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PEDRO FERNNDEZ LIRIA


Doctor en Filosofa y Letras por la Universidad Autnoma de Madrid.
Investigador del Instituto de Filosofa del CSIC.
Profesor de Filosofa en Enseanza Secundaria, en Madrid.


SENTIDO Y UTILIDAD DE LA FILOSOFA
Una reflexin a partir del mito de la caverna de Platn


No vivimos, desde luego, en el mejor de los mundos posibles. Vivimos en un
mundo en el que casi 1000 millones de personas padecen hambre; en el que el 40% de
la poblacin mundial sobrevive con menos de 1,5 euros al da; en el que, todava hoy,
millones de seres humanos trabajan para mantener a sus familias en rgimen de
esclavitud, en el que centenares de miles de nios, a los que les ha sido robada la
infancia, trabajan de sol a sol, o se matan unos a otros defendiendo los intereses de los
adultos que los dirigen; en el que millones de mujeres son convertidas en esclavas
sexuales; en el que algunos ciudadanos privilegiados se gastan en un solo da de
compras los ingresos anuales de una familia media; en el que millones de personas
mueren anualmente por enfermedades que a nosotros no nos obligaran a guardar ni un
da de cama; en el que miles de civiles inocentes son bombardeados con el armamento
que les venden a sus verdugos nuestros gobiernos; en el que se tortura, se encarcela o se
asesina a muchos seres humanos por razones ideolgicas o polticas. Vivimos en un
mundo en el que una pequea parte de la poblacin humana vive del hambre y de la
miseria que mata al resto de la misma.
Si despus de esta vida, tuvisemos que volver a nacer del vientre de una mujer
escogida por sorteo, seguramente nos esforzaramos ms por cambiar las condiciones de
vida de esa parte de la humanidad que hoy vive en la miseria. La seal de que el mundo
no debe ser muy bueno es que todos los que vivimos en esta parte del mismo
consideraramos peligrossimo tener que aceptar vivir en el pellejo de un recin nacido
cualquiera (en lugar de en el nuestro).
En realidad, nadie en su sano juicio bendecira esa tragedia diaria a la que hace
momento nos referamos. A todos nos gustara que las cosas sucediesen de otro modo.
Pero, de tener todos la voluntad de cambiarlas, sabramos cmo hacerlo? Conocemos
la realidad en la que vivimos lo suficiente como para estar en condiciones de mejorarla,
si de verdad nos lo propusiramos? Disponemos siquiera de un diagnstico adecuado
de qu es lo que le pasa al mundo? Sin ese diagnstico, sin un conocimiento objetivo y
preciso de lo que ocurre, difcilmente podramos identificar la naturaleza y la
procedencia de los males que aquejan al mundo y, mucho menos an, podramos saber
cmo actuar e intervenir en l para cambiarlo. Sin ese conocimiento profundo de lo que
ocurre, nuestras tentativas de cambiar el curso de los acontecimientos estn condenadas
a ser meros palos de ciego incapaces de alcanzar su objetivo si no es por casualidad. Si
queremos tener xito en nuestros eventuales esfuerzos por cambiar las cosas hay, pues,
que saber lo suficiente: conocer la verdadera raz de los problemas que padecemos y


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saber dnde y cmo hay que actuar para superarlos. No ser, entonces, parte del
problema nuestra ignorancia? Y no ser sta el primer obstculo que tenemos que
superar? No nos encadena ineluctablemente el desconocimiento a la realidad de la que
pretendemos escapar?
Muchas personas contemplan la pobreza, el hambre, la explotacin o la guerra
como si se tratase de acontecimientos o fenmenos naturales, como sucesos inevitables
ante los que nada o casi nada se puede hacer. Por lo mismo que llueve o hace sol,
piensan, siempre habr gente cuyo problema es cmo mantener la lnea y gente cuyo
problema es cmo lograr que sus hijos hoy puedan comer algo. Los privilegiados que se
benefician de la actual ordenacin del mundo y no quieren dejar de hacerlo a ningn
precio se suelen mostrar encantados con quienes as piensan, pues, mientras stos
consideren la actual ordenacin del mundo como natural e inevitable, no se le ocurrir
la desafortunada idea de que hay que ponerse a trabajar para cambiarla. De donde
podemos concluir que hasta para querer cambiar las cosas hace falta conocimiento.
As, pues, si no queremos condenarnos de por vida a esta realidad tan
insatisfactoria en la que vivimos, el conocimiento no es un lujo que nos podamos
permitir tener o no tener, no es algo que nos podamos ahorrar. Necesitamos conocer:
conocer para ser libres, para poder actuar responsablemente sobre el mundo que nos
rodea, en lugar de limitarnos simplemente a padecerlo. El entendimiento de la realidad
nos independiza de dicha realidad, nos brinda la posibilidad de actuar sobre ella y, en
esa medida, nos hace ms libres, ms dueos de nosotros mismos, ms autmomos. La
ignorancia, por el contrario, nos hunde en la realidad hasta fundirnos con ella, nos sujeta
o encadena al curso de los acontecimientos convirtindonos en seres puramente pasivos.
La alternativa es, entonces: o conocimiento o sometimiento. Y es
fundamentalmente por esto que debe ser perseguido el conocimiento. Y, por cierto, que
a esta persecucin del conocimiento, que es condicin de posibilidad de la autonoma y
la libertad, es a lo que llamaron los antiguos griegos filosofa (philosopha).
En el siglo V a.C., un griego llamado Platn, discpulo del celebrrimo Scrates,
ide una bella alegora para tratar de ilustrar grficamente la vinculacin existente entre
la libertad y el saber, entre la esclavitud y la ignorancia, entre el conocimiento y la
accin, por un lado, y la ignorancia y la simple pasin o el padecimiento, por otro. La
alegora en cuestin se conoce con el nombre de mito de la caverna y la encontramos,
no por casualidad, en una obra poltica de Platn, en la que ste se pone como objetivo
sentar las bases del buen gobierno o del estado ideal.
Aunque tendremos ocasin de estudiarlo detenidamente en el curso siguiente,
pretendemos que este famoso mito nos preste un buen servicio a lo largo del presente
curso. Nos servir de gua para ubicar y poner en conexin los contenidos, a primera
vista muy heterogneos, que forman parte del currculo de esta peculiar materia de
nombre griego que ahora nos vemos en la obligacin de cursar, y, al mismo tiempo, nos
ayudar a recordar en cada momento el hilo conductor de todo su recorrido. Veamos,
por tanto, sin ms demora, el contenido del mito de la caverna tal y como nos lo sirve
Platn en el libro VII de la Repblica.



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Represntate ahora el estado de la naturaleza humana respecto de la ciencia y de la
ignorancia, segn el cuadro que vaya trazarte. Imagina un antro subterrneo que tiene todo a lo
largo una abertura que deja el paso libre a la luz, y, en ese antro, unos hombres encadenados
desde su infancia, de suerte que no puedan cambiar de lugar ni volver la cabeza, por causa de las
cadenas que les sujetan las piernas y el cuello, pudiendo solamente ver los objetos que tengan
delante. A su espalda, a cierta distancia y a cierta altura, hay un fuego cuyo fulgor les alumbra, y
entre ese fuego y los cautivos se halla un camino escarpado. A lo largo de ese camino, imagina
un muro semejante a esas vallas que los charlatanes ponen entre ellos y los espectadores, para
ocultar a estos el juego y los trucos secretos de las maravillas que les muestran.
Todo eso me represento.
Figrate unos hombres que pasan a lo largo de ese muro, porteando objetos de todas clases,
figuras de hombres y de animales de madera o de piedra, de suerte que todo ello se aparezca por
encima del muro. Los que los portean, unos hablan entre si, otros pasan sin decir nada
Extrao cuadro y extraos prisioneros!
Sin embargo, se nos parecen punto por punto. Y, ante todo, crees que vern otra cosa, de s
mismos y de los que se hallan a su lado, ms que las sombras que van a producirse frente a ellos
al fondo de la caverna?
Qu ms pueden ver, puesto que desde su nacimiento se hallan forzados a tener siempre
inmvil la cabeza?
Vern, asimismo, otra cosa que las sombras de los objetos que pasen por detrs de ellos?
No.
Si pudiesen conversar entre s no convendran en dar a las sombras que ven los nombres de
esas mismas cosas?
Indudablemente.
Y si al fondo de su prisin hubiese un eco que repitiese las palabras de los que pasan, no se
figuraran que oan hablar a las sombras mismas que pasan por delante de sus ojos?
S.
Finalmente, no creeran que existiese nada real fuera de las sombras.
Sin duda.
Mira ahora lo que naturalmente habr de sucederles, si son libertados de sus hierros y se les
cura de su error. Destese a uno de esos cautivos y oblguesele inmediatamente a levantarse, a
volver la cabeza, a caminar y a mirar hacia la luz; nada de eso har sin infinito trabajo; la luz le
abrasar los ojos, y el deslumbramiento que le produzca le impedir distinguir los objetos cuyas
sombras vea ante! Qu crees que respondera si se le dijese que hasta ahora no ha visto ms
que fantasmas, que ahora tiene ante los ojos los objeto ms reales y ms prximos a la verdad? Si
se le muestran luego las cosas a medida que fuesen presentndose, y se le obliga, a fuerza de
preguntas, a decir qu es cada una de ellas, no se sumir en la perplejidad, y no se persuadir de
que lo que antes vea era ms real que lo que ahora se le muestra?
Sin duda.
Y si se le obligase a mirar al fuego, no enfermara de los ojos? No desviara sus miradas
para dirigirlas a la sombra, que afronta sin esfuerzo? No estimara que esa sombra posee algo
ms claro y distinto que todo lo que se le hace ver?
Si ahora se le arranca de la caverna, y se le arrastra por el sendero spero y escarpado, hasta la
claridad del sol, qu suplicio n ser para l ser arrastrado as!, qu furor el suyo! Y cuando haya
llegado a la luz libre, con los ojos ofuscados con su fulgor, podr ver nada de la multitud de
objetos que llamamos seres reales?
Le sera imposible al pronto.
Necesitara tiempo, sin duda, para acostumbrarse a ello. Lo que mejor distinguira seria,
primero, las sombras; luego, las imgenes de los hombres y de los dems objetos, pintadas en la
superficie de las aguas; finalmente, los objetos mismos, de ah dirigira sus miradas al cielo, cuya
vista sostendra con mayor facilidad durante la noche, al claror de la luna y de las estrellas, que
por el da y a la luz del sol.
Sin duda.


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Finalmente, se hallara en condiciones, no solo de ver la imagen del sol en las aguas y en todo
aquello en que se refleja, sino de fijar en l la mirada, de contemplar al verdadero sol en el
verdadero lugar.
S
Despus de todo esto, dndose a razonar, llegar a la conclusin de que el sol es quien hace
las estaciones y los aos, quien lo rige todo en el mundo visible, y que es en cierto modo la causa
de lo que se vea en la caverna.
Es evidente que llegara por grados a estas reflexiones.
Si llegase entonces a recordar su primera morada, la idea que en ella se tiene de la sabidura, y
a sus compaeros de esclavitud, no se alborozara de su mudanza, y no tendra compasin de la
desdicha de aquellos?
Seguramente.
Crees que sintiese todava celos de los honores, de las alabanzas y recompensas all
otorgados al que ms rpidamente captase las sombras a su paso, al que recordase con mayor
seguridad las que iban delante, detrs o juntas, y que por tal razn sera el ms hbil en adivinar
su aparicin, o que envidiase la condicin de los que en la prisin eran ms poderosos o ms
honrados? No preferira, como Aquiles en Homero, pasarse la vida al servicio de un pobre
labrador y sufrirlo todo, antes que volver a su primer estado ya sus ilusiones primeras?
No dudo que estara dispuesto a soportar todos los males del mundo, mejor que vivir de tal
suerte.
Pues pon atencin a esto otro: Si de nuevo tornase a su prisin, para volver a ocupar en ella su
antiguo puesto, no se encontrara como enceguecido, en el sbito trnsito a la oscuridad?
S.
Y si mientras an no distingue nada, y antes de que sus ojos se hayan repuesto, cosa que no
podra suceder sino pasado bastante
tiempo, tuviese que discutir con los dems prisioneros sobre esas sombras, no dara que rer a
los dems, que diran de l que, por haber subido tan alto, ha perdido la vista, aadiendo que
sera una locura que ellos quisiesen salir del lugar en que se hallan, y que si a alguien se le
ocurriese sacarlos de all y llevarlos a la regin superior, habra que apoderarse de l y darle
muerte?
Indiscutiblemente.
Pues esa es mi querido Glaucn la magen de la condicin humana.

(Platn, Repblica, libro VII, en Dilogos, F. C. E., Mxico, 1984).

No nos resulta familiar este escenario? No parece que vivimos en una inmensa
caverna en la que, presos de unos prejuicios fomentados por intereses diversos,
confundimos constantemente la realidad con la apariencia? Los medios de
comunicacin difunden machaconamente cierta interpretacin de lo que est ocurriendo,
pero se encuentra siempre suficientemente informada dicha interpretacin? Podemos
fiarnos siempre de ella? No tenemos realmente ningn motivo para pensar que pudiera
tratarse de una interpretacin errnea o interesada, como lo son las sombras
proyectadas sobre el fondo de la caverna del mito inventado por Platn? Dndola
maquinalmente por buena, no estaremos privndonos del entendimiento de la realidad
que habra de permitirnos cambiarla? No estaremos identificando demasiado
felizmente la realidad con la visin de la misma que nos trasmiten los medios de
comunicacin? No estaremos confundiendo una con otra hasta el punto de estar
dispuestos a tachar de loco o de mentiroso a cualquiera que venga a contradecir tal
visin de la realidad?


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En el mito platnico, los prisioneros encerrados en la cueva reaccionan con
rudeza ante el compaero que retorna del exterior para comunicarles lo que ha visto.
Unos le toman por loco, otros le desprecian y otros, incluso, le consideran una amenaza
y quieren matarle. La reaccin puede no ser justificable, pero resulta hasta cierto punto
comprensible. Un tipo igual que ellos les dice que eso que tienen por verdadero no es
ms que apariencia, que lo nico en lo que ellos creen y confan, porque es lo nico
que han visto en toda su vida, no es lo que verdaderamente hay, sino solamente una
sombra o una imagen deformada de lo que verdaderamente es. El prisionero
liberado les est diciendo a sus compaeros cautivos que no saben lo que creen que
saben, que viven engaados acerca de lo que hay. Por el contrario, les habla de una
realidad que ellos no pueden dejar de considerar como el delirio de un loco y que en
gran medida contradice la nica realidad que conocen. No es comprensible que le
desprecien? Y si la nueva visin que l se empea en fomentar entre sus compaeros
de infortunio pudiera poner en peligro, de ser acogida por todos, el prestigio o el poder
del que disfrutan algunos de ellos, no es comprensible que stos ltimos quieran
matarle? El conocimiento, en virtud del cual el investigador de la verdad, el
philsophos, escapa al mbito de la opinin comn, puede convertirse en algo
verdaderamente temible para los que sacan algn beneficio del hecho de que los
hombres crean precisamente en lo que creen; sobre todo si tambin ellos lo creen.
En esta medida, qu duda cabe que la bsqueda del conocimiento y la
investigacin de la verdad puede llegar a convertirse en una empresa muy peligrosa. No
en vano, algunos de los protagonistas de la historia de esas disciplinas cientficas que
estudiamos en otras asignaturas pagaron con sus vidas su compromiso incondicional
con la verdad.
Pues bien, en esta materia, vamos a ocuparnos de la naturaleza de esta suerte de
inquietud por el saber y por la verdad que es la filosofa, as como de la necesidad que
tenemos de ella, si no queremos condenarnos de por vida a todo eso que pblicamente
decimos detestar. Y vamos a ocuparnos tambin de esbozar cmo habra de estar
organizado social, poltica y jurdicamente el mundo para que ninguno de sus habitantes
que lo conociese y entendiese en profundidad quisiese cambiarlo.
Para realizar esta tarea, tenemos que estar dispuestos a emular la actitud del
prisionero que se atreve a salir de la caverna. Ahora bien, no lograremos este
objetivo, salir de la caverna, si no antes no admitimos que podramos hallarnos dentro
(entre otras cosas porque slo se esfuerza en salir de un espacio cerrado el que piensa
que se halla dentro). Hay que tener en cuenta que incluso los que se benefician de la
ignorancia de otros, se encuentran muy a menudo tambin ellos dominados por la
ignorancia. La prisin que describe Platn es mucho ms grande de lo que podramos
pensar en un principio. En ella no slo estn presos, por ejemplo, los que asienten
acrticamente a cualquier cosa que digan los medios de comunicacin. Incluso quienes
trabajan en ellos, incluso quienes pagan, eligen o despiden a quienes trabajan en ellos,
creen, a menudo, sinceramente en las ideas con las que engaan a los dems (siendo,
as, tambin ellos prisioneros sin saberlo).
En general, cuando advertimos la ignorancia de los dems, su encadenamiento
en el interior de la caverna, tendemos a pensar que nosotros nos hallamos ya cara a cara


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ante la realidad misma, fuera de la caverna, como el prisionero liberado del mito
platnico. Pero, cmo podemos estar seguros de que estamos haciendo tal cosa? Qu
nos garantiza que no estamos confundiendo tambin la realidad con sus sombras
(aunque de otra manera)?
Como veremos, en la base de la filosofa est el tomar conciencia de que
cualquiera pueda encontrase dentro de la caverna sin advertirlo. Y en cuanto
philosophoi, en cuanto amantes de la saber y de la verdad, nuestro primer inters debe
estar en asegurarnos tanto como sea posible de que no seguimos prisioneros de nuestros
prejuicios, dentro de la caverna, cuando creemos estar ya fuera. Esto debera interesar
no slo a todo el que de verdad quiere saber, sino tambin a cualquiera al que le
importe su propia libertad. Pues, como argumentaremos suficientemente ms adelante,
el objetivo de la filosofa no es ms el saber que la libertad.