situado en una
habitacin con juguetes y peluches. Mas
no se trata de un tomgrafo de verdad. Nos
encontramos en la sala maqueta (mock-
up) del Instituto Max Planck de Cognicin
y Neurociencias, en Leipzig, donde se pre-
para a los nios para la prueba posterior
con el n de que puedan familiarizarse con
un entorno para ellos desconocido.
Angela D. Friederici y su colaborador
Michael Skeide colocan a Paula las video-
gafas; tambin le proporcionan dos pul-
sadores de plstico para que los sostenga
uno en cada mano. En la prueba real, tales
interruptores servirn a la nia para res-
ponder a unas preguntas que le formula-
rn los neurocientcos mientras miden
su actividad cerebral en la pantalla. La
pequea lleva, adems, unos auricula-
res, los cuales simulan el ruido dentro
del tubo de escner (en el experimento
posterior servirn para protegerla del
estruendo habitual del funcionamiento
del dispositivo).
Profesora Friederici, para qu experi-
mento preparan a Paula?
Estudiamos un fenmeno relativo al de-
sarrollo del lenguaje, para el cual, por el
momento, no tenemos una explicacin
clara: a la edad de seis aos los nios
pueden expresarse bastante bien a tra-
vs del lenguaje, y entenderlo todo. No
obstante, cuando se les confronta con
oraciones que no se corresponden con el
orden normal de palabras, por ejemplo,
al tigre lo empuja el oso, en lugar de
el oso empuja al tigre; entonces suelen
malinterpretarlas.
Cmo lo investigan?
Mostramos a los nios dos imgenes. Les
preguntamos cul de ellas corresponde
a la oracin que acaban de escuchar. En
una de las ilustraciones, el oso empuja al
tigre, en la otra ocurre al contrario. Cuan-
do han escuchado la oracin en el orden
incorrecto, escogen la imagen al azar.
Parece que no son capaces de procesar una
estructura oracional en la cual el objeto se
encuentra al principio de la frase.
Cmo se explica esto?
Lo intentamos averiguar con ayuda de la
resonancia magntica nuclear funcional.
Sabemos que a esa edad se activan duran-
te el procesamiento sintctico las mismas
reas cerebrales que en los adultos: la cor-
teza frontal inferior en torno al rea de
Broca y la parte posterior de la circunvolu-
cin temporal superior. La pregunta es, sin
embargo, por qu no funciona bien? Hace
algunos aos constatamos que determi-
nadas conexiones brilares posibilitan un
intercambio intenso de informacin entre
los centros del lenguaje. Es probable que
tales vas nerviosas no se encuentren del
todo desarrolladas en nios entre los seis
y siete aos. En consecuencia, no podran
facilitar de forma adecuada el ujo de in-
formacin de una regin cerebral a otra,
como s ocurre en el cerebro adulto. Es lo
que indican los primeros resultados.
Nombrar el sujeto de una oracin al
principio de la frase es una particulari-
dad de ciertos idiomas, como el espaol,
el ingls o el alemn. Los nios criados
con otra lengua materna, presentan pro-
blemas similares?
El lenguaje surge de una red
de conexiones cerebrales
Cmo se forma el lenguaje en nuestro cerebro? La neurocientca Angela D. Friederici arma que el
talento para comunicarnos a travs de palabras y oraciones surge de un trabajo neuronal en equipo
ENTREVISTA REALIZADA POR JOACHIM MARSCHALL
ENTREVISTA
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ANGELA D. FRIEDERICI

Naci en 1952 en Colonia.

Estudi lologa germnica y romnica,


lingstica y psicologa en Lausana
y Bonn.

Ha investigado, entre otros, en los


observatorios cientcos del Instituto
de Tecnologa de Massachusetts, as
como en el Instituto Max Planck de
Psicolingstica en Nijmegen.

Dirige el departamento de neuro-


psicologa en el Instituto Max Planck
de Cognicin y Neurociencias en
Leipzig.
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 33
Es una pregunta muy interesante. Hasta
qu punto son necesarias determinadas
conexiones fibrilares para desempear
funciones concretas? La va dorsal pare-
ce encargarse, por lo general, del proce-
samiento de estructuras gramaticales.
Consideremos estas dos oraciones: un
hombre pinta a la mujer y un hombre
pinta la mujer. Solo cuando escucho la
mujer al nal de la oracin, s que debo
reinterpretar el hombre como obje-
to de la oracin. Para ello necesito unas
conexiones brilares correctamente de-
sarrolladas entre los dos grandes ncleos
cerebrales del lenguaje. Este tipo de tram-
pas se dan en casi todos los idiomas.
En los ltimos aos, los psiclogos
han hallado numerosas pruebas de que
la lengua materna inuye sobre el pen-
samiento. Qu opina usted como neu-
rocientca?
Soy escptica al respecto. Cuando una
lengua posee una diferenciacin muy
precisa acerca de un concepto y distin-
gue, por ejemplo, ms tonalidades de
azul, entonces seguro que debe tener
una repercusin sobre cmo formulo mis
pensamientos mentalmente. No obstan-
te, si una persona dispone de una palabra
para referirse a algo, resulta mucho ms
importante la siguiente cuestin: en-
tiende el concepto subyacente? Que las
lenguas abarquen diferentes conceptos
con palabras, seguro que inuye sobre
nuestro patrn de pensamiento, pero ello
no signica que no podamos comprender
conceptos forneos.
Por el momento no es posible visualizar
en el encfalo conceptos mentales. Podr
conseguirse en un futuro?
Es difcil. Hoy en da podemos constatar
al instante si un cerebro est procesando
una oracin correcta o incorrecta. Por otro
lado, para que pueda leer una palabra
en la actividad neuronal, debera conocer
la historia completa de la persona implica-
da. Usted aprendi el trmino lpiz en
una situacin distinta de la ma. Por ello,
la representacin de dicha palabra en su
cerebro diere de la ma. Los conceptos
relacionados con vocablos son muy am-
plios. Por ejemplo, en su concepto perso-
nal de lpiz se hallan implicados todos los
utensilios para la escritura que usted haya
utilizado alguna vez. Se trata de la semn-
tica conceptual. Adems, las asociaciones
de otros conceptos anes se coactivan de
forma automtica; en este caso, trminos
como tinta, papel o escribir.
Podra explicar este fenmeno por qu
el gnero gramatical inuye en cmo pen-
samos acerca de los objetos materiales?
Es por despertar asociaciones con los
conceptos de feminidad y masculini-
dad?
Seguramente eso sea correcto. Un ejemplo
usual es el de la luna, palabra de gnero
masculino en alemn. As, en los libros
infantiles espaoles, la luna aparecer fe-
menina, mientras que para los nios ale-
manes predomine el lado masculino de la
luna. Ello tiene que ver precisamente con
lo que antes comentaba. Cmo va a saber
un investigador qu libros infantiles ley
usted? Si en ellos se incluan traducciones
del alemn, quizs usted aprecie la luna
como menos femenina.
Se diferencian las lenguas maternas
en la anatoma cerebral?
Los estudios indican que las personas que
han aprendido una escritura pictogrca
utilizan conexiones brilares distintas a
las de europeos o americanos. Por otro
lado, se han observado determinadas
vas nerviosas subdesarrolladas en los
nios dislxicos. De todos modos, debe-
mos seguir investigando para compren-
der qu signicado tienen las vas conec-
toras para el procesamiento cerebral del
lenguaje. Al menos hemos comenzado a
comprender que no son reas concretas
y aisladas las que posibilitan dicha capa-
cidad. La funcin se encuentra en la red
de conexiones.
Signica esto que el lenguaje surge de
la relacin entre reas cerebrales?
Las lenguas tienen sus propias palabras. Ello no
signica que una persona no pueda comprender
conceptos extranjeros
PRUEBAS EN EL ESCNER
En una reproduccin de un escner cerebral, Angela D. Friederici y su colaborador Michael
Skeide preparan a Paula, de cuatro aos, para un experimento. El estudio debe proporcionar
informacin sobre el trasfondo neuronal de la adquisicin infantil del lenguaje.
34 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
S, pero an hay ms. Al parecer, las reas
de la red lingstica no son solo espec-
cas para el lenguaje, tambin se hallan im-
plicadas en otras actividades cognitivas,
segn con qu otras regiones colaboren.
Qu otras funciones ejercen las reas
del lenguaje?
En la actualidad se discute mucho sobre el
tema. Parece que el rea de Broca tambin
se encuentra implicada en la planicacin
de movimientos. Mi impresin es que di-
cha regin est relacionada, por lo gene-
ral, con la secuenciacin, esto es, con la
produccin de series. En cambio, la parte
posterior de la circunvolucin temporal
superior se activa siempre que deben inte-
grarse informaciones de fuentes distintas.
Existen otros componentes destacados
de la red lingstica?
Hace poco hemos descubierto que el t-
lamo desempea una funcin. Se trata
de una estructura cerebral situada bajo
la corteza, donde normalmente no se
espera que se lleven a cabo funciones
cognitivas complejas. En 2008 tuvimos
la oportunidad de examinar, junto a Fa-
bian Klostermann y Gabriel Curio, de la
facultad de medicina de la Universidad
Libre de Berln (Berliner Charit), la acti-
vidad neuronal de pacientes con trastor-
nos del movimiento. Los afectados espe-
raban para ser operados, por lo que se les
haban insertado unos electrodos en la
parte profunda del cerebro. Para nosotros
era importante comparar esta medicin
con las seales de la supercie cerebral,
las cuales registramos mediante elec-
troencefalografa (EEG). Confrontamos
a los sujetos con errores sintcticos, por
ejemplo, transgrediendo una categora
morfolgica.
Qu quiere decir?
Pongamos la oracin la pizza en fue
comida. Al escuchar la preposicin en,
se espera que a continuacin aparezca
un sustantivo, no una accin. Desde
los aos noventa sabemos que el cere-
bro reacciona de manera ecaz y rpida
ante tales transgresiones morfolgicas.
As, transcurridos unos 150 milisegun-
dos, puede observarse una negatividad
anterior izquierda temprana o ELAN (por
sus siglas en ingls), oscilacin caracters-
tica de la EEG. Tras 600 milisegundos le
sigue una oscilacin positiva. Descubri-
mos que el tlamo reacciona aumentan-
do su actividad ante el error sintctico;
por as decirlo, informa de que algo no
es correcto.
Para nosotros result fascinante ave-
riguar qu activacin suceda primero, si
la subcortical o bien la cortical. En la EEG
se reconoce primero el componente tem-
prano; despus, con una demora de unos
50 milisegundos, se da la activacin del
tlamo, la cual disminuye poco antes de
que aparezca la seal positiva. Es como si
la informacin viajara desde la corteza y
pasara por el tlamo para ser procesada
y enviada de vuelta.
En concreto, qu ocurre en el tlamo?
Para la mayora de las personas, el hemisferio
izquierdo es dominante (lateralizacin) en la
elaboracin neuronal del lenguaje. La parte
posterior de la circunvolucin temporal supe-
rior recibe seales de la corteza auditiva, y
las transmite a travs de la va dorsal (echa
blanca) al rea de Broca. Los ganglios basa-
les funcionan a modo de marcapasos en la
comprensin y produccin del lenguaje. Los
ganglios basales engloban una serie de es-
tructuras situadas bajo la corteza cerebral:
el putamen, el globo plido, el ncleo sub-
talmico y el caudado, as como la sustancia
negra. Las reas marcadas con amarillo en la
parte superior de la grca se consideraban
hasta ahora parte de los ganglios basales,
pero, segn estudios recientes, desempean
otro tipo de funciones. El tlamo, un ncleo
destacado para los estmulos sensoriales, in-
forma a la corteza de cundo se infringen las
reglas gramaticales, gracias a unas bras que
le proporcionan retroalimentacin.
Fraguado en la izquierda
Visin de corte frontal del cerebro
Visin lateral izquierda
Hemisferio derecho Hemisferio izquierdo
Circunvolucin
temporal superior
Tlamo
Caudado
Claustro
Amgdala
Parte posterior
de la circunvolucin
temporal superior
Circunvolucin
temporal superior
rea de Broca
Globo
plido
Ncleo
subtalmico
Sustancia
negra
Putamen
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Todava lo desconocemos. Es posible que
el tlamo valore informacin sensorial
global aferente e informe de nuevo a la
corteza sobre la inconsistencia.
Se encuentran otras estructuras sub-
corticales implicadas en el procesamiento
del lenguaje?
S. Los ganglios basales, por ejemplo. Estos
generan ritmos neuronales. Mi compae-
ra Sonja Kotz ha comprobado, con ayuda
de estudios desarrollados en pacientes
con prkinson, que estos individuos com-
prenden mejor lo que se les dice cuando
se les habla con un ritmo insistente: da-
dam-da-dam-da-dam. La enfermedad de
Parkinson se caracteriza, sobre todo, por
las lesiones en los ganglios basales. Cuan-
do estas estructuras se ven afectadas,
parece que los enfermos no reconocen
de modo correcto el ritmo del lenguaje
espontneo, a no ser que se exagere des-
de el exterior.
Puede aplicarse esta teora a la prc-
tica para mejorar la comunicacin con
los afectados?
En principio s, pero es difcil mantener
el ritmo de habla montono de manera
prolongada. Los electrodos que los neu-
rocirujanos les colocan tambin pueden
provocar errores de coordinacin. En estos
momentos estamos comprobando si los
pacientes con prkinson pueden comuni-
carse mejor con este tipo de marcapasos.
A propsito del ritmo, usted se intere-
sa por la relacin entre el lenguaje y la
msica. Guardan una relacin estrecha?
Es frecuente que las redes que se activan
ante estmulos lingsticos y musicales se
solapen. Por otro lado, en la msica existe
algo parecido a la sintaxis: las armonas.
Estas tambin se procesan en el rea de
Broca. Por lo dems, el hemisferio izquier-
do es dominante en el procesamiento
neuronal del lenguaje, mientras que para
la msica y la prosodia, es el derecho.
Cun importante es la prosodia en
una lengua?
Junto a la neurloga Daniela Perani he-
mos llevado a cabo un experimento en el
que exploramos con el escner a neona-
tos de tan solo dos das. El cerebro de los
recin nacidos todava no ha recibido un
abundante input lingstico, excepto los
ruidos ltrados en el vientre materno. Al
presentarles oraciones con voz robtica y
montona, no apreciamos activacin al-
guna. En cambio, oraciones tarareadas
en las que se haba preservado la meloda
de la lengua, a pesar de no contener pa-
labras reconocibles, activaban las reas
del lenguaje con casi tanta intensidad
como la lengua natural. Los sonidos sin
prosodia parecen ser irrelevantes para
los nios.
Es posible atar conclusiones en rela-
cin al desarrollo logentico?
Existen estudios en los que se han com-
probado los fascculos nerviosos que
conectan los ncleos del lenguaje entre
s; tanto en macacos, como en chimpan-
cs y humanos adultos. Grosso modo, se
observa que la va dorsal, sobre todo, se
encuentra subdesarrollada en los prima-
tes no humanos, igual que sucede en los
nios. Ello demuestra que el desarrollo en
la etapa infantil encaja con los cambios
evolutivos. De todas maneras, tales ideas
suponen, por ahora, especulaciones. No
sabemos qu haba antes del lenguaje.
En qu trabaja ahora?
Las conexiones nerviosas cerebrales re-
visten gran importancia para el lenguaje.
Pero qu ocurre a nivel de los neurotrans-
misores? Para saberlo debe analizarse
cmo se encuentran distribuidos los re-
ceptores en las neuronas. Las reas que
trabajan en conjunto, se parecen ms en
su arquitectura de receptores en compa-
racin con otras regiones? En estos mo-
mentos me encuentro enfrascada en esta
investigacin, junto a Karl Zilles y Katrin
Amunts, ambos del Centro de Investiga-
cin Jlich. Nuestra meta a largo plazo es
comprender la distribucin de los neuro-
transmisores en el cerebro vivo. Para ello
necesitamos ligandos que se unan a los
mensajeros y puedan hacerse visibles me-
diante procedimientos de neuroimagen.
Dicho proceso ya funciona con la dopa-
mina y la serotonina. As, se observa la
actividad de las neuronas dopaminrgicas
y serotonrgicas durante el desarrollo de
una tarea cognitiva muy concreta.
Los diversos procesos lingsticos se
fundamentan en neurotransmisores dis-
tintos?
Eso suponemos. Es muy probable que los
procesos moleculares de base no sean es-
peccos para el lenguaje, sino que sean
caractersticos de cada rea cerebral que
procese, entre otras cosas, el lenguaje.
Entonces el procesamiento del lengua-
je es una especie de fotocalco de la mane-
ra de funcionar del cerebro?
S. El lenguaje es un campo fabuloso para
investigar el cerebro, ya que los lingistas
han desarrollado teoras maduras al res-
pecto. Gracias a ello, los cientcos pueden
recurrir a ellas en sus experimentos, lo
que no ocurre con otros temas, como la
toma de decisiones. Los neurocientcos
pueden sacar buen provecho de las teoras
en torno a la gramtica cimentadas por los
lingstas para comprender la globalidad
del trabajo del cerebro.
BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
THE ROLE OF THE HUMAN THALAMUS IN
SYNTACTIC LANGUAGE PROCESSING.
M. Wahl et al. en Neuron, vol. 59,
pgs. 695-707, 2008.
BROCAS REGION: NOVEL ORGANIZATIONAL
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PING. K. Amunts et al. en PLoS Biology,
vol. 8, pg. e100489, 2010.
VIOLATION OF SYNTAX AND PROSODY:
DISEN TANGLING THEIR CONTRIBUTIONS
TO THE EARLY LEFT ANTERIOR NEGATIVITY
(ELAN). B. Herrmann et al. en Neuro-
science Letters, vol. 490, pgs. 116-120,
2011.
El desarrollo verbal de los nios reeja, en cierta
medida, los cambios evolutivos
36 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012

C
mo sabemos que un recin nacido
sano posee conciencia? Sin duda, est
despierto: sus ojos aparecen completa-
mente abiertos, mueve su cuerpecito, hace
muecas y, lo ms importante, grita y llora.
Empero siente dolor, huele la leche de su
madre, distingue el color rojo? En deni-
tiva, es consciente de que forma parte de
este mundo?
Se conoce que los bebs no son cons-
cientes de su propio estado, sus emocio-
nes y motivaciones. Incluso los nios que
ya saben hablar comprenden de forma
limitada sus propias acciones. No resulta
extrao que un adolescente que ha come-
tido alguna accin imprudente responda
a la pregunta de por qu lo hizo con un
encogimiento de hombros o, como mucho,
con una simple respuesta: No s, me pare-
ci buena idea en ese momento.
Un recin nacido carece de autoconcien-
cia, pero es capaz de procesar estmulos
visuales complejos y presta atencin a los
sonidos e imgenes a su alrededor, en es-
pecial a las caras. Aunque la agudeza visual
del beb le permite ver tan solo borrones,
se encuentran en funcionamiento las co-
nexiones bsicas entre el tlamo y la cor-
teza cortical necesarias para construir per-
ceptos visuales simples y otros conscientes.
Por otro lado, el entorno en el que crece
determina sus capacidades lingsticas. La
exposicin a los sonidos del habla materna
en los limitados connes del tero permite
al feto detectar regularidades estadsticas,
de manera que cuando nace es capaz de
distinguir la voz de su madre; incluso su
forma de hablar. Un comportamiento to-
dava ms complejo es la imitacin: si el
padre saca la lengua, el nio imita el gesto
combinando la informacin visual con una
respuesta propioceptiva a partir de los mo-
vimientos propios. Por tanto, es probable
que el beb posea algn nivel bsico de
conciencia inmediata irreexiva.
Cerebro preparado
Pero cundo empieza el mgico viaje de
la conciencia? La conciencia requiere una
red sosticada de componentes altamente
interconectados: las clulas nerviosas. Su
sustrato fsico, el complejo tlamo-corti-
cal, que proporciona a la conciencia un
contenido de gran complejidad, empieza
a funcionar entre las 24 y 28 semanas de
gestacin. Unos dos meses despus, la
sincrona del ritmo electroencefalogrco
(EEG) entre los hemisferios corticales sea-
la el comienzo de la integracin neuronal
total. En el tercer trimestre, muchas de las
conexiones necesarias para la conciencia
estn listas. Los bebs prematuros pueden
sobrevivir en ese momento fuera del tero
con los cuidados mdicos apropiados. Ya
que resulta ms fcil observar e interactuar
con un beb prematuro que con un feto
de la misma edad gestacional en el tero,
a menudo se considera al feto como un
beb prematuro, como un recin nacido no
nacido. Sin embargo, esta nocin no tiene
en cuenta el particular entorno uterino: el
feto duerme suspendido en una cueva cli-
da y oscura conectada a la placenta, la cual
bombea sangre, nutrientes y hormonas a
su cuerpo y cerebro en desarrollo.
Los experimentos invasivos en ratas y
cras de cordero, ms los estudios obser-
vacionales en humanos con registro elec-
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MENTE, CEREBRO Y SOCIEDAD
COGNICIN
EL DESPERTAR DE LA CONCIENCIA
Un recin nacido procesa estmulos visuales complejos y presta atencin a los sonidos e imgenes.
Mas cundo comienza a ser consciente?
CHRISTOF KOCH
Cundo empez a tener conciencia este recin nacido?
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 37
trnico y por ultrasonidos, muestran que el
feto en el tercer trimestre casi siempre se
halla en uno de los dos estadios de sueo
conocidos: el activo y el tranquilo. Estos
estadios pueden distinguirse a travs de
EEG. Sus diferentes caractersticas van de la
mano de comportamientos distintivos: en
el sueo activo (sueo REM, por las siglas
en ingls de movimiento rpido de ojos),
el beb respira, traga, lame y mueve los
ojos; en cambio en el sueo tranquilo (sue-
o de onda lenta) no respira ni mueve los
ojos ni muestra actividad muscular tnica.
Tales estadios son comunes en todos los
mamferos. Al nal de la gestacin, el feto
se halla el 95 por ciento del tiempo en una
de esas dos fases de sueo, separadas por
transiciones breves.
Fascinante resulta el descubrimiento de
que el feto se mantiene sedado debido a
la baja presin de oxgeno (equivalente a
la de la cima del Everest), al entorno ute-
rino clido y confortable, y a una variedad
de sustancias neuroinhibitorias e inducto-
ras del sueo que son producidas por la
placenta y por el propio feto, a saber, la
adenosina, la alopregnanolona y la preg-
nanolona (dos anestsicos esteroides), y la
prostaglandina D
2
(una potente hormona),
entre otras. La funcin de la placenta en
el mantenimiento de la sedacin se revela
cuando se pinza el cordn umbilical mien-
tras se suministra el oxgeno adecuado al
feto. Entonces, el embrin de cordero se
mueve y respira sin interrupcin. Por todos
estos indicios, los neonatlogos concluyen
que mientras el cerebro madura, el feto
duerme.
Dormir sin soar?
En este punto surge una complicacin. Las
personas que se despiertan durante el sue-
o REM suelen contar sueos vvidos con
relatos extensos. Aunque la conciencia no
es la misma cuando soamos que en pe-
rodo de vigilia falta la introspeccin y la
autorre exin, los sueos se experimen-
tan y se sienten de forma consciente. Suea
el feto cuando est en fase REM? Se desco-
noce. Si fuese as, con qu soara?
Tras el nacimiento, los recuerdos ms
recientes y ms remotos inspiran el con-
tenido de las ensoaciones. Los estudios
longitudinales del psiclogo David Foulkes
sobre los sueos de nios sugieren que
soar es un desarrollo cognitivo gradual
estrechamente ligado a la capacidad de
imaginar cosas de forma visual y a las ha-
bilidades visuoespaciales. Los sueos de
los preescolares son a menudo estticos y
planos, sin personajes que se muevan o ac-
ten, casi sin sentimientos y sin recuerdos.
Cmo sera soar para un organismo que
pasa el tiempo suspendido en una suerte
de tanque aislado, sin recuerdos y sin for-
ma de imaginar nada en absoluto? Apues-
to a que el feto no experimenta nada en
el tero; siente igual que nosotros cuando
nos hallamos profundamente dormidos y
sin soar.
Sin embargo, los acontecimientos dra-
mticos que comporta el parto natural
(vaginal) hacen que el cerebro se despier-
te de forma abrupta. Se obliga al feto a
salir de una existencia paradisaca dentro del
tero protector, acuoso y clido, y llegar a
un mundo hostil, areo y fro que asalta
sus sentidos con sonidos, olores y visiones
extraos, un acontecimiento altamente
estresante.
Hace dos decenios, el pediatra Hugo
Lagercrantz, del Instituto Karolinska de
Estocolmo, descubri que al desconectar-
se de la placenta materna, el feto experi-
menta una oleada masiva de norepinefrina
ms potente que la que le proporcio-
naran algunas actividades extremas en
su vida adulta, como el paracaidismo o la
escalada libre; se libera de la anestesia
y la sedacin, de tal manera que puede
lidiar con sus nuevas circunstancias. Toma
su primer aliento, despierta, y empieza a
experimentar la vida.
Christof Koch
Profesor de biologa cognitiva y comportamental
Instituto de Tecnologa de California
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BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
LAS TENSIONES DEL NACIMIENTO. Hugo
Lagercrantz y Theodore A. Slotkin en In-
vestigacin y Ciencia, n.
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117, pgs. 80-
88, junio, 1986.
THE IMPORTANCE OF AWARENESS
FOR UNDERSTANDING FETAL PAIN.
David J. Mellor, Tamara J. Diesch,
Alistair J. Gunn y Laura Bennet en Brain
Research Reviews, vol. 49, n.
o
3, pgs.
455-471, noviembre, 2005.
THE EMERGENCE OF HUMAN CONSCIOUS-
NESS: FROM FETAL TO NEONATAL LIFE.
Hugo Lagercrantz y Jean-Pierre Chan-
geaux en Pediatric Research, vol. 65,
n.
o
3, pgs. 255-260, marzo, 2009.
PREMATURO CONSCIENTE
Un nio prematuro de dos semanas nacido
en la vigesimoquinta semana gestacional.
Aunque el recin nacido puede presentar
alguna experiencia consciente, un feto de la
misma edad gestacional se mantiene sedado
en el entorno intrauterino.
38 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
L
a marihuana es una de las drogas no
legales ms utilizadas con nes recrea-
tivos en nuestra sociedad. Sin embargo,
existe otra vertiente en la utilizacin de los
derivados de la marihuana: su uso con nes
teraputicos. A lo largo de la historia de la
humanidad, diversas culturas han utilizado
extractos de cannabis con el objetivo de
tratar distintas enfermedades. De acuerdo
con esa idea, numerosos estudios realizados
durante las tres ltimas dcadas del pasado
siglo y la primera de este han puesto de
maniesto que existe una base cientca
que justica tal prctica medicinal.
Hoy en da se encuentra bien estableci-
da la capacidad del
9
-tetrahidrocannabi-
nol (THC), el principal principio activo de
la marihuana, y de otros ligandos de los
receptores de cannabinoides para atenuar
los efectos secundarios asociados a deter-
minados tratamientos antitumorales. Di-
versos frmacos que contienen THC u otros
anlogos sintticos de este cannabinoide
se han aprobado o estn en vas de ser-
lo en Estados Unidos, Canad y algunos
pases europeos para su utilizacin como
agentes antiemticos (inhibidores de la
nausea y el vmito) y estimuladores del
apetito en pacientes sometidos a trata-
mientos de quimioterapia.
Junto a esos efectos paliativos de los
cannabinoides, experimentos llevados a
cabo durante los ltimos aos por diversos
laboratorios incluido el nuestro han
puesto de maniesto que la unin de THC
(o de otros compuestos cannabinoides) a
los receptores de cannabinoides reduce el
crecimiento de tumores derivados de di-
versos tipos de clulas tumorales: glioma
(el tumor cerebral ms frecuente), cnceres
de mama, prstata y pncreas, y carcinoma
heptico. Ello abre la puerta a la posible
utilizacin de tales compuestos a modo de
frmacos antitumorales.
Muerte de las clulas
El efecto antitumoral de los cannabinoides
se basa en la capacidad de estos compues-
tos para inducir la muerte de las clulas tu-
morales, pero cul es la cascada de eventos
que lleva a la activacin de ese proceso?
Uno de los cambios que ocurre de mane-
ra temprana tras la activacin de los recep-
tores de cannabinoides en las clulas tumo-
rales es la estimulacin de la biosntesis de
esngolpidos (familia de lpidos que de-
sempea un importante papel estructural
y sealizador en la clula) y su acumulacin
en el orgnulo donde tiene lugar dicho
proceso: el retculo endoplasmtico (RE). En
el RE se dan funciones de gran relevancia
para la clula, entre las que se encuentran
la propia sntesis lipdica, la sntesis y plega-
miento de protenas o el almacenamiento
de calcio. Cuando este orgnulo sufre algn
tipo de alteracin (acumulacin de prote-
nas mal plegadas en su interior) se activan
una serie de mecanismos de respuesta al
estrs del RE; su objetivo es restablecer el
normal funcionamiento del RE. Sin embar-
go, en ocasiones, la intensidad o duracin
del estmulo que origina la alteracin hace
que la ruta de respuesta a dicho estrs con-
duzca a la activacin de la muerte celular
programada.
En nuestro laboratorio hemos encontra-
do que la acumulacin que promueven los
cannabinoides del esngolpido ceramida
conduce a la activacin de una ruta de se-
alizacin relacionada con la respuesta al
estrs del RE que lleva a la muerte de las
clulas tumorales. En dicha ruta desempe-
an una funcin destacada dos protenas p8
(un factor de transcripcin que controla la
expresin de otras protenas) y una de sus
dianas, TRB3. El tratamiento con cannabi-
noides origina un aumento en los niveles
de estas dos protenas, lo que conduce a
la inhibicin de otro importante complejo
sealizador: el mTORC1 (siglas del ingls
mammalian target of rapamycin complex 1),
y a la activacin de un proceso celular que
dicho complejo controla, la autofagia (lite-
ralmente, autodigestin).
En circunstancias normales, la autofagia
acta proporcionando nutrientes a las c-
lulas; es, por tanto, un proceso que parti-
cipa en el funcionamiento normal de las
mismas. Sin embargo, al igual que ocurra
en el caso del estrs del RE, la autofagia
puede desempear un papel inductor de
muerte celular. As, el tratamiento con can-
nabinoides activa la autofagia de manera
que dicho proceso conduce a la activacin
de la apoptosis y a la muerte de las clu-
las tumorales. Es importante destacar que
estos efectos de los cannabinoides son se-
lectivos de las clulas tumorales ya que el
tratamiento con tales compuestos no pro-
mueve ni la acumulacin de ceramida ni
la activacin de la ruta relacionada con el
estrs del RE, ni la autofagia ni la apoptosis
en clulas no transformadas.
ONCOLOGA
EFECTO ANTITUMORAL DE LOS CANNABINOIDES
Los derivados de la marihuana contribuyen a reducir el crecimiento de tumores diversos, entre ellos, el cerebral
GUILLERMO VELASCO
En la dcada de los noventa del siglo XX se descubri que el
9
-tetrahidrocannabinol
(THC), el principal principio activo de la marihuana, mediaba gran parte de sus efectos a
travs de su unin a unas protenas especcas de membrana: los receptores CB
1
y CB
2
.
Dichos receptores forman parte de un sistema de comunicacin celular implicado en la
regulacin de numerosas funciones siolgicas (sistema cannabinoide endgeno). As, la
mayor parte de los efectos de la marihuana se deben a la capacidad del THC para mime-
tizar los efectos de los endocannabinoides, los compuestos endgenos generados por el
organismo, que se unen a esos receptores.
THC, el principio activo de la marihuana
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 39
Resistencia a la accin
antitumoral de los cannabinoides
Hoy en da se considera que la mejora de la
ecacia de las terapias antitumorales debe
fundamentarse en la caracterizacin mo-
lecular de los diferentes tipos y subtipos de
tumores. Ello debera facilitar el diseo de
terapias personalizadas que permitan esco-
ger el tipo de tratamiento ms adecuado
con frecuencia basado en la combinacin
de varios agentes antineoplsicos para
cada tipo de tumor y paciente.
En el caso de los cannabinoides, datos
recientes obtenidos por nuestro grupo de
investigacin en relacin al glioblastoma
multiforme sugieren que determinados ti-
pos de tumores, en particular aquellos que
expresan altos niveles del factor de creci-
miento midquina (MDK), presentan una
mayor resistencia a la accin antitumoral
de los cannabinoides. La MDK promueve
la resistencia de las clulas de tumores ce-
rebrales a la accin de los cannabinoides
mediante su interaccin con una protena
ALK (protena quinasa asociada al linfoma
anaplsico). Cabe destacar que la resisten-
cia a la accin antitumoral de los canna-
binoides se revierte cuando se reducen
los niveles de MDK o se inhibe mediante
frmacos la protena ALK en tumores ge-
nerados en ratones.
Por otra parte, un estudio reciente de-
sarrollado en nuestro laboratorio indica
que la administracin conjunta de THC y
el frmaco antitumoral temozolomida (un
agente alquilante del ADN que se utiliza
en el tratamiento del glioblastoma multi-
forme) reduce el crecimiento de tumores
derivados de clulas de glioma en mode-
los animales, incluso en aquellos tumores
que son resistentes al tratamiento con uno
solo de los dos compuestos. Estos resulta-
dos indican que la combinacin del THC
con otros frmacos antineoplsicos podra
actuar de manera sinrgica reduciendo el
crecimiento tumoral.
Pueden estos hallazgos, obtenidos en
clulas en cultivo y modelos animales, tener
una aplicacin directa en el desarrollo de
nuevas terapias antitumorales? La respues-
ta denitiva a esa pregunta solo puede
obtenerse, como ocurre con cualquier otro
tipo de frmaco, mediante el desarrollo de
ensayos clnicos que permitan corroborar
en pacientes estos resultados.
Hace unos pocos aos se desarroll un
primer estudio clnico piloto en el que se
trataron nueve pacientes con glioblastoma
multiforme recidivado con THC. Los resul-
tados obtenidos fueron esperanzadores
ya que indicaron que la administracin de
este agente era segura para los pacien-
tes. Aunque el tamao del estudio era
demasiado pequeo para poder extraer
conclusiones estadsticas, se observ una
tendencia a una mayor supervivencia de
los pacientes que haban sido tratados con
dicho agente. Asimismo, se obtuvieron
pruebas de que el THC activaba los meca-
nismos responsables de la muerte de las
clulas tumorales tambin en los tumores
presentes en humanos.
La potente actividad antitumoral de los
cannabinoides, unida a su capacidad para
potenciar la accin de otros agentes anti-
neoplsicos y a su reducida toxicidad, hace
de estos compuestos excelentes candidatos
para su utilizacin en el tratamiento del
cncer. Los resultados obtenidos en los l-
timos aos a buen seguro contribuirn a
impulsar el desarrollo de nuevos ensayos
clnicos que permitan determinar cules
son las condiciones ptimas de utilizacin
de dichos compuestos en terapias antitu-
morales.
Guillermo Velasco
Departamento de bioqumica
y biologa molecular I
Facultad de Biologa
Universidad Complutense de Madrid
Cannabinoides
THC
Estrs del retculo
endoplasmtico
Ceramida
Est
en
t
n
trs del retculo l
ndoplas en nndoplas
el retculo
sm mtico sm mtico plas sm mtico
mTORC1
p8
TRB3
Apoptosis
Autofagia
oo
ss is s sis i s os os o popto Ap A o popto t Ap Ap AA
TH H
CB
2
C
B
1
RRR
SPT
MECANISMO DE ACCIN ANTITUMORAL
DE LOS CANNABINOIDES
El THC y otros ligandos de los receptores de canna-
binoides promueven a travs de los receptores CB
1
y
CB
2
la estimulacin de la sntesis de novo de ceramida
en el retculo endoplasmtico (con la ayuda de la
enzima SPT). Ello produce la activacin de una ruta
relacionada con el estrs del retculo endoplasmtico
que promueve autofagia, apoptosis y, nalmente, la
muerte de las clulas tumorales. En dicha ruta inter-
vienen las protenas p8 (un factor de transcripcin que
controla la expresin de otras protenas) y una de sus
dianas, TRB3. El tratamiento con cannabinoides origi-
na un aumento en los niveles de estas dos protenas,
que conduce a la inhibicin del sealizador mTORC1.
BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
THE STRESS-REGULATED PROTEIN P8 ME-
DIATES CANNABINOID-INDUCED APOPTOSIS
OF TUMOR CELLS. A. Carracedo et al. en
Cancer Cell, vol. 9, n. 4, pgs. 301-312,
2006.
STIMULATION OF THE MIDKINE/ALK AXIS
RENDERS GLIOMA CELLS RESISTANT TO
CANNABINOID ANTITUMORAL ACTION.
M. Lorente et al. en Cell Death and
Differentiation, vol. 18, pgs. 959-973,
2011.
A COMBINED PRECLINICAL THERAPY OF
CANNABINOIDS AND TEMOZOLOMIDE
AGAINST GLIOMA. S. Torres et al. en
Molecular Cancer Therapeutics, vol. 10,
pgs. 90-103, 2011.
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n sueo reparador podra hacer que la
necesidad de tomar una taza de caf
a primera hora de la maana no fuese tan
perentoria. No contentas con eso, las com-
paas farmacuticas investigan si las pas-
tillas ideadas para proporcionar un sueo
profundo y natural podran desempear
asimismo un papel activo en la superacin
de las adicciones.
Los nuevos frmacos para dormir blo-
quean la actividad de las orexinas, pptidos
cerebrales. Esas pequeas protenas nos
mantienen despiertos y atentos durante
el da, pero tambin gobiernan algunos
efectos estimulantes de las drogas adicti-
vas. Pese a que las orexinas no provocan
de forma directa la adiccin ni las recadas,
ninguno de dichos procesos sucede sin la
participacin de tales pptidos.
La intrigante conexin entre el sueo y
la adiccin se conoce desde hace tiempo
gracias a la observacin de personas con
narcolepsia, una enfermedad que provoca
que quienes la sufren se duerman de forma
repentina. Aunque a veces se trataba a los
afectados con potentes anfetaminas para
ayudarles a mantenerse despiertos, no se
convertan en adictos. En 1998, un trabajo
detectivesco en el campo de la gentica
descubri que la causa de dicho trastorno
del sueo resida en mutaciones en los ge-
nes relacionados con las orexinas o con sus
receptores, un hallazgo que revel tanto la
existencia de los pptidos como su papel
esencial en mantener despierto al cerebro.
Las empresas farmacuticas que han
desarrollado medicamentos para favore-
cer el sueo han investigado en animales
la funcin que desempean las orexinas
en la adiccin. Davide Quarta y sus cola-
boradores del Centro de Investigacin de
Frmacos de GlaxoSmithKline, en Verona,
confirmaron que al administrar el blo-
queador experimental de la orexina de la
compaa (SB-334867) a un grupo de ratas
junto con anfetaminas, el cerebro de los
mridos liber menos dopamina y mostr
una menor sensibilizacin al estimulante
que los animales de control; incluso con
dosis repetidas. Las neuronas sensibiliza-
das producen ms receptores de la ansia-
da droga, exigiendo una mayor cantidad
para alcanzar la estimulacin, con lo que se
inicia un crculo vicioso que lleva a la adic-
cin. John J. Renger y sus colaboradores
de la compaa farmacutica Merck han
demostrado que si se administra otro an-
tagonista dual experimental de los recep-
tores de orexina (DORA, segn sus siglas
en ingls) junto con anfetaminas, se evita
la sensibilizacin en roedores. En el mismo
estudio, la administracin de DORA y nico-
tina a un grupo de ratas que haban sido
adictas a la nicotina con anterioridad, evit
que los animales presentasen una recada
en su adiccin.
Lo que hemos mostrado no es que las
orexinas sean un objetivo de la anfetami-
na, explica Renger, porque sabemos que
el objetivo de la anfetamina es la dopa-
mina. El hecho de que el cerebro libere
orexinas en respuesta a los estimulantes,
sin embargo, favorece las actividades sub-
siguientes de la dopamina que conducen a
la sensibilizacin y a la adiccin. La orexina
crea el ambiente en el que pueden produ-
cirse esos cambios cerebrales, segn explica
Renger.
Como se ha comprobado en caso de la
narcolepsia, la falta de orexina elimina una
de las barreras que impiden el sueo. Por
esa razn, los ms recientes frmacos para
facilitar el descanso que bloquean la orexi-
na promueven un sueo ms natural que el
de los somnferos que reducen la actividad
cerebral en general y, por lo tanto, deben
luchar contra las seales de un cerebro
despierto, includa la orexina.
De modo similar, las drogas estimulantes
podran remedar los estmulos naturales,
sugiere Renger, lo cual podra explicar por
qu las orexinas facilitan el aprendizaje ba-
sado en la dopamina y recompensan los
procesos que llevan a la adiccin. Los estu-
dios con animales indican que administrar
bloqueadores de la orexina con una dro-
ga estimulante posibilitara terminar con
la adiccin.
Renger seala que los medicamentos
para facilitar el sueo podran contribuir al
tratamiento del abuso de sustancias adicti-
vas simplemente ayudando a dormir bien
durante la noche. Existen indicios que
muestran que una de las razones princi-
pales para las recadas de los alcohlicos
es el insomnio, explica. Los somnferos
que bloquean la orexina podran propor-
cionar un sueo de mejor calidad que la
inconsciencia inducida por el alcohol y en
principio, al menos, podran ser tambin
los primeros somnferos con garanta de
no producir adiccin.
Christine Soares
MEDICINA
SUEO REPARADOR POR PARTIDA DOBLE
Ciertos somnferos podran ayudar a vencer el problema de la adiccin
CHRISTINE SOARES
OJOS BIEN ABIERTOS
El pptido orexina, que estimula el cerebro,
ha sido estudiado en investigaciones sobre el
insomnio. Tambin podra abrir nuevas vas
para el tratamiento de adicciones.
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os cambios en el estilo de vida pueden
frenar el inicio y la progresin de la
enfermedad de Alzheimer. El seguimiento
de pacientes a partir de estudios longitudi-
nales de perodos de cinco a siete aos han
puesto de maniesto que las personas muy
activas tienen un riesgo entre un 20 y un
50 por ciento menor de padecer demencia
respecto a personas menos activas.
El deterioro mental progresivo con de-
sorientacin, los problemas de memoria y
confusin, comunes en la enfermedad de
Alzheimer, intereren con la capacidad
para desarrollar las tareas de la vida dia-
ria. Adems, el deterioro fsico y la prdida
de masa muscular aumentan el riesgo de
cada y de fracturas, as como una mayor
prdida de funcionalidad e independencia.
A travs de dos investigaciones aleatori-
zadas hemos valorado (mediante los ndi-
ces clsicos de Katz y de Barthel) los efectos
que la actividad fsica regular ejerce sobre
la habilidad de los pacientes con la enfer-
medad de Alzheimer para desempear
tareas cotidianas. Estas tareas incluyen actividades como limpiar la casa, cocinar,
administrar el dinero y hacer la compra,
adems de otras de cuidado personal: co-
mer, asearse, ir al servicio o vestirse. La pr-
dida de las habilidades para hacer frente a
tales quehaceres incrementa el riesgo de
hospitalizacin, el grado de institucionali-
zacin y la mortalidad.
Uno de los programas de actividad fsica
de nuestra investigacin consisti en dos
sesiones por semana de ejercicios sencillos
(caminar, tonicacin, equilibrio y exibi-
lidad) durante un ao. Dicha rutina logr
disminuir la tasa de la prdida de la capa-
cidad de los pacientes para desempear las
tareas cotidianas.
En fecha reciente se ha observado que
un programa ms corto, pero mucho ms
intenso, mejora asmismo la capacidad para
desarrollar las actividades de cuidado per-
sonal. Durante doce semanas las personas
asistieron a tres sesiones semanales en las
que deban combinar ejercicios de fuerza
muscular, movilidad articular y coordina-
cin; tambin contaban con supervisin
individualizada. Estos resultados amplan
el nivel de conocimiento actual basado en
ms de 100 estudios longitudinales.
Estudios anteriores
La actividad fsica practicada de manera
regular tiene otros benecios sobre la sa-
lud de los pacientes con alzhimer. Yves
Rolland, del Servicio de medicina interna y
gerontologia del Centro Hospitalario Uni-
versitario de Tolouse, y sus colaboradores
mostraron que un programa de ejercicio
fsico de siete semanas de duracin, que C
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ALZHIMER
LOS BENEFICIOS DE LA ACTIVIDAD FSICA
El ejercicio regular favorece la ejecucin de las tareas cotidianas y una vida independiente
en las personas con alzhimer
JONATAN R. RUIZ Y ALEJANDRO LUCIA
Cmo inuye la actividad fsica sobre las alteraciones bioqumicas asociadas al
alzhimer? La mayor parte de los datos cientcos existentes proceden de investigaciones
realizadas con modelos animales. Dichos estudios han mostrado que un programa de
ejercicio aerbico de cinco meses de duracin retarda la acumulacin de amiloide beta
y mejora el ritmo de aprendizaje. Tambin estimula la expresin gnica de los factores
de crecimiento nervioso que son importantes para la neurognesis y para la produccin
y la funcin de los neurotransmisores, sobre todo en la regin del hipocampo, donde el
alzhimer causa mayor dao.
En humanos, una investigacin con adultos mayores de 50 aos que padecan un ligero
deterioro cognitivo demostr mejoras en la funcin cognitiva despus de un programa de
actividad fsica de seis meses. Adems, se observ que los efectos beneciosos del ejercicio
persistieron durante doce meses tras nalizar la intervencin. Se estudi el efecto en el gen
de la protena ApoE (la ApoE e4 se relaciona con las alteraciones bioqumicas asociadas
al alzhimer, tales como acumulacin de amiloide beta): el impacto de la actividad fsica
fue superior en la funcin cognitiva de los probandos no portadores del alelo ApoE e4.
No obstante, el bajo nmero de portadores del alelo de marras (24 en el grupo experi-
mental, 27 en el grupo control) no permita establecer conclusiones sobre la interaccin
entre gentica y actividad fsica.
Ejercicio y gentica
MS CAPACES
La actividad fsica favorece la capacidad
de desarrollar tareas cotidianas en los
enfermos de alzhimer.
42 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
consista en andar y montar en bicicleta,
redujo las complicaciones nutricionales y
de comportamiento, as como el riesgo de
cadas. Linda Teri, de la Universidad de Wa-
shington, y su equipo demostraron que un
programa de ejercicio fsico de tres meses
realizado en el domicilio de los enfermos,
combinado con una formacin para los cui-
dadores sobre tcnicas de cuidado espec-
cas, mejor la salud fsica y los niveles de
depresin en los afectados de alzhimer.
Otro estudio revel que, junto con la mejo-
ra de la capacidad para afrontar las tareas
cotidianas, se producan mejoras en la for-
ma fsica del enfermo, con la consecuente
disminucin del riesgo de cadas.
Quedan todava cuestiones pendientes.
A pesar del consenso general sobre los
mltiples benecios del ejercicio fsico en
estos pacientes, poco o nada se sabe so-
bre qu tipo de intervencin resulta ms
efectiva (modo de ejercicio, frecuencia
semanal, intensidad y duracin de cada
sesin). De hecho, los especialistas no dis-
ponen de mtodos para objetivar el nivel
de actividad fsica de sus pacientes. Tam-
poco se contempla la posibilidad de que
los afectados de alzhimer lleven a cabo
ejercicios aerbicos combinados con ejer-
cicios de fuerza muscular, a pesar de que
todo programa de entrenamiento fsico
para mejorar el estado de salud de un in-
dividuo (enfermo o no) debera incluir este
tipo de trabajo. Dado el carcter progre-
sivo de la enfermedad, las intervenciones
teraputicas, incluida la actividad fsica,
deberan instaurarse lo antes posible en
la vida del enfermo.
Jonatan R Ruiz
Universidad de Granada
Alejandro Lucia
Universidad Europea de Madrid
BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
EXERCISE IS BENEFICIAL FOR PATIENTS WITH
ALZHEIMERS DISEASE: A CALL FOR ACTION.
A. Lucia, J. R. Ruiz en British Journal
of Sports Medicine, vol. 45, n.
o
6,
pgs. 468-469, mayo de 2011.
A
pesar del rico arsenal farmacolgico
disponible, entre un 20 y 30 por cien-
to de los pacientes epilpticos no mejoran
con la medicacin. Adems, a solo entre
un 15 y un 18 por ciento de los afectados
de epilepsia resistentes a los frmacos se
les puede aplicar tratamiento quirrgico.
En dichos casos, la opcin teraputica ms
aconsejable es la extirpacin de la porcin
cerebral en la que se produjo el origen
de la crisis epilptica (foco epileptgeno),
consiguindose entre un 50 y un 60 por
ciento de resultados satisfactorios. Si bien
este porcentaje puede incrementarse en
pacientes con epilepsia del lbulo tempo-
ral hasta un 94 por ciento.
Los cultivos primarios de clulas ce-
rebrales (neuronas y astrocitos) son una
herramienta muy til para comprender la
siopatologa de la epilepsia y para la bs-
queda de nuevos frmacos antiepilpticos.
Estos tipos de clulas se preparan a partir
de cerebro de roedores; muy pocos han
sido descritos a partir de tejido humano,
sin demostrarse su funcionalidad. Cuestin
esta ltima que hemos logrado esclarecer a
partir del cultivo de neuronas y astrocitos
de tejido humano obtenido de pacientes
epilpticos sometidos a ciruga, estudio pu-
blicado en la revista International Journal
of Developmental Neuro science.
Clulas funcionales
Para establecer esas condiciones experimen-
tales, se emplearon tejidos que provenan de
pacientes epilpticos resistentes a la medi-
cacin y que fueron sometidos a ciruga. Las
neuronas y astrocitos se aislaron por medio
de un protocolo de disociacin enzimtica y
BIOMEDICINA
NEURONAS DE LABORATORIO
Los cultivos de clulas nerviosas humanas podran contribuir al estudio de nuevos frmacos antiepilpticos
MARA F. CANO ABAD, RAFAEL GARCA DE SOLA, JESS PASTOR Y ANA RUIZ NUO
EN CULTIVO
Preparacin del tejido cerebral humano tras la
ciruga (a), recin disociado de las clulas (b)
y tras un mes de cultivo (c).
Neurona
a b c
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 43
mecnica. Se cultivaron en suero humano y
en presencia o ausencia de B27, suplemen-
to nutricional que optimiza la supervivencia
de las neuronas mientras se atena el cre-
cimiento de los astrocitos. El suero humano
fue relevante en nuestros cultivos.
Las clulas fueron viables entre tres y
seis semanas. Al principio, mostraban una
apariencia redondeada y brillante. Tras una
semana en cultivo, empezaron a ramicarse
y diferenciarse en distintas formas (unipo-
lar, bipolar, poligonal, estrellada) y longitu-
des. Las clulas crecieron en agrupaciones,
y el nmero aumentaba con el tiempo de
cultivo. Las neuronas presentaban un ta-
mao reducido y largas prolongaciones;
los astrocitos, en cambio, eran grandes y
poligonales. Ambos tipos de clulas se se-
alaron mediante anticuerpos especcos
a travs de tcnicas de inmunocitoqumica.
Una vez aisladas y cultivadas, se procedi a
comprobar su funcionalidad.
Concentracin de calcio
Las neuronas se caracterizan por la excitabi-
lidad elctrica de su membrana plasmtica
a travs de la cual transmiten el impulso
nervioso. Los iones de calcio se hallan n-
timamente ligados con dicho proceso: el
calcio desempea una funcin muy im-
portante en los mecanismos siolgicos y
patolgicos que generan la epilepsia, as
como en los cambios que a largo plazo se
producen despus de un ataque epilptico.
Algunos estudios desarrollados en anima-
les de laboratorio por Robert J. DeLorenzo
y sus colaboradores, de la Universidad de
Virginia, han mostrado una alteracin en la
homeostasis del calcio en la epilepsia.
Con el n de investigar las variaciones
en la concentracin de calcio en el interior
de las neuronas y astrocitos humanos, am-
bos tipos celulares se estimularon con una
solucin de alta concentracin de potasio
(K
+
). La membrana plasmtica de las clulas
se despolariz, se abrieron canales de cal-
cio; este los atraves, por lo que se produjo
un aumento en la concentracin intracelu-
lar de dicho elemento. Es decir, se observ
que las clulas cultivadas eran funcionales.
Curiosamente, en algunas neuronas se de-
tectaron uctuaciones espontneas de las
concentraciones intracelulares de calcio
en presencia del suero humano, las cuales
podran asemejarse con la actividad epi-
lptica observada en registros electrocor-
ticogrcos en el momento de la ciruga.
Se requieren ms estudios para demostrar
si estos cultivos pudieran mantener el fe-
notipo epilptico.
Debido a la escasez de tejido prove-
niente de pacientes epilpticos, el hecho
de poder mantener estos cultivos duran-
te ms de un mes los convierte en una
herramienta importante para estudios de
frmacos antiepilpticos con tratamientos
a largo plazo, asemejndose a los trata-
mientos crnicos en pacientes.
Tales cultivos humanos nos abren la
oportunidad de profundizar en el estudio
de los mecanismos de resistencia de las c-
lulas nerviosas a los frmacos antiepilp-
ticos y desarrollar nuevos frmacos para
epilepsias intratables, adems de conocer
ms sobre la plasticidad, la maduracin y la
emisin de neuritas (expansiones del soma
de una neurona) para posibles estudios de
injertos futuros.
Rafael Garca de Sola y Jess Pastor
Servicio de Neurociruga
Instituto de Investigaciones Sanitarias
Hospital Universitario de la Princesa, Madrid
Ana Ruiz Nuo y Mara F. Cano Abad
Servicio de Farmacologa Clnica
Instituto de Investigaciones Sanitarias
Hospital Universitario de la Princesa, Madrid
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b Regiones de inters
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Regiones
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75 K
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I II III
IV V VI
VARIACIONES EN LA CONCENTRACIN DE CALCIO
En la secuencia de imgenes de neuronas estimuladas
con potasio (K
+
) (a) se observa la elevacin de la concen-
tracin citoslica de calcio cuando la clula es activada
con K
+
. Los tonos en amarillo y rojo indican el incremento
de la concentracin de calcio. En b aparece la cintica
en la concentracin de calcio estimulada con K
+
en una
neurona del hipocampo de un humano.
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ientras una maana Peter K. ojea el pe-
ridico, varios pares de ojos observan
lo que sucede en su cerebro. Los electrodos
dispuestos en su cabeza, cerca de la corteza
cerebral, envan sin interrupcin seales a un
ordenador. En la pantalla aparecen diversas l-
neas; cada una registra la actividad de una re-
gin cerebral de K. Sin embargo, ni el paciente
ni el equipo de investigadores se interesan por
cmo el encfalo descifra las letras. En realidad,
aguardan un ataque epilptico.
Peter K. es un paciente de la Clnica de Epi-
leptologa de la Universidad de Bonn. Es resis-
tente al tratamiento farmacolgico. Ello signi-
ca que ha probado todos los medicamentos
antiepilpticos habidos y por haber incluso
combinaciones de estos, mas los ataques si-
guen apareciendo. Los mdicos contemplan la
intervencin quirrgica como ltima salida.
Dicha medida no resulta tan sencilla: es in-
dispensable saber de qu regin del cerebro
proceden los ataques. A menudo se requiere
una observacin durante varias semanas. Con
todo, la posibilidad de que el foco epileptge-
no pueda eliminarse quirrgicamente alcanza
solo entre un 10 y un 20 por ciento. En los casos
restantes suele fallar la intervencin, porque no
se ha localizado el foco o bien porque no puede
eliminarse sin ocasionar graves consecuencias
para el paciente.
Hoy en da, la epilepsia puede tratarse con
bastante xito: dos tercios de los afectados
dominan su enfermedad gracias a los medica-
mentos disponibles; algunos se ven libres de
los ataques despus de sufrir el primero o el
segundo. El resto de los pacientes no corre la
misma suerte a pesar de los intentos de cura.
Segn la Organizacin Mundial de la Salud, se
calcula que en el mundo existen unos 15 millo-
nes de personas que sufren epilepsia resistente
a frmacos. Los investigadores trabajan sin tre-
gua para entender las causas. Ese conocimiento
podra propiciar el desarrollo de medicamentos
ecaces para los casos hasta ahora no resuel-
tos o bien hallar sustancias que permitan que
el organismo de tales personas responda a los
tratamientos tradicionales [vase Neuronas de
laboratorio, por M. F. Cano Abad et al., en este
mismo nmero].
Barreras para los frmacos
En los ltimos aos, los cientcos han jado su
atencin en una determinada clase de protenas
activas en la barrera hematoenceflica. En la
mayora de las reas de nuestro sistema vascu-
lar, el cerebro se encuentra bloqueado por una
barrera. Esta membrana, formada por clulas
muy apiadas, deja pasar el oxgeno, entre otras
sustancias, pero resulta impermeable a las que
puedan daar el delicado tejido cerebral. Acta
como una especie de ltro de caf: deja pasar
el lquido y retiene el polvo. Si existen sustan-
cias nocivas en las sinapsis, ciertas protenas
especializadas las expulsan y las devuelven al
torrente circulatorio. Tales protenas de trans-
porte superan la barrera hematoenceflica.
Convulsiones
bajo el microscopio
Uno de cada tres enfermos de epilepsia no responde a los medicamentos.
Para averiguar las causas de esta resistencia, los investigadores provocan accesos
convulsivos en muestras de tejido cerebral vivo
STEFAN REMY Y CHRISTIAN ELGER
BAJO OBSERVACIN
La intervencin quirrgica es la
ltima esperanza para nume-
rosas personas con epilepsia
resistente a los medicamentos
anticonvulsivos. En la Clnica de
Epileptologa de la Universidad
de Bonn, los mdicos exploran
con minuciosidad al paciente
durante varias semanas antes de
decidirse a efectuar la interven-
cin quirrgica.
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Adems de las sustancias txicas, dichas dili-
gentes molculas pueden expulsar del encfalo
sustancias activas que los mdicos, con gran
esfuerzo, han logrado introducir con nalidad
teraputica.
En 1995, David Tishler, del Hospital Infantil
en Los ngeles, descubri que una de esas pro-
tenas, mediante el mismo mecanismo, podra
frenar la efectividad de los medicamentos an-
tiepilpticos. Este onclogo se interes por la
glicoprotena P (gp-P), molcula que podra ser
asimismo responsable de la resistencia que al-
gunos pacientes ofrecen a los quimioterpicos.
De este modo, Tishler demostr que la gp-P se
presentaba en abundancia en muestras de tejido
cerebral de algunos pacientes epilpticos que
no respondan a los medicamentos habituales.
Ello levanta sospechas en torno a esta molcula
transportadora.
En 2005, el farmaclogo Wolfgang Lscher,
de la Escuela Superior de Veterinaria de Han-
nover, compar ratones que reaccionaban bien
al anticomicial fenobarbital con otros que no
respondan a dicho frmaco. En el encfalo de
los animales resistentes se hallaron ms glico-
protenas P. Ello aument la creencia de que la
molcula transportadora pudiera ser responsa-
ble de la pobre accin de los medicamentos an-
tiepilpicos. Otros experimentos demostraron
que, sobre todo despus de un ataque epilptico,
la concentracin de gp-P en el cerebro era muy
elevada. Ello explicara por qu los pacientes que
han sufrido mltiples ataques suelen responder
mal a los frmacos.
Actuar de forma directa sobre la protena
transportadora se dibuja, pues, como una posi-
bilidad teraputica para el tratamiento de los pa-
cientes afectados de epilepsia resistente a los
medicamentos. Sin embargo, surge la cuestin de
si los resultados obtenidos en experimentacin
con animales son aplicables al cerebro humano.
Mientras que en Homo sapiens existe solo una
versin de la molcula transportadora, en los
ratones aparecen dos tipos de glicoprotenas G;
ambas pueden retirar las sustancias antiepilp-
ticas fuera del tejido cerebral.
El intento de inuir en la funcin de las mo-
lculas transportadoras resulta tambin arries-
gada por otra razn. Al n y al cabo, la funcin
natural de la gp-P y las molculas anes consiste
en expulsar del encfalo las sustancias txicas.
Los medicamentos que neutralicen tales mol-
culas o disminuyan de modo articial su nme-
ro dicultaran su importante cometido.
Los investigadores suelen utilizar ratas y ratones con el n de ahondar en las causas de la
epilepsia. Para investigar en modelos animales y ensayar nuevos medicamentos antiepilpti-
cos, en primer lugar deben provocarse de forma articial ataques epilpticos. Tal prctica se
desarrolla desde hace ms de 50 aos mediante estimulacin elctrica del cerebro o mediante
sustancias que aumentan la activacin de determinadas regiones cerebrales.
Bajo el microscopio existen una serie de caractersticas comunes entre las personas y los
animales. Tras tiempo de sufrir la enfermedad aparece tanto en el hipocampo de los mridos
como en el de los humanos una prdida de neuronas, adems de unas cicatrices. Al parecer,
las clulas granulares desempean en la epilepsia una funcin especial: establecen numerosas
conexiones entre s en vez de hacerlo con otro tipo de clulas. Tal fenmeno (brote de bras
musgosas) parece que contribuye a la hiperestimulacin del hipocampo.
A pesar de algunas similitudes entre las epilepsias de los animales y las humanas, existen
diferencias fundamentales a nivel celular. Mientras que hay muy pocas posibilidades de des-
encadenar convulsiones en los roedores, mltiples causas pueden originar ataques epilpticos
en las personas. Los motivos pueden ser congnitos o adquiridos (como consecuencia de una
lesin cerebral, por ejemplo). Existen formas en las que las causas no aparecen claras.
El cerebro de los pacientes con epilepsia evoluciona hacia un estado en que no puede evitar
por sus propios medios la instauracin ni la extensin de los ataques. Esta epileptognesis
puede durar aos o acontecer en un plazo corto de das. En la experimentacin animal el
proceso puede acelerarse: mediante el desencadenamiento de una serie de graves ataques se
establece la epileptognesis de forma muy rpida. Las epilepsias humanas, por el contrario,
rara vez empiezan con una serie de ataques convulsivos.
Modelo animal cuestionado
Estimulacin
en vez de ciruga
Desde hace unos aos, puede
ayudarse a los pacientes
resistentes a los antiepilpticos
y en los que se descarta la inter-
vencin quirrgica mediante la
estimulacin del nervio vago. Se
trata de implantar un electrodo
en el pecho, el cual estimula
de forma regular dicho nervio
craneal. A menudo se mejora
la situacin del paciente. No
obstante, por regla general, no
se consigue evitar por completo
los ataques.
RESUMEN
Contra la resistencia
1
Los afectados de
epilepsia resistente al
tratamiento no respon-
den a los anticonvulsivos
actuales. Los investigado-
res buscan nuevos frma-
cos para este grupo de
afectados.
2
En los pacientes
resistentes se acumu-
lan unas protenas que
transportan las sustancias
activas fuera de la clula
nerviosa.
3
Estudios realizados
en tejido cerebral
demuestran que los fr-
macos anticonvulsivos
bloquean los canales
inicos en la supercie de
las neuronas. En el caso
de resistencia a los anti-
convulsivos, dicho meca-
nismo se halla alterado.
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 47
Investigacin in vivo
En la Clnica de Epileptologa de la Universidad
de Bonn investigamos qu otros mecanismos de
resistencia a los frmacos antiepilpticos pudie-
ran existir. Nuestro centro es uno de los pocos
en Alemania que cuenta con la posibilidad de es-
tudiar en directo el efecto de los medicamentos
sobre el tejido cerebral humano vivo. Las clulas
proceden del casi centenar de pacientes que cada
ao se someten en Bonn a una intervencin qui-
rrgica [vase Epilepsia, por Christian Hoppe;
MENTE Y CEREBRO, n.
o
16].
Peter K. tambin es candidato para ser opera-
do. Los anlisis demuestran que sus convulsio-
nes proceden del lbulo temporal del hemisferio
cerebral derecho. Las imgenes por resonancia
magntica nuclear apoyan el diagnstico: existe
una esclerosis del cuerno de Ammn, alteracin
en forma de cicatriz en una parte del hipocampo.
El paciente est de suerte: como en la mayora de
las personas, la mitad izquierda de su cerebro rige
la funcin del habla, por lo que puede extraerse el
cuerno de Ammn derecho de K. sin arriesgarse
a afectar su memoria lingstica.
Tras una cuidadosa valoracin de oportuni-
dades y riesgos, el equipo mdico decide inter-
venir. Con el consentimiento del paciente, la
porcin de tejido cerebral extrado se utilizar,
junto a los motivos diagnsticos, para la inves-
tigacin cientca. As, se analizar y someter
a experimentos especcos con el objetivo de
investigar la resistencia teraputica a los anti-
convulsivos.
Cmo se consigue que el fragmento de hi-
pocampo extrado de Peter K. llegue vivo a los
objetivos y a los electrodos de los neurlogos?
En primer lugar, el neurocirujano ha de intentar
extraer la pieza con sumo cuidado, sin someterla
a presin y sin causar hemorragias. A continua-
cin se introduce en una solucin conservante a
base de una composicin salina similar a la del
lquido cefalorraqudeo humano. Para mantener
la vitalidad del tejido se necesita oxgeno; puesto
que el recipiente especial en el que se transpor-
ta la muestra desde el quirfano al laboratorio
no puede contener mucho, las neuronas son
enfriadas a cuatro grados Celsius, temperatura
en la que el metabolismo se ralentiza de forma
notable.
Una vez llega la muestra al laboratorio, un
equipo de neurlogos comprueba las condi-
ciones en que se encuentra. Luego la corta en
nas capas que conservan los estratos celulares
del hipocampo. Bajo observacin microscpi-
ca, los investigadores practican experimentos
con las neuronas vivas en una o varias cma-
ras de medicin. El trabajo es contrarreloj: las
clulas nerviosas sobreviven de media no ms
de doce horas.
En 2003, junto a los investigadores dirigidos
por el neurosilogo Uwe Heinemann, de la
Charit de Berln, simulamos un ataque epi-
A LA ESPERA DEL ATAQUE
En la Unidad de monitoriza-
cin se estudian los electroen-
cefalogramas de los pacientes.
De esta forma los mdicos
pueden averiguar de qu regin
cerebral proceden las convul-
siones.
Glosario
ANTICONVULSIVOS
(del griego anti, contra, y del
latn convulsio, convulsin)
Medicamentos indicados para el
tratamiento o la atenuacin de
los ataques epilpticos.
BARRERA
HEMA TOENCEFLICA
Barrera siolgica entre los
vasos sanguneos y el sistema
nervioso central. Mantiene en
perfectas condiciones el medio
del cerebro, ya que ltra las
sustancias nocivas. Consiste
principalmente en clulas endo-
teliales muy apiadas. Operan
en ella procesos especiales de
transporte que aportan sus-
tancias nutritivas y eliminan los
desechos metablicos.
GLICOPROTENA P
Producto del gen MDR 1. Esta
protena es un transportador
activo que, con consumo de
energa, expulsa de la clula
sustancias dainas que han
atravesado la barrera hematoen-
ceflica.
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lptico en un corte cerebral de ese tipo. Para
ello cambiamos la composicin electroltica
del lquido conservante; asimismo, estimula-
mos las neuronas con choques elctricos. Estas
empezaron a activarse de forma rtmica dando
lugar a un patrn de actividad similar al de los
ataques epilpticos. A continuacin las irriga-
mos con carbamazepina, un anticonvulsivo de
uso habitual.
Resultado: la seccin del cerebro de los pa-
cientes que respondan mal a los medicamen-
tos segua convulsionando. Muy diferente fue la
respuesta de la muestra tisular de afectados que
respondan con xito al tratamiento antiepilp-
tico (se les haba extirpado tejido del hipocampo
por otros motivos, como un tumor). En este l-
timo caso, las muestras celulares respondan a
los medicamentos de la forma deseada, ya que
disminua la actividad convulsiva.
De esa forma demostramos que la resisten-
cia a los antiepilpticos puede estudiarse en
muestras de tejidos humanos vivos, adems de
que no solo las protenas transportadoras en la
barrera hematoenceflica son las responsables
de la resistencia. En un corte cerebral sin vasos
sanguneos, los medicamentos pueden llegar
sin problema a las neuronas sin ser eliminados
de forma inmediata por las protenas transpor-
tadoras.
Tnel inico obstruido
Cmo actan los anticonvulsivos sobre las
neuronas? El grupo dirigido por Heinz Beck,
investigador del trastorno cerebral de la epilep-
sia en la Clnica Universitaria de Bonn, estudi
los puntos de actuacin de las sustancias en la
supercie de las neuronas. Se trata casi en ex-
clusiva de los canales inicos, unas protenas
dotadas de un receptor situadas en la membrana
celular. Si se acopla una molcula apropiada a
ese receptor, se abre en el centro de la molcu-
la proteica un tnel a travs del cual irrumpen
partculas con carga elctrica (iones de sodio).
Ello altera de forma momentnea la diferencia
de potencial elctrico de la membrana. Si exis-
ten sucientes canales inicos abiertos, la clula
se excita y emite una seal elctrica.
En 2003, investigadores de las universidades
de Bonn y Berln estudiaron con todo detalle
los canales de sodio del tejido cerebral huma-
no. De nuevo, una fase de los experimentos se
desarroll con pacientes con epilepsia resistente
a la carbamazepina; otra fase se realiz con vo-
luntarios que respondan bien a dicho frmaco.
Los investigadores se interesaron sobre todo por
los canales de sodio en la membrana de las pe-
queas clulas granulares del hipocampo. En
las muestras cerebrales del grupo de control, el
medicamento cumpli su funcin: bloque los
receptores de los canales de sodio evitando que
se abrieran los tneles inicos. De esta forma re-
sultaba difcil que las clulas se activaran, lo cual
haca imposible que tuviera lugar la ilimitada
irritacin neuronal de los ataques epilpticos.
En cambio, la imagen neuronal de los pacien-
tes resistentes al tratamiento antiepilptico era
completamente diferente. Los canales de sodio
no respondan al medicamento; de hecho, las
muestras cerebrales mostraban que la activa-
cin elctrica provocaba convulsiones.
Resistencia frente a la sedacin
Otro grupo de sustancias para frenar los ata-
ques epilpticos son las benzodiazepinas. Estos
sedantes activan receptores del cido gam-
ma-aminobutrico (GABA), neurotransmisor
que, por lo general, frena la excitacin elctrica
de las neuronas. Empero puede haber pacien-
TRABAJO MILIMTRICO
Los investigadores aprovechan
el tejido del hipocampo humano
extrado quirrgicamente para
los experimentos cientcos.
1 cm
La epilepsia
en sntesis
Los sntomas tpicos de la
epilepsia consisten en repe-
tidos ataques convulsivos y
desconexiones neurolgi-
cas. Los investigadores han
demostrado que durante
un ataque de este tipo se
da una fuerte actividad
sincrnica neuronal en un
rea del cerebro. Los snto-
mas concomitantes, entre
ellos, contracciones, rigidez
muscular o trastornos de la
conciencia, dan una pista
sobre la regin del encfalo
donde se alteran las neuro-
nas. Las circunstancias ms
diversas pueden desenca-
denar ataques epilpticos:
el despertarse, el estrs,
una luz intermitente o unos
estmulos acsticos.
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tes resistentes a este medicamento. La neur-
loga Amy Brooks-Kayal y sus colaboradores de
la Universidad de Pennsylvania descubrieron
en 1998 que, despus de frecuentes convulsio-
nes, el plan estructural de los receptores del
GABA se alteraba. Con ello, la efectividad de
las benzodiazepinas se debilita, puesto que el
transmisor no puede desarrollar todo su efecto
sedante.
Es probable que los ataques epilpticos oca-
sionen una alteracin de la contrarregulacin
cerebral. La disposicin gentica en los humanos
dispone los planes estructurales de los recep-
tores o de las protenas del tnel. Despus de
ataques convulsivos pueden producirse errores
frecuentes en la lectura o en la transcripcin de
esta informacin. Dicha posibilidad puede estu-
diarse hoy mediante nuevos mtodos basados
en tcnicas de microchips.
Con todo, lo nico claro, de momento, es que
no existe una nica causa de resistencia a los
antiepilpticos. Si un medicamento no produce
efecto, el motivo puede hallarse en un defecto
en el transporte a travs de la barrera hematoen-
ceflica, en una alteracin de los receptores en la
supercie de las neuronas o en una combinacin
de ambos mecanismos. La propia epilepsia no
es una enfermad nica, sino que tiene mltiples
causas y puede cursar de formas diversas. Junto
a la obstaculizacin del transporte a travs de
la barrera hematoenceflica, una nueva estrate-
gia para superar la resistencia a la medicacin
antiepilptica podra consistir en el desarrollo
de sustancias que se acoplen a los receptores
alterados de las protenas tnel (canales) de las
neuronas. Hasta que dispongamos de tales po-
sibilidades teraputicas, queda un largo trecho
por recorrer.
La recuperacin de Peter K. tras la operacin
ha sido rpida. El tiempo dir si ya se encuentra
libre de los ataques epilpticos. Desde el punto
de vista estadstico, los pronsticos son favora-
bles: el 60 por ciento de los pacientes no sufren
ningn ataque epilptico tras una intervencin
quirrgica; en el 40 por ciento restante los snto-
mas suelen mejorar. Sin embargo, solo es posible
operar a una parte de las personas con epilepsia
resistente a los anticonvulsivos. Encontrar medi-
camentos adecuados para cada caso sigue siendo
una tarea imperiosa.
Stefan Remy c: co/:|5| c |- c|||:- !c |||c-
/||- !c |- J|.c:|!-! !c 3 Christian Elger es
!|c:/ !c| |: :c/ | 200 |c /oc ::c!|! c|
c| |-:3cc !c co/:|||- :|||:-
BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA
MULTIDRUG RESISTANCE IN
EPILEPSY: RATS WITH DRUG-
RESISTANT SEIZURES EXHIBIT
ENHANCED BRAIN ESPRES-
SION OF P_GLYCOPROTEIN
COMPARED WITH RATS WITH
DRUG-RESPONSIVE SEIZURES.
H. A. Volk y W. Lscher
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MOLECULAR AND CELLULAR
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PATOLGICO. L. Menndez,
en Mente y Cerebro, vol. 33,
pgs. 12-21, 2008.
ha publicado sobre el tema, entre otros,
los siguientes artculos:
Control del cerebro
por medio de la luz,
de Karl Deisseroth
Enero 2011
Cien billones de conexiones,
de Carl Zimmer
Marzo 2011
Una mente extracorprea,
de Miguel A. L. Nicolelis
Abril 2011
Claves de la resiliencia,
de Gary Stix
Mayo 2011
La neurociencia
en el sistema judicial,
de Michael S. Gazzaniga
Junio 2011
Un rgano oculto en los ojos,
de Ignacio Provencio
Julio 2011
Consciencia artificial,
de Christof Koch y Giulio Tonomi
Agosto 2011
Fsica de la inteligencia,
de Douglas Fox
Septiembre 2011
Tcnicas para la estimulacin
del aprendizaje,
de Gary Stix
Octubre 2011
50 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012

Q
u es el yo? La pregunta del milln en lo-
sofa ocupa en los ltimos aos tambin
a los neurocientcos. Equipos de investigacin
interdisciplinares han estudiado las vivencias
subjetivas de forma sistemtica. Los resultados
obtenidos parecen indicar que la base de la au-
toconciencia se fundamenta en mecanismos ce-
rebrales que conectan las seales de los rganos
sensoriales para componer una representacin
corporal global y estable.
En el laboratorio de neurociencia cognitiva de la
Escuela Politcnica Federal de Lausana se estudia
desde hace unos aos la funcin que desempean
las seales corporales multisensoriales en la auto-
conciencia. Mediante varios mtodos neurocien-
tcos electroencefalografa (EEG), imagen por
resonancia magntica funcional (IRMf), tcnicas
de la realidad virtual, bilogos, psiclogos, m-
dicos, fsicos, ingenieros e informticos trabajan
codo a codo. En probandos sanos y pacientes
neurolgicos con trastorno del esquema corporal,
investigamos el anclaje de la autoconciencia. Los
resultados los detallamos a continuacin.
En estado de vigilia diurno, las personas perci-
ben el yo dentro de sus lmites corporales. Sien-
ten el cuerpo como suyo y toman conciencia del
entorno a partir de la perspectiva corporal. Un
estado de autoconciencia adecuado supone:
1. localizacin del yo (el yo es percibido dentro
del cuerpo como una unidad espacial),
2. perspectiva del yo (vemos, omos y sentimos
el mundo desde el interior de nuestro cuerpo),
3. autoidentificacin (sentimos que nuestro
cuerpo nos pertenece).
Bajo circunstancias determinadas, no obs-
tante, dichos aspectos de la autoconciencia
pueden alterarse. Es el caso de la experiencia
extracorporal u OBE (de out-of-body experien-
ce), situacin en la que fallan los tres factores a
la vez. Los afectados se sienten incorpreos,
ven el entorno y su propio cuerpo desde fuera;
se identican con su estado ilusorio, no con su
condicin fsica.
El relato de 1929 de Sylvan Muldoon (1903-
1969), quien crea haber experimentado OBE
desde nio, constituye en el escenario del eso-
terismo el paradigma de tales vivencias: Flo-
taba en el aire, en posicin horizontal, un par
de pies por encima de mi cama... Me acerqu
al techo, segua en posicin horizontal y sin
fuerzas... Consegu girarme, y all... haba otro
yo reposando plcidamente en la cama. Aun-
que Muldoon padeciera epilepsia, este tipo de
episodios tambin pueden presentarse en per-
sonas sanas bajo circunstancias determinadas:
anestesia total, sueo, inuencia de narcticos o
miedo extremo. Sin embargo, son ms comunes
en pacientes con trastornos psiquitricos o neu-
rolgicos, entre ellos, la migraa o la epilepsia.
Descubrimiento casual
Una casualidad nos ayud en 2002 a reproducir
experiencias extracorporales de forma articial.
Una mujer de 43 aos padeca graves ataques de
epilepsia imposibles de controlar con medica-
cin [vase Convulsiones bajo el microscopio,
por S. Remy y C. Elger; en este mismo nmero].
Junto con Theodor Landis y Margitta Seeck, del
Hospital Universitario de Ginebra, buscbamos
el foco de los ataques en el encfalo de la pa-
ciente para poder extraerlo quirrgicamente.
Mediante la implantacin de electrodos estimu-
lamos otras reas del cerebro para determinar
sus funciones.
Hallamos el foco epilptico en el lbulo tem-
poral anterior derecho. Pero al estimular el giro
angular derecho, una circunvolucin cerebral si-
tuada entre el lbulo temporal y el lbulo parie-
Yo sin mi cuerpo
Algunas personas experimentan como su yo abandona su cuerpo. Incluso se observan a s mismas
desde el exterior de su ser. Ciertos trastornos cerebrales conllevan vivencias extracorporales.
La realidad virtual permite reproducir tal experiencia
OLAF BLANKE, BIGNA LENGGENHAGER Y LUKAS HEYDRICH
RESUMEN
La base del yo
1
El estmulo de deter-
minadas reas cere-
brales, como la circunvo-
lucin angular derecha,
puede desencadenar
percepciones extracor-
porales.
2
Tales sensaciones
pueden provocarse
en personas sanas me-
diante una ilusin senso-
rial reproducida gracias
a la realidad virtual.
3
La autoconciencia
corporal se funda en
tres aspectos: la localiza-
cin del yo, la perspectiva
del yo y la autoidenti-
cacin.
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 51
tal, la paciente nos sorprendi con la sensacin
repentina de estar hundindose o cayndose.
Aumentamos la intensidad de la corriente, a lo
que ella respondi con las siguientes palabras:
Me veo desde arriba, tendida en la cama, pero
solo me veo las piernas y la parte inferior del
tronco. La mujer, quien nunca antes haba ex-
perimentado una OBE, tena la sensacin de es-
tar otando dos metros por encima de su lecho.
Acabbamos de encontrar un rea del cerebro
cuya actividad guardaba relacin directa con
las experiencias extracorporales [vase En el
umbral de la muerte, por Detlef B. Linke; MENTE
Y CEREBRO, n.
o
7].
La circunvolucin angular procesa varias sea-
les corporales: el sentido del tacto, el equilibrio,
la vista, as como la propiocepcin. Esta lti-
ma registra la posicin y el movimiento de los
DESPRENDIDO
Quien tiene una experiencia ex-
tracorporal siente que abandona
su cuerpo; se observa desde el
exterior.
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msculos, los tendones y las articulaciones, y al
mismo tiempo procesa otras informaciones es-
paciales y corporales. Suponemos, por tanto, que
las experiencias extracorporales presentan dos
causas: la estimulacin sensorial contradictoria en
la circunvolucin angular provoca por un lado la
disolucin de la sensacin de unidad en el cerebro
entre diversas representaciones corporales; por
otro, corta la conexin entre tales representacio-
nes y las del entorno espacial inmediato. Ambas
alteraciones de la percepcin del cuerpo parecen
necesarias para la experiencia extracorporal.
Los estudios que hemos llevado a cabo en
personas con trastornos del esquema corporal
sealan qu mecanismos cerebrales podran es-
conderse tras la conciencia del yo anclada en la
percepcin del cuerpo. No obstante, escasean los
casos clnicos semejantes. Tampoco podemos
determinar hasta qu punto nuestros resulta-
dos valdran para individuos sanos.
Por este motivo decidimos hace unos aos
analizar las bases neuronales de la autoconcien-
cia en personas sanas en condiciones controladas.
Para ello nos inspiramos en un experimento del
ao 1899. El psiclogo George Malcolm Stratton
(1865-1957) se coloc un espejo sobre la cabeza de
tal forma que poda verse de pie a unos metros
delante de s mismo. Despus de pasearse con
tal aparato por su ciudad natal, Berkeley, durante
tres das, Stratton tena la sensacin creciente
de encontrarse fuera de su cuerpo. Experimen-
taba su yo en el lugar de su propia imagen visua-
lizada en el espejo.
En 2007 construimos, con la tecnologa de v-
deo ms avanzada, algo parecido en nuestro la-
boratorio. En lugar de un espejo utilizamos unas
gafas 3D, en las que proyectamos una grabacin
del probando de modo que se vea de espaldas a
dos metros de s mismo. A continuacin tocamos
su espalda con un bastn. Los participantes que
observaron la accin a travs de las gafas, tuvie-
ron la extraa sensacin de notar el bastn no
solo en su propia espalda sino tambin en la de
la imagen proyectada, como si el cuerpo virtual
formara parte de su yo. La ilusin se desvaneca
cuando la proyeccin mostraba los toques en di-
ferido, es decir, cuando las acciones reales y las
virtuales no estaban sincronizadas.
No solo la identicacin del yo, sino tambin
la localizacin se alteraban en caso de sincro-
nizacin. Situamos a nuestros probandos dos
pasos hacia atrs con los ojos cerrados y les pe-
dimos a continuacin que volvieran a su sitio
inicial. Todos aquellos que haban sido tocados
al mismo tiempo que su alter ego se dirigieron
con plena determinacin hacia la gura virtual.
No obstante, en los casos en que los estmulos no
se hallaban sincronizados, los sujetos volvieron
a su posicin original.
Ver y sentir
Ese experimento y otros ms demuestran la
importancia que desempea una buena inte-
gracin multisensorial de las seales corporales
para la autoconciencia. Tambin revela que la
localizacin subjetiva del yo en el propio cuerpo,
por lo general muy estable, requiere un trabajo
activo del encfalo. Dado que esta percepcin es
manipulable en personas sanas, puede investi-
garse de forma sistemtica.
BOTN DE EYECCIN
La aplicacin de estmulos
elctricos en la circunvolucin
angular derecha de una pacien-
te epilptica (puntos azules),
desencaden una experiencia
extracorporal. Los dems puntos
indican otros centros de esti-
mulacin en la corteza motora
(rojo), somatosensorial (lila) y
auditiva (amarillo). La regin
cerebral que desencadenaba los
ataques epilpticos se encuentra
en el lbulo temporal anterior
(puntos negros).
Los lsofos llevan largo tiempo estudiando la relacin entre el cuerpo y el
yo. El problema mente-cuerpo se remonta a los antiguos pensadores griegos
como Platn (428/427-348/347 a.C.), aunque fue Ren Descartes (1596-1650)
quien dio al debate el empujn determinante. El lsofo distingua entre
el espritu y la materia; sostena que es posible que el espritu exista
sin la materia [y el cerebro]. Tales pensamientos le condujeron a la frase
quiz ms citada de la historia de la losofa occidental: Cogito ergo sum
(Pienso, luego existo).
Ese dualismo es rechazado en la actualidad por la mayora de los lso-
fos, psiclogos y neurocientcos, quienes se concentran en los mecanismos
cerebrales que intervienen en la autorreexin. Los aspectos superiores de
la autoconciencia se maniestan en los seres vivos que se reconocen en un
espejo, que poseen memoria autobiogrca o que utilizan un lenguaje con
pronombres de primera persona, como yo o mo. Investigadores, entre
ellos, el neurlogo Josef Gerstmann (1887-1969), el psiclogo James Gibson
(1904-1979) o el lsofo William James (1842-1910) haban reconocido con
anterioridad el signicado de aspectos fundamentales del yo, los cuales se
maniestan en las seales sensoriales corporales y su procesamiento en el
cerebro.
En busca del yo
OBE
Corteza motora
Corteza
somatosensorial
Corteza auditiva
Foco de los ataques
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Resulta todava ms sorprendente que las
personas no solo se identican con un cuerpo
virtual, sino que adems asumen las percepcio-
nes elementales en la propia supercie corporal.
Constatamos este hecho en 2009 cuando estu-
diamos cmo vara la representacin cerebral
de estmulos al tacto durante la ilusin descrita
anteriormente. Para ello, usamos el efecto de
congruencia multisensorial visuo-tctil (CEE, de
crossmodal congruency effect), gracias al cual
puede medirse de forma objetiva la inuencia
que ejercen los estmulos visuales sobre nuestra
percepcin corporal tctil.
Normalmente reaccionamos con ms rapi-
dez ante un estmulo al tacto si lo vemos en
el lugar de la supercie corporal correspon-
diente; es decir, si la informacin de varias
seales sensoriales, la visual y la tctil en este
caso, es coherente. Para comprobar si la re-
presentacin cerebral de estmulos tctiles se
desplaza del mismo modo al cuerpo virtual,
tal como observamos que ocurra con la loca-
lizacin del yo, introdujimos algunos cambios
en nuestro experimento anterior. Suministra-
mos un breve estmulo vibratorio a nuestros
probandos mientras ellos observaban a travs
de las gafas 3D cmo se encenda una lucecita
en la misma o en otra parte de la espalda de la
imagen virtual. A continuacin, les pedimos
que indicaran, lo ms rpido posible, dnde ha-
ban sentido la vibracin. Si los sujetos haban
recibido el estmulo en el mismo lugar y, por
tanto, se haban sentido ms identicados con
su alter ego, el efecto de congruencia era ma-
yor; al contrario, en el caso de una vibracin no
sincronizada, los probandos se sentan menos
o nada identicados con la imagen virtual. Ello
indica que el cerebro tambin haba percibi-
do el espacio tctil de forma desplazada en el
cuerpo virtual.
Por supuesto, las sensaciones de nuestros vo-
luntarios en el laboratorio no son comparables
a la intensidad de una experiencia extracor-
poral desarrollada por completo. No obstante,
nuestros experimentos muestran una forma
sistemtica de estudiar la conciencia del yo.
A pesar de que los datos obtenidos hasta aho-
ra apuntan a una funcin clave de los lbulos
temporal y parietal derechos, existen indicios
de que intervienen otras reas cerebrales. Tanto
algunas reas del lbulo frontal como la corte-
za prefrontal medial o precneo, que a su vez
cuenta como una regin del lbulo parietal y
desempea una funcin relevante en la auto-
percepcin, contribuyen a la conciencia del yo.
Tambin participan la corteza somatosensorial
primaria, la cual procesa estmulos de presin
y tacto, as como la corteza vestibular, que se
encarga del sentido del equilibrio.
Es probable que algunas de esas reas cerebra-
les se activen cuando entran en juego aspectos
del yo como la memoria autobiogrca, el auto-
conocimiento y el lenguaje. Esperamos que las
investigaciones futuras nos permitan dar una
respuesta cientca a la bsqueda del ser y la
conciencia.
Olaf Blanke es neurlogo y dirige el laboratorio de
neurociencia cognitiva de la Escuela Politcnica Federal
de Lausana. La neuropsicloga Bigna Lenggenhager y
el mdico Lukas Heydrich forman parte de su equipo de
investigacin.
VIDEO ERGO SUM
Los probandos que observan a
travs de unas videogafas cmo
alguien toca su cuerpo con
un bastn por la espalda, se
identican con esta proyeccin
corporal virtual.
BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA
VIDEO ERGO SUM: MANIPU-
LATING BODILY SELF-CONS-
CIOUSNESS. B. Lenggenhager
et al. en Science, vol. 317,
n.
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5841, pgs. 1096-1099,
2007.
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ONES SELF: MULTISENSORY
MECHANISMS OF SELF-CON-
SCIOUSNESS. J. E. Aspell et al.
en Public Library of Sciences
One, vol. 4, n.
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8, e6488,
2009.
ILLUSORY OWN BODY PERCEP-
TIONS: CASE REPORTS AND
RELEVANCE FOR BODILY SELF-
CONSCIOUSNESS. L. Heydrich,
S. Dieguez, T. Grundwald,
M. Seeck, O. Blanke, en
Consciousness and Cogni-
tion, vol. 19, n. 3, pgs.
702-710, 2010.
PROYECCIN CORPORAL VIRTUAL PROBANDO
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54 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 54 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
L
a barrera hematoenceflica es una de las
ms importantes del cuerpo humano. Im-
pide que sustancias lesivas, bacterias o virus
penetren al cerebro desde la sangre. Sin em-
bargo, para los tratamientos mdicos suele
suponer un inconveniente, ya que mltiples
medicamentos que se administran en forma de
pastillas o se inyectan llegan a la sangre, empe-
ro no son capaces de franquear dicho obstculo.
Resultado? Algunas sustancias que pudieran
resultar tiles en el tratamiento de enferme-
dades neurolgicas, entre ellas el prkinson,
el alz himer o los ictus cerebrales, no alcanzan
su objetivo.
Desde hace tiempo los cientcos buscan vas
a travs de las cuales las sustancias teraputi-
cas puedan llegar directamente al cerebro. Un
mtodo aceptado, aunque agresivo, consiste en
practicar un oricio en el crneo: a travs de l
puede administrarse el medicamento de mane-
ra directa en el lugar deseado. El farmaclogo
William Frey II, director del Centro para la In-
vestigacin de la Enfermedad de Alzheimer en
St. Paul, en Minnesota, investiga desde hace ms
de dos dcadas una nueva va: la nariz.
Frey demostr que algunas sustancias pue-
den llegar al cerebro desde la cavidad nasal a
travs del nervio olfativo. Tal sinuoso rodeo para
alcanzar al encfalo aporta varias ventajas en
el tratamiento de enfermedades neurolgicas.
As, un espray nasal para tratar el prkinson no
solo resultara ms cmodo, ms barato y con
menos riesgo que una intervencin quirrgi-
ca, sino que en caso necesario podra repetirse
durante meses.
En 2009, junto con William Frey, investiga-
mos en la Clnica Universitaria de Tbingen la
posibilidad de administrar mediante esa va,
adems de sustancias y partculas, clulas que
llegaran al cerebro. Para mltiples enfermeda-
des neurodegenerativas, entre ellas el alzhimer
y el prkinson, el tratamiento con clulas madre
mesenquimales (CMM) abre grandes expectati-
vas. Tales clulas se encuentran en disposicin
Acceso al cerebro
por vas recnditas
El tratamiento con clulas madre abre el camino hacia la curacin de numerosas enfermedades
neurolgicas. Pero cmo atraviesan dichas clulas la barrera hematoenceflica?
Investigamos una ruta alternativa: la va nasal
FELIX BERNHARD, LUSINE DANIELYAN Y CHRISTOPH GLEITER
RESUMEN
Por la nariz
1
Algunas sustancias
pueden llegar al
cerebro desde la cavidad
nasal a travs del nervio
olfativo.
2
En ratones, las clulas
madre mesenquima-
les pueden alcanzar zo-
nas profundas del encfa-
lo a travs de la nariz.
3
El suministro de c-
lulas madre por va
nasal permitira adminis-
trar el tratamiento tantas
veces como se desee. No
obstante, la investigacin
se encuentra todava en
paales.
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 55 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 55
de evolucionar hasta los ms diversos tipos de
clulas del organismo, y de este modo detener,
al menos en parte, la desaparicin de neuronas.
Las clulas proceden de la mdula sea del pro-
pio paciente, por lo que no intereren con el
sistema inmunitario y no suponen ningn re-
paro tico como el que pudiera surgir con el uso
de clulas madre de origen embrionario.
Migracin bajo el microscopio
En 2008 demostramos que, al menos en roedo-
res, las CMM adultas pueden alcanzar el cere-
bro a travs de la nariz. Para ello marcamos con
un colorante clulas que haban sido aisladas
de la mdula sea de ratones en el laboratorio
de clulas madre que dirige Richard Schfer.
Luego instilamos por los oricios nasales de
los mridos una solucin que contena esas
clulas. Con ayuda de un microscopio especial
seguimos su trayecto. Al cabo de una hora
varios cientos de ellas haban alcanzado ya la
corteza cerebral!
Los registros nos permitieron reconstruir la
ruta celular: primero, las clulas se acumulan
en la mucosa olfativa del rea superior de la
fosa nasal, donde la lmina cribosa obstacu-
lizaba su paso, de manera que dicultaba el
acceso al cerebro. Dicha lmina constituye la
capa sea superior del hueso etmoides, el cual
separa las fosas nasales de la cavidad craneal.
Mas la lmina en cuestin presenta mltiples
oricios pequeos a travs de los cuales las
terminaciones del nervio olfatorio penetran
en las fosas nasales. Por ello, las clulas con-
siguieron atravesar el etmoides a lo largo de
esas brillas nerviosas hasta el bulbo olfatorio,
estructura cerebral profunda situada justo so-
bre las fosas nasales.
Una vez alcanzado el sistema nervioso central,
continu la segunda etapa del trayecto. Algunas
clulas emigraron desde el bulbo olfatorio,
atravesaron el cerebro y llegaron a regiones
alejadas: el hipocampo y el cuerpo estriado.
Descubrimos algunas CMM fuera del encfalo,
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Nervios olfatorios
Fibras
nerviosas
olfatorias que
atraviesan el
hueso etmoides
Bulbo
olfatorio
Corteza cerebral
Cerebelo
Lquido
cefalorraqudeo
Clulas madre
CAMINOS OCULTOS POSIBLES
Las clulas madre que se instilan en la nariz podran llegar a determinadas reas del
cerebro. Un posible acceso es a travs del bulbo olfatorio (echa blanca); otro a travs
del espacio cefalorraqudeo (echa azul). En la actualidad se investiga si tales puertas
de entrada pueden practicarse en humanos.
56 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
en concreto, en el espacio cefalorraqudeo donde
se encuentra el lquido homnimo. Desde all se
desplazaban hasta diversas reas de la corteza
cerebral y regiones cerebrales profundas. Al
cabo de una hora, unos cuantos centenares o
algunos millares de las cerca de 300.000 clulas
madre que contenan las gotas nasales haban
llegado al cerebro. Otras muchas permanecan
an en las fosas nasales. Sospechamos que tarde
o temprano tambin iran a parar al sistema
nervioso central.
Cmo es posible que en solo una hora las
clulas madre recorran la para ellas enorme
distancia entre la nariz y las regiones cerebra-
les profundas? Todava no se ha encontrado res-
puesta a la cuestin. S se sabe que partculas de
gran tamao y protenas situadas en el espacio
cefalorraqudeo alcanzan en pocos minutos,
mediante la bomba perivascular, el interior
del encfalo. Debido a la presin ejercida por
las pulsaciones arteriales, las partculas, y es
probable que tambin las clulas madre que se
hallan entre los vasos sanguneos y las menin-
ges, pueden desplazarse y recorrer con rapidez
largas distancias.
Una enzima para relajar
Sera interesante descubrir alguna sustancia
cuya administracin pudiera favorecer el paso
de clulas madre a travs de las fosas nasales.
As, investigamos con hialuronidasa, una enzi-
ma que relaja la jacin celular en la capa supe-
rior del epitelio de la mucosa nasal, de manera
que favorece la permeabilidad de las clulas. Es-
tudios anteriores demuestran que un tratamien-
to de este tipo contribuye al acceso de bacterias
al sistema nervioso central. Observamos que
los ratones cuya mucosa se haba tratado pre-
viamente con hialuronidasa presentaban una
hora despus un nmero de CMM en el cerebro
superior a la de los mridos que no haban reci-
bido dicho tratamiento intranasal.
Adems de la trayectoria descrita para la mi-
gracin a travs del bulbo olfatorio y el espacio
cefalorraqudeo, puede pensarse en otra va. Las
clulas podran desplazarse a travs del nervio
trigmino. Dicho nervio aporta bras nerviosas
a buena parte de la cara, llega al tronco del en-
cfalo, y desde all alcanza incluso el cerebelo.
William Frey demostr que algunas sustancias
(la hormona interfern beta) pueden despla-
zarse desde la nariz al sistema nervioso central
siguiendo esa va.
La lnea de investigacin parece prometedora.
Una de las mayores ventajas de la administra-
cin de clulas madre por va nasal es la posi-
bilidad de repetir el tratamiento tantas veces
como se desee. Por el contrario, los trasplantes
quirrgicos reiterados con el n de administrar
clulas madre al cerebro acaban perjudicando al
paciente, ya que se trata de una tcnica invasora
que conlleva la posibilidad de mltiples efectos
adversos colaterales (cicatrices o infecciones).
Con todo, un inconveniente del nuevo mto-
do podra estribar en que las clulas introdu-
cidas no lleguen de forma directa a la regin
Las clulas madre mesenquimales (CMM) predominan en la mdula sea. Forman parte
de las clulas madre adultas que todava son capaces de convertirse en distintos tipos celu-
lares, incluso en neuronas bajo determinadas circunstancias. Ello abre grandes esperanzas
para el tratamiento de enfermedades neurolgicas. Todava ms destacable, si cabe, resulta
su capacidad de frenar procesos biolgicos que participan en la puesta en marcha o en las
primeras fases del proceso inamatorio, ya que la neuroinamacin (inamacin en el
sistema nervioso central) desempea una relevante funcin en mltiples enfermedades
cerebrales.
El grupo de trabajo de Lusine Danielyan, en cooperacin con el equipo de Richard Schfer
de la Clnica Universitaria de Tbingen, ha demostrado que las CMM frenan la inamacin.
En presencia de la sustancia amiloide beta, componente ms importante de las placas
cerebrales de los pacientes con alzhimer, las clulas nerviosas de animales de experimenta-
cin liberan menos citoquinas proinamatorias si previamente han sido tratados con CMM.
La capacidad antiinamatoria de las CMM pudiera asimismo explicar por qu el sistema
inmunitario del receptor suele rechazarlas de manera menos enrgica que otras clulas
trasplantadas.
Contra el alzhimer, el prkinson y otras neuropatologas
Pequeas
todopoderosas
Por clulas madre se entien-
den aquellas clulas som-
ticas no del todo maduras
y que pueden evolucionar
en distintos tipos celulares y
tisulares. Las que presentan
un mayor potencial de de-
sarrollo (pluripotenciales)
son las clulas embriona-
rias: de ellas pueden surgir
mltiples tipos de tejidos.
Las clulas madre de adultos
suelen presentar una menor
capacidad de diferenciacin,
aunque entre ellas se en-
cuentran ciertos tipos aptos
para ser insertados. Es el
caso de las clulas madre
de la mdula sea.
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 57
cerebral lesionada. En tal caso, las clulas se
diseminan por todo el cerebro, con lo cual
podran no acertar el objetivo deseado. No
obstante, algunos estudios sostienen que las
clulas madre poseen la propiedad de dirigirse
de forma especca a las regiones cerebrales
inamadas. Ello permite suponer que las clu-
las madre administradas por va nasal migren
de manera directa al lugar donde se ubica el
tejido daado.
Nuestros estudios lo conrman. Lesionamos
mediante un proceso qumico un rea del en-
cfalo de algunas ratas; acto seguido les admi-
nistramos clulas madre por va nasal. La mayor
parte de las clulas se desplazaron al hemisferio
cerebral donde se hallaba la lesin; all sobrevi-
vieron durante medio ao. Ello apunta a que
las clulas madre son capaces de buscar por s
mismas el camino que les llevar hasta las reas
donde se requiere su ayuda.
El planteamiento se encuentra todava en
mantillas. Hasta llegar a una aplicacin en el
tratamiento de pacientes se necesita toda una
serie de experimentos. Debe demostrarse que
la repetida administracin de clulas madre por
va nasal propicia un efecto teraputico en de-
terminadas enfermedades del sistema nervioso.
Adems se exigen observaciones a largo plazo
para conrmar si realmente el nuevo mtodo
resulta ecaz. Tanto el potencial efecto teraputi-
co como los posibles efectos secundarios de este
mtodo dependen, sobre todo, del tipo de clulas
utilizado, no del hecho de administrarlas por la
nariz. Se ha iniciado el camino para disponer
en un futuro de un mtodo tolerable para tra-
tamientos con clulas madre.
Felix Bernhard es colaborador en el departamento de
farmacologa clnica en la Clnica Universitaria de Tbin-
gen y doctorando en el grupo que dirige Lusine Daniel-
yan. Christoph Gleiter es profesor de farmacologa clnica
en la Universidad de Tbingen.
BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA
INTRANASAL DELIVERY OF
CELLS TO THE BRAIN. L. Da-
nielyan et al. en European
Journal of Cell Biology,
vol. 88, n.
o
6, pgs. 315-
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INTERNASAL DELIVERY OF
STEM CELLS AND GENETICALLY
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BRAIN. L. Danielyan y W.
H. Frey II en Drug Delivery
Tech nology, vol. 10, n. 1,
pgs. 39-41, 2010.
INTRANASAL INSULIN AS A
THERAPEUTIC OPTION IN THE
TREATMENT OF COGNITIVE
IMPAIMENTS. C. Benedict,
W. H. Frey II, H. B. Schith,
B. Schultes, J. Born y M.
Hallschmid en Experimental
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THERAPEUTIC EFFICACY OF
INTRANASALLY DELIVERED
MESENCHYMAL STEM CELLS IN
A RAT MODEL OF PARKINSONS
DISEASE. L. Danielyan et al.
en Rejuvenation Research,
vol. 14, n. 1, pgs. 3-16,
2011.
ESPERANZAS ABIERTAS
Las clulas madre mesenquima-
les de la mdula sea pueden
ayudar a tratar enfermedades
neurolgicas. En la imagen, un
cultivo celular marcado con
un colorante uorescente verde.
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Buscas empleo
en el sector de
la ciencia y la
tecnologa?
La mayor bolsa de empleo
cientfco del mundo
ahora tambin en
investigacionyciencia.es
58 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
E
n los ltimos aos, Satoshi Kanazawa, de la
Escuela de Economa de Londres, ha publi-
cado una serie de artculos en el Journal of Theo-
retical Biology con ttulos cuya traduccin po-
dra ser De padres grandes y altos nacen ms
bebs varones (2005), Los hombres violentos
engendran ms nios (2006), Los ingenieros
tienen ms hijos, las enfermeras, ms hijas
(2005) y Las parejas atractivas procrean ms
nias (2007). Posteriormente, algunas de di-
chas aseveraciones han aparecido en el artculo
Diez verdades polticamente incorrectas so-
bre la naturaleza humana, que el mismo autor
escribi para Psychology Today, as como en el
libro Why beautiful people have more daughters
(Por qu la gente guapa tiene ms hijas) escri-
to por Kanazawa junto a Alan S. Miller.
Sin embargo, se ha demostrado que en los
anlisis estadsticos subyacentes a las tesis de
Kanazawa existen fallos de base. En algunos se
comete el error de tener en cuenta un resultado
intermedio en la estimacin de un efecto causal;
otro anlisis incurre en problemas de compara-
cin mltiple. Se trata de errores tcnicos (de los
que se hablar ms adelante), los cuales produ-
cen resultados engaosos. Dicho en breve: los
hallazgos de Kanazawa no son estadsticamente
signicativos. Las regularidades analizadas por
l bien pudieron ocurrir por azar. Es casi seguro
que esos artculos no habran aparecido en la
revista cientca de haberse detectado durante
la revisin tcnica la carencia de signicacin es-
tadstica. El hecho de haberse publicado y divul-
gado en los medios de comunicacin (adems
de en formato de libro) suscita una interesante
cuestin: qu pensar de investigaciones con
resultados fascinantes pero carentes de signi-
cacin estadstica? Una respuesta rpida sera:
desdearlas, pues cualquier persona armada
con solo un sencillo paquete de tratamiento
estadstico podra ir revisando bases de datos
de acceso pblico en busca de correlaciones que
apoyasen conjeturas previas. Tal rechazo peca-
ra de supercial, porque incluso hallazgos no
signicativos resultan sugerentes. Supongamos
que un anlisis indicase que la probabilidad de
que en una pareja de gran atractivo fsico nazca
una nia fuese un 5 por ciento mayor que en
el caso de padres poco agraciados, pero que el
error estndar (desviacin tpica) fuese de un
4 por ciento. El anlisis no resulta signicativo
estadsticamente, no obstante, si hubiramos de
conjeturar si es ms probable que nazcan nias
en familias con padres guapos que con feos, los
datos nos haran pensar en lo primero.
Existen otras razones sustantivas por las que
las hiptesis de Kanazawa no deben descartar-
se de antemano, a pesar de que sus resultados
no sean signicativos desde el punto de vista
estadstico. Por ejemplo, la motivacin terica
de sus hallazgos se encuentra en un modelo de
amplia aceptacin, propuesto por Robert Trivers
y Dan Willard en un artculo ya clsico de 1973.
La hiptesis Trivers-Willard propone que si un
atributo heredable le resulta ms benecioso
a los nios de un sexo que a los del otro, los
progenitores tendern a engendrar en mayor
proporcin descendencia de ese sexo. Ciertas
De belleza,
sexo y probabilidades
La complejidad estadstica que entraa el estudio de efectos pequeos
puede conllevar la interpretacin errnea de los resultados
ANDREW GELMAN Y DAVID WEAKLIEM
RESUMEN
Pequeos
pero sugerentes
1
Con frecuencia, los
medios de informa-
cin divulgan hallazgos
carentes de signicacin
estadstica, como el tra-
bajo que concluy que en
las parejas guapas nacan
ms nias.
2
Los estudios que
carecen de suciente
potencia estadstica emi-
ten resultados aleatorios
y, en la mayora de los
casos, solo sugerentes.
3
Para evitarlo, la clave
estriba en considerar
la posible magnitud de
los efectos mediante la
inferencia clsica y la
bayesiana.
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 59
investigaciones sealan que las personas consi-
deradas atractivas gustan ms y son ms respe-
tadas. Se ha observado asimismo que el sexo de
los hijos inuye en las actitudes de sus padres:
al comparar personajes polticos, se observa que
los que tienen nias tienden, en cuestiones que
afectan a la mujer, hacia posturas ms liberales
que aquellos que cuentan solo con descendencia
masculina.
El presente artculo se centra en la cuestin
de cmo interpretar resultados no signicati-
vos. Aludiremos tambin a las distorsiones que
introducen los medios de comunicacin ante
hallazgos equvocos. Habida cuenta de que los
estadsticos y socilogos ms estrictos tienden
a envolver sus armaciones en nubes de ma-
tizaciones y jerga tcnica, no sorprende que
los periodistas dejen inuenciarse por osadas
exageraciones. Los errores sistemticos, como la
sobrestimacin de las magnitudes de pequeos
efectos, pueden desorientar a los cientcos y,
por su mediacin, al pblico general.
ERRORES ESTADSTICOS
Robert Trivers Y Dan Willard conjeturaron en 1973 que la ratio de sexos (cociente de los
nmeros de nios y nias en el nacimiento) se explicaba segn qu rasgos heredables
resultaban ms ventajosos para la progenie de un sexo que para la del otro. Las inves-
tigaciones sobre los factores que afectan a la ratio de sexos (raza, salud de la madre, y
otros) han hallado efectos limitados, en general, inferiores a un 1 por ciento.
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60 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
Se usa en todo el artculo la expresin esta-
dsticamente signicativo en el sentido conven-
cional, a saber, que una estimacin dista por lo
menos dos desviaciones tpicas de una cierta hi-
ptesis nula, vale decir, de un valor previamente
especicado que indicara que no se da un cier-
to efecto. Una estimacin sera estadsticamente
insignicante si el valor observado pudiera ser
atribuido a meras uctuaciones aleatorias, como
sucedera si en una serie de 20 lanzamientos de
una moneda se obtuvieran 8 caras y 12 cruces:
se dira entonces que este resultado no diere, en
cuanto a signicacin estadstica, del puro azar.
Con mayor precisin, la proporcin observada
de caras sera del 40 %, pero la desviacin tpica
resulta ser del 11 %: los datos distan menos de
dos errores tpicos de la hiptesis nula, un 50 %
de caras, y el resultado podra haber ocurrido por
azar. El error estndar, o desviacin tpica, es
una medida de la variacin de una estimacin;
disminuye (tendiendo a cero) al aumentar el ta-
mao de la muestra.
Inferencia clsica y bayesiana
para efectos pequeos
Nos centraremos en el anlisis de Kanazawa
(2007) con datos tomados del Estudio longi-
tudinal nacional de la salud adolescente esta-
dounidense, el cual conclua que los progenito-
res bellos tienen ms hijas. El trabajo inclua las
valoraciones subjetivas de los entrevistadores
en relacin al atractivo fsico de los encuesta-
dos (en una escala del 1 al 5) junto con datos
correspondientes a los sexos de sus progenie (si
tenan). Para un grupo de algo menos de 3000
padres, Kanazawa informaba de una diferencia
estadsticamente signicativa de 8 puntos por-
centuales: un 52 % de nacimientos de nias en el
caso de los probandos incluidos en la categora
de mximo atractivo, frente a una frecuencia re-
lativa del 44 % para el promedio de los miembros
de las cuatro categoras inferiores. Sin embargo,
como explic uno de los autores (Gelman) en
una carta publicada en Journal of Theoretical
Biology, la comparacin de la categora superior
con las cuatro inferiores representa solo una de
las mltiples comparaciones posibles que po-
dran hacerse con esos datos. Se trata del pro-
blema de comparaciones mltiples que hemos
mencionado antes.
Nos encontramos ante la frecuente situacin
de apreciar una regularidad en los datos, que, en
la jerga de las ciencias sociales, resulta sugesti-
va sin ser estadsticamente signicativa: podra
haber ocurrido por puro azar, pero aun as, pro-
porciona cierto respaldo a un modelo propuesto.
Los estadsticos y socilogos, cmo resuelven
el problema de los resultados sugestivos, pero
no estadsticamente signicativos? La clave se
halla en considerar la posible magnitud de los
efectos. Como explicaremos, segn la bibliogra-
fa cientca, encaja en el lmite de lo posible que
padres hermosos presenten una probabilidad
de tener una hijita de hasta un 1 % ms que los
padres corrientes, pero resulta inverosmil
que esa diferencia ronde el 5 %. Tal ejemplo nos
servir para encuadrar el problema en dos de
los principales paradigmas estadsticos: la infe-
rencia clsica, que se basa en la comprobacin
de hiptesis y en signicacin estadstica, as
como en que la informacin cientca externa
se halla codicada en una familia de hiptesis
nulas, y la inferencia bayesiana, donde la infor-
macin externa se codica en una distribucin
a priori.
Valindose de una muestra de 2972 individuos del Estudio longitudinal
nacional de la salud adolescente, en el que se valoraba el atractivo perso-
nal individual en una escala de cinco puntos, Satoshi Kanazawa compar
el grupo de los de mximo atractivo con el promedio de los otros cuatro
grupos. Lleg a la conclusin de que exista una probabilidad ms elevada
de que el primognito de los encuestados ms atractivos fuese nia. Una
metodologa ms habitual consiste en determinar la curva de ajuste pti-
mo para el total de datos, con un error tpico basado en el tamao de la
muestra. A partir del intervalo de conanza clsico del 95 %, se aprecia que
efectos negativos de 3,9 % o positivos de 13,3 % son compatibles con esos
datos. As pues, una determinacin de 4,7 % proporciona exigua informacin
sobre la asociacin de belleza parental y la ratio de sexos de la progenie
en la poblacin general.
Belleza y progenie
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Puntuacin del atractivo de los padres
2 3 4 5
40%
45%
50%
55%
60%
efecto
+13,3 %
Curva de ajuste
ptimo;
efecto +4,7 %
efecto 3,9 %
1
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 61
Basndonos en los datos presentados en el
artculo de Kanazawa, hemos desarrollado un
anlisis estndar para pronosticar la frecuencia
de nacimientos de nias a partir de la expre-
sin numrica del atractivo de los progenito-
res. Advertimos que aquellos ms atractivos
presentaban una probabilidad de procrear ni-
as que superaba en un 4,7 % a la media de los
dems grupos, con un error estndar de 0,043,
o sea, de un 4,3 %. El problema consiste en la
interpretacin de tal hallazgo, el cual aun sien-
do consistente con una hiptesis previa, no es
estadsticamente signicativo.
Debemos reconocer, ante todo, que la mag-
nitud de los efectos que se estudian es limita-
da. Existe abundante bibliografa sobre las va-
riaciones en ratios por sexo en los nacimientos
humanos. Los efectos observados han sido del
orden de 1 punto porcentual (por ejemplo, una
uctuacin en la probabilidad de nacimiento
de nias comprendida entre 48,5 y 49,5 %). Las
variaciones atribuibles a factores como la raza,
la edad de los padres, el orden o mes de naci-
miento, el peso de la madre, o el estado civil
de la pareja se estiman comprendidas entre
menos de 0,3 y unos 2 puntos porcentuales,
con variaciones mayores (pueden alcanzar 3
puntos porcentuales) debidas a la pobreza ex-
trema o la hambruna. No resulta sorprendente
que las carencias extremas eleven la propor-
cin de nias en los nacimientos, pues se ha
observado que los fetos masculinos ofrecen,
en condiciones adversas, mayor probabili-
dad de muerte que los femeninos (dato que
tambin vale para los bebs varones y nios).
Basndonos en un anlisis de la bibliografa
existente, esperaramos que cualesquiera que
fueran los efectos que la belleza de los padres
pudiera ejercer sobre el sexo de su descenden-
cia, la proporcin de nacidos de uno u otro
sexo no uctuara ms de un 1 %, valor que
corresponde al intervalo de variacin natural
en condiciones normales.
Inferencia clsica
De vuelta a nuestro ejemplo, con una variacin
estimada en 4,7 %, y un error estndar de 4,3 %,
el intervalo de conanza clsico del 95 % para
la diferencia de probabilidad de que nazca una
nia de unos padres atractivos con respecto a
la de otros que no lo son es [-3,9 %, 13,3 %]. Dicho
de otro modo, efectos tan reducidos como -3,9 %
o tan altos como +13,3 % resultan consistentes
con los datos. Dado que los efectos que esper-
bamos observar se encuentran en el intervalo
de 1 %, con este trabajo no hemos aprendido,
en sustancia, nada.
Otra forma de encuadrar el problema consiste
en considerar lo que ocurrira si se efectuasen
reiterados estudios con la misma precisin y, por
consiguiente, con el mismo error estndar de
4,3 %. Si se trabaja con un intervalo de conanza
del 95 %, existe como mnimo una probabilidad
de un 5 % de obtener un resultado estadstica-
mente signicativo, lo que implicara una esti-
macin de 8,4 % o mayor en cada sentido (1,96
veces la desviacin tpica desde 0). Con mltiples
test aumenta la probabilidad de hallar algo es-
tadsticamente signicativo. En cualquier caso,
la magnitud del efecto estimado de al menos
un 8,4 % es mucho mayor de lo que se podra
pensar. Nos encontramos aqu con un error de
tipo M (de magnitud): el estudio se ha construi-
do de modo tal que cualquier hallazgo estadsti-
camente signicativo ser, casi con certeza, una
enorme sobrestimacin del autntico efecto.
Existirn, adems, errores de tipo S (de signo), en
los cuales la estimacin ir en sentido contrario
INCERTIDUMBRE INEVITABLE
Los hallazgos estadsticos no se encuentran en el ojo del observador, sino que exigen
el conocimiento del razonamiento estadstico. La incertidumbre es inevitable, y queda
resumida en una distribucin de probabilidad. Aunque 56 es decididamente ms que
44, en cualquier maternidad podra ocurrir, por azar, que de 100 nacimientos, 56 fue-
ran nias y 44 nios.
62 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
al del efecto verdadero. Podemos hacernos una
idea de las probabilidades de dichos errores al
examinar tres supuestos estudios con errores
estndar de 4,3 puntos porcentuales.
1. Diferencia verdadera igual a 0. Si no existe
correlacin entre la belleza parental y la pro-
porcin de nacidos de cada sexo, se obtendr
una estimacin estadsticamente signicativa
en un 5 % de las veces; en todos esos casos, ser
engaosa.
2. Diferencia verdadera de 0,3 %. Si la probabili-
dad de nacimiento de nias de padres atractivos
fuera realmente un 0,3 % mayor que para los no
atractivos, existe una probabilidad de un 3 % de
observar un resultado positivo estadsticamente
signicativo... y una probabilidad de 2 % de ob-
servar un resultado negativo estadsticamente
signicativo. En ambos casos, el efecto estimado,
de al menos 8,4 puntos porcentuales, supera en
ms de un orden de magnitud al efecto verda-
dero; presenta, adems, una probabilidad de 2/5
de ir en la direccin errnea. Si el resultado no
es estadsticamente signicativo, la probabili-
dad de que la estimacin se tome en la direccin
errnea (un error de tipo S) es del 47,5 %, valor
tan prximo al 50 % que la direccin de la esti-
macin apenas proporciona informacin sobre
el signo del efecto autntico.
3. Diferencia verdadera de 1 %. Si la probabili-
dad de nacimientos femeninos para las parejas
atractivas fuese realmente 1 % mayor que para
las que no lo son un valor que, segn la bi-
bliografa existente, se encuentra en el mximo
de posibles magnitudes del efecto habra una
probabilidad de 4 % de obtener un resultado po-
sitivo estadsticamente signicativo; y todava
ms de un 1 % de obtener un resultado estads-
ticamente signicativo en la direccin errnea.
Se tiene, en conjunto, una probabilidad del 40 %
de error de tipo S. De nuevo, la estimacin nos
proporciona escasa informacin sobre el signo
o la magnitud del verdadero efecto.
4. Diferencia verdadera de 3 %. Incluso aunque
la diferencia verdadera alcanzase tan elevado
valor lo que parece implausible a tenor de la
bibliografa analizada se dispondra solo de
una probabilidad del 10 % de obtener signica-
cin estadstica; la tasa global de error de tipo
S sera 24 %.
Un estudio basado en una muestra de tan
escaso tamao carece de utilidad para estimar
variaciones de una o unas pocas unidades por-
centuales. He aqu una de las razones por las
que los estudios fructferos sobre repartos por-
centuales por sexos recurran a muestras mucho
ms extensas y utilicen bases de datos demogr-
cos en las que el tamao de la muestra puede
ser de millones.
Inferencia bayesiana
Podemos tambin rehacer el anlisis de Kana-
zawa recurriendo a una distribucin bayesiana
previa. En la inferencia bayesiana, la distribu-
cin previa o distribucin a priori representa
la informacin sobre un problema de fuentes
externas a los datos que se analizan. Una dis-
tribucin previa resulta difusa si no aporta ms
informacin que los datos con que se cuenta.
Para empezar, dada una distribucin previa
difusa, la distribucin a posteriori ser aproxi-
madamente normal, con una media de 4,7 % y
una desviacin tpica de 4,3 %, lo que entraara
alrededor de un 86 % de probabilidad de que el
efecto verdadero sea positivo. En general, cuanto
ms se concentre en torno a 0 la distribucin
previa (como se presume a partir de los datos
sobre porcentajes de cada sexo, los cuales indi-
can que el efecto autntico es, probablemente,
En un estudio sobre las ratios por sexo correspondientes a la progenie de las
personas ms bellas del mundo a criterio de la revista People, entre los
aos 1995 y 2000, las fminas arrancaron con fuerza en 1995, con 35 nias
recin nacidas frente a 24 nios. Siguieron as en 1996. Pero al aumentar el
tamao de la muestra, la ratio muestral fue convergiendo hacia la frecuencia
poblacional. Concluy con 157 hijas y 172 varones, es decir, un 47,7 % de ni-
as, una frecuencia parecida a la de la poblacin general, que es del 48,5 %.
Guapos y famosos
1995 1996 1997
1998 1999 2000
32 nias 24 nios
29 nias 25 nios
45 nias 35 nios
21 nias 25 nios
24 nias 35 nios
2
3
nias 3
0
nios
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 63
pequeo), ms cercana al 50 % ser la probabi-
lidad a posteriori.
Piense en una distribucin acampanada (la
distribucin normal gaussiana) centrada en 0,
cuya forma sea tal que la diferencia autntica
en los porcentajes de nias correspondientes
a progenitores guapos y feos sea casi nula, con
una probabilidad del 50 % de encontrarse en el
intervalo [-0,3 %, +0,3 %], una probabilidad del
90 % de pertenecer al intervalo [-1 %, +1 %], y una
probabilidad del 94 % de ser inferior a 3 puntos
porcentuales en valor absoluto. La distribucin
a priori ha sido centrada en 0, pues no existe
de antemano ninguna razn para creer en la
diferencia, positiva o negativa, de probabilidad
de nacimientos femeninos al comparar proge-
nitores de diferente atractivo fsico.
El paso siguiente consiste en calcular la pro-
babilidad de que el efecto posea diversas mag-
nitudes, basndonos en la presunta distribucin
previa y en los datos disponibles. En breve, la
distribucin resultante a posteriori indica que
la probabilidad de que la diferencia resulte po-
sitiva (los padres hermosos engendran ms ni-
as) es solo del 58 %; incluso si el efecto es posi-
tivo, existe una probabilidad de un 78 % de que
tal efecto sea inferior a 1 punto porcentual. Ese
anlisis depende de la distribucin previa, em-
pero no en demasa. Por ejemplo, al ensanchar
la base de la campana y aumentar el intervalo
de inclusin, la probabilidad a posteriori de que
la diferencia autntica sea positiva es todava
de tan solo un 65 %. Al ir probando con distin-
tas familias de distribuciones de probabilidad
a priori, los resultados apenas varan. La clave
estriba en que los efectos resultan limitados; de
hecho, los datos son coherentes con resultados
pequeos.
Lo ideal para disponer de conocimiento cien-
tco sobre una magnitud (en este caso, la corre-
lacin entre belleza parental y porcentajes por
sexos en la descendencia) es tener una incerti-
dumbre reconocida que pueda resumirse en una
distribucin de probabilidad. Los investigadores
recopilan a modo individual datos o analizan
de forma imaginativa las fuentes existentes
(como hizo Kanazawa) y publican sus resulta-
dos. Luego, es posible efectuar metaanlisis para
examinar de manera crtica los resultados. Tal
proceder suaviza en parte la variacin inherente
a tales estudios con muestras pequeas, en los
que la probabilidad de un efecto positivo pue-
de saltar de un 50 a un 58 %, y tal vez, despus
descender a un 38 % en el estudio siguiente, y
as repetidamente.
Las 50 personas ms bellas
Para calibrar nuestros juicios sobre los resul-
tados de Kanazawa, recogimos ms datos. La
revista People publica todos los aos una lista
con las 50 personas ms bellas. Al tratarse de
personajes afamados, no resulta difcil averi-
guar de qu sexo son sus hijos, visibilidad que
aprovechamos entre los aos 1995 y 2000. Los
datos proceden de Wikipedia, de la base de da-
tos Internet Movie Database, y de las pginas de
estas personas en la Red (con fecha de cierre de
agosto de 2007). Con todo, no exista informa-
cin sobre dos de las beautiful people de 1995,
dos de 1996, tres de 1997, seis en 1998, tres en
1999, y dos de 2000.
En 2007, las 50 personas ms guapas de 1995
haban tenido 32 nias y 24 nios, un 57,1 % de
nias, lo que supone 8,6 puntos porcentuales
por encima de la frecuencia poblacional general,
que comprende un 48,5 %. Una buena noticia a
favor de la hiptesis. Pero la desviacin tpica es
de 0,5/(32 + 24) = 6,7 %, por lo que la discrepan-
cia no es estadsticamente signicativa. Obten-
gamos ms datos.
Las 50 personas ms bellas de 1996 tuvieron
45 nias y 35 nios: 56,2 % de nias, un 7,8 % ms
que en la poblacin general. Buena noticia. En
combinacin con los datos de 1995, obtenemos
un 56,6 % de nias un 8,1 % ms de lo espera-
do con una desviacin tpica de 4,3 %, cercano
a la signicacin estadstica. Continuemos en
busca de pruebas conrmatorias.
Los 50 personajes ms bellos de 1997 tuvie-
ron 24 nias y 35 chicos no vale; ese dato va
en sentido contrario.... En 1998 procrearon 21
nias y 25 nios; en 1999 fueron 23 nias frente
a 30 nios, y en 2000, 29 nias y un total de 25
chicos. Tras agrupar los datos correspondientes
a estos aos, eliminar las repeticiones (caso, por
ejemplo, de Brad Pitt), las personas ms atracti-
vas segn la revista People procrearon 157 nias
dentro de un colectivo total de 329 nacimientos,
es decir, 47,7 % de nias (con una desviacin t-
pica de 2,8 %), un porcentaje estadsticamente
no signicativo de 0,8 puntos porcentuales por
debajo de la frecuencia poblacional. Visto as,
no parece que ocurra nada especial. Pero si los
efectos estadsticamente insignicantes se con-
siderasen aceptables, podramos publicar cada
dos aos un artculo con los datos actualizados
de las personas ms hermosas.
Qu importa todo ello?
Por qu dilapidamos nuestro tiempo en una
serie de artculos que contienen errores esta-
Los estudios
que carecen
de suciente
potencia
estadstica
emitirn
resultados
aleatorios
64 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
dsticos, al parecer no detectados por la revisin
tcnica de una revista cientca? Dos son las ra-
zones. La primera, como se explica en la seccin
siguiente, seala que las dicultades estadsticas
se presentan a menudo en relacin con observa-
ciones sugerentes, aunque no estadsticamente
signicativas. En segundo lugar, como explica-
remos ahora, la estructura del sistema de pu-
blicacin cientca y la atencin de los medios
de comunicacin parecen inducir sesgos en las
investigaciones sociolgicas.
Antes de publicarse en Psychology Today y
en formato de libro, los hallazgos de Kanazawa
recibieron una amplia cobertura en los medios
de difusin. Freakonomics, un conocido blog de
noticias, informaba:
Un nuevo estudio realizado por Satoshi Ka-
nazawa, psiclogo evolucionista de la Escuela
de Economa de Londres, lleva a pensar [...] que
existen en el mundo ms mujeres bellas que
hombres bien parecidos. Por qu? Kanazawa
sostiene que si los progenitores son atractivos,
la probabilidad de que su primer hijo sea una
nia es un 36 % mayor que la probabilidad de
que sea un varn, lo que hace conjeturar que, en
trminos evolutivos, la belleza constituye una
caracterstica ms favorable para las mujeres
que para los hombres. El estudio fue realizado
con datos correspondientes a 3000 estadouni-
denses deducidos del Estudio longitudinal na-
cional de la salud adolescente y se ha publicado
en Journal of Theoretical Biology.
La publicacin en una revista con revisin por
pares parece eliminar todo escepticismo, dato a
destacar, pues los autores de Freakonomics estn
bien cualicados para juzgar investigaciones en
ciencias sociales.
El efecto estimado fue en aumento a lo largo
del proceso de informacin. Como se ha sea-
lado ya, la diferencia de un 4,7 % (no estads-
ticamente signicativa) correspondiente a los
datos se convirti en un 8 % al elegir Kanazawa
el mximo contraste (el grupo ms atractivo,
frente al promedio de los cuatro grupos menos
atractivos), que se convirti en un 26 % al ser
tratado como coeciente de regresin logstico,
Un anlisis estadstico, debidamente realizado, consiste
en una delicada diseccin de incertidumbres, escriba M.
J. Moroney en Facts from gures, publicado en 1951. El
comentario de Moroney es vlido para efectos pequeos.
Resultados debidos al azar puede que sean considerados,
errneamente, signicativos. A la revisin tcnica pueden
escaprsele errores metodolgicos. Y los medios de comuni-
cacin pueden interpretar de forma errnea o exagerada los
hallazgos originales. Tales riesgos se acusan especialmente
si el hallazgo resulta sugestivo y el estudio carece de la po-
tencia estadstica necesaria para resolver las correlaciones
de los datos.
Titulares errneos
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 65
y elevado despus hasta un 36 % por razones
desconocidas (probablemente, un error tipogr-
co en un reportaje periodstico). Lo curioso
del caso fue que la noticia del 36 % nos alert
de inmediato de que algo no encajaba, porque
era de 10 a 100 veces mayor que las variaciones
en ratio de sexos mencionadas en la bibliografa
biolgica. Nuestra reaccin al ver estimaciones
tan grandes no fue de admiracin ante un ha-
llazgo importante, sino la conviccin de que la
potencia del estudio era insuciente. La poten-
cia estadstica se reere a la probabilidad de que
en una investigacin se descubra un efecto es-
tadsticamente signicativo en caso de que este
exista realmente. Supuesto un determinado va-
lor de un efecto real, la potencia aumenta con el
tamao de la muestra. Como hemos explicado,
es improbable que los estudios subpotentes
alcancen la signicacin estadstica y, quiz
ms notable an, sobrevaloran las estimacio-
nes de la importancia del efecto. En trminos
metafricos: mucho ruido y pocas nueces.
Ese problema se presenta con frecuencia, por
lo que merece la pena que reexionemos sobre
l. Para empezar, es de presumir que casi todos
los frutos que las ciencias sociales tenan ms
al alcance ya han sido cosechados, por lo que
la investigacin deber centrarse en los efectos
de menor magnitud. La proporcin relativa de
individuos de cada sexo presenta un inters
intrnseco para quienes han tenido hijos, as
como para aquellos que consideran la posibi-
lidad de ser padres, por no hablar de las con-
secuencias en la organizacin social. Miller y
Kanazawa, al anunciar su resultado como una
verdad polticamente incorrecta, aludan de
forma implicita a cuestiones polticas canden-
tes: el aborto, los permisos por paternidad u
otras leyes de importancia comparable que
giran en torno a juicios y presunciones con-
cernientes a los roles propios de hombres y
mujeres en la sociedad.
Ya hemos mencionado que los estudios que
carecen de suciente potencia estadstica emi-
tirn resultados aleatorios, los cuales sern, en
algunas ocasiones, estadsticamente signicati-
vos, mientras que con mucha mayor frecuencia,
solo sugerentes (como en los estudios de Kana-
zawa sobre belleza y natalidad). Resulta tentador
explicar las indicaciones de tales hallazgos, aza-
rosos en esencia, sin reconocer la fragilidad de
las explicaciones que construimos. La psicologa
evolucionista podra explicar un resultado o su
contrario, apelando a razonamientos tales como:
es plausible que las personas consideradas her-
mosas posean buena salud, una posicin eco-
nmica holgada, pertenezcan a grupos tnicos
dominantes y, en general, cuenten con caracte-
rsticas valoradas por el conjunto de la sociedad
a lo largo del tiempo (por ejemplo, hasta hace
unos veinte aos, Miss Amrica era siempre de
raza blanca). Tales grupos cuentan con mayores
posibilidades de ejercer el poder, caracterstica
que segn ciertos argumentos sociobiolgicos
resulta ms beneciosa a los hombres que a las
mujeres. Sera, pues, natural que los progenito-
res ms atractivos tuvieran mayor probabilidad
de tener hijos varones. No armamos tal cosa,
sencillamente sealamos que el argumento es
reversible, lo que impone una carga adicional
en el anlisis de los datos. La capacidad de tal
teora para facilitar explicaciones en un senti-
do o en el contrario fue sealada en 2007 por
Jeremy Freese en American Journal of Sociology.
Freese armaba que los argumentos de esta
naturaleza tienen ms de vampricos que de
empricos, porque es imposible matarlos con
meras pruebas.
En estadstica no resulta posible demostrar
negaciones. El titular Los guapos tienen ms
nias engancha. Un enunciado ms fundado,
No existen pruebas convincentes de que una
pareja guapa tenga mayor (o menor) probabili-
dad de engendrar nias resulta nulo desde el
punto de vista periodstico. En consecuencia, el
discurso pblico puede atiborrarse de asertos
no demostrados, lo que desembocara en un
escepticismo general que como en el cuento
del pastor que gritaba Que viene el lobo!
desacreditara de forma injusta a otras investi-
gaciones ms convincentes.
El resultado de todo ello se asemeja a una
especie de guerra asimtrica, en la que los pro-
ponentes de diferencias entre sexos y de otros
asertos polticamente incorrectos publican
una serie de artculos empricos que, por su
insuciente potencia estadstica, proporcionan
indicaciones aleatorias sobre regularidades
poblacionales autnticas, mientras quienes se
oponen a esta lnea de investigacin quedan
reducidos a declaraciones como los datos son
insucientes. El artculo de Freakonomics con-
clua: Es buena cosa que Kanazawa sea tan
solo un investigador, y no, por ejemplo, el rec-
tor de Harvard. Si lo fuera, sus observaciones
podran provocar su cese. En biologa y en las
ciencias sociales debera ser posible la critica
a las aseveraciones grandilocuentes pero no
demostradas, sin tener que desechar a toda la
empresa.
En
estadstica
no resulta
posible
demostrar
negaciones
66 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
Por qu no es evidente?
La reaccin natural de un investigador competen-
te en mtodos cuantitativos ante los argumen-
tos estadsticos de este artculo ser, casi seguro,
un Pues claro!. De acuerdo. Pero si tan obvio
resulta, cmo es que el error result no de un
artculo, sino de varios en Journal of Theoretical
Biology, una publicacin distinguida, de nombre
imponente y con un coeciente de impacto de 2,3
(superior al de cualquiera de las tres principales
revistas profesionales de estadstica: Journal of
the American Statistical Association, Annals of
Statistics y Journal of the Royal Statistical Society)?
Uno de los problemas consiste en que los exper-
tos encargados de la revisin tcnica son perso-
nas ocupadas; adems, los errores estadsticos
resultan sutiles y fcilmente ignorados. Otro de
los problemas estriba en la confusa relacin entre
signicacin estadstica y tamao de la muestra.
Es bien sabido que, si la muestra es lo bastante
grande, ocurre casi siempre la posibilidad de
hallar efectos estadsticamente signicativos, si
bien pequeos. Lo que no se tiene tan claro es
que cuando los efectos son realmente pequeos,
no es razonable tratar de descubrirlos mediante
estudios subpotentes.
Tales problemas no son nuevos, ni siquiera
en el campo de las ratios entre sexos. Richard
von Mises, en un libro de 1957 titulado, con es-
caso acierto, Probabilidad, estadstica y verdad,
estudiaba las ratios de sexos de los nacidos en
Viena en los 24 meses de 1907 a 1908. Hallaba
una variacin menor de la esperable por puro
azar. Von Mises atribuy el hallazgo a las dife-
rentes proporciones de sexos en grupos tnicos
distintos. Sin embargo, tal variabilidad, aunque
menor de lo esperable por azar, no posea sig-
nicacin estadstica. Parece existir un deseo
humano de descubrir algo ms que puras uc-
tuaciones aleatorias en las proporciones entre
los sexos, a pesar de que no existan pruebas de
que las proporciones de nacidos de uno y otro
sexo varen gran cosa, excepto en condiciones
extraordinarias.
En trminos realistas, un investigador de las ra-
tios de sexos tendra que formular dos argumen-
tos: por una parte, una fundamentacin estadsti-
ca indicativa de que las regularidades observadas
representan efectos poblacionales autnticos, no
explicables de forma simple por la variabilidad
inherente al muestreo; por otra, un argumento
biolgico que respaldase que efectos del orden
del 1 % poseen una importancia sustantiva. El
proclamado efecto del 26 % tendra que haber
suscitado sospechas en cuanto fuese cotejado con
la bibliografa sobre ratios por sexo. Adems, si
los artculos lograron sobrevivir al cribado pre-
vio, fue porque los revisores no se percataron de
que la potencia de los estudios era tan escasa que
solo efectos estimados muy grandes superaran
el ltro de la signicacin estadstica. El resultado
consisti, bsicamente, en una mquina de pro-
duccin de asertos desmesurados, los cuales resul-
tan ms exagerados todava cuando impactan en
los medios de comunicacin. (Una estimacin de
4,7 % 4,3 % fue inada hasta un 26 % y convertida
despus, al publicarla, en un 36 %.)
Los estadsticos deben asumir su cuota de
responsabilidad. Los manuales de estadstica se
muestran bastante claros al exponer los con-
ceptos de potencia y signicacin estadstica,
pero, en cambio, apenas dan orientaciones sobre
cmo debe procederse cuando se obtienen esti-
maciones implausibles, por lo grandes, a partir
de muestras pequeas. Los clculos clsicos de
significacin estadstica no utilizan conoci-
mientos previos concernientes al tamao de los
efectos, y los anlisis bayesianos no resultan,
a menudo, mucho mejores. Los tratamientos
de la inferencia bayesiana que los textos expo-
nen se basan casi por entero en distribuciones
apriorsticas, no informativas, y que en esencia
olvidan los problemas de potencia estadstica.
De forma recproca, los clculos sobre potencia
suelen utilizarse en el diseo de experimentos
(para indicar la extensin de un estudio), pero
raramente se utilizan para arrojar luz sobre los
anlisis de datos. Conceptos tericos, como los
errores de tipo S y de tipo M, no se han incluido
en la prctica estadstica habitual.
La solucin moderna para las dicultades de
comunicacin estadstica reside en un intercam-
bio ms abierto de mtodos e ideas. No obstan-
te, parece necesaria una mayor transparencia.
Psychology Today no pareci atender a las crti-
cas de los hallazgos de Kanazawa expuestas en
Journal of Theoretical Biology, ni a otras varias
objeciones metodolgicas aparecidas en revistas
de sociologa. Mantenemos la esperanza de que
una metodologa ms sistemtica de compren-
sin de las estimaciones de efectos pequeos
pueda proporcionar una estructura ms clara
para conseguir una comunicacin abierta.
American Scientist Magazine
Andrew Gelman profesa en los departamentos de esta-
dstica y de ciencias polticas de la Universidad de Colum-
bia, en Nueva York. David Weakliem ejerce en el depar-
tamento de sociologa de la Universidad de Connecticut.
BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA
BAYESIAN DATA ANALYSIS. 2.
a
ED. A. Gelman, J. B. Carlin,
H. S. Stern y D. B. Rubin.
CRC Press, Londres, 2003.
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NARY PSYCHOLOGICAL EX-
TENSION OF BARON-COHENS
EXTREME MALE BRAIN THEORY
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THER IMPLICATION OF THE
GENERALIZED TRIVERS-WILLARD
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Journal of Theoretical Biology,
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244, pgs, 133-140, 2007.
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 67 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 67
E
n las jornadas convocadas en 2009 por
la Organizacin para el Mapeo Cerebral
Humano (OHBM, por sus siglas en ingls)
que tuvieron lugar en San Francisco, se aglo-
mer la mayora de los 2500 participantes
en un auditorio demasiado pequeo para
tal multitud a n de escuchar la ponencia
nal sobre avances en el mapeo del cerebro
humano mediante tomografa por resonan-
cia magntica funcional (TRMf). Un tema
que, por tradicin, suscita gran inters. El
ponente resalt alguna de las informacio-
nes destacadas de las jornadas, entre ellas
las relativas a una ponencia que habra pa-
sado por completo inadvertida a la mayora
de los asistentes (incluyndome a m) de no
ser por l. La sala se alarm.
Craig Bennett, de la Universidad de Cali-
fornia en Santa Brbara, haba presentado
un experimento basado en TRMf en el que
un voluntario deba observar fotografas
de personas en diferentes circunstancias
sociales durante diez segundos cada una. El
probando, bajo el escner cerebral, deba
nombrar la emocin que manifestaba la
persona de la imagen. Como reejaron los
datos procedentes del dispositivo TRMf, el
cerebro del sujeto mostraba mayor activi-
dad cuando se le presentaban fotografas
que cuando no se le mostraba ninguna.
La descripcin de las emociones por par-
te del voluntario no cuaj del todo. Nada
extrao, si se tiene en cuenta que el pro-
bando era un pez muerto. En concreto se
trataba de un ejemplar de salmn atlntico
(Salmo salar) de 45 centmetros de longitud
y kilo y medio de peso.
Acaso los investigadores en neurologa
y funcionamiento cerebral no tienen nada
mejor que hacer? Bennett convirti en posi-
ble lo imposible. Demostr que puede regis-
trarse actividad cerebral en un pez muerto.
El procedimiento experimental que utiliz
fue el mismo que en los experimentos con
TRMf con personas. La sospecha que se ge-
ner fue que las reas cerebrales observa-
das no llevan a cabo la funcin supuesta.
Quiz es todo un truco? No del todo.
El investigador quera poner sobre la
mesa un problema que se produce siem-
pre que se contabilizan test estadsticos
de forma reiterada. En cada pasada, los
cientcos cuentan con una probabilidad
de fallo del 5 por ciento. Ello signica que
en 100 pruebas se obtiene en promedio 5
veces un falso positivo. La probabilidad de
que en 100 repeticiones se produzca por
lo menos un error de ese tipo es incluso
superior al 99 por ciento.
Ese riesgo es especialmente relevante
en la TRMf, dado que se comprueban a
menudo 50.000 o ms ubicaciones en el
cerebro para saber si participan en una
funcin de percepcin o comportamiento
concretos. El nmero potencial de falsos
positivos aumenta de forma notable. Para
contrarrestar tal problema, numerosos di-
rectores de programas de investigacin eli-
gen un nivel de signicancia mayor. En tal
caso, la probabilidad de fallo puede llegar
a ser del orden de uno por mil. Bennett
situ alto el listn de su experimento con
el salmn; pese a ello se encontr con 16
activaciones cerebrales correlacionadas
con la funcin analizada de un total de
8000 pruebas.
Existen procedimientos matemticos
de correccin para la reduccin de falsos
positivos integrados en los programas de
anlisis de los TRMf, pero a menudo no
se utilizan. Aplicndolos sobre los datos
facilitados por Bennett, resulta que no
existe actividad cerebral demostrable en
el salmn muerto. Menos mal.
El estudio no puso de maniesto nin-
guna correlacin de capacidades empti-
cas en los peces muertos, pero s revel
de manera maniesta y divertida que las
mltiples comparativas estadsticas sin la
correspondiente correccin pueden llevar
a conclusiones descabelladas. Ello no solo
vale para la tcnica TRMf. Se trata de un
problema de evaluacin matemtica de los
datos muy comn y a menudo subestima-
do. Quien mantenga una perspectiva laxa
y falta de rigor, puede meterse fcilmente
en un gran lo.
Axel Lindner
Laboratorio de Neurobiologa
y Toma de Decisin (NoD Lab)
Instituto Hertie de Investigacin Cerebral
Clnica de la Universidad de Tubinga
Laxitud analtica
La imprecisin estadstica en el anlisis de los datos procedentes de neuroimgenes
puede incluso resucitar a peces muertos
AXEL LINDNER
APUNTE
EL MILAGRO
DE LA NEUROIMAGEN
Actividad cerebral (rojo) en
un salmn muerto? La esta-
dstica lo hace posible.
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l acontecimiento que ms dolor y destruc-
cin ha causado al ser humano a lo largo de
la historia han sido las innumerables guerras en
las que se ha embarcado, los sangrientos genoci-
dios en los que ha participado y las numerosas
acciones terroristas que de forma meticulosa ha
diseado y consumado. Pero tambin las batallas
campales que protagonizan los grupos y pandi-
llas juveniles, la violencia de gnero, los crmenes
de odio cada da ms frecuentes en sociedades
multiculturales, o la violencia escolar (el bullying).
Todos estos acontecimientos tienen en comn
su insercin dentro de una siniestra espiral de
buenos y malos, de amigos y enemigos,
de tirios y troyanos; todos ellos caen dentro
de la activacin de divisorias intergrupales, a las
que aludamos en otro momento en esta revista
[vase Los cimientos de la violencia, por Amalio
Blanco en Mente y cerebro n.
o
49].
No hay duda de que dichas acciones las pro-
tagonizan personas concretas, pero muy posi-
blemente no sean sus disposiciones personales
(los rasgos diferenciales de su personalidad) o
biolgicas las que ms nos ayuden a resolver el
enigma de las guerras, de los genocidios o del
terrorismo; ni siquiera en aquellos casos en los
que pareciera estar especialmente aconsejado
jugar todas las bazas a la carta psicolgico-in-
dividual, como en el de los terroristas suicidas.
En este, como en tantos otros casos, resultara
cmodo aceptar la idea de que se trata de per-
sonas que no estn en su sano juicio.
Esa no es, sin embargo, la conclusin a la que
han llegado quienes se han tomado la molestia
de indagar los contornos de un hecho tan si-
niestro. En la revisin publicada en 2003 en la
revista Science, Scott Atran, del Instituto de In-
vestigacin Social de la Universidad de Michigan,
sostiene que hablar de psicopatologa en el caso
de los terroristas suicidas es una inconfundible
manifestacin del error fundamental de atribu-
cin al que tan propensos somos los humanos:
creemos que la naturaleza de la accin es un el
reejo de la naturaleza de quien la ejecuta. Es-
tamos convencidos de que el comportamiento
de las personas descansa en exclusiva sobre sus
La metfora de la zona gris permite el estudio de la violencia en toda su
complejidad. Ms all del blanco y negro, de los buenos y los malos,
la vctima tambin puede convertirse en verdugo
AMALIO BLANCO
LA ZONA GRIS:
aproximacin psicosocial
a la violencia
RESUMEN
Vctimas y verdugos
1
A lo largo de la histo-
ria de la humanidad,
numerosos acontecimien-
tos han causado dolor
y destruccin: guerras,
genocidios, acciones
terroristas, lucha entre
pandillas...
2
La clave de la violen-
cia y la agresin no
reside de forma exclusiva
ni prioritaria en la mane-
ra de ser de las personas.
3
Los perpetradores de
los ms dolorosos epi-
sodios de la historia son
personas normales ro-
deadas de circunstancias
que, por diversas razones,
promueven y justican la
violencia, normalmente
contra enemigos.
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 69
rasgos y disposiciones internas. Tras aplicarse al
estudio de los resultados de media docena de in-
vestigaciones, Atran concluye que los suicidas no
pertenecen ni forman un grupo especial de per-
sonas desde el punto de vista social o psicolgico,
sino que representan a la poblacin normal en
trminos de nivel educativo, estatus socioecon-
mico, caractersticas y atributos sociales (desem-
pleo, aislamiento social, desintegracin familiar,
etctera) y rasgos de personalidad.
La ms ingenua de las representaciones que
la psicologa popular ha trazado alrededor de es -
tas personas es aquella que atribuye su compor-
tamiento a razones psicopatolgicas, tan cmo-
das, claras y tranquilizadoras para todos. Esta hi-
ptesis se halla hoy denitivamente desechada
por los especialistas, advierte Luis de la Corte,
de la Universidad Autnoma de Madrid. No obs-
tante, con ello en modo alguno queda anulada
la presencia de razones psicolgicas individua-
les. Lo que queda fuera de duda es que, por lo
general, las personas implicadas en este tipo de
acciones tienen en comn los siguientes rasgos:
viven en un entorno violento;
suelen ser jvenes y, por tanto, necesitados de
apoyo, reconocimiento, identidad, al tiempo
que se hallan expuestos a la presin grupal;
son personas imbuidas o a las que se les adoc-
trina en una ideologa poltica o religiosa pri-
maria, excluyente, o ambos, normalmente,
con claros ribetes de fanatismo;
Hay una organizacin que alienta, legitima
y premia de diversas maneras las misiones
suicidas, y
suelen tener motivos personales para embar-
carse en esa macabra aventura (sed de ven-
ganza por la prdida de seres queridos a ma-
nos del enemigo; resentimiento, bsqueda de
una identidad social positiva, cumplimiento
del deber, odio macerado a lo largo de genera-
ciones...).
Robert Pape, profesor de ciencia poltica en la
Universidad de Chicago, ha dedicado un porme-
norizado estudio a desentraar las estrategias
del terrorismo suicida. La lgica causal de esta
CASO PARADIGMTICO
Elie Wiesel (crculo amarillo)
ejemplica en su triloga la
posibilidad de que una misma
persona pase de ser vctima
en el campo de concentracin
de Auschwitz a convertirse en
verdugo como miembro de un
grupo terrorista.
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modalidad tan aterradora de violencia se asen-
tara sobre tres componentes: uno estratgico,
que persigue hacerse presente en la escena pol-
tica mediante el miedo y la coaccin; uno social,
que consiste en un amplio respaldo ciudadano, y
otro individual, que se basa en una inslita mo-
tivacin altruista. Es decir, se trata de personas
que sacrican su vida por el bien comn, y que,
como ya apuntara Emile Durkheim, poseen una
dbil individuacin: su yo personal se confun-
de con el yo colectivo; su razn de ser se halla
denida por la pertenencia grupal o categorial.
Qu tipo de personas eran los perpetradores
del Holocausto?, se pregunta Raul Hilberg en su
obra La destruccin de los judos europeos, pro-
bablemente el ms completo estudio sobre la
aniquilacin a que fueron sometidos en el viejo
continente. No eran hombres especialmente
elegidos. El perpetrador alemn no era un tipo
de alemn diferente... Por mucho que queramos
trazar la lnea de la participacin activa, la ma-
quinaria de destruccin constituy una notable
seccin transversal de la poblacin alemana. Cada
profesin, cada especialidad y cada categora so-
cial estaban representadas en ella.
Una prueba descorazonadora la ofrecieron
aquellos hombres grises del Batalln de Re-
serva Policial 101, cuyas fechoras criminales
estudia con tesn Christopher Browning, espe-
cialista en el antisemitismo nazi y, en la actuali-
dad, catedrtico de historia en la Universidad de
Carolina del Norte. En el transcurso de los diez
meses que dur su andadura (de julio de 1942 a
mayo de 1943), el Batalln 101 particip de for-
ma directa en el fusilamiento de unos 38.000
judos polacos y colabor en la deportacin de
otros 45.000 a Treblinka, donde les esperaba con
los crematorios al rojo vivo el sanguinario Franz
Stangl, comandante del campo.
Al cabo de su investigacin, Browning ofrece
una reexin: Por fortuna, aquellos hombres
grises no son todos los hombres; para nuestro
consuelo algunos de ellos se negaron a matar
y otros dejaron de hacerlo en el transcurso de
las diversas carniceras en las que se vieron obli-
gados a participar. Pero junto a las diferencias
individuales, en todas las sociedades existen
grupos a los que queremos apartar de nuestro
lado (exclusin); existen tradiciones de discrimi-
nacin y racismo insertas en las entraas de al-
gunos colectivos, incluso de algunas culturas; se
inculca el respeto reverencial por la autoridad; la
gente tiene un afn incontenible por medrar; hay
una estructura burocrtica en la que nos vemos
enredados y de cuyas consecuencias no nos sen-
timos responsables; existen grupos, sobre todo el
grupo de iguales, que ejercen una presin enor-
me sobre el comportamiento e imponen normas
morales. Browning culmina su reexin con
una inquietante pregunta: Si los miembros del
Batalln de Reserva Policial 101 pudieron conver-
tirse en asesinos bajo estas circunstancias, qu
grupo de hombres no lo hara?.
Los vecinos de Jedwane lo hicieron. Lo rela-
ta Jan Gross, quien fuera catedrtico de ciencia
poltica en la Universidad de Nueva York y que
hoy ensea historia en la de Princeton, en el li-
bro Vecinos. Un buen da, el 10 de julio de 1941,
los varones polacos de esta pequea poblacin
fueron convocados al ayuntamiento al tiempo
que se conminaba a los judos a reunirse en la
plaza para realizar unas supuestas labores de
limpieza. A partir de ese momento se desat
en el pueblo un delirio de violencia que acab
en un progromo al que sucumbieron la prctica
totalidad de los judos (unos 1600). Los verdugos
fueron sus vecinos: En Jedwane fueron unos
polacos normales y corrientes los que mataron
a los judos.
Antes de continuar, permita el lector un con-
sejo: no diga que nunca lo hara; no se crea mo-
ralmente mejor que aquellos que lo hicieron; no
piense que est hecho de una pasta que le inmu-
niza, por arte de magia, contra la presin grupal, la
obediencia a la autoridad, el favoritismo endogru-
pal, la comodidad del anonimato, la manipulacin
de las emociones exogrupales, la activacin auto-
mtica de guiones de accin que ponen contra las
cuerdas a quienes no son de los nuestros, la fuerza
arrolladora de los ideales, etctera.
Si seguimos de cerca el conocido relato que la
lsofa poltica alemana de origen judo Hannah
Arendt trazara de Adolf Eichmann, teniente co-
ronel de la SS, la investigacin de Christopher
Browning en torno al Batalln 101, as como la
increble historia de los polacos de Jedwane, y a
todo ello le aadimos las consideraciones de Raul
Hilberg, el panorama ofrecera el siguiente perl:
Existen motivos personales (avaricia, deseos
de poder, convicciones y creencias etnocntri-
cas, entre otros), unas veces ocultos y otras al
descubierto.
Es preciso prestar la mxima atencin a la
estructura burocrtica, en los trminos de-
nidos por Max Weber: una estructura de
poder que se concreta en el el y ciego cum-
plimiento del deber, obediencia a las rdenes
emanadas de la autoridad, aceptacin acrtica
de las normas, etctera.
La triloga de Primo Levi sobre
sus experiencias en Auschwitz
(Si esto es un hombre, Los
hundidos y los salvados y La tre-
gua) recoge el testimonio ms
completo de la lucha por la vida
en un campo de exterminio.
Los terroristas
suicidas no
pertenecen
ni forman un
grupo especial
de personas
desde el punto
de vista social
o psicolgico
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Aparece una presin social hacia la confor-
midad y un ataque indiscriminado a la inde-
pendencia personal.
Reina el adoctrinamiento: la inuencia de la
propaganda y el aprendizaje.
Se persiguen metas colectivas.
Existe la ilusin de una identidad nica y co-
mn.
Se hallan presentes sesgos endogrupales (fa-
voritismo) y exogrupales (discriminacin y
hostilidad), los cuales abren las puertas a la
polarizacin y a la activacin de divisorias
intergrupales.
Persiste un clima de desintegracin moral
creado por la guerra.
La vctima convertida en verdugo
Las confesiones de las vctimas son siempre un
punto de referencia obligado. El escritor y su-
perviviente del Holocausto, Primo Levi, ha lega-
do a la posteridad el que probablemente sea el
testimonio ms completo y estremecedor de la
lucha deshumanizada por la vida en un campo
de exterminio, el de Auschwitz, en la triloga Si
esto es un hombre, Los hundidos y los salvados y
La tregua. El captulo segundo de Los hundidos
y los salvados muestra su desconcierto ante el
renamiento de perdia y odio mostrado por
los nazis: el ltimo eslabn de la cadena de ani-
quilamiento se hallaba en manos de los propios
judos (los Sonderkommando). Ellos eran los en-
cargados de meter a sus correligionarios en las
cmaras de gas, introducirlos, ya cadveres, en
los hornos crematorios, sacarlos y esparcir sus
restos, convertidos en ceniza, en los alrededores
del campo. Haber concebido y organizado los
Escuadrones ha sido el delito ms demonaco
del nacionalsocialismo, escribe.
La vctima convertida en verdugo. Una met-
fora dolorosa que nos estremece y nos descon-
cierta porque, de pronto, pone entre parntesis
la comodidad, la claridad y la seguridad de esos
esquemas de razonamiento causal construidos
en clave psicolgica individual, y obliga a prestar
atencin al contexto: los poderosos y orgullosos
nazis somos perversos, pero vosotros, los judos,
no sois mejores. Si queremos, y lo queremos,
somos capaces de destruir no solo vuestros cuer-
pos, sino tambin vuestras almas, tal como he-
mos destruido las nuestras. Este era el mensaje
que encerraba la creacin de los comandos es-
peciales. Por eso, Levi entiende que ha llegado
el tiempo de explorar el espacio que separa a
las vctimas de los perseguidores. Ese no es un
espacio en blanco (los buenos) y negro (los
malos), sino que se trata de una zona gris, de
contornos mal denidos, que separa y une al
mismo tiempo a los dos bandos de patrones
y siervos. Una zona de vctimas y verdugos,
oprimidos y opresores, donde se dan la mano,
aparentemente contra toda lgica, la piedad ms
exquisita y la brutalidad ms destructiva.
Viktor Frankl, psiquiatra judo, comparti con
Levi el horror de Auschwitz, as como algunas de
las apreciaciones en torno a lo que all ocurra,
reunidas en su esplndida obra El hombre en
busca de sentido: Es evidente que el mero dato
de saber si un hombre fue guardia del campo o
prisionero nada nos revela de su intimidad... Las
fronteras entre estos grupos se difuminan y se
sobreponen en muchas ocasiones, y no debemos
simplicar las cosas armando que unos hom-
bres eran ngeles, y otros, demonios.
Es necesario prestar atencin al sistema, al
propio sistema concentracionario presidido por
la creencia en la superioridad de la raza aria,
marcado por la coaccin, por el terror indis-
criminado y caprichoso, organizado en torno
a una rgida y estricta jerarqua en la que cada
uno cumpla con su deber, denido en la vida
cotidiana por la humillacin y el desprecio a la
vida de los otros, presidido por la ilusin de
una identidad nica (la pertenencia a la raza
aria), y diseado con el inequvoco propsito
de dar cumplimiento a una meta colectiva (el
exterminio de los judos europeos). Es inge-
nuo, absurdo e histricamente falso creer que
un sistema infernal como era el nacionalsocia-
lismo convierta en santos a sus vctimas; por
el contrario, las degrada, las asimila a l. Las
convierte en egostas, emocionalmente apti-
cas, sumisas, indiferentes al sufrimiento y a la
muerte, insolidarias, inhumanas. El Lager es
una gran mquina para convertirnos en anima-
les, escribe Levi en Si esto es un hombre.
El caso que Elie Wiesel plantea en su triloga
resulta paradigmtico. Al poco de ser rescatado
del inerno de Auschwitz, entra a formar parte
de un grupo terrorista que se opone a la ocu-
pacin inglesa de Palestina y prepara el terreno
para la creacin del estado de Israel. En un mo-
mento determinado, al protagonistacreyente
profundo y estudioso desde su adolescencia de
los textos sagrados le encargan dar muerte a
sangre fra a John Dawson, un soldado ingls
capturado en represalia por la detencin de Da-
vid Ben Moshe, miembro de la clula terrorista.
Los detalles los cuenta Wiesel, laureado con
el Premio Nobel de la Paz en 1986, con maestra
literaria en El Alba. Los elementos centrales de
Primo Levi
El escritor y qumico Primo
Levi (1919-1987) fue depor-
tado en 1944 a Auschwitz
por su condicin de judo,
donde sobrevivi hasta su
liberacin el 27 de enero de
1945. Su obra autobiogr-
ca como superviviente del
Holocausto nos ha legado,
adems de un testimonio
histrico sobre el horror
que vivi en el campo de
exterminio de Auschwitz, el
concepto de zona gris, un
espacio en el que conuyen,
hasta llegarse a confundir,
las vctimas y los ver-
dugos, los amigos y los
enemigos, los buenos
y los malos.
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su argumentacin para justicar su paso de vc-
tima a verdugo son un interesante punto de
partida para el estudio de la violencia:
1 El enemigo. Se trata de un argumento omni-
presente: Lo nico que saba de John Dawson
es que era ingls; que era mi enemigo; eso
fue suficiente para firmar su sentencia de
muerte. No existe piedad ni medias tintas.
El undcimo mandamiento del Movimiento:
odia a tu enemigo.
2 Invocacin a Dios. A los designios divinos, a
su voluntad convertida en ley, a sus deseos in-
sondables, a su posicin decantada a nuestro
favor. Dios es un combatiente de la Resisten-
cia. Wiesel aade con la seguridad y la contun-
dencia del fantico: Dios es un terrorista. Su
plegaria ante el trance de ajusticiar a sangre
La pasin ms aniquiladora del siglo XX
es la renuncia al individuo y la acusacin
colectiva contra pueblos o grupos tni-
cos, dice Imre Kertsz, superviviente de
Buchenwald y Auschwitz y premio Nobel
de Literatura en 2002, en Dossier K, el
que puede ser considerado su legado
autobiogrco.
Sobre esta sencilla hiptesis va tra-
zando Amartya Sen, premio Nobel de
Economa en 1998, su lnea argumental
para dar cuenta a lo largo de su ensa-
yo Identidad y violencia de una de las
manifestaciones ms inquietantes de la
violencia: el terrorismo con fondo iden-
titario. El cultivo de la violencia asocia-
da con los conictos de identidad pare-
ce repetirse en todo el mundo cada vez
con mayor persistencia. Cuando, por
iniciativa propia o, en la mayora de los
casos, por exigencia de otros, nos empe-
amos en reducir a la mnima expresin
la diversidad de nuestras pertenencias,
nos empequeecemos como personas:
anulamos nuestra independencia, abdi-
camos de nosotros mismos y de nuestra
manera de ver y de estar en el mundo;
nos convertimos en prisioneros de una
identidad nica que es incompatible con
la intrnseca diversidad que nos caracte-
riza como personas. En estos casos, el
mundo es considerado a menudo una
coleccin de religiones (o de civilizacio-
nes o culturas), y se ignoran las otras
identidades que los individuos tienen y
valoran: entre ellas, las de clase, el gne-
ro, la profesin, el idioma, la moral y la
poltica... El reduccionismo de la alta teo-
ra puede hacer una gran contribucin,
a menudo inadvertida, a la violencia de
la baja poltica.
Amin Maalouf, Premio Prncipe de As-
turias en Ciencias Sociales, da un paso
ms: existen identidades directamente
asesinas, gente que comete crmenes en
nombre de su identidad religiosa, tnica,
nacional o de otra naturaleza. Quizs
esa concepcin estrecha, exclusivista,
beata y simplista que reduce toda iden-
tidad a una sola pertenencia que se pro-
clama con pasin, escribe Maalouf en el
prembulo de su libro Identidades ase-
sinas, nos obliga a renunciar de manera
regular a nuestra independencia, nos
dene como personas intercambiables,
nos obliga a pensar, a sentir y actuar de
manera idntica en un insistente ejerci-
cio de sumisin y de conformidad con la
mayora y de obediencia a las rdenes
de la autoridad, revestida muchas veces
del interesado y siniestro manto de la
religin. En una palabra, si los hombres
de todos los pases, de todas las condicio-
nes, de todas las creencias, se transfor-
man con tanta facilidad en asesinos, si es
igualmente tan fcil que los fanticos de
toda laya se impongan como defensores
de la identidad, es porque la concepcin
tribal de la identidad que sigue domi-
nando en el mundo entero favorece esta
desviacin.
El peligro de empequeecer al sujeto
Amartya Sen
Amin Maalouf
Imre Kertsz
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fra a un inocente es, con algunos matices, la
misma que invoca hoy el terrorismo salas-
ta: Padre le dije no me juzgues. Juzga a
Dios. Es l quien cre el universo e hizo que
la justicia se obtenga con la injusticia, que la
felicidad de un pueblo se adquiera al precio
de las lgrimas, que la libertad de una nacin,
como la de los hombres, sea una estatua le-
vantada sobre los cuerpos de los condenados
a muerte. Un verdadero horror.
3 Ideales sublimes. Metas sagradas y objeti-
vos inaplazables, aun a costa de la vida de los
nuestros y, sobre todo, de los otros. Nosotros
decimos que estamos comprometidos en una
lucha sagrada, que luchamos contra algo, por
algo; combatimos contra los ingleses, comba-
timos por una Palestina libre, independiente.
David ben Moshe sabe por qu lucha; John
Dawson no lo sabe. La muerte del primero
tiene sentido; la muerte del segundo es un
absurdo.
4 El contexto de guerra. El entorno de combate lo
engulle todo, lo justica todo, lo perdona todo.
Estbamos en guerra. Tenamos un objetivo,
un ideal. Tenamos un enemigo que se interpo-
na entre nosotros y el innito. Entonces, haba
que eliminarlo. Cmo? No importaba cmo.
Los mtodos no tenan ninguna importancia.
Los medios son mltiples y pronto se los olvida.
Lo que cuenta y queda es el n nico.
Francisco Flores, presidente de El Sal-
vador entre 2003 y 2007, prometi en la
campaa que le aup a la presidencia de
la Repblica acabar por la va rpida y
de manera contundente con uno de los
problemas ms graves del pas: la violen-
cia de las pandillas juveniles, las maras.
Imbuido de una ideologa simplista ba-
sada en principios como el que la hace,
la paga, Flores pretenda acabar con la
violencia mediante medidas represivas de
persecucin policial indiscriminada a toda
aquella persona cuyo aspecto externo lo
delatara, a ojo de buen cubero, como
miembro de alguna de las maras (por
sus tatuajes, vestimenta, modo de hablar,
manera de comportarse, etctera).
Con tal n estableci dos medidas le-
gales, la Ley de la Mano Dura, vigente
desde el 10 de octubre de 2003 al 10
de abril de 2004, y la Ley de la Super
Mano Dura, cuya vigencia comenz
en agosto de 2004. Anunci la medida
a bombo y platillo usando una rancia
artillera meditica, y con la ayuda y
el despliegue de 39 grupos de tareas
antipandillas (fuerzas combinadas del
ejrcito y la Polica Nacional Civil) que
se desplegaron en 139 municipios. Entre
julio de 2003 y agosto de 2004, dichas
Unidades de Choque allanaron vivien-
das, detuvieron a unos 18.800 pandille-
ros y encarcelaron a miles de ellos, lo
que colaps las crceles y los tribunales
de justicia, adems de crear una psi-
cosis de inseguridad y miedo entre la
poblacin juvenil.
Cuando analizaron los resultados de la
iniciativa, salt la sorpresa: entre 2004 y
2005, los homicidios atribuidos a las pan-
dillas pasaron de 432 a 964; los robos, de
372 a 603; las lesiones, de 197 a 362; las
amenazas, de 264 a 430, los desrdenes
pblicos, de 1539 a 2149... En una pala-
bra: los planes antipandillas no solo no
lograron reducir los ndices delincuencia-
les, sino que generaron condiciones para
que la violencia criminal se agudizara
cualitativa y cuantitativamente. Esa es
la conclusin a la que lleg el Instituto
Universitario de la Opinin Pblica de
la Universidad Centroamericana de El
Salvador. Jeannette Aguilar, su actual
directora, se ha dedicado durante aos
al estudio de las pandillas violentas. Su
balance acerca de la poltica de Flores de
llevar hasta sus ltimas consecuencias el
error fundamental para combatir la vio-
lencia de las pandillas juveniles no puede
resultar ms desolador: las leyes de la
Mano Dura y de las Super Mano Dura
fortalecieron los mecanismos internos de
cohesin y solidaridad entre los mareros;
se fortaleci la estructura y la organiza-
cin de las pandillas; se colapsaron las
crceles; se dispararon las reyertas entre
los presos con consecuencias letales; se
abri la puerta a los grupos de limpie-
za social especializados en la ejecucin
extrajudicial de pandilleros, e incluso, se
endurecieron los requisitos de ingreso en
las maras (la exigencia ms frecuente es
la eliminacin de un miembro de la mara
contraria). Adems, la detencin de los
lderes acentu la lucha por el poder en
el interior de las pandillas.
El fracaso de la Mano Dura
SOLUCIN FALLIDA
Las medidas gubernamentales represivas
contra las maras en El Salvador provocaron
el efecto contrario al deseado: fortalecie-
ron los mecanismos internos de cohesin
y solidaridad entre los mareros.
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5 El cumplimiento del deber. La planicacin,
la estrategia, la distribucin de tareas, los
sistemas de control y, de manera especial, la
jerarqua forman parte de la estructura de
cualquier organizacin. Todo va en la misma
direccin: el cumplimiento del deber, la obe-
diencia incondicional a las rdenes recibidas.
Quin ejecutar a John Dawson?, pregunt
a Gad. T, respondi. Yo?, pregunt sorpren-
dido. No daba crdito a mis odos. T, repiti
Gad. Despus de un momento agreg: son
rdenes del Viejo.
Experimentos reveladores
El hilo argumental que nos viene acompaando
guarda un estrecho parecido con las conclusio-
nes procedentes de tres de las investigaciones
ms emblemticas de la historia de la psicolo-
ga: los experimentos de Solomon Asch, Stanley
Milgram y Philip Zimbardo. A grandes rasgos,
todos ellos apuntan como ingredientes de cli-
mas sociales violentos a la conformidad del in-
dividuo con los lineamientos de la mayora, la
escasa resistencia a la presin grupal, la sumisin
a las guras de autoridad y la obediencia ciega a
sus rdenes al margen de las ms elementales
convenciones morales, la difusin de la respon-
sabilidad y la posibilidad de esconderse detrs
de una mscara (el deber, el papel que nos han
asignado, etctera).
El propio Zimbardo ha dado a conocer los de-
talles de su clebre Experimento de la Prisin
de Stanford (EPS), que llev a cabo entre el 14
y el 19 de agosto de 1971, en un extenso libro
de ttulo inquietante, El efecto Lucifer. El porqu
de la maldad [vase Ms all de la maldad, por
Steve Ayan; en este mismo nmero]. Segn indica,
es posible inducir, seducir e iniciar a buenas
personas para que acaben actuando con mal-
dad. Mientras no se demuestre lo contrario,
esas buenas personas somos tambin noso-
tros. Puede que eso no nos haga mucha gracia,
pero deberamos orillar la arrogancia de creer
que somos distintos (inmunes a la inuencia
del entorno) de quienes lo hacen y de quienes
lo hicieron. En palabras de Zimbardo: La ma-
yora de nosotros podemos sufrir unas trans-
formaciones inimaginables cuando estamos
atrapados en una red de fuerzas sociales. Es
decir, la situacin reviste importancia, mucha
ms de la que estamos dispuestos a concederle,
y mucha ms de la que acostumbra a conceder
la ley del mnimo esfuerzo por la que se rige el
funcionamiento de nuestra mente, marcado por
el error fundamental de atribucin. Tambin las
normas suelen ser un medio de dirigir nuestra
conducta en determinadas direcciones; sobre
todo, aquellas en las que algunos ven la mano
de un ser superior que no est obligado a dar
cuenta de su santa voluntad.
Por otro lado, en el gran teatro del mundo
aprendemos a interpretar papeles (roles). Unos,
los elegimos; otros nos son encomendados. A
veces, el guion se aduea del personaje, el hbi-
to acaba aduendose del monje. El anonimato
ayuda a ejecutar acciones que no seran posibles a
cara descubierta. Cuando una persona se siente
annima en una situacin, como si nadie se diera
cuenta de su verdadera identidad y, en el fondo,
como si a nadie le importara, es ms fcil indu-
cirle a actuar de una manera antisocial, seala
Zimbardo. De acuerdo con un elemental principio
de coherencia cognitiva, cuando una persona se
ve obligada a actuar de una determinada manera,
tiende a congraciar lo que piensa con lo que hace.
La gente tiene ms capacidad para racionalizar
que para ser racional; tiende a justicar las dis-
crepancias entre su moralidad privada y los actos
que la contradicen. Nos guste o no, actuamos
con un ojo puesto en lo que los otros piensan
y opinan al respecto: la necesidad de respaldo y
aprobacin social est presente en nuestras ac-
ciones y, todava ms, el miedo al rechazo, a la
soledad y a la exclusin. La conformidad frente
a la presin de la mayora es un fenmeno que
forma parte de nuestra vida cotidiana y, mucho
ms, de contextos marcados por el afn de unani-
midad, por un escaso respeto a la independencia,
por verdades con vocacin de eternidad, por un
liderazgo autoritario, etctera.
En denitiva, el poder, la obediencia a las r-
denes recibidas, el cumplimiento del deber, las
justicaciones ideolgicas, los ideales colectivos,
la bsqueda de un enemigo culpable de nuestros
males y fracasos, la presin grupal, el clima so-
cial... todas estas son algunas de las razones que
han estado, siguen y seguirn presentes en las
manifestaciones ms dolorosas y destructivas
de la violencia.
Amalio Blanco es catedrtico de psicologa social en la
Universidad Autnoma de Madrid. En la actualidad coordina
el Grupo de Investigacin en Violencia y Bienestar Social.
BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA
AQUELLOS HOMBRES GRISES.
EL BATALLN 101 Y LA SO-
LUCIN FINAL EN POLONIA.
C. Browning. Edhasa, Barce-
lona, 2002.
GENESIS OF SUICIDE TERRO-
RISM. S. Atran en Science,
vol. 299, pgs. 1534-1539,
2003.
MORIR PARA GANAR. R. Pape.
Paids, Barcelona, 2006.
TRILOGA DE AUSCHWITZ.
P. Levi. El Aleph, Barcelona,
2006.
EL EFECTO LUCIFER. EL PORQU
DE LA MALDAD. P. Zimbardo.
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TRILOGA DE LA NOCHE:
LA NOCHE, EL ALBA, EL DA.
E. Wiesel. El Aleph, Barce-
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PSYCHOLOGY OUT OF THE
LABORATORY: THE CHALLENGE
OF VIOLENT EXTREMISM.
J. Ginges, S. Atran, S. Scha-
deva y D. Medin en Ame-
rican Psychologist, vol. 66,
pgs. 507-519, 2011.
Cuando una persona se ve obligada a actuar
de una determinada manera, tiende a
congraciar lo que piensa con lo que hace
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 75
V
arias las de sofs se alinean en el
vestbulo del hotel Europischer
Hof. Este lujoso establecimiento sito en
la ciudad alemana de Heidelberg ofrece el
marco adecuado para un encuentro con,
sin duda alguna, el ms famoso psiclogo
vivo. Philip Zimbardo acude a la entrevis-
ta apoyndose en un bastn, aunque su
apretn de manos es firme. Su mirada
despejada y curiosa. Y su sonrisa reeja
cierta astucia.
El experimento de la crcel, realizado
en la Universidad Stanford y considerado
uno de sus estudios ms famosos, tuvo
que interrumpirse al cabo de pocos das,
ya que los probandos escogidos al azar
para desempear el papel de prisioneros
o vigilantes comenzaron a agredirse. Qu
razones le llevaron a desarrollar este ex-
perimento?
Durante la guerra de Vietnam particip
en manifestaciones contrarias al conicto.
Me sorprendi la energa que mostraban
los estudiantes. En clase coment: Siem-
pre pens que deba hacer todo el trabajo
en los seminarios, pero ustedes tienen
mucha ms energa que yo. Les propon-
go diez preguntas que me interesan pero
para las que no tengo respuesta ninguna.
Los estudiantes, organizados en grupos de
trabajo, eligieron cada uno una cuestin
y recogieron ideas. Una de las preguntas
se refera a qu ocurre con una persona
que llega por primera vez a la crcel. Los
jvenes estudiantes propusieron que el n
de semana se recrease en la residencia del
campus la misma situacin que se vive en
una prisin. Al lunes siguiente llegaron a
clase y contaron cun mala haba sido la
experiencia. Algunos incluso empezaron
a llorar. Me pregunt si la situacin que
haban creado los estudiantes realmente
ejerca un poder sobre ellos, o se trataba
simplemente de la reaccin concreta de
los participantes que se interesaban por
este tema. Anunci a mis asistentes que
nosotros mismos realizaramos el expe-
rimento. Intentamos recrear la psicologa
de la crcel de la forma ms realista posi-
ble, con la vergenza y la indefensin que
sienten los reclusos, pero tambin con el
poder ilimitado de los vigilantes.
Qu le impresion ms durante el ex-
perimento?
La dinmica que tom todo de manera
repentina. Ya en la segunda noche, los
vigilantes empezaron a despertar a cada
instante a los internos para acosarlos; les
obligaban a cantar o hacer exiones. Los
casos de humillaciones y trato degradan-
te empezaron a proliferar. Treinta y seis
horas despus del inicio del experimen-
to se registr el primer caso de choque
emocional en uno de los prisioneros. Al
principio cre que estaba ngiendo; cada
da tenamos que dejar marchar a indivi-
duos y sustituirlos por otros. Habramos
podido decir bastante antes que el poder
de la situacin haba quedado demostra-
do, dando por nalizado el experimento
en aquel momento. Sin embargo, esto fue
para m el aspecto ms dramtico; en ese
instante yo mismo me haba transforma-
do en un jefe de vigilantes a quien le daba
prcticamente igual el destino de las per-
sonas. En lugar de preocuparme por las
vctimas, me dedicaba a observarlo todo
de forma meticulosa. El estudio giraba en
torno al modo en que unos estudiantes
normales se convertan en prisioneros y
vigilantes, pero tambin yo me transfor-
m. Aunque personalmente no hice nada
malo, s que di el permiso para hacerlo.
Quin interrumpi el experimento?
Al nal de la primera semana invit a un
grupo de estudiantes para que nos entre-
vistasen. Entre ellos se encontraba una
mujer con la que mantena una buena
amistad. Ella vio cmo los vigilantes colo-
caban a los reclusos en la, les ponan sacos
encima de la cabeza, les pegaban y les chi-
llaban. Recuerdo que en aquel momento
expliqu: Esta es la carrera para llegar al
lavabo. La mujer me contest con lgri-
mas en los ojos: Es terrible lo que les ests
haciendo a los chicos. Entonces compren-
d que tena razn, que debamos nalizar
el experimento. La buena noticia es que al
ao siguiente me cas con esa mujer [re].
El experimento de la crcel ejerci una
gran inuencia en investigadores poste-
riores. Su joven colaborador Jonathan
Haidt, de la Universidad de Virginia en
Charlottesville, critic en fecha reciente
que la psicologa social tiene una orien-
tacin unilateral porque las facultades
estn dominadas por progresistas. Qu
opinin le merece?
Siento un gran respeto por Jonathan
Haidt. Es una de las personas ms inte-
Ms all de la maldad
El padre del legendario experimento de la crcel de Stanford, Philip Zimbardo, fue considerado
durante aos el psiclogo experto del lado oscuro del alma. A sus 78 aos quiere deshacerse de esta
imagen, adems de promover la bondad en el ser humano
ENTREVISTA REALIZADA POR STEVE AYAN
ENTREVISTA
Los psiclogos no se consideran a s mismos
como transformadores de la sociedad,
aunque deberan hacerlo
76 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
ligentes que conozco. Coincido con l en
que los psiclogos, quizs en especial los
psiclogos sociales, tienden a defender
ideas progresistas. Por supuesto, tal acti-
tud puede inuir en los modelos que se
desarrollan en psicologa. El estudio so-
bre el poder que ejerce la autoridad en la
personalidad surgi en la dcada de los
treinta del siglo XX como reaccin contra
el fascismo. Uno de los primeros trabajos
experimentales, realizado por Kurt Lewin,
compar a lderes autocrticos, democr-
ticos y liberales. De este trabajo surgi
toda una lnea de investigacin.
Cmo lleg al mundo de la psicologa?
Mi familia proviene de Sicilia. Muchos
psiclogos sociales eran inmigrantes y
pertenecan a una minora; adems, por
lo general, eran pobres. Posiblemente, las
personas adoptan una actitud ms bien
situacionista cuando su entorno social
es desfavorecido. Si una persona ha cre-
cido en un ambiente privilegiado y a su
alrededor solo ve xito, cree que su suerte
est determinada por factores genticos.
Si, en cambio, eres pobre, te dices: Si la si-
tuacin fuese diferente, las cosas me iran
de otra manera. Mi compaero de clase
en el instituto Monroe en el Bronx, el pe-
queo Stanley Milgram, y yo realizamos
dos de los estudios ms conocidos sobre el
poder de las circunstancias aos ms tar-
de. En 1949 estbamos sentados juntos en
la misma aula. No haba transcurrido mu-
cho tiempo desde el Holocausto, y nos pre-
guntamos si una cosa as podra ocurrir
en Estados Unidos. En aquel momento le
respond a Stanley que eso solo poda pa-
sar en la Alemania nazi, pero l me repli-
c: Le descargaras un electrochoque a
una persona desconocida si una autoridad
como Hitler te lo ordenase? Nunca, le
contest. Stanley movi la cabeza: Los
vigilantes del campo de concentracin se
decan lo mismo y acabaron colaborando
en las torturas.
En su libro El efecto Lucifer expuso
por qu cada persona, en determinadas
circunstancias, puede convertirse en un
ser capaz de practicar una violencia ex-
trema. Ello demuestra que la situacin
desempea una mayor incidencia en el
comportamiento moral que la propia per-
sonalidad. No deberan tenerse siempre
en consideracin ambos aspectos?
La lucha entre la personalidad, por un
lado, y el contexto social, por otro, no
tiene sentido. Lo que cuenta siempre es
la persona en la situacin. El aspecto deci-
sivo es que no tomamos en cuenta las ove-
jas negras del rebao, sino al pastor que
PHILIP ZIMBARDO

Naci en 1933 en Nueva York, en el


seno de una familia de inmigrantes
sicilianos.

Tras doctorarse en 1959 en la Univer-


sidad de Yale, ejerci como profesor
asistente en la Universidad de Nueva
York.

Desde 1968 es profesor de psicologa


social en la Universidad Stanford, en
Palo Alto (California); en la actualidad,
emrito.

En 2004 testic como experto en el


proceso sobre los excesos de violencia
cometidos por los soldados estadouni-
denses en la prisin militar de Abu
Ghraib (Irak).
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 77
las guarda; es decir, el sistema o la auto-
ridad. En el caso del ejrcito, por ejemplo,
se producen con frecuencia situaciones
en las que las personas se ven sometidas
a manipulaciones. Desde un punto de vis-
ta psicolgico, ello supone que debemos
entender la interrelacin dinmica entre
persona, situacin y sistema.
Los conocimientos sobre la interrela-
cin entre persona, situacin y sistema
son muy tiles para la sociedad. Qu
puede aportar la investigacin?
Lamentablemente, en muchos pases la
psicologa carece de la importancia que
debera tener. Los polticos creen que sa-
ben cmo funcionan las cosas, y con fre-
cuencia toman decisiones contrarias a las
pruebas que aporta la psicologa en lugar
de modicar normas y leyes de tal manera
que se apoye el comportamiento positivo
y se minimice el negativo. Como conse-
cuencia de ello, los psiclogos no se consi-
deran a s mismos como transformadores
de la sociedad, aunque deberan hacerlo.
Proporciona la psicologa, al menos
para el individuo, consejos prcticos ade-
cuados?
No solo para el individuo. La mayora
de las empresas confan hoy en da en
la psicologa de gestin. Las agencias
publicitarias demandan grupos focales;
tambin en la actualidad resulta mucho
menos probable que los padres peguen a
sus hijos. Adems, cada vez son menos las
personas que cuestionan la importancia
de la psicoterapia. No obstante, podemos
emplear los conocimientos psicolgicos de
una forma todava ms beneciosa para
el bienestar humano.
Con su nuevo proyecto Heroic Imagi-
nation intenta ayudar a las personas a
actuar con valenta. Qu sentido tiene?
Pues justamente lo contrario de lo que he
hecho hasta ahora. Hasta ahora he sido
el Dr. Evil, que estudiaba aquellas condi-
ciones en las cuales las personas buenas
hacan el mal. Ello llev a cuestionarme
cmo podemos sobreponernos a esas
fuerzas. De todas las personas que se
sometan a mis estudios, siempre haba
una parte, en torno al diez por ciento, que
lograba imponerse a la maldad. Lo mismo
ocurri en el experimento de Milgram. La
pregunta estriba en: De qu tipo de per-
sonas se trata? En mi opinin, los hroes
son individuos que pueden protegerse de
poderosas fuerzas sociales, aunque casi
no existen estudios sobre el tema del he-
rosmo. Creo que cualquier persona pue-
de ser un hroe. Por esta razn fund una
organizacin sin nimo de lucro en San
Francisco. Tenemos un equipo formado
por una docena de personas. Iniciamos
proyectos de investigacin y apoyamos a
doctorandos en todo el mundo.
Algn ejemplo?
Con mi compaero Piero Bocchiaro, de la
Universidad de msterdam, acabamos de
nalizar un estudio sobre la denuncia
por motivos morales. Es uno de los pri-
meros que se realizan en este terreno. La
investigacin se llev a cabo intencionada-
mente en los Pases Bajos, en un entorno
universitario muy progresista. Piero indi-
c a los estudiantes que habamos llevado
a cabo investigaciones sobre la privacin
sensorial durante las cuales algunos de
los probandos sufrieron alucinaciones o
dolores de cabeza; incluso algunos pade-
cieron tales efectos despus de nalizar
las pruebas. A este respecto se les coment
que nuestra intencin era repetir el expe-
rimento en Holanda, por lo que necesit-
bamos la ayuda de los estudiantes para
convencer al mundo acadmico de que
se trataba de un estudio importante. Se
inst a los estudiantes a que escribieran
a la Comisin de tica de la Universidad
para expresarle su consentimiento de
someterse a la prueba. Tambin se les in-
dic que si desarrollaban bien su trabajo,
recibiran una graticacin. Tuvimos en
cuenta tres alternativas: participantes que
de inmediato enviaban una carta rmada
a la Comisin de tica para comunicar su
consentimiento; estudiantes que no ha-
can nada, y aquellos que denunciaban
al jefe de estudios ante la Direccin de la
universidad. La ltima actitud constitua
la condicin de hroe. En una encues-
ta anterior, ocho de cada diez personas
haban confesado que, si se les planteaba
someterse a un experimento de esta natu-
raleza, optaran por denunciar los hechos.
Sin embargo, en la situacin concreta ex-
puesta, ni siquiera una dcima parte del
grupo lo hizo.
Convertir a individuos en hroes. No
es un reto muy difcil?
La mayora de nuestros proyectos se di-
rigen a personas jvenes. Nosotros desa-
rrollamos programas formativos para es-
cuelas. Disponemos ya de sesenta vdeos
accesibles en lnea. En uno de ellos pode-
mos ver a una mujer que se desvanece
en la calle y 35 personas pasan a su lado
sin hacer nada por ella. Denominamos al
fenmeno efecto espectador: cuando
muchas personas se encuentran presen-
tes, la norma general, por desgracia, suele
ser la de no hacer nada. Nosotros instamos
a los escolares a reexionar sobre cmo
pueden cambiar su actitud a travs de los
conocimientos adquiridos. Tambin nos
ocupamos del coraje civil en empresas
e iniciativas para el voluntariado social.
Hemos inventado el hroe tecnolgico:
jvenes que estudian en el instituto acu-
den a residencias de ancianos y ensean
a las personas mayores a navegar por In-
ternet. Estamos abiertos a nuevas ideas y
sugerencias.
BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
DER LUZIFFER EFFEKT. DIE MACHT DER UM-
STNDE UND DIE PSYCHOLOGIE DES BSEN.
P. Zimbardo. Spektrum Akademischer
Verlag, Heidelberg, 2008.
DIE NEUE PSYCHOLOGIE DER ZEIT: UND WIE
SIE IHR LEBEN VERNDERT WIRD. P. Zim-
bardo, J. Boyd. Spektrum Akademischer
Verlag, Heidelberg, 2011.
Los hroes son individuos que pueden protegerse
de poderosas fuerzas sociales; creo que cualquier
persona puede ser un hroe
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comienzos del verano de 1945 aterri-
z en Mondorf-les-Bains, villa luxem-
burguesa donde se haba creado un centro
de reclusin para sospechosos de crme-
nes de guerra, un preso de 52 aos. Este
hombre, que arrastraba consigo 49 male-
tas, joyas incrustadas de pedrera, pitille-
ras de oro, relojes preciosos y casi todas
las reservas mundiales de paracodena
(un narctico), se haba entregado a o-
ciales aliados algunas semanas antes. Tras
detentar durante una docena de aos un
poder casi ilimitado que le permita exi-
gir cuanto quisiese, ocupaba ahora una
pequea celda sin ms mobiliario que un
inodoro, un catre, una silla y una mesa. El
sangriento hundimiento del Tercer Reich,
a cuyo Gobierno todava representaba por
ser aunque cautivo su jerarca vivo de
mximo rango, le haba trocado en lder
sin seguidores, en comandante sin com-
batientes, en preso acusado del asesinato
de millones de personas y de la comisin
de otros crmenes contra la humanidad.
El preso reconoca el derecho de los vence-
dores de la Segunda Guerra Mundial para
castigar a los dirigentes nazis; empero se
propona defender con vigor sus actos
cuando fuese juzgado como criminal de
guerra.
Tal era la situacin de Hermann Goe-
ring, antiguo lugarteniente de Adolf Hit-
ler, presidente del Reichstag, comandante
en jefe de la Luftwaffe, miembro del Con-
sejo Secreto del Gabinete y mariscal del
Reich (amn de otra ristra de ttulos ocia-
RETROSPECTIVA
LA MENTE DE GOERING
Los encuentros en prisin de Hermann Goering, criminal de guerra nazi, y el psiquiatra que llevaba su
caso, Douglas M. Kelley, abren interrogantes sobre la responsabilidad, la lealtad y la naturaleza del mal
JACK EL-HAI
HERMANN GOERING (1893-1946)
Lugarteniente de Hitler y comandante supremo de la Luft-
waffe. Fundador de la Gestapo, fue condenado a muerte
por el tribunal militar internacional de Nremberg.
DOUGLAS M. KELLEY (1912-1958)
Psiquiatra militar del ejrcito estadounidense, tena la
misin de diagnosticar la salud mental de Goering para
determinar si era apto para ser juzgado o no.
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les), cuando Douglas M. Kelley, psiquiatra
estadounidense de 32 aos, entr en su
celda para la primera de las que iban a ser
numerosas entrevistas. Kelley se contaba
entre las escassimas personas (mdicos,
abogados y guardianes) a las que se per-
miti el contacto con Goering. A lo largo
de los seis meses siguientes, el preso y el
psiquiatra fueron desmenuzando el resul-
tado de la guerra y la suerte de la familia
de Goering. Y preparando el legado del
mariscal del Reich.
Para el preso, esas conversaciones eran
un alivio en el estrs de su estricta reclu-
sin. Para Kelley, comandante del Cuerpo
Mdico Militar estadounidense y jefe de
psiquiatra de las fuerzas armadas de los
Estados Unidos, era mucho ms lo que se
jugaba. Las entrevistas le ofrecan una mi-
rada sin par a las honduras de la mente de
uno de los ms infames criminales de to-
dos los tiempos, as como la oportunidad
de analizar las personalidades de los nazis
de elevado rango detenidos en Mondorf-
les-Bains. Tras los horrores de la guerra,
Kelley escriba: [...] de nada habra servi-
do la casi total destruccin de la cultura
moderna si no se extrajeran las debidas
lecciones sobre las fuerzas que provocaron
tal caos. Hemos de comprender los por-
qus del xito nazi, para adoptar las medi-
das necesarias que impidan la recurrencia
de tal maldad. Goering, por otra parte,
era el nico superviviente del pinculo
del poder nazi: Hitler, Heinrich Himmler
y Joseph Goebbels se haban suicidado.
Kelley alentaba la esperanza de utilizar
la informacin que pudiera recopilar para
abrir nuevos espacios en el estudio de la
motivacin criminal mediante la aplica-
cin del test de Rorschach (una serie de
lminas impresas con manchones de tin-
ta), instrumento psicolgico del que era
abanderado desde haca tiempo.
Los papeles personales de Kelley y los
historiales mdicos que conserv cuyo
examen nunca ha permitido su familia,
hasta concederlo para este artculo ha-
cen ver con cunta tenacidad persigui el
psiquiatra sus ambiciones en la celda de
Goering, llegando a traspasar las lindes de
su labor de mdico y condente de su pa-
ciente, para actuar tambin de informante
de la Fiscala, al tiempo que elaboraba gra-
ves conclusiones sobre la mentalidad del
nazi. En el momento del juicio, Kelley esta-
ba experimentando la peculiar disonancia
mental que hoy maniestan numerosas
personas que trabajan con delincuentes:
aunque aborreca las atrocidades que
Goering cometi u orden, Kelley lleg a
considerarle un ser humano cautivador;
agradable, incluso.
En sus esfuerzos por encontrar una
lgica en la personalidad de Goering,
Kelley fue uno de los precursores en la
evaluacin psiquitrica de criminales de
guerra. Los pasos en falso que cometi y
la nebulosa denicin de sus lmites de
conducta presagiaban los conictos ticos
que psiclogos y psiquiatras militares se-
guiran afrontando durante la Guerra Fra,
y en fechas ms recientes, en las guerras
que han engendrado prisiones militares
como Abu Ghraib, en Irak, o Guantnamo,
en Cuba. Problemas de lealtad, as como
la desconcertante disonancia entre los
crmenes que se atribuyen a un preso y
los atractivos que ofrece su personalidad,
siguen fascinando a los especialistas en
psicologa que participan en los interroga-
torios a detenidos en el campo de batalla.
El buen mdico
El cometido ocial de Kelley en Mondorf-
les-Bains primero, y en la prisin de N-
remberg despus, donde seran recluidos
Goering y otros 21 jefes nazis de alto
rango para ser juzgados por un tribunal
internacional del que no existan prece-
dentes, consista en atender las necesida-
des mdicas de los detenidos mientras se
valoraba si estaban cuerdos y eran aptos
para afrontar un juicio. Kelley, nacido en
una poblacin montaesa en la Sierra
Nevada de California, haba logrado a los
30 aos trepar en la psiquiatra hasta un
puesto de responsabilidad en el Hospital
Psicoptico del Condado de San Francisco.
Ingres en el ejrcito y sirvi en el conic-
to europeo de la Segunda Guerra Mundial
como jefe de psiquiatra del 30.
o
Hospital
General. Ello le situ en el lugar adecuado
y en el momento preciso para el histrico
RESUMEN
Un juicio en Nremberg
1
Tras la Segunda Guerra Mundial,
el psiquiatra estadounidense
Douglas M. Kelley trabaj de cerca
con jerarcas nazis encarcelados.
2
Aunque Kelley aborreca los cr-
menes del partido nazi, estableci
una relacin estrecha con Hermann
Goering, el nazi de ms alto nivel an
vivo. Este impresion al psiquiatra por
su inteligencia, tenacidad y dedicacin
a su pas, familia y amigos.
3
Kelley se encontr en el dilema
de mantener la lealtad a los su-
periores mientras velaba por la salud
y bienestar de sus pacientes.
EN PRISIN
Hermann Goering permaneci encarcelado
en la prisin de Nremberg durante los pro-
cesos por los crmenes de guerra.
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juicio previsto en Nremberg al concluir
la guerra. Kelley no hablaba alemn, pero
su ambicin, su inteligencia y su ardien-
te curiosidad le impulsaron a aprovechar
esta oportunidad irrepetible de escrutar
a los lderes nazis.
Las primeras impresiones de Kelley
sobre su ms notorio sujeto fueron me-
morables. Todos los das, cuando llegaba
a su celda durante mis rondas, escriba
Kelley, se alzaba de un salto de su asien-
to, me saludaba con una amplia sonrisa
y la mano extendida, me acompaaba
hasta su catre y se palmeaba el torso con
su manaza. Buenos das, doctor. Me ale-
gro mucho de que haya venido a verme.
Por favor, doctor, sintese. Sintese aqu.
Despus relajaba su corpachn... justo a
mi lado, presto a responder a mis pre-
guntas. A pesar de la mediacin de un
traductor, Kelley lo encontr encantador
cuando Goering quera serlo, inteli-
gente, elocuente e imaginativo. Goering
experimentaba un entusiasmo infantil
en la exhibicin del botn de guerra que
haba podido conservar consigo en su cau-
tiverio: grandes anillos, un conjunto con
un colosal rub montado en platino, otros
con esmeraldas y diamantes azulados, as
como una enorme esmeralda sin montar.
En un principio, Kelley tuvo que con-
centrarse en mejorar la salud de Goering
y poner n a una drogadiccin que vena
de antiguo. Cuando el mariscal del Reich
fue capturado por los Aliados, consuma
a diario grandes dosis de paracodena, un
narctico que por entonces solo se produ-
ca en Alemania, para uso analgsico. Su
adiccin se remontaba a operaciones de
odontologa en los aos treinta. Goering
fue gradualmente dejando de engullir
pldoras gracias a cierta manipulacin
psicolgica de Kelley. Goering estaba
muy ufano de su... podero fsico... y de su
capacidad para soportar el dolor, escribi
el psiquiatra. Por consiguiente, result
fcil sugerirle que si bien hombres ms
dbiles... pudieran seguramente necesitar
medicamentos para desprenderse de una
habituacin a las drogas, l, hombre fuerte
y de recia voluntad, no tendra necesidad
de recurrir a ellos.
Cuando el preso logr librarse del nar-
ctico, Kelley dedic la atencin a su ob-
jetivo principal: el estado psiquitrico del
recluso nazi. En razn de sus responsabili-
dades ante el tribunal internacional, el psi-
quiatra tena que determinar si Goering
era mentalmente competente para afron-
tar un juicio. Por otra parte, deba resolver
su propio rompecabezas: Qu mova al
nazi y qu caracterizaba su personalidad?
Kelley empez por recopilar la historia de
Goering: desde sus principios como pilo-
to de caza en la Primera Guerra Mundial,
pasando por su amistad con Hitler en los
primeros aos veinte, y su ascenso en las
las nazis hasta llegar a comandante de la
Luftwaffe y probable sucesor del Fhrer.
Con esta fundamentacin, elabor su pro-
pia valoracin psiquitrica.
TRIBUNAL EN EL PALACIO DE JUSTICIA
Gran Bretaa, Francia, Estados Unidos y la
Unin Sovitica invocaron un juicio militar
para una justa y rpida sentencia de los
criminales de guerra del Eje europeo.
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La personalidad
del criminal de guerra
Kelley hallbase convencido de que el test
de Rorschach, desarrollado por el psiquia-
tra suizo Hermann Rorschach tras la Pri-
mera Guerra Mundial, era de importancia
crucial para comprender a Goering y a los
dems nazis prisioneros. En dicha prueba
se presentan al sujeto 10 imgenes abs-
tractas, que este debe describir y utilizar
para trenzar una explicacin o historia
justicativa. Kelley era considerado ex-
perto evaluador de personalidades por
medio de la aplicacin de este mtodo,
que consiste en centrarse en diversos as-
pectos de las respuestas de los sujetos a las
imgenes de los borrones. Tena en cuenta
si los sujetos se referan a la totalidad de
la gura o solo a ciertos detalles, as como
el sentido lgico de sus interpretaciones.
(Entre 1950 y 1970, el test de Rorschach
sigui siendo la prueba de personalidad
ms utilizada. En la actualidad se encuen-
tra bastante desacreditado; incluso nume-
rosos psiclogos no recomiendan servir-
se de l para el diagnstico de trastornos
mentales.) Las conclusiones del anlisis
de sus test Rorschach con Goering nunca
llegaron a ser conocidos por el tribunal,
aunque Kelley estaba convencido de que
podran revelarle los entresijos psicolgi-
cos del lder derrocado.
Por entonces, Goering haba sido trasla-
dado al Palacio de Justicia de un Nrem-
berg arrasado por las bombas. All, l y un
elenco de altos cargos nazis capturados
por los Aliados (entre ellos Alfred Jodl,
jefe del estado mayor del ejrcito ale-
mn; Joachim von Ribbentrop, ministro
de asuntos exteriores; Rudolf Hess, an-
teriormente Fhrer del delegado; Alfred
Rosenberg, el lsofo del Partido Nazi, y el
Jefe de las Juventudes Hitlerianas, Baldur
von Schirach) eran mantenidos en con-
namiento solitario durante su juicio. El
alcaide de la crcel de Nremberg, el co-
ronel Burton Andrus, haba hecho venir a
un psiclogo de Estados Unidos, Gustave
M. Gilbert, para que ayudase a Kelley en la
evaluacin de los prisioneros. Kelley no
recibi de buen grado la ayuda de Gilbert;
de hecho, la relacin entre ambos sola ser
tensa. A pesar de ello, efectuaron una eva-
luacin Rorschach completa de casi todos
los acusados de crmenes de guerra.
Los resultados de Goering constituye-
ron para Kelley una sorpresa, pues segn
la propaganda blica, los lderes nazis
tenan que estar locos. Las respuestas de
Goering a las imgenes del Rorschach
revelaban una personalidad bsica nor-
mal, escribi Kelley; aunque tambin
reejaban un acusado egocentrismo y
poderosos impulsos emotivos. En cam-
bio, no indicaban que en la mente de
Goering hubiera nada anmalo grave. A
pesar de ello, el psiquiatra consider que
los resultados del test constituan un paso
en la direccin correcta para ahondar en
el pensamiento de Goering. Aplic al re-
cluso pruebas de inteligencia; le asign un
cociente intelectual de 138, el tercero ms
alto entre los nazis encarcelados. (Goering,
muy vanidoso, estaba encantado con esta
puntuacin.)
Kelley observ adems que el prisione-
ro era cnico y rebosaba fatalismo msti-
co, lo cual explicaba por qu no se senta
responsable de conductas suyas durante
la guerra, como el asesinato de rivales o
adversarios polticos, o su complicidad en
genocidios. En su informe psiquitrico y
neurolgico inicial sobre Goering (docu-
mento que permaneci oculto entre los
papeles personales de Kelley durante los
ltimos 65 aos) el psiquiatra anotaba la
volatilidad emotiva de Goering y su ja-
cin narcisista en lo que perciba como be-
lleza y vigor de su cuerpo. Preocupado por
la salud cardaca del preso nazi, se vali
de esta obsesin suya para convencerle de
que adelgazase: Cuando le indiqu que
as ofrecera una imagen mucho mejor en
el juicio, estuvo de acuerdo, y comi con
moderacin.
Mucho ms intimidatoria era la faceta
terrible que Goering presentaba, en con-
traste con la impresin de bonhoma y elo-
cuencia de sus primeras entrevistas. Este
hombre, que en su condicin de Maestro
Forestal del Reich haba condenado repeti-
damente la crueldad contra los animales,
promulgando leyes prudentes y humanas
para la preservacin de la naturaleza, no
haba dudado en ordenar el bombardeo
de msterdam en 1940, ciudad indefensa;
bombardeo que arras su centro, y dej
sin hogar a 85.000 personas. En otra oca-
sin, habiendo Goering referido con toda
naturalidad el asesinato de un antiguo
asociado, Kelley le pregunt cmo pudo
resolverse a exigir que su antiguo amigo
fuese asesinado. Goering dej de hablar
y me mir como a un bobo de pocas luces.
Despus se encogi de hombros, volvi
lentamente hacia arriba las palmas de las
manos, y con claros y sencillos monosla-
bos explic: Era un estorbo....
Qu conclusiones extrajo Kelley de
todo ello? En el informe dirigido al tribu-
nal internacional de crmenes de guerra
declar a Goering legalmente cuerdo y
competente para ser juzgado. Pero en el
estudio de la personalidad de Goering que
reserv para s, Kelley armaba: Fue sin
duda el ser humano ms despiadado que
yo haya experimentado jams.
Creciente admiracin
La brutalidad de Goering, en lugar de re-
peler a Kelley, intensic en el psiquiatra
la determinacin de lograr cierta com-
prensin de la mentalidad del cautivo.
14 DE JULIO DE 1938
Goering con Emmy, su esposa, y su hija
Edda, recin nacida.
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Con el tiempo lleg a plasmarse una
inslita relacin de conanza entre am-
bos. Dedicaban horas a discutir la poltica
alemana, la estrategia de la guerra, y el
probable resultado del ya cercano juicio.
Goering a menudo haca nfasis en que l
asuma la responsabilidad de muchos de
los presuntos crmenes de guerra, entre
ellos, la deliberada vulneracin de trata-
dos internacionales con el n de poner
en pie a Alemania y contribuir a que su
nacin lograse su destino. Pues claro
que nos rearmamos! arm. Rearma-
mos Alemania hasta encresparla como
un erizo. Lo nico que lamento es no
habernos rearmado ms. Los tratados,
desde luego, no valan para m ms que
como papel higinico. Y, desde luego,
yo ansiaba una Gran Alemania. Si po-
damos lograrlo paccamente, bueno y
bonito. Si no... daba lo mismo. Cuando
me dijeron que al construir la Luftwaffe
estaba jugando con una posible guerra,
les respond que ciertamente no estaba
dirigiendo un internado para seoritas
de buena familia.
En otros momentos, menos a la defen-
siva, Goering admiti ante Kelley otros
impulsos. En conversaciones conden-
ciales, echado sobre el catre de su celda... a
veces admita que su motivo bsico haba
sido una y una sola motivadora ambicin:
lograr para Hermann Goering el mando
supremo del Tercer Reich, rememoraba
Kelley. Otras veces explicaba que se trata-
ba de su propia supervivencia. Cuando el
psiquiatra le pregunt por qu era como
el perro faldero de Hitler, que a todo le
deca que s, incluso a los planes ms de-
safortunados cuando la guerra presenta-
ba tan mal cariz para Alemania, Goering
sardnicamente replic, Tenga la bondad
de indicarme en Alemania alguien que le
dijera No, y no se encuentre hoy yacien-
do a dos metros bajo tierra.
En sus conversaciones, Goering expli-
caba que, siendo el ltimo representante
del Gobierno alemn, senta una gran
responsabilidad, no por sus crmenes,
sino por el juicio que de l hiciera la His-
toria. Goering planeaba en concordan-
cia su estrategia de defensa. Una y otra
vez, escriba Kelley, me repeta jactan-
ciosamente: S, s que me van a ahorcar.
Estoy preparado. Pero estoy decidido a
pasar como un gran hombre a la histo-
ria de Alemania. No podr convencer al
tribunal, pero al menos s podr conven-
cer al pueblo alemn de que todo cuando
hice fue para el Gran Imperio Germnico.
Dentro de cincuenta o sesenta aos habr
estatuas de Hermann Goering por toda
Alemania. Estatuas pequeitas, tal vez,
pero una en cada hogar alemn. Goering
despreciaba los temblequeos de ltima
hora de algunos acusados nazis que le
acompaaban en Nremberg. Yo, nun-
ca!, proclamaba. Kelley admiraba esta ac-
titud decidida, respetaba tambin lo que
el recluso describa como sumo afecto y
ternura hacia su familia y amigos.
Mas, por mucha que fuese su admira-
cin, en nada atenu los sentimientos de
responsabilidad de Kelley hacia su propio
Gobierno. En sus frecuentes memorandos
al general William Donovan (Wild Bill),
fundador de lo que pronto sera la CIA,
y que a la sazn actuaba en Nremberg
como ayudante del scal principal, Kelley
comparta informaciones que sin duda
habran sido calicadas de condencia-
les y reservadas en una relacin normal
entre mdico y paciente. En una de es-
tas reseas, fechada el 11 de noviembre
de 1945, Kelley revelaba la estrategia de
defensa de Goering; tambin haca saber
su idea de invocar a Lord Halifax como
testigo para que acreditase la disposicin a
buscar acuerdos de paz antes de la guerra.
Donovan era informado dos semanas des-
pus de que Goering haba asumido ple-
na responsabilidad por el plan cuatrienal
alemn de mediados de los aos treinta,
un conjunto de reformas econmicas y
militares que contravenan diversos ar-
tculos del Tratado de Versalles que dio n
a la Primera Guerra Mundial. Las simpa-
tas de Kelley hacia Goering traslucieron:
le pidi a Donovan que se acolchasen los
banquillos de madera de los acusados, en
deferencia a la edad y la salud de Goering
y de otros de los acusados.
Intereses en conicto
Con su proceder, Kelley se haba enredado
en un dilema profesional. Era el mdico
de Goering, su compaero de conversa-
cin y condente, el observador psiqui-
trico, o el informante para la fiscala?
INCORREGIBLE
El 21 de noviembre de 1945, Herman
Goering intent defender sus crmenes de
guerra ante el tribunal militar internacional
en el Palacio de Justicia de Nremberg.
Se declar no culpable. U
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Nunca, hasta entonces, haba existido un
contacto tan ntimo entre un psiquiatra y
un enemigo detenido de tan elevada po-
sicin jerrquica. A quin deba Kelley
su lealtad, y a quin el conocimiento que
haba adquirido de su paciente?
La red iba a tensarse. Goering acab
viendo en Kelley no solo un mdico y un
oyente atento, sino tambin un perso-
naje con inuencia y buenas relaciones.
Goering tena asuntos que necesitaba re-
solver. Aseguraba que, al ser arrestado, las
autoridades aliadas le garantizaron que
cuidaran de su esposa Emmy y de su
hija Edda. Sin embargo, en noviembre de
1945, madre e hija se hallaban separadas:
Emmy, en un campo de internamiento
para personal civil, cerca de Ratisbona;
Edda en un orfanato de la ciudad de Neu-
haus, a kilmetros de distancia. Goering
deseaba escribirles. Quera adems que
estuvieran juntas. Kelley accedi a inter-
ceder ante Donovan en su favor, adems
de entregar personalmente las cartas de
Goering a su esposa. En una nota que Ke-
lley conserv entre sus papeles, Goering
le deca a Emmy: Hoy puedo enviarte
una carta directamente. El comandante
Kelley, el mdico que me est cuidando,
en el que tengo plena conanza, te la va
a llevar. Puedes tambin hablarle con toda
libertad. Despus de que prosperase la
peticin de Kelley de reunir a madre e
hija, Goering, lleno de gratitud, le pidi
que si Emmy falleca, adoptase a Edda, la
tomase como hija propia, y la educase en
Estados Unidos. Se ignora la respuesta del
psiquiatra, aunque Edda permaneci en
Alemania.
El agradecimiento de Goering fue enor-
me. Ofreci a Kelley, en recompensa, uno
de sus colosales anillos. Segn Douglas
Kelley, Jr., hijo del psiquiatra, este respon-
di, No, usted es un prisionero; no puede
regalarme eso, a lo que Goering respon-
di: Entonces le dar algo an mejor y
ms valioso; una fotografa autograada.
Ese retrato que exhibe toda la paraferna-
lia militar, dedicado con la sinuosa letra
del mariscal del Reich, con la tinta ya casi
desvanecida, se conserva entre los docu-
mentos del mdico.
Kelley estuvo asistiendo a las sesiones
del juicio durante las primeras semanas,
desde noviembre de 1945 hasta enero de
1946. Haba proyectado escribir en co-
laboracin con Gilbert un libro sobre la
psicologa de los lderes nazis, pero rom-
pi bruscamente el acuerdo y regres a
Estados Unidos. Meses despus, el tribu-
nal noticaba a Goering su condena de
muerte, lo que no sorprendi a nadie. Mas
Goering haba planeado un ltimo desafo
que tom a todo el mundo por sorpresa.
En octubre de 1946, horas antes de su pre-
vista ejecucin en la horca, los guardia-
nes descubrieron su cadver en su celda
de Nremberg: haba ingerido un vial de
cianuro, que alguien, probablemente un
carcelero simpatizante, le haba proporcio-
nado en secreto. El suicidio, envuelto en
el misterio que subrayaba la impotencia
de sus guardianes norteamericanos, fue
un hbil toque nal, incluso brillante. El
remate del edicio con el que haba de ser
admirado por los alemanes en los aos
venideros, comentaba Kelley con estima
maniesta.
La banalidad del mal
Un par de aos despus, Kelley public
sus hallazgos sobre Goering y otros acu-
sados nazis. Se fund en los resultados
casi normales de los Rorschach que l
mismo haba interpretado, para armar
que Goering y sus cohortes eran personas
corrientes: sus personalidades podran
hallarse duplicadas en cualquier pas del
mundo actual. En los aos que prece-
dieron a la Segunda Guerra Mundial, y
durante ella, la oportunidad de hacerse
con el poder los llev a abrazar una lo-
sofa poltica que causa horror. Con otras
palabras, el Holocausto y otros horrendos
crmenes cometidos durante la guerra
fueron producto de mentes sanas.
Posteriormente, Kelley, en la vida civil,
ejerci docencia en la Universidad de Cali-
fornia en Berkeley, tambin trabaj como
asesor criminalista para la polica de la
ciudad de Berkeley. Mas acab desnortado:
se dio a la bebida, y a menudo perda los
estribos en discusiones con su mujer. Tras
una de estas broncas, el da de Ao Nuevo
de 1958, Kelley, que contaba 45 aos, suje-
t entre los dientes una cpsula de cianu-
ro y amenaz con romperla y tragrsela.
Entonces se la trag su hijo, Doug, que
fue testigo ocular, cree que fue un acci-
dente. Falleci en cuestin de segundos.
Su nal, el mismo de Goering, puede que
sea una coincidencia.
Jack El-Hai, escritor y periodista, en la actualidad
escribe un libro sobre el juicio a los mdicos nazis,
que sigui a los procesos contra Hermann Goering
y otros jerarcas nazis en Nremberg.
BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
22 CELLS IN NUREMBERG. Douglas
M. Kelley. Greenberg, 1947.
NUREMBERG DIARY. G. M. Gilbert.
Da Capo Press, 1995.
THE QUEST FOR THE NAZI PERSONALITY:
A PSYCHOLOGICAL INVESTIGATION OF
NAZI WAR CRIMINALS. Eric A. Zillmer
et al. Routledge, 1995.
IN SEARCH OF THE NAZI PERSONALITY.
Nick Joyce en Monitor on Psychology,
vol. 40, n.
o
3, 2009.
OATH BETRAYED: AMERICAS TORTURE
DOCTORS. Steven H. Miles. University
of California Press, 2009.
NO ESTABAN LOCOS
Valindose de los borrones del Rorschach,
Kelley lleg a la conclusin de que los nazis
no estaban locos, como proclamaba la pro-
paganda blica. El psiquiatra estadounidense
era considerado un experto evaluador de
la personalidad mediante el anlisis de las
respuestas a las manchas del test. Este m-
todo ha cado en descrdito para muchos
psiquiatras.
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ILUSIONES
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a percepcin de las formas constituye
una de las facultades ms importan-
tes que nos permiten percibir el mundo
que nos rodea. Los rganos de los sentidos
nos proporcionan una serie de datos in-
coordinados: los ojos se limitan a regis-
trar manchas y lneas; los odos, detectan
tan solo sonidos y ruidos. Es el cerebro, al
relacionar entre s los elementos, el que
adjudica signicado a la informacin re-
gistrada. En denitiva, el ambiente en el
que nos movemos no est formado por
lneas y manchas de colores, sino por ob-
jetos y seres vivos. El sistema perceptivo
se ocupa de agrupar estmulos en uni-
dades mayores con el n de facilitar su
procesamiento.
Hasta principios de siglo XX, predo-
minaba la idea en psicologa de que las
sensaciones consistan en la simple suma
de percepciones individuales. En los aos
veinte del pasado siglo se opuso a dicha
psicologa elemental la escuela berli-
nesa de la psicologa de la Gestalt, funda-
da, entre otros, por el psiclogo Max Wert-
heimer (1880-1943). La idea bsica de sus
defensores estriba en que el todo es algo
ms que la suma de sus partes.
Para reforzar tal principio, Wertheimer
y sus partidarios buscaron las reglas se-
gn las cuales a partir de los estmulos
surgen las percepciones. Descubrieron
toda una serie de leyes bsicas que, en su
opinin, rigen el proceso perceptivo: las
leyes de la Gestalt.
Una de las ms importantes es la ley
de la buena forma o de la pregnancia.
De acuerdo con ella, interpretamos los
estmulos de modo que obtenemos el re-
sultado ms sencillo y obvio posible. En
la gura izquierda de A, por regla general
reconocemos dos cuadrados superpues-
VISTO COMO UN TODO
El sistema perceptivo aporta signicado al caos de estmulos e informaciones
que captamos. Existen reglas que rigen dicho proceso
RAINER ROSENZWEIG
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tos, no un octgono con ocho pequeos
tringulos en cada lado, respuesta tam-
bin posible.
La leyes de la semejanza (B) y de
la proximidad (C) ayudan, asimismo, a
agru par de forma racional los estmulos:
percibimos los objetos de similar o igual
color, orientacin, tamao, luminosidad o
forma como si formasen parte del mismo
colectivo. Igual ocurre con los elementos
prximos. Ahora bien qu sucede cuando
una misma imagen se ve sometida a va-
rias leyes de conformacin contradictorias
entre s (D)? En la mayora de los casos,
una de las leyes se impone a las dems.
Aqu desempea una funcin importante
la intensidad con la que se maniestan
las propiedades en cuestin, como es el
grado de proximidad o semejanza entre
los elementos.
La ley del destino comn se maniesta
en algunos partidos de ftbol. Imagnese
el lector a los seguidores de un club de
balompi en el estadio. Aparecen como
un mar multicolor unicado por los co-
lores de su equipo. De repente un sector
de los espectadores, de forma progresiva
y de arriba a abajo, se va poniendo en pie
OBSERVADOR PENSATIVO
La tendencia a interpretar formas donde no
existen ms que manchas sin relacin alguna
se pone aqu de maniesto. En la imagen
pueden reconocerse hasta 13 caras.
Cuntas encuentra usted?
86 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
y volvindose a sentar. El sector situado
junto al anterior hace lo mismo, mas
con un poco de retraso; as de manera
sucesiva. Si se observa la escena desde el
exterior, da la impresin de que una ola
recorra el estadio a travs del pblico. De
hecho, los amantes del ftbol hablan de
hacer la ola.
Segn el principio de esta ley gestl-
tica, diversos elementos actan como
una unidad cuando realizan movimien-
tos similares, es decir, cuando poseen
el mismo destino. En el caso de la ola,
son los espectadores situados en sectores
sucesivos quienes al levantarse crean el
movimiento. Un efecto semejante sucede
cuando un grupo de puntos tomados al
azar se desplazan respecto al resto. Inter-
pretamos el conjunto de elementos que
se desplazan como constitutivos de una
gura; lo mismo sucede con la ola huma-
na en un estadio.
A. CUADRADOS EN VEZ DE OCTGONO
Por lo general, en la imagen superior se re-
conocen dos cuadrados girados superpuestos.
La mayora de las veces pasamos por alto el
octgono (derecha).
B. IGUAL CON IGUAL
El sistema perceptivo tiende a agrupar elementos
semejantes como partes de una unidad.
C. COMO UNA CADENA
Interpretamos una serie
de objetos situados uno
junto a otro como partes
de un todo.
D. SOLO UNA
Si se aplican a una imagen dos o ms leyes gestlticas
incompatibles entre s, es frecuente que se imponga una
a las dems. En este caso, para la mayora de las personas
domina la impresin cromtica, de manera que los crculos
aparecen agrupados en columnas.
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 87
Reconstruccin de un baln
Supongamos ahora que seguimos un
partido de ftbol ocultos tras de unos
arbustos. A travs de las hojas solo dis-
tinguimos una parte del baln. Nuestro
sistema perceptivo puede reconstruir la
imagen completa del esfrico a base de
ordenar las manchas que se mueven en la
misma direccin. De esta manera admiti-
mos el destino comn de los fragmentos
de la pelota: todos ellos forman parte de
un mismo objeto, el baln.
Por otra parte, tendemos a considerar
que las lneas rectas o curvas forman par-
te de un todo (ley de la continuidad, E,
derecha). La mayora de las veces solo re-
conocemos cambios bruscos de direccin
cuando las lneas se interrumpen, con lo
cual no cabe ninguna otra explicacin.
Este principio guarda relacin con la ley
general de la pregnancia (A, izquierda): los
E. SIGUIENDO LA CONTINUIDAD
En la imagen de la izquierda vemos dos
lneas curvas que se cruzan. Una interpre-
tacin alternativa aparece cuando existe un
espacio vaco (derecha).
G. PONER ORDEN AL CAOS
Las estructuras ordenadas de forma re-
gular siempre llaman ms la atencin. En
consecuencia, para nuestro ojo resulta ms
llamativo el cuadrado formado por los puntos
verdes que los puntos rojos, a pesar de que
su color destaca ms.
F. RELLENAR LOS HUECOS
La imagen muestra solo 16 cortos trazos con
una ligera curvatura, sin embargo nuestro
sistema perceptivo construye una circunferen-
cia a partir de su ordenacin.
dos cuadrados estn formados por lneas
continuas.
La ley del cerramiento describe la ten-
dencia a agrupar como componentes de
un todo aquellos elementos que confor-
man una forma cerrada. En su virtud in-
terpretamos 16 trazos individuales como
una circunferencia completa (F).
Adems de las seis leyes bsicas de la
Gestalt, los psiclogos de la percepcin
han descrito otros factores que inuyen
en el reconocimiento de las formas. La ley
de la simetra (G) agrupa estructuras que
destacan por hallarse ordenadas de modo
regular. Esta experiencia desempea una
funcin importante en la ley de la fami-
88 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
WAHRNEHMUNGSPSYCHOLOGIE. EIN
GRUNDKURS (7.
a
EDICIN). E. B. Goldstein.
Spektrum Akademischer Verlag, Heidel-
berg, 2007.
GESETZE DES SEHENS. KLOTZ (4.
a
EDICIN).
W. Metzger. Eschborn, 2007.
H. MULTITUD DE INTERPRETACIONES
En esta estrella pueden reconocerse
diversas formas: dos tringulos en-
trelazados (tercera desde arriba) o
dos libros de color gris claro abiertos
(abajo).
I. FIGURAS FUGACES
La imagen consiste en una
multitud de pequeas manchas
negras. No obstante, creemos
reconocer sencillas guras
geomtricas: lneas, circunferen-
cias y cuadrados que aparecen
y desaparecen en cada movi-
miento de los ojos. En ocasio-
nes, el intento de reconocer
guras supera nuestro sistema
perceptivo.
liaridad. Podemos identicar de forma
rpida aquellas guras que nos resultan
conocidas. Con frecuencia identicamos
en las formaciones nubosas toda clase de
formas; tambin reconocemos un gran n-
mero de caras en el cuadro El bosque tiene
ojos de la pintora Bev Doolittle (al inicio del
artculo). Para el psiclogo Stephen Palmer,
de la Universidad de California en Berke-
ley, importa que los elementos se presen-
ten de manera simultnea, en la misma
zona o relacionados entre s.
Sin embargo, las leyes de la forma pue-
den inducir a error, ya que en la actua-
lidad sabemos que dichos principios no
comportan una validez indiscutible, ms
bien son correctos en la mayora de los
casos. De hecho, su valor diere de una
persona a otra. Seguidores de la psicolo-
ga de la Gestalt de Wertheimer critican
que tales principios no permitan hacer
pronsticos. Las autnticas leyes deben
ir ms all de explicar relaciones internas
entre elementos, deben ofrecer la posibi-
lidad de predecir cmo percibimos un es-
tmulo del cual no tengamos experiencia
previa. Ello no se consigue con las leyes
gestlticas. La ley de la pregnancia no
proporciona criterios para denir qu se
entiende por una buena forma. Existen
incluso guras en las que pueden descu-
brirse diversas formas saltando la percep-
cin de unas a otras. La imagen superior
en H se percibe, en principio, como una
estrella regular de cinco puntas. Al cabo
de unos instantes, algunas personas apre-
cian tambin dos tringulos invertidos
superpuestos, dos libros abiertos separa-
dos por rombos u otros objetos.
Sea como fuere, las leyes de la Gestalt
resultan tiles, ya que sirven de herra-
mienta para describir nuestras percep-
ciones. Adems, demuestran que, aunque
quisiramos, no podemos sustraernos a
la formacin de patrones interpretativos
de las imgenes. La bsqueda de sentido
y signicado del mundo que nos rodea re-
sulta muy til para la supervivencia dia-
ria, pero tambin supone una fuente de
irritantes ilusiones. En resumen: nuestro
cerebro descubre un orden en el mundo;
y all donde no existe, se lo inventa.
Rainer Rosenzweig es doctor en psicologa de la
percepcin y director del museo Turm der Sinne
(Torre de los sentidos), en Nremberg.
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 89
SYLLABUS
E
xperimentemos. Elija usted a una
persona cualquiera; mrela e intente
imaginar qu sucede en su interior. Qu
piensa? Cmo se siente? En la mayora de
las personas surgir de forma rpida y en
cierta medida automtica una impresin
que percibir tambin muy concreta. De
hecho, a menudo creemos saber qu ocu-
pa los pensamientos de otra persona, o si
se siente bien o mal. De inmediato ajusta-
mos nuestro comportamiento a esa idea
formada. Cada dos por tres intentamos
ponernos en el lugar del otro.
Esa impresin intuitiva y rpida que
nos forjamos de la vida interior de otros
individuos Sigmund Freud acu para
referirse a ella el trmino empata de-
sempea una importante funcin en la
vida cotidiana; tanto es as que el peque-
o experimento propuesto al inicio del
artculo le habr parecido, seguramente,
casi banal. Empero cmo podemos sa-
ber lo que otra persona piensa o siente?
Los lsofos se reeren a dicho enigma
como el problema de la psique ajena:
las personas tenemos acceso solo a nues-
tra propia experiencia, no sin ms a los
pensamientos de los otros. En sentido
estricto, no podemos asegurar que el o la
otra posea una vida interior o un espritu.
Sin embargo, presuponemos que la mayo-
ra de los seres humanos piensan y sienten
de forma semejante a la nuestra. Parece
que llevamos en la sangre la capacidad de
inferir el estado de nimo momentneo
de nuestros semejantes a partir de unas
cuantas impresiones efmeras.
Cmo funciona la empata? Con per-
sonas desconocidas recurrimos a seales
no verbales: la conducta visual o la m-
mica. Adems, deducimos a menudo el
estado anmico de un individuo a partir
de las circunstancias externas en las que
se encuentra. Pensamos que alguien que se
halla atrapado en un embotellamiento
de trco est ms estresado que aquel
que se encuentra de vacaciones en la pla-
ya. En el caso de las personas que nos son
conocidas y cercanas, su personalidad se
agrega como una fuente de informacin
importante. Aun as, las informaciones
que disponemos de los otros, incluso de
nuestra pareja, son limitadas. Por qu,
entonces, la empata nos proporciona la
mayora de las veces tan buen resultado
en la vida cotidiana?
Cerebro con neuronas espejo
y red social
Tras siglos en el terreno de la losofa, los
neurlogos han comenzado a interesarse
por los mecanismos biolgicos que nos
posibilitan empatizar con otro ser. Han
encontrado dos redes cerebrales que pa-
recen responsables del procesamiento de
las seales de interaccin entre los in-
dividuos (cognicin social). Una de ellas
corresponde al sistema de las neuronas
espejo. Tales clulas nerviosas se tornan
activas cuando vemos movimientos en
otras personas, los imaginamos en nues-
tra mente o los imitamos.
Las regiones cerebrales que forman
dicha red abarcan el lbulo parietal su-
perior, el lbulo frontal medial inferior
y la corteza promotora, en la cual se
planean los movimientos. El nombre de
este sistema neuronal hace referencia a
las neuronas espejo, descubiertas en 1966
por el neurosilogo Vittorio Gallese, de
la Universidad de Parma. Su grupo de tra-
bajo encontr en los macacos unas clulas
que se activaban siempre que los animales
observaban un movimiento determina-
do que efectuaban ellos mismos o bien
otro congnere, o incluso el director del
experimento. Las neuronas espejo nos
capacitan para reconstruir mentalmente
las acciones de otras personas. Tambin se
ha considerado en ocasiones la base bio-
lgica de las relaciones humanas [vase
El descubrimiento del otro, por Katja
Gaschler; MENTE Y CEREBRO, n.
o
23].
El segundo sistema de clulas ner-
viosas implicado en la empata es la red
neuronal social, la cual se activa cuando
atribuimos un estado de nimo a otra
persona sin que participe ningn com-
ponente corporal o espacial para ello. Esto
es, cuando intentamos ponernos en el
lugar de otro individuo sin necesidad de
verle a l o a su mmica. Los componentes
de esa red se encuentran, sobre todo, en
las reas mediales anteriores del cerebro
frontal, las regiones limtrofes entre los
lbulos temporal y parietal, y la corteza
temporopolar (situada en el polo ante-
rior del lbulo temporal). Tambin en la
amgdala, la cual desempea una funcin
EMPATA: MIRADAS REVELADORAS
Por qu podemos identicarnos con otra persona? Algunos investigadores buscan
la respuesta en la mirada de nuestros semejantes... y en la de personajes virtuales
KAI VOGELEY
RESUMEN
Leer en los rostros
1
Desde hace algn tiempo los neu-
rocientcos investigan el origen
de la empata.
2
Al parecer, dos redes cerebrales
intervienen en esta capacidad.
3
Estudios con personajes virtuales
muestran que ambos sistemas
neuronales se hallan activos cuando
leemos la mirada de otros.
90 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
importante en el procesamiento de las
emociones.
Mientras que el sistema de las neuro-
nas espejo entra en funcionamiento con
el procesamiento del movimiento, la red
neuronal social interviene cuando se atri-
buyen a otras personas pensamientos o
estados de nimo. Sin embargo, debe te-
nerse en cuenta que la distincin ntida
entre ambos sistemas neuronales y su
supuesto reparto de tareas son todava
una explicacin provisional, puesto que
su investigacin sistemtica se encuentra
en pleno proceso.
En la Universidad de Colonia investi-
gamos la actividad de determinadas re-
giones cerebrales para acercarnos a los
mecanismos neuronales de la empata.
Nos interesa en especial la comunicacin
no verbal, ya que supone una fuente de
informacin relevante para inferir el es-
tado de animo del otro.
Segn las apreciaciones, dos tercios de
la comunicacin se realizan mediante se-
ales no verbales, esto es, a travs de la
mmica, la gesticulacin o la meloda del
lenguaje [vase Expresin corporal, por
Ipke Wachsmuth; MENTE Y CEREBRO, n.
o
19].
La conducta visual parece aqu especial-
mente relevante: puede expresar inters,
simpata o aversin. Por otro lado, solo con
la mirada podemos dirigir la atencin de
otro sujeto hacia determinados objetos del
entorno. Los nios ya dominan la tcnica
de la atencin compartida en su primer
ao de vida. De forma intencionada alter-
nan su mirada hacia una persona adulta
y a un objeto determinado, de modo que
acaban atrayendo el inters del adulto ha-
cia el objeto deseado.
Con todo, la animacin por ordenador
nos ha facilitado la investigacin sistem-
tica de la conducta visual social. Los com-
paeros de experimentacin de nuestros
probandos han sido personajes virtuales.
Sociedad ciberespacial
El xito cosechado por los juegos de or-
denador basados en los intercambios
sociales constituyen una prueba de que
los encuentros articiales cumplen reglas
DOBLEMENTE CONECTADOS
Innumerables neuronas y regiones cere-
brales se encuentran conectadas entre s;
pero tambin lo est nuestro propio cere-
bro con los de nuestros semejantes gracias
a la empata.
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semejantes a las de las relaciones natu-
rales. En Los Sims, los jugadores confor-
man personajes de los que pueden mo-
dicar tanto la apariencia exterior como
su personalidad. Las relaciones entre los
protagonistas del juego se producen casi
sin que intervenga el lenguaje. Tampoco
en el mundo en lnea de Second Life los
usuarios interaccionan de forma directa
con personas reales, sino con sus repre-
sentantes o avatares. Aun as, en el juga-
dor surge una sensacin de inmersin, de
zambullida en ese entorno virtual.
Junto a Leonhard Schilbach y otros co-
laboradores de la Clnica Universitaria de
Psiquiatra y Psicoterapia de la Universi-
dad de Colonia, desarrollamos un mtodo
de investigacin para estudiar el procesa-
miento de seales visuales con la ayuda
de personajes generados por ordenador.
Los voluntarios humanos recibieron
la instruccin de imaginarse que tenan
a una persona sentada a cada lado, codo
con codo. A continuacin vieron una
serie de lmaciones cortas de siete se-
gundos y medio de duracin cada una.
La secuencia de los vdeos era siempre la
misma: un agente virtual masculino o fe-
menino apareca en la imagen, diriga su
mirada al probando o bien en un ngulo
de 30 grados hacia una de las dos guras
invisibles supuestamente situadas al lado
del participante real. A continuacin, el
rostro en la pantalla mostraba un gesto
con signicado social (una sonrisa, por
ejemplo) o una expresin facial carente
de sentido.
Nuestros experimentos a lo largo de
tres aos muestran que los probandos
perciben ese personaje articial como un
compaero de interaccin social. En un es-
tudio llevado a cabo en 2006, los electro-
dos jados en el rostro de los voluntarios
registraron una actividad dbil, mas per-
ceptible, en el msculo cigomtico mayor
siempre que el probando vea a un perso-
naje sonriente. Dicho msculo levanta la
comisura bucal, de lo que se deduce que
los voluntarios se disponan a devolverle
la sonrisa. Este impulso aparece en los
primeros aos de vida. El estudio demos-
tr asimismo que los agentes virtuales
desencadenan en las personas la imita-
cin del comportamiento (mimetismo),
una conducta que nos permite establecer
vnculos sociales y consolidarlos [vase
Camaleones sociales, por Arn Florack
y Oliver Genschow; MENTE Y CEREBRO,
n.
o
48].
En 2007 comprobamos, en cooperacin
con el instituto de neurociencias y me-
dicina del Centro de Investigacin Jlich,
que el sistema de las neuronas espejo se
activaba con la visin de los personajes
virtuales. Los voluntarios se hallaban
situados esta vez en el escner mientras
contemplaban una serie de cortas secuen-
cias a travs de unas videogafas. Segn se
apreciaba en la tomografa por resonancia
magntica, cuando la imagen les sonrea
RED NEURONAL SOCIAL SISTEMA DE NERURONAS ESPEJO
Corteza
temporopolar
Corteza
promotora
Corteza frontal
medial posterior
Lbulo
parietal superior
Corteza frontal medial
anterior (cerebro frontal)
Amgdala
Lbulo temporal/
lbulo parietal
LOCALIZACIONES DE LA EMPATA
Estudios en neurociencia social muestran que, al parecer, existen dos redes cerebrales relacionadas con
la empata: la red neuronal social (izquierda) y el sistema de las neuronas espejo (derecha). Se investiga
en qu medida interaccionan ambos sistemas para que seamos capaces de identicarnos con los dems.

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Alrededor de dos tercios de nuestra comunicacin
se desarrolla de forma no verbal, es decir,
mediante mmica, gestualidad, meloda del lenguaje
y conducta visual
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participaba en el procesamiento de las
seales oculares emocionales. Esta vez, los
protagonistas de los vdeos se confronta-
ban a los probandos con miradas conti-
nuamente evasivas o, por el contrario, con
una mirada directa y breve. La duracin
del contacto visual directo alcanzaba en-
tre uno y cuatro segundos.
De este modo, el cerebro de los parti-
cipantes deba enfrentarse a dos tareas:
por un lado, determinar si eran ellos los
observados; por otro, percibir y procesar
la duracin del contacto visual directo.
Estudios previos indican que la duracin
de una mirada tiene ms trascendencia
y transmite ms informacin en rela-
cin a las preferencias y aversiones de
una persona que la mera direccin de la
mirada. Los humanos aprenden estas su-
tiles apreciaciones a partir de los cinco o
suba el consumo de oxgeno en la cor-
teza motora, as como en otras regiones
del encfalo relacionadas con el proce-
samiento de los estmulos emocionales.
Parece, pues, que la mera observacin de
una sonrisa hace que reejemos en el es-
pejo de nuestra propia cabeza tal gesto e
inramos en el otro de forma simultnea
el sentimiento unido a dicho ademn. Al
funcionar esta interaccin con personajes
virtuales, se dira que la reaccin se pro-
duce de manera automtica. En resumen,
la coparticipacin y el reconocimiento de
las emociones aparecen fuertemente liga-
dos en nuestro cerebro.
Con nuestra colaboradora Bojana Kuz-
manovic y el psiclogo de la Universidad
de Colonia Gary Bente, quisimos compro-
bar si aparte del sistema de las neuronas
espejo tambin la red neuronal social
La empata se compone de una serie
de dimensiones que pueden represen-
tarse como tres ejes de un sistema de
coordenadas. Una primera caracterstica
importante atae al dominio de la cogni-
cin social: a travs de la diferenciacin
entre lo propio y lo ajeno distinguimos
nuestros procesos mentales o corporales
de los de los dems. En el intercambio de
lo propio y lo ajeno utilizamos nuestras
experiencias para adscribir a otras per-
sonas estados mentales o corporales.
Ambas capacidades se construyen una
sobre otra, y posibilitan un cambio de
perspectiva.
El procesamiento puede realizarse a
distintos niveles: en el procedimiento
reflexivo utilizamos el pensamiento
consciente e inferimos conclusiones
sobre los pensamientos de los dems.
En el procedimiento prerreflexivo,
por el contrario, empatizamos con los
otros de forma inconsciente e intuitiva,
lo cual nos supone un escaso esfuerzo
cognitivo.
Es importante, adems, la referencia a
la empata: en la relacin mundana nos
ocupamos de fenmenos corporales
tangibles, como los movimientos que
percibimos en los otros. En la referencia
personal, por el contrario, nos focaliza-
mos en los estados internos sin necesidad
de una relacin con la realidad fsica. Di-
cha diferenciacin puede trasladarse a
las dos redes neuronales que utilizamos
en los estudios neurocientficos de la
empata: el sistema de las neuronas es-
pejo se correspondera con la referencia
mundana; la red neuronal social, con la
referencia personal.
Las dimensiones de la empata
Referencia personal
Dominio
Nivel
Relacin
Diferenciacin
propio y ajeno
Intercambio
propio y ajeno
Procesamiento
reexivo
Procesamiento
prerreexivo
Referencia mundana
Empata de odo
La neurocientca Jane Warren, del
Colegio Imperial de Londres, descubri
en 2006 que los sonidos activaban las
neuronas espejo. Tan pronto como sus
voluntarios oan vocalizaciones no ver-
bales que sonaban triunfantes, dis-
gustadas o divertidas, se activaban
las neuronas de la corteza premotora,
en las cuales se disean los movimien-
tos del rostro. Los msculos faciales, sin
embargo, no se movan. Segn Warren,
la excitacin de la corteza motora poda
ayudar a imaginarse la mmica que se
ajustaba con el sonido y, con ello, inferir
el correspondiente sentimiento.
Emotions preferentially engage an auditory-
motor mirror system. J. E. Warren et al.
en The Journal of Neuroscience, vol. 26,
pgs. 13.067-13.075, 2006.
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Al observar una sonrisa inferimos
el sentimiento que va unido a ese gesto;
tambin en personajes virtuales
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seis aos. Los nios en edad de gatear ya
son perfectamente capaces de reconocer
el signicado social de la direccin de la
mirada.
En este mbito, los sujetos virtuales se
revelaron de nuevo socialmente apro-
vechables. Una encuesta posterior a los
voluntarios demostr que cuanto ms
tiempo les miraban los seres virtuales,
tanto ms simpticos los consideraban.
Los datos del escner cerebral manifesta-
ban asimismo que se activaban regiones
cerebrales dispares segn la tarea de la
que se tratara.
Al diferenciar si eran los voluntarios los
observados u otra persona, dos regiones
cerebrales se mostraban especialmente
activas: el rea V5 (rea de la corteza vi-
sual especializada en el reconocimiento
de movimientos) y la parte posterior del
surco temporal superior (STS) del lbulo
temporal. El STS reacciona de forma se-
lectiva ante los movimientos procedentes
de objetos animados. Se activa cuando ve-
mos un punto luminoso jado a una ar-
ticulacin sobre un fondo oscuro del que
puede inferirse que una persona practica
jogging, pero no lo hace cuando se des-
plazan por nuestro campo visual objetos
inanimados. Los movimientos oculares
de los personajes virtuales los percibimos,
por tanto, como animados.
Para diferenciar los contactos visuales
cortos de los largos empleamos una regin
cerebral distinta. En el experimento, las
partes anteriores de la corteza prefrontal
medial (CPM) se tornaban tanto ms acti-
vas cuanto ms duraban las miradas diri-
gidas de forma directa a los voluntarios. La
CPM es una de las reas principales para
la neurociencia social. Se supone que par-
ticipa en un cmulo de tareas, entre ellas,
cuando adscribimos estados mentales a no-
sotros mismo o a otros, o cuando juzgamos
a personas o situaciones sociales.
Para leer en la mirada se requieren, por
tanto, dos pasos procesales: primero debe-
mos percibir un movimiento y constatar
de manera simultnea que procede de un
objeto animado; luego, valindonos de la
duracin del contacto visual, decidimos el
signicado que esa percepcin tiene para
nosotros.
Ambas tareas se asignan a las dos redes
mencionadas al principio: con la ayuda
del sistema de neuronas espejo podemos
reconstruir los movimientos corporales
de nuestros semejantes, mientras que la
red social neuronal nos es necesaria para
entender la vida interior de los dems.
Ambos sistemas deben colaborar entre
s para llevar a cabo la cognicin social
cotidiana que nos relaciona con nuestros
semejantes.
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;

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TE MIRO A LOS OJOS
El contacto visual directo es una seal social inten-
sa. Puede manifestar inters o simpata incluso si
procede, como sucede aqu, de un personaje vir-
tual. No solo la direccin, tambin la duracin de
la mirada desempea un papel.
Kai Vogeley c: co5| :|o|-/- , /|5:/
Investiga en la Clnica Psiquitrica Universitaria de
c||- -||^ :c- : c| !c-/-c/
de psicologa de la Universidad de Colonia, con el
Instituto de Neurociencias y Medicina, del Centro
de Investigacin Jlich, y con el Instituto Max
/|-:| !c |.c:/|-:|5 /co|5|:- !c c||-
La duracin de una
mirada transmite ms
informacin y datos
sobre las preferencias
o las aversiones de una
persona que su mera
direccin
BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
WHATS IN A SMILE? NEURAL CORRELATES
OF FACIAL EMBODIMENT DURING SOCIAL
INTERACTION. L. Schilbach et al. en So-
cial Neuroscience, vol. 3, pgs. 37-50,
2008.
DURATION MATTERS: DISSOCIATING NEU-
RAL CORRELATES OF DETECTION AND
EVALUATION OF SOCIAL GAZE. B. Kuz-
manovic et al. en Neuroimage, vol. 46,
pgs. 1154-1163, 2009.
ITS IN YOUR EYES: SING GAZE-CONTINGENT
STIMULI TO CREATE TRULY INTERACTIVE
PARADIGMS FOR SOCIAL COGNITIVE AND
AFFECTIVE NEUROSCIENCE. M. Wilms, L.
Schilbach, U. Pfeiffer, G. Bente, GR Fink,
K. Vogeley. Social Cognitive andAffec-
tive Neuroscience, vol. 5, pgs. 98-107,
2010.
94 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
E
l libro de Susan Hart ofrece una buena
revisin del desarrollo neuroafectivo,
es decir, de la base neurolgica de las emo-
ciones y los afectos, as como de diversos
aspectos relacionados con el apego y los
vnculos afectivos. La autora describe
un novedoso enfoque integrativo para
trabajar con pacientes: la psicologa del
desarrollo neuroafectivo.
A lo largo del texto, la autora describe
cmo la falta de una atencin integrada
al cerebro, la mente, la biologa, el apren-
dizaje y los cuidados por parte de los
cuidadores pueden favorecer o afectar
al desarrollo del individuo y al desarro-
llo de la personalidad. Explica cmo el
desarrollo del nio va crendose por un
proceso recproco que tiene lugar entre
madre e hijo en los primeros aos, y los
estmulos que son necesarios para que el
sistema nervioso se ocupe del desarrollo
de la personalidad.
La interaccin con el cuidador primario
es crucial para el desarrollo neuroafectivo
de los nios, para la formacin de repre-
sentaciones internas, la capacidad de men-
talizacin o para entender los procesos
mentales de las otras personas, y el nivel
de organizacin mental. El cerebro se halla
en desarrollo constante; se va modelando
a partir de la estrecha relacin entre los
aspectos biolgicos de cada individuo y
la estimulacin que recibe del entorno.
El reejo por parte de las madres de las
experiencias subjetivas del nio ha sido
reconocido por diversos autores como una
fase clave en el desarrollo del self o per-
sonalidad del nio. Los padres que captan
de forna adecuada las seales del infante,
le ayudarn a identicar y verbalizar los
diferentes estados emocionales y emocio-
nes. Por el contrario, aquellos progenito-
res que interpretan las seales del nio
en funcin de su propio estado, generarn
confusin, y el nio tendr dicultades
para diferenciar entre lo que siente y lo
que le dicen que siente. El futuro adulto
tender a llegar a conclusiones sobre lo
que piensan y sienten los dems en fun-
cin de su propio estado emocional. Una
persona con apego seguro suele enfren-
tar los problemas, tiende a centrarse en
posibles soluciones y a positivizar lo que
ocurre. Por el contrario, un individuo con
problemas de apego suele presentar mu-
chas dicultades para hacer frente a los
problemas de manera efectiva.
Numerosos estudios han demostrado
que el entorno determina el grado en el
que el potencial gentico de un indivi-
duo llega a expresarse. La funcin ms
importante del sistema de apego es que
el nio aprenda a regularse a s mismo.
Es a travs de la relacin de apego y la
interaccin con el cuidador como el nio
aprende a regular las emociones. El obje-
tivo es aumentar la capacidad de autorre-
gulacin que permite que el nio est en
contacto consigo mismo y establezca rela-
ciones con los dems. Los genes se expre-
san continuamente y crean capacidades
que nos permiten realizar cambios; sin
embargo, sin un entorno apropiado que
module tal proceso, sin un apoyo que pro-
mueva cambios, surgirn fallos o se dar
LIBROS
PERSONALIDAD
El impacto del apego en el desarrollo
THE IMPACT OF ATTACHMENT,
por Susan Hart. Norton & Company, Inc.
Norton, 2011.
MENTE Y CEREBRO 52 / 2012 95
un aprendizaje desadaptativo. Es decir, si
todo ello no se modela adecuadamente,
el desarrollo se ver afectado y el futuro
adulto presentar problemas en diversas
reas.
El nio depende de un amplio rango de
expresiones afectivas formadas por movi-
mientos, ello incluye mmica o imitacin,
las expresiones motoras y la vocalizacin.
Todo parece indicar que existe una estruc-
tura innata en el sistema nervioso central
dedicada a imitar la conducta. Tal capaci-
dad de imitacin se ha relacionado con las
neuronas espejo, las cuales nos permiten,
en cierto modo, empatizar con los dems
y realizar interacciones sosticadas. En el
caso de los bebs, las expresiones se ge-
neran por las acciones del cuidador, por
su propia mmica, lo que ayuda al nio a
entender a la madre a la vez que permite
que esta comprenda las expresiones del
beb (el pequeo repite lo que aprende,
aquello que asocia a un determinado es-
tado emocional).
Los patrones de personalidad se en-
cuentran condicionados por nuestras
experiencias vitales, siendo el impacto de
las experiencias tempranas de particular
importancia. Todo parece indicar que la
capacidad del cuidador para regular las
funciones mentales no solo modula los
estados internos del nio, sino la capa-
cidad para la autorganizacin. La inter-
subjetividad se forma a partir de biorrit-
mos sincronizados. Los momentos de
intersubjetividad compartida ayudan al
nio a desarrollar y mantener vnculos
emocionales con el cuidador; tambin a
desarrollar su capacidad para autorregu-
larse. Es sabido que los nios consiguen
regularse a nivel emocional a travs de la
madre, afectando y regulando a su vez la
o las respuestas de la madre. Por ejemplo,
si el nio llora, y la madre responde de
manera confortante, y le calma, la tensin
del beb se reduce. La intersubjetividad
y las interacciones externas moldean el
sistema nervioso del nio y de forma
gradual conllevan al desarrollo de la re-
presentacin interna de la relacin. El
desarrollo y la maduracin del sistema
nervioso dependen de estos procesos de
desarrollo neural que ocurren en momen-
tos muy especcos a lo largo del desarro-
llo del nio. La dialctica entre naturaleza
y crianza es la fuente de la formacin de
la personalidad. Es a travs de ese proce-
so como el genotipo emocional del nio
se transforma en fenotipo. Es decir, la
capacidad inherente del nio unida a la
modulacin por parte de los cuidadores
primarios crean la intersubjetividad que
forma las bases del desarrollo de la per-
sonalidad.
Dichos aspectos aparecen plasmados
de manera prctica y comprensible en
esta obra. El libro se divide en tres par-
tes: la primera se centra en el desarrollo
normal de los nios, en especial, en la
interaccin entre la maduracin del cere-
bro y el vnculo entre cuidador e infante.
La segunda nos ofrece una perspectiva
neuroafectiva sobre los trastornos rela-
cionales y de apego: incluye los patrones
de desregulacin y falta de sintona en la
comunicacin. La tercera parte del libro se
centra en la intervencin, integrando los
abordajes teraputicos existentes dentro
de un marco de trabajo neuroafectivo.
Cada captulo se centra en aspectos
clave sobre la importancia del apego. Con
este n, la autora ilustra la teora con la
exposicin de casos prcticos de su ex-
periencia clnica, lo cual facilita la com-
prensin y asimilacin de los contenidos.
Su enfoque que ana aspectos objetivos,
cientficos y subjetivos resulta de gran
utilidad para profesionales de la salud,
educadores e incluso para padres.
DOLORES MOSQUERA
CIENCIA Y PSICOLOGA
La ciencia convertida en fuente y espejo de la psicologa
SCIENCE AS PSYCHOLOGY. SENSE-MAKING
AND IDENTITY IN SCIENCE PRACTICE,
por Lisa M. Osbeck, Nancy J. Nersessian,
Kareen R. Malone y Wendy C. Newstetter.
Cambridge University Press; Cambridge, 2011.
L
a ciencia tiende a ser interpretada
como un fenmeno cognitivo o
como un fenmeno social. De la primera
se ocuparan la losofa y la historia de la
ciencia. De la segunda, la sociologa de
la ciencia, (Las categoras de lo racional
y de lo social quedan ntidamente dis-
tinguidas.) Tomar sentido de nosotros
96 MENTE Y CEREBRO 52 / 2012
mismos, comprender nuestros procesos
mentales formales, cientcos, agregar-
les la informalidad del quehacer diario
para constituir nuestra propia identidad,
tal es el propsito ambicioso de esta obra,
que busca la interrelacin entre ciencia e
identidad personal, entre conocimiento
y sujeto cognoscente. Aqu, las relacio-
nes sociales, la emocin, la cultura y el
talante individual se hallan implicadas
en las prcticas de solucin de problemas
que se plantean en el banco de laborato-
rio, donde se da de manera privilegiada
la cognicin distribuida. La cognicin
cientca emerge de un proceso de inte-
raccin en el seno del grupo con los arte -
factos e instrumentos de su labor de-
purada.
En la segunda mitad del siglo XX, la
vuelta a la praxis como unidad central
de anlisis de la sociologa y la losofa se
solap con la vuelta al concepto de activi-
dad prctica en psicologa. En los ltimos
decenios el trmino praxis se ha hecho
ms visible e inuyente que actividad,
sobre todo en relacin con la ciencia.
Aunque relativamente nuevo en inteli-
gencia articial, el foco sobre la activi-
dad y la praxis como unidades analticas
hunde sus races en la crtica contra las
exposiciones representacionalistas de las
relaciones mente-mundo. Por represen-
tacionalista designamos la doctrina que
sostiene que las traducciones formales del
mundo en smbolos se llevan a cabo en el
cerebro y que tales representaciones son,
para el cognoscente, puntos de acceso a
ese mundo. Entre los psiclogos, la teo-
ra del acto de Brentano (para quien los
actos son medios por los que se aprehen-
den los objetos del mundo) y el ataque de
Dewey a la teora del conocimiento como
visin del espectador aportan ejemplos
histricos de alternativas al representa-
cionalismo.
Si la psicologa como ciencia constitu-
ye una empresa con ms de un siglo de
historia, la ciencia como psicologa es un
concepto reciente. Alguien podra obje-
tar por qu la prctica cientca ha de ser
objeto de anlisis psicolgico por encima
de otras prcticas profesionales, requie-
ran o no particular habilidad. Parte de
la respuesta tiene que ver con el anhelo
de rigor cientco que el psiclogo desea
para su disciplina. Una conviccin que
se crea unida al ideal de la ciencia como
empresa ajena al mundo de los valores o
neutra respecto a los mismos. El psiclogo
suea con aplicar el mtodo experimen-
tal que otorgue marchamo de autoridad
a su trabajo. No solo el mtodo. Los psi-
clogos tienen mucho que descubrir en
la prctica diaria de los cientcos: sus
complejas trayectorias de aprendizaje, sus
tenaces esfuerzos empeados en lograr
coherencia y desarrollar nuevos concep-
tos, el entrelazamiento entre su creacin
de sentido y los valores y compromisos
personales. Convertir la ciencia en espejo
de la psicologa.
Se parta de un precedente muy cerca-
no, el libro de Gregory Feist The Psycholo-
gy of Science and the Origins of the Scien-
tic Mind, publicado en 2006. La revisin
de Feist abarca un meta-anlisis de 26 es-
tudios publicados en los que comparaba
rasgos de la personalidad de cientcos
o alumnos de ciencias con los profesio-
nales de otras orientaciones. Aunque los
estudios de psicologa de la ciencia se re-
montaban a los aos setenta del siglo XIX,
hasta ese mismo ao de 2006 no se erigi
la Sociedad Internacional de Psicologa
de la Ciencia y la Tcnica, merced a los
esfuerzos de Feist, Michael Gorman y
Soa Liberman. Antes, en 1999, K. Knorr
Cetina propuso, en Epistemic Cultures:
How the Sciences Make Knowledge, con-
templar el laboratorio como un entorno
donde prima el orden natural sobre el
orden social.
El comportamiento en el laboratorio de
bioingeniera deviene modelo y prototipo
de la conducta humana. Seres racionales,
segn la denicin tradicional admitida,
la comprensin psicolgica de la ciencia
facilita de modo excelso la comprensin
de nuestra naturaleza. La unidad de anli-
sis ser el cientco en su medio, la perso-
na actuante como cientco en contextos
normativamente estructurados. Propio de
la ciencia es explicar las cosas de una ma-
nera vertebrada, conferirles sentido. Pero
no puede conferirse sentido si no existe
quien lo conera. Y esa persona no solo
resuelve problemas, sino que, siente y se
emociona.
La metodologa del tema abordado
no puede ser la acostumbrada en psico-
loga, que asla las variables implicadas
para acotar y predecir sus interrelaciones.
Aqu la informacin ha de proceder del
coloquio constante con los investigadores
y de la observacin del desenvolvimien-
to del grupo investigador. Los autores
se familiarizaron con los protocolos de
laboratorio, leyeron solicitudes de sub-
venciones, asistieron a los seminarios de
trabajo y siguieron las ideas y venidas
de las publicaciones. Durante dos aos.
Realizaron un centenar y medio de en-
trevistas a investigadores de bagaje muy
dispar, desde doctorandos hasta cient-
cos de largo recorrido. Las entrevistas
concernan a la naturaleza de su trabajo,
los problemas enconados, las fuentes y
progresin de sus ideas, su aprendizaje
y experiencias sociales en el laboratorio,
la transformacin de su propia identidad
intramuros, sus aspiraciones y planes de
futuro.
La ciencia como actividad humana es
una fuente inagotable de generacin de
nuevos conocimientos de la psicologa
humana. Aunque se trata de una lite
y de una comunidad altamente espe-
cializada, sus prcticas cognitiva, in-
vestigadora y abierta a la objecin cons-
tante que conducen a la produccin
de conocimiento, ejemplifican lo que
signica adaptarse al mundo, cambiarlo
y ser cambiado por l. En ese entrama-
do, el impacto de las emociones sobre
las tareas cognitivas y procesos cogni-
tivos induce a hablar de una cognicin
emocional. A menudo, las emociones y
motivaciones condicionan la toma de de-
cisiones, positiva o negativamente. Nadie
discute la experiencia esttica de las teo-
ras dentro de los parmetros generales
de los valores cientcos. Ni que la exci-
tacin o la frustracin impulsa o frena
una lnea de investigacin. Los cientcos
tienden a evocar el papel de los factores
personales o psicolgicos solo en relacin
con fallos o desviaciones del protocolo.
Se echaba a faltar una exposicin de las
vas en que esa dimensin contribuye a
la praxis cientca en las fases de descu-
brimiento y de justicacin, es decir, en
las formas en que potencian la ciencia y
no solo cuando la alejan de su pureza y
precisin.
LUIS ALONSO
C A T L O G O D E P R O D U C T O S
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004-2 La diversidad humana 24
013-1 El sistema solar 24
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017-4 Tamao y vida 24
027-1 La clula viva (2 tomos) 48
031-X Construccin del universo 24
039-5 Matemtica
y formas ptimas 24
046-8 Planeta azul, planeta verde 24
054-9 El legado de Einstein 24
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T-4: Mquinas de cmputo
T-6: La ciencia de la luz
T-7: La vida de las estrellas
T-8: Volcanes
T-9: Ncleos atmicos y radiactividad
T-12: La atmsfera
T-13: Presente y futuro de los transportes
T-14: Los recursos de las plantas
T-15: Sistemas solares
T-16: Calor y movimiento
T-17: Inteligencia viva
T-18: Epidemias
T-20: la superlc|e terrestre
T-21: Acstica musical
T-22: Trastornos mentales
T-23: lceas ce| |ulu|tc
T-24: Agua
T-25: Las defensas del organismo
T-26: El clima
T-27: El color
T-29: A travs del microscopio
T-30: Dinosaurios
T-31: Fenmenos cunticos
T-32: La conducta de los primates
T-33: Presente y futuro del cosmos
T-34: Semiconductores y superconductores
T-35: Biodiversidad
T-36: La informacin
T-37: Civilizaciones antiguas
T-38: Nueva gentica
T-39: Los cinco sentidos
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T-46: Memoria y aprendizaje
T-47: Estrellas y galaxias
T-48: Virus y bacterias
T-49: Desarrollo del cerebro, desarrollo de la mente
T-50: Newton
T-53: Planetas
T-54: Darwin
T-55: Riesgos naturales
T-56: Instinto sexual
T-57: El cerebro, hoy
T-58: Galileo y su legado
T-59: Qu es un gen?
T-60: Fsica y aplicaciones del lser
T-61: Conservacin de la biodiversidad
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T-63: Universo cuntico
T-64: Lavoisier, la revolucin qumica
T-65: Biologa marina
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