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Capitulo I: En alta mar

sta historia me la proporcion alguien que no tena motivo alguno para


contrmela, ni a m ni a nadie. El principio del relato podra atribuirlo a la
seductora influencia que sobre el narrador ejercan los vapores etlicos de una E
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aeja cosecha. El resto de la extraa fbula llegara como consecuencia de la escptica
incredulidad que manifest durante los das siguientes.
!uando mi sociable anfitrin se percat de lo lejos que haba llegado en su relato
" de que me inclinaba ms bien a dudar de la veracidad de lo que me expona, su
insensato orgullo asumi con renovados bros la tarea que haba desencadenado la vieja
aada vincola " le indujo a desenterrar pruebas documentales que confirmaban los
rasgos ms sobresalientes de la singular le"enda# un mohoso manuscrito antiguo "
ciertos expedientes polvorientos de la $ficina !olonial %ritnica.
&o digo que la historia sea verdica, "a que no fui testigo presencial de los
sucesos que detalla, pero la circunstancia de que al controsla asigne nombres ficticios a
los protagonistas creo que constitu"e evidencia suficiente de mi sinceridad al declarar
que opino que mu" bien pudiera ser cierta.
'as carcomidas " amarillentas pginas del diario de un hombre fallecido hace
muchos aos " los documentos de la $ficina !olonial %ritnica coinciden exactamente
con la narracin de mi cordial anfitrin, as que os presento el relato tal como, tras
laboriosos esfuer(os, me ha sido posible componerlo, a base de encajar las diversas
fuentes de que dispuse.
) si la crnica no os parece digna de crdito, al menos convendris conmigo en
que es *nica, extraordinaria e interesante.
+ travs de los expedientes de los archivos de la $ficina !olonial " de los datos
facilitados por el diario del difunto, nos enteramos de que a cierto joven aristcrata
ingls, al que llamaremos lord ,re"sto-e, .ohn !la"ton, se le encomend la
particularmente delicada tarea de investigar la situacin de una colonia britnica situada
en la costa occidental de /frica, entre cu"a ingenua poblacin indgena, seg*n
determinados informes, otra potencia europea se dedicaba a reclutar soldados para su
propio ejrcito colonial, tropas que slo utili(aba para recolectar a la fuer(a el caucho "
el marfil de las tribus que vivan a orillas de los ros !ongo " +ru0imi.
'os nativos de la colonia britnica se quejaban de que a muchos de sus jvenes
se los llevaban encandilados con promesas deslumbrantes, pero que mu" pocos volvan
despus junto a su familia, si es que volva alguno.
'os ingleses establecidos en /frica llegaban incluso a afirmar que a aquellos
pobres negros se los mantena en una situacin de virtual esclavitud " que despus de
concluido el periodo de alistamiento, los oficiales blancos aprovechaban la ignorancia
1
de aquellos desdichados para engaarles diciendo que a*n les quedaban varios aos por
cumplir.
+ la vista de ello, la $ficina !olonial destac a .ohn !la"ton como enviado
especial al /frica $ccidental %ritnica, con un nuevo cargo e instrucciones
confidenciales para que reali(ase una investigacin a fondo sobre el trato injusto al que
los oficiales de una potencia europea amiga sometan a los s*bditos britnicos de color.
2in embargo, la causa por la que encargaron a lord ,re"sto-e tal cometido carece de
importancia en lo que afecta a este relato, puesto que no lleg a reali(ar investigacin
alguna3 a decir verdad, ni siquiera alcan( su punto de destino. !la"ton perteneca a ese
tipo de hombre ingls que uno suele asociar de buen grado a esos nobilsimos
monumentos con que se conmemoran las ha(aas victoriosas obtenidas en mil campos
de batalla# un hombre vigoroso " varonil, tanto mental como fsica " moralmente.
4e estatura superior a la media, tena ojos grises " facciones regulares "
enrgicas3 salud de hierro, porte distinguido " constitucin robusta, lgico fruto todo
ello de los aos de adiestramiento " prctica militar.
'a ambicin poltica le haba inducido a solicitar el traslado del ejrcito a la
$ficina !olonial " as le encontramos, joven a*n, encargado de una misin delicada e
importante al servicio de la 5eina.
+l recibir el nombramiento, !la"ton se sinti entusiasmado " horrori(ado a la
ve(. +quel ascenso le pareca normal, un honor merecido, el premio a sus esfuer(os " a
la inteligente labor que haba llevado a cabo3 representaba tambin ascender un peldao
ms en el escalafn que conduca a puestos de ma"or importancia " responsabilidad.
6or otra parte, sin embargo, apenas haban transcurrido tres meses desde su boda con la
honorable +lice 5utherford " le aterraba la idea de llevar a la preciosa muchacha al
aislamiento " los peligros del /frica tropical.
6or ella hubiera recha(ado el nombramiento, pero la joven no lo habra
consentido de ninguna manera. 7u" al contrario, la muchacha insisti en que lo
aceptara " se empe en acompaarle.
8aba madres " hermanos, tos " primos que echaron su cuarto a espadas en el
asunto3 pero de esas opiniones " del tono en que las expresaron no dice nada el relato.
4e lo que s queda constancia es de que una luminosa maana del mes de ma"o
de 1999, .ohn, lord ,re"sto-e, " lad" +lice, (arparon de 4over, rumbo a /frica.
:
+l cabo de un mes llegaban a ;reeto0n, puerto en el que fletaron un velero, el
;u0alda, que deba trasladarlos a su destino.
) en ese punto .ohn, lord ,re"sto-e, " lad" +lice, su esposa, se perdieron de
vista " no se volvi a saber nada ms de ellos.
4os meses despus de que el ;u0alda hubiese levado anclas " se alejara de
;reeto0n, media docena de buques de guerra britnicos recorrieron aquella (ona del
+tlntico sur, en busca de la pareja o de alg*n rastro de su velero. El casi inmediato
descubrimiento en la pla"a de la isla de 2anta Elena de los restos del naufragio
convenci al mundo de que el ;u0alda se haba hundido con cuanto llevaba a bordo, de
modo que la b*squeda se interrumpi cuando apenas acababa de iniciarse, aunque en
varios cora(ones anhelantes la esperan(a continu aleteando durante muchos aos.
%ergantn de unas cien toneladas, el ;u0alda era un tpico barco mercante como
muchos otros de los que por entonces se dedicaban al trfico martimo en el +tlntico
meridional, cu"as tripulaciones las componan lo ms facineroso de la escoria del mar#
asesinos que haban dado esquina(o a la horca " sanguinarios malhechores de toda ra(a
" nacionalidad.
El ;u0alda no era ninguna excepcin a aquella regla. 2us oficiales, matones
endurecidos, odiaban a la tripulacin ", naturalmente, la tripulacin les pagaba en la
misma moneda. El capitn, con todo " ser un competente lobo de mar, trataba a sus
hombres con despiadada brutalidad. En sus relaiones con ellos, slo conoca, o slo
empleaba, dos argumentos# la barra de hierro llamada cabilla " el revlver. Es harto
probable que aquella abigarrada chusma que tena a sus rdenes no entendiese ning*n
otro.
+s que, desde el da siguiente al de la partida de ;reeto0n, .ohn !la"ton " su
joven esposa presenciaron en la cubierta del ;u0alda escenas que jams hubieran credo
posible que se desarrollaran en otro lugar que no fuesen las cubiertas ilustradas de las
novelas de piratas.
En la maana del segundo da se forj el primer eslabn de la que iba a ser una
cadena de circunstancias que se rematara con el nacimiento de una criatura de vida sin
parangn en la historia de la humanidad.
4os marineros fregaban la cubierta del ;u0alda, el primer piloto estaba de
guardia " el capitn hi(o un alto en su camino para hablar con .ohn !la"ton " lad"
+lice.
<
'os marineros trabajaban retrocediendo de espaldas hacia el pequeo grupo, que
se encontraba de cara hacia el lado opuesto por el que se acercaban los tripulantes. =stos
siguieron aproximndose hasta que uno de ellos qued inmediatamente detrs del
capitn. >nos segundos ms " habra pasado de largo, con lo que este inslito relato tal
ve( no se hubiera escrito jams.
6ero en aquel preciso instante, el capitn dio media vuelta para separarse de lord
" lad" ,re"sto-e ", al hacerlo, trope( con el marinero, ca" de bruces sobre la
cubierta, volc el cubo de fregar " el agua sucia que contena ste le dej como una
sopa.
'a ridicule( de la escena dur segundos, mu" pocos segundos. 6orque, casi
automticamente, al tiempo que despeda una andanada de espantosos reniegos " la
iracunda mortificacin soliviantaban su rostro tindolo de escarlata, el capitn se puso
en pie " propin al marinero un golpe terrible que lan( al hombre contra la cubierta.
Era un individuo menudo " entrado en aos, lo que acentu la brutalidad del
acto. El otro marinero, sin embargo, no era viejo ni pequeo, sino un tipo gigantesco "
robusto como un oso, de fiero bigote negro " grueso cuello de toro asentado firmemente
entre los hombros maci(os.
+l ver caer a su compaero, encogi el cuerpo para tomar impulso ", a la ve(
que emita un sordo gruido, se precipit sobre el capitn " con un solo pero demoledor
derecha(o le hi(o doblar la rodilla.
El rostro del capitn pas del rojo al blanco, porque aquello era sedicin, un
motn que no era el primero al que se enfrentaba en su desalmada carrera profesional.
Estaba acostumbrado a dominarlos. 2in incorporarse, tir fulminantemente de revlver
" dispar a quemarropa contra la formidable montaa de m*sculos erguida ante l. 2in
embargo, con todo lo rpido que fue en sus movimientos, .ohn !la"ton, casi le super
en celeridad, por lo que la bala cu"o objetivo era el cora(n del marinero se vio
desviada en su tra"ectoria " se aloj en la pierna del hombre, "a que lord ,re"sto-e se
haba apresurado a golpear el bra(o del capitn, en cuanto vio centellear el arma a la lu(
del sol.
8ubo un intercambio de palabras entre !la"ton " el capitn, durante el cual lord
,re"sto-e dej bien claro el disgusto que le produca la brutalidad con que se trataba a
la tripulacin " manifest que no estaba dispuesto a consentir que se produjeran ms
escenas como aquella en tanto lad" ,re"sto-e " l estuviesen a bordo como pasajeros.
?
El capitn estuvo en un tris de replicar airadamente, pero lo pens mejor, dio
media vuelta bruscamente ", fruncido el ceo " tenebrosa de rabia la expresin, se alej
hacia popa. &o le seduca lo ms mnimo ponerse a malas con un funcionario ingls,
porque el poderoso bra(o de la reina enarbolaba un instrumento punitivo cu"a eficacia
l saba apreciar ", en consecuencia, respetaba# la 7arina britnica, cu"o alcance era
infinito.
'os dos marineros empe(aron a recobrarse " el viejo a"ud a ponerse en pie a su
compaero herido. El gigantn, conocido entre sus camaradas por el nombre de 7ichael
el &egro, prob cautelosamente a apo"ar la pierna tiroteada ", tras cerciorarse de que
aguantaba el peso del cuerpo, mir a !la"ton " le dio las gracias con un spero gruido.
+unque el tono del hombre fue desabrido, su reconocimiento no dejaba de ser
evidente. +penas haba terminado de pronunciar sus bienintencionadas palabras de
gratitud, gir sobre sus talones " ech a andar cojeando hacia el castillo de proa, con el
manifiesto propsito de evitar todo posible dilogo ulterior.
&o volvieron a verle en varios das, como tampoco les concedi el capitn el
honor de departir con ellos3 les diriga la palabra slo cuando era imprescindible "
siempre a base de gruidos hoscos.
!ontinuaron comiendo en la cmara de oficiales, tal como solan hacer antes del
infortunado lance3 pero el capitn tuvo buen cuidado en arreglrselas para que alguna de
sus obligaciones le impidiese coincidir con ellos a la mesa.
'os dems oficiales eran individuos toscos e incultos, de nivel humano slo
ligeramente superior al de la canallesca tripulacin que tenan a sus rdenes, " se
esfor(aban al mximo para eludir todo trato social con el refinado aristcrata ingls " su
elegante esposa, de forma que los !la"ton se pasaban la ma"or parte del tiempo solos,
sin que nadie alterase su tranquilidad.
'o cual se ajustaba perfectamente a sus deseos, aunque tambin los exclu" de
la vida cotidiana del buque ", al dejarlos un tanto aislados, les impidi estar en contacto
con los sucesos que culminaran en sangrienta tragedia.
2aturaba la atmsfera de la embarcacin ese algo indefinible que augura el
desastre. Exteriormente, que los !la"ton supieran, a bordo del pequeo velero todo
marchaba como siempre3 pero aunque no se lo confesaran el uno al otro, ambos
presentan que una corriente invisible impulsaba a todos hacia un peligro desconocido.
@
4os jornadas despus del incidente en el que 7ichael el &egro acab herido,
!la"ton sali a cubierta en el preciso instante en que cuatro miembros de la tripulacin
bajaban el cuerpo inerte de un compaero, mientras el primer oficial, que empuaba una
gruesa cabilla, contemplaba con expresin fero( al grupo de hoscos marineros.
!la"ton no formul pregunta alguna no haca falta " al da siguiente, cuando en
el hori(onte se recort " fue aumentando de tamao la silueta de un buque de guerra
britnico, se sinti medio decidido a solicitar que los subieran a bordo del mismo, a lad"
+lice " a l, "a que cada ve( cobraban ms fuer(a los temores de que, si continuaban en
aquel siniestro ;u0alda, slo podra ocurrirles alguna desgracia.
8acia el medioda, los buques estaban tan cerca uno de otro que se poda hablar
con el barco de guerra britnico, pero cuando !la"ton casi haba decidido pedir al
capitn que los trasladase a bordo, comprendi s*bitamente lo ridculo de semejante
solicitud. ABu ra(ones poda ofrecer al oficial que estuviese al mando de la nave de 2u
7ajestad para justificar el deseo de volver hacia el punto de donde procedaC
En el caso de que declarase que el motivo consista en el trato violento que los
oficiales aplicaron a dos marineros rebeldes, los del buque de guerra se reinan para sus
adentros " atribuiran el deseo de abandonar el ;u0alda a un solo motivo# cobarda.
.ohn !la"ton, lord ,re"sto-e, no solicit que le permitieran trasladarse al buque
de guerra britnico. %astante despus del medioda contempl cmo iban perdindose
tras la lejana lnea del hori(onte los palos de aquel barco. +ntes de eso, sin embargo, se
enter de algo que confirmaba sus ms negros temores " que le impuls a maldecir el
falso orgullo que pocas horas antes le haba impedido procurar seguridad a su joven
esposa, cuando tal seguridad estaba a su alcance... >na seguridad que haba desapaD
recido "a para siempre.
+ media tarde, el menudo " anciano marinero que unos das antes derribara a
golpes el capitn se lleg a las proximidades de la borda desde donde .ohn !la"ton " su
esposa observaban el cada ve( ms diminuto perfil del gran buque de guerra. El viejo
limpiaba los dorados ", con disimulo, se fue acercando hasta situarse casi pegado a
!la"ton.
DEl infierno se va a desencadenar sobre esta nave, seor DsusurrD. +curdese de
lo que le digo. Esto va a ser un infierno.
DABu quiere decir, amigoC Dpregunt !la"ton.
E
DFamos, Aes que no se da cuenta de lo que est ocurriendoC A&o se ha enterado
de que esos hijos de 2atans del capitn " sus sicarios se estn ensaando con la
tripulacinC
G+"er rompieron la cabe(a a dos marineros. 8o" han sido tres.
7ichael el &egro "a se ha recuperado casi del todo " no es hombre
que aguante esta situacin3 fjese en lo que le digo, seor.
AHnsin*a, amigo, que la tripulacin pro"ecta amotinarseC Dinquiri !la"ton.
DI+motinarseJ Dexclam el viejo marinoD. I+motinarseJ En lo que piensan es en
asesinar, seor, no olvide lo que le digo, seor.
DA!undoC
DEst al caer, seor3 la rebelin va a producirse de un momento a otro, pero no s
exactamente cuando. 8e hablado "a ms de la cuenta, pero usted se port bien con
nosotros el otro da " pens que deba avisarle. 'e aconsejo, sin embargo, que mantenga
el pico cerrado " que, en cuanto oiga disparos, baje a su camarote " se qued all.
GEso es todo, limtese a mantener la lengua quieta, si no quiere recibir un
bala(o, " tenga presente lo que le he dicho, seor.
El viejo marinero continu sacando brillo a los metales, tarea que le apart del
lugar donde se encontraban los !la"ton.
DFa"a panorama que se nos presenta, +lice Dcoment lord ,re"sto-e.
D4ebes ir inmediatamente a avisar al capitn, .ohn. 6uede que a*n estemos a
tiempo de evitar la revuelta.
D2upongo que, en efecto, debera hacerlo, pero por motivos puramente egostas
casi me inclino a Kmantener el pico cerradoG. 8agan lo que hagan los miembros de la
tripulacin, esto" seguro de que no se metern con nosotros, en agradecimiento por mi
postura a favor de 7ichael el &egro. 6ero si descubren que los he traicionado, no
tendrn piedad de nosotros, +lice.
DLu deber slo es uno, .ohn, " consiste en respaldar la autoridad legtimamente
constituida. 2i no vas en seguida a advertir al capitn, tendrs tanta responsabilidad en
lo que suceda como si hubieras contribuido intelectual " fsicamente a planear " a llevar
a cabo la rebelin.
D&o lo entiendes, cario replic !la"tonD. En quien pienso es en ti...ah reside mi
deber primordial. Esta situacin la ha provocado el mismo capitn, as que, Apor qu he
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de arriesgarme a someter a mi esposa a una serie de horrores imprevisibles en un
probablemente in*til intento de evitarle a l las consecuencias de su locura bestialC AEs
que no te das cuenta, mi vida, de lo que ocurrira si todos esos desalmados se hicieran
con el dominio del ;u0aldaC
DEl deber es el deber, .ohn, " ning*n argumento engaoso lo cambiar. 7ala
esposa sera "o para un noble ingls si por mi culpa dejases de cumplir deberes tan
palmarios. !omprendo perfectamente que sobrevendrn graves peligros, pero puedo
afrontarlos junto a ti.
D2e har, pues, como quieres Daccedi !la"ton con una sonrisaD. Lal ve( nos
estemos metiendo en un compromiso serio. +unque no me gusta el cari( de lo que
sucede a bordo de esta nave, qui( las cosas no sean tan malas al fin " al cabo. Es mu"
posible que ese Kviejo marineroG slo ha"a manifestado los deseos de su perverso
cora(n en ve( de expresar hechos reales.
G'os motines en alta mar sin duda eran corrientes hace cien aos, pero en este
ao de gracia de 1999 son sucesos de lo ms improbable.
G+h va el capitn hacia su camarote. 7e acercar a avisarle, "a que los malos
tragos cuanto antes se pasen mejor. ) no tengo el estmago todo lo resistente
que me hara falta para tratar con esa bestia.
!omo colofn a sus palabras ech a andar rumbo a la escalera de toldilla por la
que haba pasado el capitn ", un momento despus, llamaba a la puerta del camarote.
DI+delanteJ Dre(ong en tono ronco el malhumorado capitn.
>na ve( entr !la"ton " despus de cerrar la puerta tras de s, el oficial inquiri#
DA) bienC
DFengo a informarle de los puntos esenciales de una conversacin que he odo
ho", porque, si bien es posible que sea una falsa alarma " el asunto quede en nada,
conviene que est usted prevenido, por si acaso. En resumen, se trata de que la
tripulacin piensa amotinarse " asesinar a quien se le ponga por delante.
DIEso es mentiraJ Drugi el capitnD. ) si ha vuelto a entrometerse en lo que se
refiere a la disciplina de este buque o insiste en hurgar en asuntos que no le importan,
habr de atenerse a las consecuencias e irse al diablo. 7e tiene sin cuidado el que sea
usted un lord ingls. )o so" el capitn de este barco " le exijo que, en adelante, deje de
meter sus impertinentes narices en mis atribuciones.
M
El capitn haba perdido los estribos de un modo tan frentico que su rostro
estaba crdeno de furor. 6ronunci las *ltimas palabras a vo( en cuello " las subra"
descargando furiosamente contra la mesa uno de sus enormes puos, a la ve( que
agitaba el otro frente al semblante de !la"ton.
,re"sto-e no se alter lo ms mnimo, sino que permaneci tranquilo,de pie,
sosteniendo la mirada colrica del capitn.
D!apitn %illing Dsilabe !la"ton finalmenteD, perdone mi sinceridad# es usted lo
que se dice un perfecto burro.
4io media vuelta " sali de la cmara con su acostumbrada flema indiferente,
una calmosa actitud sin duda calculada para provocar torrentes de iracundas
imprecaciones en sujetos de la catadura moral de %illing.
Es posible que el capitn se hubiera arrepentido de sus precipitadas palabras de
haber intentado !la"ton aplacarle, pero al no ser as, sino todo lo contrario, el mal genio
del oficial situ a ste en una irreversible postura negativa que impeda toda posibilidad
de colaboracin en pro del bien com*n. 'a *ltima posibilidad se haba disipado.
D%ueno, +lice Dcomunic !la"ton a su esposa, al reunirse con ellaD. 6oda
haberme ahorrado el esfuer(o. Ese individuo ha demostrado ser un ingrato. 'e falt mu"
poco para lan(arse sobre m como un perro rabioso. 6or lo que a m respecta, tanto l
como su maldito barco pueden irse al garete. 8asta que t* " "o nos encontremos a salvo,
emplear todas mis energas en velar por nuestra propia seguridad. ) creo que, para
empe(ar, lo primero es ir a nuestro camarote " coger mis revlveres. +hora me
arrepiento de haber guardado en los ba*les que van en la bodega las armas largas " las
municiones.
Encontraron sus compartimentos en el ma"or desorden. 'a ropa de los cajones "
las maletas, ahora abiertos, aparecan desperdigadas por el reducido espacio del
camarote " hasta las camas estaban deshechas " rotas.
DEs evidente que alguien tiene ms inters por nuestras pertenencias que
nosotros mismos Dobserv !la"tonD. Echemos un vista(o, +lice, a ver qu falta.
>na revisin completa demostr que no les haban quitado nada, salvo los dos
revlveres de !la"ton " unos cuantos cartuchos que haba separado para dichas armas.
1N
D6recisamente las cosas que ms deseara que me hubiesen dejado Ddijo lord
,re"sto-eD " el detalle de que ha"an organi(ado todo este desbarajuste para llevarse
esas armas " nada ms que esas armas resulta algo de lo ms ominoso.
DABu vamos a hacer, .ohnC Dpregunt +liceD. Lal ve( estabas en lo cierto al
opinar que nuestras ma"ores posibilidades residan en mantener una actitud neutral.
G2i los oficiales se las arreglan para dominar el amotinamiento, no
tendremos nada que temer, " si los sediciosos logran su objetivo, nuestra
esperan(a, aun que dbil, consistir en la circunstancia de no haber
intentado frustrar sus designios ni oponernos abiertamente a ellos.
DLienes ra(n, +lice. &os mantendremos en el centro del camino.
!uando se disponan a poner en orden el camarote, !la"ton " su esposa
advirtieron simultneamente que por debajo de la puerta asomaba la esquina de un
peda(o de papel. !la"ton se inclin para cogerlo " vio, sorprendido, que el papel se
desli(aba hacia el interior de la estancia. !omprendi que alguien lo estaba empujando
desde fuera.
2e acerc a la puerta rpida " silenciosamente, pero cuando alarg la mano hacia
el picaporte, +lice le agarr la mueca.
D&o, .ohn Dsusurr la muchachaD. &o desean que los veamos, as que vale ms
que no lo hagamos. Len presente que hemos decidido mantenernos neutrales.
!la"ton dej caer el bra(o, al tiempo que esbo(aba una sonrisa. 6ermanecieron
inmviles, con la mirada en el papel que, al final, qued inmvil sobre el suelo del
camarote, junto al borde inferior de la puerta.
Entonces, !la"ton se agach para recogerlo. Era un tro(o de papel blanco, sucio,
torpemente doblado en irregular rectngulo. +l desdoblarlo, los ojos de !la"ton
trope(aron con un mensaje escrito en toscas letras de imprenta, casi ilegible, con todos
los indicios de haber sido tra(adas por alguien nada acostumbrado a tales tareas
caligrficas.
Lraducida, la nota era un aviso para que los !la"ton se abstuvieran de denunciar
la prdida de sus revlveres " de repetir lo que el viejo marinero les haba confesado.
+bstenerse de ello o enfrentarse a la pena de muerte.
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DHmagino que seremos buenecitos D!la"ton acompa sus palabras con una
sonrisa pesarosaD. 'o *nico que podemos hacer es cru(arnos de bra(os, sentarnos "
esperar lo que puede venir.
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