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68 INVESTIGACIN Y CIENCIA, enero, 1997

H
ace cien aos, en noviembre
de 1896, un mdico de Sussex
publicaba la primera descrip-
cin del trastorno del aprendizaje que
llegara a conocerse como dislexia
del desarrollo. Percy F., ... de 14
aos, ... ha sido siempre un muchacho
inteligente y despierto, escriba W.
Pringle Morgan en el Bri tish Medical
Journal, rpido en los juegos y en
nada inferior a los otros de su edad.
Su gran tropiezo ha sido y sigue
siendo su torpeza para aprender
a leer.
En esta breve introduccin acert
Morgan a expresar la paradoja que ha
venido intrigando y frustrando durante
un siglo a los cientficos: las profundas
y persistentes dificultades que algunos
sujetos brillantes encuen tran cuando se
disponen a aprender a leer. En 1997
lo mismo que en 1896, la habilidad
en la lectura suele interpretarse signo
de inteligencia, dando la mayora de
la gente por supuesto que quien sea
listo y est motivado y escolarizado
aprender sin duda a leer bien. Pero la
ex periencia de millones de dislxicos,
como Percy F., ha demostrado que esa
suposicin es falsa. La dislexia invalida
la alegada relacin entre inteligencia
y facilidad en la lectura.
Segn las primeras explicaciones de
la dislexia, dadas por los aos veinte
de nuestro siglo, habra que atribuir
a deficiencias del sistema visual lo
que se crea que tipificaba la lectura
dislxica, esto es, las inversio nes de
letras y palabras. Para superar esas
presuntas limitaciones visua les se sola
prescribir un entrenamiento de los
ojos. Pero la investigacin posterior
ha demostrado que el invertir letras
o palabras, trastorno al que tien den
no raras veces los nios dislxi cos,
se debe a un defecto cognitivo rela-
cionado con el sistema del lenguaje.
Concretamente, la dislexia refleja una
deficiencia en el procesamiento de
las unidades lingsticas bsicas, los
fonemas, de los que se componen
todas las palabras habladas y escritas.
Los modelos de lectura y de dislexia
generalmente aceptados hoy ponen en
claro por qu a algunos individuos
muy inteligentes se les hace difcil
aprender a leer o ejecutar otras tareas
relacionadas con el lenguaje.
En el Centro para el Estudio de la
Atencin y el Aprendizaje adscrito a la
Universidad de Yale, hemos evaluado
a centenares de nios y a no pocos
adultos (varones y mujeres) con caren-
cias para la lectura. Entre los segundos
abundan los alumnos y docentes de las
facultades y escuelas profesionales de
nuestra universidad. Recordar a un
estudiante de medicina, de nombre
Gregory, que acudi al centro por
haber tenido una serie de problemas
en las asignaturas del primer curso.
Estaba muy desanimado.
Aunque en la escuela primaria le
haban diagnosticado como dislxico,
tambin le haban puesto en un pro-
Dislexia
Un nuevo modelo de este trastorno concede a las limitaciones sufridas
en el procesamiento del lenguaje una importancia primordial.
Explica, asimismo, por qu a algunos les cuesta tanto aprender a leer
Sally E. Shaywitz
La paradoja de la dislexia
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grama para estudiantes aventajados. Su
inteligencia natural, junto con amplias
ayudas y tutoras, le haban permitido
graduarse de bachiller con bonsimas
calificaciones y entrar en una uni-
versidad de prestigio. Gregory haba
trabajado de firme y pudo escoger entre
las mejores facultades de medicina.
Ahora, sin embargo, estaba empezando
a dudar de su propia aptitud. No le
costaba entender las intrincadas rela-
ciones entre los sistemas fisiolgicos
o los complicados mecanismos de
las enfermedades; sobresala en todo
lo que requiere capacidad y habili-
dades deductivas. Lo que constitua
un problema para l era el simple
hecho de pronunciar palabras largas
o trminos raros (tan habituales en
la jerga anatmica); quiz fuese la
de la memorizacin rutinaria la ha-
bilidad que con menos acierto haba
desarrollado.
Las contradicciones de su rendi-
miento les tenan perplejos a Gregory
y a sus profesores. Cmo era posible
que quien comprenda tan bien con-
ceptos difciles se armara un lo con
detalles nimios y elementales? Podra
deberse a la dislexia de Gregory que
como lector an era lento su in-
capacidad para nombrar partes del
cuerpo y tipos de tejidos, mientras
descollaba en cambio por su finura
deductiva?
S que era posible, les expliqu. El
historial de Gregory coincida en todo
con el cuadro clnico de la dislexia
segn se la ha definido tradicional-
mente: una inesperada dificultad en el
aprendizaje de la lectura, aun habiendo
inteligencia, motivacin e instruccin.
Adems, pude tranqui lizar a Gregory
hacindole saber que hoy los cient-
ficos comprenden la naturaleza bsica
de la dislexia.
A lo largo de los ltimos veinte
aos se ha ido configurando un modelo
coherente de dislexia basado en el
procesamiento fonolgico. Este mo-
delo cuadra perfectamente con los
sntomas clnicos de la dislexia y con
lo que los neurlogos saben sobre
la organizacin y el funcionamiento
del cerebro. Investigadores de muchos
laboratorios, entre ellos nuestro grupo
de Yale, hemos tenido la oportunidad
de someter a prueba e ir refinando
este modelo durante 10 aos de inves-
tigacin en psicologa cognitiva y, ms
recientemente, neurobiolgica.
El modelo fonolgico
P
ara entender cmo funciona el mo-
delo fonolgico, hay que empezar
por considerar el procesamiento del
lenguaje en el cerebro. Los investiga-
dores conciben el sistema del lenguaje
como una serie jerarquizada de mdu-
los o componentes, cada uno de ellos
dedicado a un aspecto particular del
lenguaje. En los niveles superiores de
esa jerarqua residen los componentes
implicados en la semntica (significa-
cin de las palabras o vocabulario),
la sintaxis (estructura gramatical) y el
discurso (sentencias o frases conexas).
En el nivel inferior de la jerarqua est
el mdulo fonolgico, dedicado a pro-
cesar los distintos elementos sonoros
que constituyen el lenguaje.
El fonema es el segmento ms corto
y dotado de significacin del lenguaje.
Constituye el elemento fundamental
del sistema lingstico. (Cada una de
las unidades fonolgicas mnimas que
en el sistema de una lengua pueden
oponerse a otras en contraste signifi-
cativo, dice del fonema la Academia.)
Las diferentes combinaciones de slo
24 fonemas cinco vocales y dieci-
nueve consonantes producen todas
las palabras de la lengua castellana.
La palabra gato, por ejemplo, consta
de cuatro fonemas: /g/, /a/, /t/
y /o/. Antes de que las palabras
puedan ser identificadas, entendidas,
almacenadas en la memoria o sacadas
de ella otra vez, el mdulo fonolgico
del cerebro las ha de descomponer,
segmentar en sus unidades fonticas.
En el lenguaje hablado, este proceso
ocurre de modo automtico, en el m-
bito de la preconsciencia. Como Noam
Chomsky y, ms recientemente, Steven
Pinker, del Instituto de Tec nologa
de Massachusetts, han demos trado, el
lenguaje es instintivo, vale decir, lo
nico que necesitamos los humanos
para aprenderlo es ser expuestos a
l. Un mdulo fonolgico gentica-
mente determinado ensambla fonemas
SALLY E. SHAYWITZ codirige en
Yale, con Bennett A. Shaywitz, el
Centro para el Estudio de la Aten-
cin y del Aprendizaje. Profesora de
pediatra en la Universidad de Yale,
se doctor en la facultad de medici na
Albert Einstein del Bronx. Shaywitz
emplea las tcnicas de la resonancia
magntica funcional para estudiar el
substrato neurobiolgico de la dislexia
en nios y en adultos.
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en palabras para el hablante y, para
el oyente, analiza la palabra hablada
descomponindola en sus subyacentes
unidades fonolgicas.
Para emitir una palabra, las par tes
orgnicas implicadas en el habla la -
ringe, paladar, lengua y labios com-
primen y fusionan los fonemas; lo
hacen de forma automtica. El resul-
tado es que la informacin que esos
varios fonemas comportan se rene en
una sola unidad sonora o slaba. Y
como en la palabra hablada no hay
ningn indicio manifiesto de la sub-
yacente segmentacin, cada slaba de
esa palabra parece inconstil. Un os-
ciloscopio registrar la pronunciacin
de la palabra pan como una sola
emisin sonora; slo nuestro sistema
del lenguaje es capaz de distinguir
los tres fonemas implicados en esta
slaba.
La accin de leer refleja el lenguaje
hablado, seala Alvin M. Li berman,
de los laboratorios Haskins en New
Haven. Pero es una tcnica mucho
ms difcil de dominar. Por qu?
Aunque habla y lectura se basan en el
procesamiento fonolgico, hay una di-
ferencia importante entre ambos: aqul
es natural, no as la lectura. Esta es
algo que se crea y tiene que aprenderse
de manera consciente. El lector ha de
convertir los perceptos visuales del
alfabeto escrito en otros lingsticos;
esto es, ha de recodificar grafemas
(letras, unidades mnimas e indivisibles
de la escritura) transformndolos en
sus correspondientes fonemas. Despus
ha de comprobar que la ortografa
la secuencia de letras que ve en la
pgina representa esta fonologa. Tal
es precisamente lo que sucede cuando
un prvulo aprende a leer.
En cambio, si el prvulo es dislxico,
cualquier carencia en el rango del
mdulo fonolgico de su jerrquico
sistema de lenguaje aminora su capaci-
dad de segmentar la palabra escrita y
descubrir los componentes fonolgicos
que subyacen bajo la misma. A esta
explicacin de la dislexia se le llama
modelo fonolgico, o tambin hip-
tesis del dficit fonolgico.
De acuerdo con tal hiptesis, una
carencia o defecto en el procesamiento
fonolgico perturba la descodificacin
e impide, por tanto, la identificacin
de la palabra. Este dficit bsico en
lo que es esencialmente una funcin
lingstica de orden inferior bloquea
el acceso a los procesos lingsticos
de orden superior y a la obtencin del
significado del texto. As, aunque los
procesos lingsticos implicados en la
comprensin y en la significacin se
hallen intactos, no se puede reclamar
su intervencin, porque slo se accede
a ellos cuando se ha identificado ya
una palabra. Aunque el dao causado
por el dficit fonolgico es eviden-
tsimo en la lectura, tambin puede
afectar al habla de un modo previsible.
Los titubeos de Gregory ante palabras
largas o raras, por ejemplo, cuadran
enteramente con el conjunto de datos
que abonan un modelo fonolgico de
la dislexia.
Desde hace ms de veinte aos
se vienen recogiendo pruebas en ese
sentido. En uno de los primeros expe-
rimentos, Isabelle Y. Liberman, de los
laboratorios Haskins, demostr que los
nios, entre los cuatro y los seis aos
de edad, adquieren consciencia de la
estructura fonolgica de las palabras
habladas. En el marco de la inves-
tigacin, preguntaba a los pequeos
cuntos sonidos oan en una secuencia
de palabras. Ninguno de los de cuatro
aos pudo identificar correctamente el
nmero de fone mas, pero el 17 % de
los de cinco aos s que lo hicieron,
y entre los de ms de seis aos un
1. LA ACCION DE HABLAR la
ejecuta un mdulo fonolgico ce-
rebral, biolgicamente determina do,
automtico e inconsciente. Pri me ro se
seleccionan y agrupan las estructuras
fonmicas pertinentes. A continua-
cin, esos fonemas los articula o sea,
los superpone y fusio na el aparato
de la fonacin. Tal coarticulacin
hace que se puedan emitir rpidas
secuencias sonoras, pero oscurece la
subyacente naturaleza segmentada de
las mismas.
2. LA ACCION DE LEER no es un proceso automtico. Debe aprenderse. El lector
tiene que tomar conciencia de que las letras que ve en la pgina representan los
sonidos de la palabra hablada: para leer la palabra gato, ha de segmentarla
o dividirla en sus unidades fonolgicos subyacentes; una vez captada as, en su
forma fonolgica, puede ya identificarse y entenderse la palabra. En la dislexia,
un mdulo fonolgico ineficaz produce representaciones que son menos claras y,
por tanto, ms difciles de llevar a la consciencia.
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70 % mostraron tener ya consciencia
fonolgica.
A los seis aos de edad, la mayora
de los pequeos haban tenido tambin
por lo menos un ao entero de esco-
larizacin, incluida la enseanza de la
lectura. El desarrollo de la consciencia
fonolgica corri, pues, paralelo a la
adquisicin de la tcnica de lectura.
Tal correspondencia sugera la vincu-
lacin de ambos procesos. Con esas
observaciones convergen los datos del
Estudio Longitudinal de Connecticut,
un proyecto que mi equipo inici en
1983 con 445 prvulos elegidos al
azar en jardines de infancia; el estudio
contina hoy, cuando aquellos nios
tienen ya 19 aos y han terminado
la enseanza media. Hemos venido
sometindolos a pruebas anuales. As,
hemos llegado al resultado de que la
dislexia afecta al 20 % de los esco-
lares; esta cifra es compaginable con
la proporcin, hallada por Liberman,
de los de seis aos que no podan
distinguir la estructura fonolgica de
las palabras. Se trata, en definitiva,
de datos que consolidan la tesis de
la conexin entre la consciencia fo-
nolgica y la lectura.
Por la vinculacin de marras comen-
zaron a interesarse los investigadores
en los aos ochenta. En su trabajo
pionero, Lynette Bradley y Peter E.
Bryant, de la Universidad de Oxford,
sealaban que una ap ti tud fonolgica
del preescolar pre de ca su futura des-
treza lectora. Ambos autores hallaron
tambin que el entrenamiento de la
consciencia fonolgica aumentaba noto-
riamente la habilidad lectora del nio.
Durante los ensayos se adiestr a un
grupo de chicos en el procesamiento
fono lgico, en tanto que otro grupo
reci ba entrenamiento lingstico que
no insista en la estructura snica
de las palabras. Por ejemplificarlo:
el primer grupo se ejercitaba en cla-
sificar las palabras de acuerdo con
su soni do, y el segundo grupo las
ordenaba atendiendo a su significado.
Ta les investigaciones, sumadas a la
ms reciente de Benita A. Blachman,
de la Universidad de Syracuse, Jo seph
E. Torgesen, de la Universidad esta tal
de Florida, y Barbara Foorman, de la
Universidad de Houston, demuestran
que los progresos en la lectura no se
deben tanto a la enseanza gene ral
de la lengua cuanto al entrenamiento
fonolgico en particular.
Esa era la situacin cuando abor-
damos nuestro estudio, a comienzos
de los noventa, sobre las capacida-
des cognitivas de nios dislxicos y
no dislxicos. En colaboracin con
Jack M. Fletcher, de la Universidad
de Texas en Houston, y Donald P.
Shankweiler y Leonard Katz, de los
laboratorios Haskins, examin a 378
nios de siete a nueve aos de edad
sometindolos a una batera de tests
para calibrar sus dotes lingsticas y
otras. Los resultados que obtuvimos,
as como los reseados por Keith
E. Stanovich y Linda S. Siegel, del
Instituto de Ontario de Estudios sobre
la Enseanza, pusieron de ma nifiesto
4. LA ORGANIZACION NEURAL
para el leer nos la ha insinuado la
tcnica de formacin de imgenes
por resonancia magntica funcional.
Al identificar una letra se activa la
corteza extraestriada del lbulo oc-
cipital; el procesamiento fonolgico
excita el giro frontal inferior (rea
de Broca); y el acceso al significado
activa principalmente el giro temporal
superior y partes de los giros temporal
medio y supramarginal.
INTELIGENCIA
GENERAL
IDENTIFICACION TEXTO
DESCODIFICANDO
DESCODIFICANDO
SIGNIFICADO
VOCABULARIO
RAZONAMIENTO
FORMACION
DE CONCEPTOS
DESCODIFICANDO
G
A
T
O
3. AL LEER una palabra (aqu gato), primero la descodi-
ficamos, esto es, la pasamos a su forma fonolgica (/g/, /a/,
/t/, /o/) y, as, la identificamos. A continuacin, las funcio-
nes cognitivas de superior nivel, como la inteligencia y la
memoria lxica, se aplican a entender el significado de esa
palabra (aqu: mamfero pequeo y peludo que ronronea
y malla). A los dislxicos, una discapacidad fonolgica
les impide efectuar una correcta descodificacin; al leer, esa
limitacin les impide emplear su inteligencia y su memoria
lxica del significado de la palabra.
PROCESAMIENTO FONOLOGICO
(/G/-/A/-/T/-/O/)
SIGNIFICADO
IDENTIFICACION DE LAS
LETRAS DE LA PALABRA
(G-A-T-O)
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que las limitaciones fono lgicas cons-
tituyen los principales indicadores, los
ms notables tambin, de los nios
dislxicos.
Hubo un test en particular que pa-
reca revelar muy bien el fenmeno
de la dislexia: el test de anlisis
audi tivo, en el que se pide al nio
que segmente las palabras segn las
unidades fonolgicas subyacentes bajo
las misma y suprima, a continuacin,
determinados fonemas. Por ejemplo,
el nio ha de pronunciar la palabra
bloc sin el sonido b, o la palabra
sur sin el sonido s. Esta medida
estaba en estrecha relacin con la
capacidad del nio para descodificar
palabras sueltas en los tests norma-
lizados, pero era independiente de
la inteligencia del pequeo y de su
destreza para aprender vocabulario y
para razonar.
Cuando, en nuestro Estudio Lon-
gitudinal de Connecticut, aplicamos
este y otros tests de consciencia fon-
mica a un grupo de quinceaeros, los
resultados fueron los mismos: tambin
en los alumnos de enseanza media
el mejor indicador de su futura des-
treza lectora resida en su consciencia
fonolgica.
Si la dislexia resulta de un insufi-
ciente desarrollo de la especializacin
fonolgica, deberan asimismo darse
otras consecuencias de un funciona-
miento fonolgico perturbado. Y, en
efecto, se dan. Hace diez aos, Robert
B. Katz, de los laboratorios Haskins,
rese los problemas que presentan
estos lectores con discapacidad para
nombrar objetos representados en im-
genes. Katz demostr que, cuando los
L
a dislexia es el ms comn de los trastornos del apren-
dizaje, de esas condiciones que dificultan el que un nio
de inteligencia normal aprenda a hablar o a leer, o adquiera
otras habilidades cognitivas. Los nios con trastornos de
aprendizaje se han convertido en objetivo de una floreciente
industria desde que, en 1968, las autoridades federales en
materia de educacin asignaran unos fondos destinados a
ayudarles. En Estados Unidos, el nmero de nios con reco-
nocida discapacidad para aprender aument desde los 780.000
en 1976 hasta los 2,3 millones en 1993. Se calcula que en
la diagnosis, el tratamiento y el estudio de estos trastornos
se gastan cada ao unos 15.000 millones de dlares.
Las definiciones y los criterios diagnsticos para los tras-
tornos del aprendizaje son a menudo subjetivos o ambiguos;
se desconocen sus causas, o al menos son controvertidas.
Gerald Coles, de la Universidad de Rochester, cuestiona el
que un 20 % de los nios sean dislxicos, y no todos los
investigadores y educadores aceptan una explicacin fonolgica
(ni siquiera biolgica) de la
dislexia. El de su tratamiento
es otro asunto erizado de ob-
jeciones y, frecuentemente, de
decepciones. A lo largo de los
aos, padres y educadores
han dado por buenas muchas
tcnicas que prometan ayudar
a que los nios superaran
sus limitaciones, aunque no se
contaba con ninguna investiga-
cin que avalase semejantes
promesas. Por fortuna para
nosotros, la investigacin s
est abriendo ahora algunas
perspectivas realmente espe-
ranzadoras.
Uno de los tratamientos de
los trastornos del aprendizaje
que ms se vienen acep-
tando estos ltimos aos es
el desarrollado por un equipo
a cuya cabeza estn Paula
Tallal, codirectora del centro
de neurologa molecular y con-
ductual de la Universidad de Rutgers en Newark, y Michael
M. Mer zenich, del centro Keck de neurologa integradora de
la Universidad de California en San Francisco. Sus investi-
gaciones no se han centrado sobre dislxicos per se, sino
sobre nios con trastornos de lenguaje a los que les cuesta
entender lo expresado de viva voz. No todos los nios con
trastornos de lenguaje son dislxicos observa Tallal, ni
todos los dislxicos tienen el problema de aqullos, pero s se
da un amplio solapamiento entre los dos grupos. De ciertas
investigaciones se deduce que nada menos que un 8 % del
total de los nios puede que tengan trastornos de lenguaje;
entre stos, ms del 85 % son tambin dislxicos.
Tallal, que empez a estudiar los trastornos de lenguaje a
finales de los aos setenta, abriga fundadas sospechas de
que este problema resulta de la incapacidad para procesar con
suficiente rapidez la informacin auditiva. Mientras la mayora
de los nios pueden procesar fonemas que duran menos de
40 milisegundos, los que sufren trastornos quiz necesiten
que los fonemas duren hasta 500 milisegundos. Para ellos,
la palabra bar podra ser indistinguible de la palabra par.
Esta hiptesis dice Tallal es compatible con el modelo
del dficit fonolgico en la dislexia, pero subraya ms el papel
de la temporizacin del procesamiento neural.
Cree Tallal que los trastornos de lenguaje tienen un fun-
damento orgnico ms que ambiental. Las exploraciones
de resonancia magntica y
otros trabajos de formacin
de imgenes dice ella han
puesto de manifiesto claras
diferencias neurales entre las
personas sin y con problemas
de lenguaje. Pero el que algo
tenga bases biolgicas no sig-
nifica, ni mucho menos, que
carezca de remedio, aade
Tallal.
Hace dos aos esta inves-
tigadora form un equipo con
Merzenich y con otros cien-
tficos para desarrollar una
terapia de corte informtico,
una suerte de videojuego con
el que instruir a los nios
con problemas de lenguaje. El
ncleo de la terapia lo cons-
tituye un programa de proce-
samiento de las palabras que
permite a los expertos alterar
la amplitud y la duracin de
los sonidos registrados.
En uno de los programas, de esquema circense, un payaso
pronuncia dos slabas muy afines en sonoridad, por ejemplo
pa y ba, alargndolas de modo que a los nios les sea
fcil captarlas. Cuando stos distinguen correctamente entre los
dos sonidos, el payaso les felicita; el progreso viene tambin
representado por un oso que se mueve haciendo equilibrios
a lo largo de una cuerda floja.
Juegos para aprender superando limitaciones
LA NIA DE CINCO AOS KEILLAN LECKY se ejercita
con un programa de aprendizaje del habla en la Universidad
de Rutgers en Newark, N. J.
INVESTIGACIN Y CIENCIA, enero, 1997 73
otras imgenes relacionadas con vol-
canes; simplemente, no consegua
formar la palabra volcn.
Estos datos, en convergencia con
otros muchos, sugieren que, en la
dislexia, se encuentra lesionado el
componente fonolgico del sistema
del lenguaje, mientras que los com-
ponentes de nivel superior permane-
cen intactos. Los procesos lingsticos
implicados en la significacin de las
palabras, en la gramtica y en el
discurso que en conjunto subyacen
a la comprensin parecen hallarse
plenamente capacitados para cum-
plir su misin, pero su actividad est
bloqueada por alguna carencia en la
inferior o ms bsica funcin del
procesamiento fonolgico. En uno de
nuestros ensayos, Jennifer, joven muy
lista aunque con discapacidad para
la lectura, nos lo dijo todo acerca
de la palabra apocalipsis: saba su
significado, sus connotaciones y su
uso correcto; sin embargo, era incapaz
de reconocer la palabra en una pgina
impresa. Y es que, como no lograba
descodificar e identificar la palabra
escrita, tampoco poda acceder a su
conocimiento del significado cuando
se le cruzaba en la lectura.
Ni que decir tiene que, como
Gregory, muchos dislxicos aprenden
a leer e incluso destacan en los es-
tudios. Tales dislxicos compensados,
as se les califica, logran puntuaciones
tan altas como los no dislxicos en
tests de exactitud verbal, porque han
aprendido a descodificar o identificar
las palabras, consiguiendo con ello
acceder a los niveles superiores del
sistema del lenguaje. Pero les cues ta
gran esfuerzo. Los tests cronometra-
dos revelan que la descodificacin
sigue sindoles muy trabajosa a los
dislxicos compensados, que no son
ni automticos ni fluidos en la iden-
tificacin de las palabras. No pocos
dislxicos nos han confesado que la
lectura les cansa, prueba del enorme
empeo y energa que han de dedicar a
la tarea. De hecho, una extre ma lentitud
en tomar decisiones de cuo fonol-
gico es tpica del grupo de dislxicos
compensados que hemos reunido en
el marco de un nuevo enfoque para
abordar la dislexia: nuestro programa
de formacin neural de imgenes.
Neurobiologa de la lectura
E
l modelo fonolgico incluye un
esquema modular de procesa-
miento cognitivo en el que cada
uno de los procesos componentes
que se emplean en la identificacin
de una palabra lo ejecuta una red
especfica de clulas cerebrales. Pero
hasta hace poco los investigadores
no podan apoyarse en ninguna in-
dicacin slida del trazado de ese
esquema en el seno de la compleja
organizacin funcional del cerebro.
A diferencia de otras funciones, la
de la lectura no puede estudiarse
en los animales. Durante muchos
aos, la localizacin cerebral de los
procesos cognitivos superiores slo
poda inferirse de los efectos que
las lesiones producan en la conducta
de quienes sobrevivan a ellas. Tan
Una vez los nios dominan ya fonemas
de determinada duracin pongamos, por
ejemplo, 400 milisegundos, pueden pasar
a otros ms rpidos y reales. A los nios
se les hace escuchar tambin alargamientos
de palabras enteras, frases e historietas,
como, por ejemplo, Don Gato en su tejado.
En un trabajo que apareci en Science
hace ahora justamente un ao, Tallal y
Merzenich informaron que 11 nios tratados
con estos mtodos haban adquirido en un
solo mes la destreza en el lenguaje que
suele costar dos aos. Un grupo de control,
al que se le dio idntica terapia pero sin
alargar los sonidos, solamente progres
una cuarta parte.
Tallal, Merzenich y otros dos colegas han
fundado la sociedad Principios Cientficos
del Aprendizaje, con sede en San Francisco,
para crear y comercializar un CD-ROM
interactivo que contendr su programa de
aprendizaje. Se proponen examinar a pro-
totipos en 25 o ms escuelas y clnicas de
educacin especial, en los EE.UU. y en el
Canad, a lo largo del ao que empieza.
Calculan someter a esas pruebas a unos
500 nios.
Los trabajos versarn no slo sobre nios
con trastornos de lenguaje, sino tambin
sobre los diagnosticados de dislexia, de
atencin deficiente y de otros trastornos del
aprendizaje habituales. Queremos ver en
qu medida es generalizable esta tcnica,
dice Tallal. A ella y a sus colegas la prensa
y los padres les acosan con preguntas y
consultas. En parte para satisfacer a estas
demandas, el equipo ha creado una direc-
cin en la Telaraa (WWW): (http://www.
scilearn.com).
Reconoce Tal l al que l as cuesti ones
planteadas por Coles y otros escpti-
cos sobre las causas y la frecuencia de
los trastornos del aprendizaje no dejan
de tener su importancia. Sin embargo,
piensa que es un error insistir en todas
esas diferencias en torno a la definicin.
El autntico progreso dice ella slo
se conseguir mediante la investigacin
emprica.
John Horgan
Consejas en torno
a la dislexia
La escritura especular es un signo
de dislexia
Escribir al revs e invertir letras y
palabras son cosas comunes en las
primeras fases del desarrollo de la escri-
tura, lo mismo entre los nios dislxicos
que entre los no dislxicos. Aqullos
tienen dificultades para nombrar las
letras, pero no para copiarlas.
Entrenar la mirada es un buen trata-
miento para corregir la dislexia.
Veinte aos largos de investigacin han
demostrado que la dislexia refleja un
trastorno del lenguaje. No hay prueba
alguna de que el entrenamiento ocular
cure el trastorno.
La dislexia se da ms en los chicos
que en las chicas.
Ciertamente las limitaciones en la lec-
tura se observan ms a menudo entre
los chicos, pero las investigaciones
indican que esa apreciacin se debe
a un prejuicio, pues la frecuencia del
trastorno viene a ser pareja en am-
bos sexos.
La dislexia puede eliminarse por
completo.
El control anual de las habilidades
fonolgicas desde el preescolar hasta
el final del bachillerato patentiza que
el trastorno persiste en la edad adul ta.
Aunque muchos dislxicos aprenden a
leer con precisin, siguen leyendo len-
tamente y no de manera automtica.
La gente inteligente no puede ser
dislxica.
La inteligencia no tiene nada que ver
con el procesamiento fonolgico, como
lo prueba la existencia de muchsi-
mas personas de brillante talento y
dislxicas: William Butler Yeats, Albert
Einstein, George Patton, John Irving,
Charles Schwab y Nicholas Negro-
ponte, y tantos y tantos otros.
dislxicos equivocan los nombres de
los objetos, las respuestas incorrectas
tienden a compartir caractersticas fo-
nolgicas con la respuesta correcta.
Por otra parte, el error al nombrar no
se debe a una falta de conocimiento.
Al mostrar a cierta nia dislxica
la imagen de un volcn lo llam
tornado; mas, al concedrsele la
oportunidad de explicarse, evidenci
que conoca muy bien el objeto repre-
sentado hasta el punto de describir
con gran detalle los atributos y las
actividades de un volcn y sealar
74 INVESTIGACIN Y CIENCIA, enero, 1997
indirecto enfoque aportaba escasa
luz a los fenmenos que nos inte-
resaban a nosotros. Necesitbamos
poder acotar las zonas del cerebro
que se activan cuando los sujetos
sanos leen o se empean en ello.
De ah el alborozo con que, en
las postrimeras de la dcada de los
ochenta, nuestro equipo recibi la
introduccin de la tcnica formacin
de imgenes por resonancia magn-
tica funcional (RMF). Utilizando la
misma mquina de barrido que ha
revolucionado la exploracin clnica,
la tcnica RMF puede medir los
cambios de la actividad metablica
del cerebro mientras el individuo
est rea lizando una tarea cognitiva.
Cons tituye, pues, un medio ideal
para cartografiar la respuesta del
cerebro al estmulo de la lectura y
otros similares. Por tratarse de un
mtodo que no es invasivo ni em-
plea radioistopos, la RMF resulta
excelente para trabajar con nios.
Desde 1994, varios colegas de
Yale colaboran conmigo en el em-
pleo de la tcnica RMF para inves-
tigar la neurobiologa de la lectura.
Bennett A. Shaywitz, Kenneth R.
Pugh, R. Todd Constable, Robert K.
Fulbright, John C. Gore y la autora
han utilizado esta tcnica con ms
de 200 nios y adultos, dislxicos
y no dislxicos. Los resultados ob-
tenidos nos facultan para esbozar,
siquiera sea de forma provisional, la
organizacin neural de la lectura de
una palabra impresa. En particular,
la identificacin de las letras activa
zonas de la corteza extraestriada,
dentro del lbulo occipital; el pro-
cesamiento fonolgico se produce
dentro del giro frontal inferior; y
el acceso al significado requiere la
activacin de reas situadas en los
giros temporales medio y superior
del cerebro.
Nuestra investigacin ha reve-
lado ya un sorprendente dimorfismo
sexual en el locus de la represen-
tacin fonolgica de la lectura. En
los varones, el procesamiento fono-
lgico ocupa al giro frontal inferior
izquierdo; en las mujeres, amn de
activarse ste, se excita tambin
el giro frontal inferior derecho.
Estas diferencias de lateralizacin
haban sido sugeridas por estu-
dios del comportamiento, pero hasta
ahora nunca se haban demostrada
de forma tajante. Nuestros hallaz-
gos suminis tran la primera prueba
concreta del dimorfismo sexual en
la organiza cin del cerebro para
cualquier funcin cognitiva. El he-
cho de que el cerebro de la mujer
tienda a tener representacin bilate-
ral para el procesamiento fono lgico
explica muchas observaciones que
provocaban desconcierto: por qu,
despus de una lesin que afecta
al lado izquierdo del cerebro, es
menor entre las mujeres que entre
los hombres la probabilidad de sufrir
importantes menguas de las habi-
lidades lin gsticas, y por qu las
mujeres tienden con mayor frecuen-
cia que los hombres a compensar
la dislexia.
Consagrados a descifrar el fe-
nmeno de la dislexia, nos parece
sumamente interesante la identifi-
cacin de las reas cerebrales que,
al leer, se dedican al procesamiento
fonolgico. Supone ello contar con
una posible firma neurobiolgica
de la lectura. El aislamiento de
tal firma trae consigo la promesa
de un diagnstico ms preciso de
la dislexia. Es posible, por ejem-
plo, que la neurofirma del proce-
samiento fonolgico proporcione la
medida ms sensible del trastorno.
Adems, el descubrimiento de una
firma biolgica del acto de leer
ofrece una oportunidad sin prece-
dentes para evaluar los efectos de
las intervenciones en los sistemas
neuroanatmicos que ejecutan el
proceso de lectura.
Contextualizando
E
l modelo fonolgico es una exacta
cristalizacin de lo que noso-
tros entendemos por dislexia: una
discapacidad encapsulada, a menudo
circuida de significativos esfuerzos
al razonar, al resolver problemas,
al conceptualizar, al pensar crtica-
mente y al emplear el vocabulario.
Los dislxicos compensados, como
Gregory, pueden usar el enorme cua-
dro de las teoras, modelos e ideas
para ayudarles a recordar detalles
concretos. La verdad es que, cuando
los detalles no estn unificados por
ideas asociadas o por marcos teri-
cos cuando, por ejemplo, Gregory
ha de aprender de memoria largas
listas de nombres poco corrientes,
los dislxicos pueden hallarse en au-
tntica desventaja. Aunque Gregory
consigue memorizar esas listas, le
cuesta mucho pronunciar tales nom-
bres en un momento preciso, como
debe hacerlo al ser preguntado por
el mdico residente en la ronda de
visitas a los enfermos del hospital.
El modelo fonolgico predice, y la
experimentacin ha demostrado, que
la memorizacin rutinaria o de
carretilla y la rpida evocacin o
rememoracin de las palabras se
les hacen especialmente difciles a
los dislxicos.
Aun cuando el individuo conoce
la informacin, si necesita recordarla
con rapidez y presentarla oralmente,
resulta que evoca fonemas afines u
ordena incorrectamente los tomados.
En tales circunstancias, los dislxi-
cos suelen salpicar su elocucin
con muchos ums, eeeh y otros
titubeos. Por lo dems, cuando no
se le apremia a que responda en-
seguida, el dislxico puede lograr
una excelente presentacin oral.
Asimismo, al leer, mientras los no
discapacitados pueden descodificar
automticamente las palabras, los
5. DIMORFISMO SEXUAL en los patrones de activacin cerebral durante la
lectura, puesto de relieve en estas imgenes obtenidas por resonancia magntica
funcional. Durante el procesamiento fonolgico, los varones muestran una activacin
unilateral, en el giro frontal inferior izquierdo. En las mujeres, el procesamiento
fonolgico activa los giros frontales inferiores izquierdo y derecho.
VARON MUJER
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individuos como Gregory necesitan
a menudo recurrir a la ayuda del
contexto para identificar determi-
nadas palabras. Esta estrategia les
hace ir ms lentos, por lo cual, para
que en los exmenes muestren los
dislxicos lo que realmente saben,
es necesario darles un tiempo extra.
Las denominadas pruebas objeti-
vas (exmenes tipo test), en las
que se ha de elegir una entre varias
de las respuestas que se proponen,
penalizan a los dislxicos tanto por
la falta de suficiente contexto como
por el formato de las cuestiones.
Sin embargo, nuestra experien-
cia en el Centro de Yale sugiere
que muchos dislxicos compensados
gozan de clara ventaja sobre los
no dislxicos en su capacidad para
razonar y conceptualizar, y que el
dficit fonolgico enmascara lo que
son con frecuencia excelentes facul-
tades de comprensin. Actualmente
en muchas escuelas y universidades
se conoce bien la natural limitacin
de la dislexia y se valora el rendi-
miento de los estudiantes dislxicos
mediante ensayos y preparadas di-
sertaciones orales, mejor que con
exmenes memorsticos y pruebas
objetivas. As como los investiga-
dores han empezado a penetrar en
el sustrato neural de la dislexia, los
educadores comienzan a reconocer
las implicaciones prcticas de este
trastorno. Al cabo de un siglo desde
que W. Pringle Morgan describiera
la dislexia que afectaba a Percy F.,
la sociedad quiz pueda entender por
fin la paradoja de tal trastorno.
BIBLIOGRAFIA COMPLEMENTARIA
EVIDENCE THAT DYSLEXIA MAY REPRE-
SENT THE LOWER TAIL OF A NORMAL
DISTRIBUTION OF READING ABILITY.
Sally E. Shaywitz, Michael D. Es-
cobar, Bennett A. Shaywitz, Jack
M. Fletcher y Robert Makuch en
New England Journal of Medicine,
vol. 326, n.
o
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SEX DIFFERENCES IN THE FUNCTIONAL
ORGANIZATION OF THE BRAIN FOR LAN-
GUAGE. Bennett A. Shaywitz, Sally
E. Shaywitz, Kenneth R. Pugh, R.
Todd Constable, Pawel Skudlarski,
Robert K. Fulbright, Richard A.
Bronen, Jack M. Fletcher, Donald
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C. Gore en Nature, vol. 373, pgs.
607-609; 16 de febrero, 1995.
TOWARD A DEFINITION OF DYSLEXIA.
G. Reid Lyon en Annals of Dyslexia,
vol. 45, pgs. 3-27; 1995.