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LA PRSENCE DE DESCARTES ET DE KANT DANS L'OEUVRE DE

FOUCAULT
Guilherme Castelo Branco
Collge international de Philosophie | Rue Descartes
2012/3 - n 75
pages 72 80

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Pour citer cet article :

-------------------------------------------------------------------------------------------------------------------Branco Guilherme Castelo, La prsence de Descartes et de Kant dans l'oeuvre de Foucault ,


Rue Descartes, 2012/3 n 75, p. 72-80. DOI : 10.3917/rdes.075.0072

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GUILHERME
CASTELO BRANCO
La prsence de Descartes
et de Kant dans luvre
de Foucault
Tout au long de son uvre, Foucault se rfre constamment Descartes et Kant, depuis sa thse
de doctorat, Histoire de la folie lge classique, de 1961, jusquaux derniers travaux runis dans les
Dits et crits. Bien plus, comme tout grand philosophe form la tradition continentale, il se
confronte lhistoire de la philosophie et de ses nombreux personnages, depuis la Grce classique
jusquau monde contemporain, faisant de son travail un exemple de recherche srieuse, mise au
service dune crativit remarquable et de questionnements novateurs. On remarque, surtout
dans des articles et entretiens de maturit, que Foucault oppose lun lautre Descartes et Kant,
ce quil justifie historiquement et philosophiquement, comme le montre le tout dernier texte
auquel il a donn lautorisation de publication, La vie : lexprience et la science (Dits et crits,
n 361). Un autre crit clbre, intitul Le sujet et le pouvoir , de 1982, est galement
important : on y lit que Descartes pense le moi sous la forme dun sujet unique, universel et
anhistorique. Le cogito cartsien nest pas dcrit par sa situation dans laquelle il se trouve, ni par ce
qui lenvironne, ni non plus par son enracinement historique ; il est seulement la condition de
connaissance et de reprsentation. Kant, au contraire, dclenche des problmatisations dun
ordre tout autre : la question que pose Kant est diffrente : qui sommes-nous, ce moment
prcis de lhistoire ? Cette question, cest la fois nous et notre situation prsente quelle
analyse . ( Le sujet et le pouvoir , Dits et crits, n 306, vol. IV, p. 231-232).
Kant est une rfrence pour Foucault en ce qui concerne lautonomie, avec des rpercussions sur

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le traitement de la libert (donc, aussi de la lutte contre la domination et la dpendance), du direvrai et de la cration de soi-mme, comme le donnent voir les deux versions de Quest-ce que
les Lumires ? , reprises galement dans les Dits et crits. Sur ces thmes, elles sont mme des
sources de rfrence obligatoires, au mme titre que la premire leon du Gouvernement de soi et
des autres. dautres moments, Foucault esquisse une histoire des diffrents moments o il a t
possible dtablir des relations philosophiques et spirituelles des sujets avec eux-mmes, dans la
perspective dune auto-laboration avec des effets thico-politiques. Ainsi dans LHermneutique
du sujet, lun des cours dans lequel ce thme est trait, Foucault affirme que le souci de soi n en
Grce subit de si grands changements avec le christianisme, puis la thologie, quil devient
presque inexistant pendant plusieurs sicles. Cependant, limpossibilit avre du souci de soi ne
se produit rellement quavec ce quil appelle le moment cartsien , priode qui, comme
lexplique la leon du 6 janvier 1982, nest pas seulement lie Descartes, mais recouvre de fait
lensemble de la pense classique, en tant quelle rduit le sujet un sujet de connaissance. En
contrepartie, le XIXe sicle restaure les liens entre la philosophie et la spiritualit, rompant avec le
moment cartsien et entamant une nouvelle poque qui se prolonge jusqu la philosophie
contemporaine. Comme le propose Foucault, on peut penser, je crois, toute lhistoire de la
philosophie du XIXe sicle comme une espce de pression par laquelle on a essay de repenser les
structures de la spiritualit lintrieur dune philosophie que, depuis le cartsianisme, en tout cas
la philosophie du XVIIe sicle, on essayait de dgager de ces mmes structures. Do lhostilit,
profonde dailleurs, de tous les philosophes de type classique Descartes, Leibniz, etc., tous
ceux qui se rclament de cette tradition-l par rapport cette philosophie du XIXe sicle, qui est
bien en effet une philosophie qui pose, implicitement au moins, la trs vieille question de la
spiritualit, et qui retrouve sans le dire le souci du souci de soi . (LHermneutique du sujet, p. 30).
Il faut remonter au moins aux Mots et les choses, le livre de 1966 dans lequel Foucault dcrit en
dtail la transformation des structures de la pense entre lge classique et la modernit, pour
constater combien Descartes et Kant, chacun dans son poque respective, se trouvent
lhorizon des proccupations foucaldiennes. Notre hypothse est que Kant (malgr les
critiques que Foucault lui adresse) contribue changer le rle du sujet inconditionnel du
rationalisme, en faisant place dans sa philosophie critique la finitude, et du mme coup en
faisant apparatre la figure moderne de lhomme. Celle-ci, son tour, fournit les conditions
de possibilit pour lauto-laboration des sujets, par les techniques de soi, partir du
XIXe sicle, avec des rpercussions qui se prolongent jusqu aujourdhui.

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partir de 1978, avec lIntroduction de Foucault la traduction du Normal et le pathologique de


Canguilhem aux tats-Unis, Kant est mis au centre de la scne thorique ds quil est question
de la tche dauto-laboration du sujet et des rapports des individus avec eux-mmes et avec
le monde social. Lorsquen 1982, dans Le sujet et le pouvoir , Foucault revient au texte
publi par Kant dans un journal de 1794, sous le titre Rponse la question : Quest-ce que
les Lumires ? , il rend hommage lapproche kantienne : pour la premire fois, un
philosophe propose comme tche philosophique danalyser non seulement le systme ou les
fondements mtaphysiques du savoir scientifique, mais un vnement historique un
vnement rcent, dactualit . ( Le sujet et le pouvoir , p. 231). Selon cette lecture, Kant
est un penseur inaugural, car il met au centre des rflexions philosophiques lhistoire du
prsent, avec ses vicissitudes autant quavec les grandes difficults quimplique faire le
diagnostic de lactualit. Simultanment, cette interrogation entrane la question de savoir qui
nous sommes, en tant quindividus appartenant une poque : cest ds lors un travail de
contextualisation de nous-mmes par nous-mmes quil devient ncessaire de mener, dans le
but de saisir notre appartenance notre moment historique, et de dcouvrir quel devenir
nous sommes lies. Qui sommes-nous, en tant quindividus transports par un temps qui nous
enveloppe et marque notre faon dtre historiques ? Concurrement, qui sommes-nous, en
tant qutres pensants qui participons cette tape de lhistoire et la transformons ?
Comment, par la voie des lumires , percevons-nous notre immersion dans le moment
historique et les dfis auxquels nous sommes confronts ?
En inaugurant lge de la Critique, Kant procure des outils avec lesquels la raison cherche
mettre des limites aux excs de la rationalisation politique inaugure par le XVIIIe sicle.
Comme lexplique Le sujet et le pouvoir , depuis Kant, le rle de la philosophie est
dempcher la raison dexcder les limites de ce qui est donn dans lexprience ; mais depuis
cette poque aussi cest--dire depuis le dveloppement de ltat moderne et de la gestion
politique de la socit la philosophie a galement pour fonction de surveiller les pouvoirs
excessifs de la rationalit politique . ( Le sujet et le pouvoir , p. 224). Il est important de
remarquer que Foucault, de faon constante, oppose Kant Descartes prcisment sur le
rapport de la subjectivit au prsent. On le voit cette faon dinterprter linterrogation
qui sommes-nous ? : Qui sommes-nous en tant quAufklrer, en tant que tmoins de ce
sicle des Lumires ? Comparons avec la question cartsienne : Qui suis-je ? Moi, en tant
que sujet unique, mais universel et non historique ? Qui suis-je, car Descartes cest tout le

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monde, nimporte o et tout moment. Mais la question que pose Kant est diffrente : qui
sommes-nous, ce moment prcis de lhistoire ? . ( Le sujet et le pouvoir , p. 231-232).
Nous nous attardons encore au problme du prsent historique. Foucault voit, dans la rponse
kantienne sur les Lumires, une innovation radicale, qui nous permet, partir de la question sur
notre actualit, dexercer une activit, dassumer ce quil appelle une attitude de modernit
(peut-tre un militantisme) qui consiste moins vouloir dcouvrir ce que nous sommes, qu
refuser ce que nous sommes . ( Le sujet et le pouvoir , p. 232). Kant serait emblmatique
de ce point de vue, parce que son texte publi dans la Berlinische Monatschrift aurait un fort
contenu librateur, en prsentant lAufklrung comme une sortie 1 : sortie de la minorit, qui est
un nouveau point de dpart et aussi une entre (sans doute pas dfinitive et toujours
renouvelable) dans lge majeur, bref un moment partir duquel on dcide de devenir
mancip, et on commence penser par soi-mme, sans avoir besoin dtre subordonn de
faon passive (et volontaire) des tuteurs, des guides, des matres, des pasteurs. Pour Kant,
atteindre la majorit, mme si le pas est difficile franchir, et le chemin ardu, requiert la
dcision de ne plus accepter de rester dans ltat de dpendance, qui est celui dans lequel le plus
grand nombre prfre rester, toute leur vie durant, par paresse et lchet.
On connat la dfinition que donne Kant : Les Lumires, cest la sortie de lhomme hors de
ltat de minorit dont il est lui-mme responsable. La minorit est lincapacit de se servir de
son entendement sans la conduite dun autre. Elle est due notre propre faute quand elle rsulte
non pas dun manque dentendement, mais dun manque de rsolution et de courage pour sen
servir sans tre dirig par un autre. ( Rponse la question : quest-ce que les Lumires ? ,
Akademie VIII, p. 35). La devise des Lumires, ajoute-t-il, est sapere Aude ! , cest avoir le
courage, laudace de connatre, de se connatre, de penser par soi-mme. Cette audace pousse le
sujet au refus de certaines normes de comportement tablies de lextrieur, par ceux qui vivent
du contrle des subjectivits, tels que les mdecins, les prtres, les bureaucrates, les politiciens.
(Toutefois, ces matres nexistent que l o leur opportunisme se combine avec le manque de
dtermination de ceux qui renoncent leur indpendance.) Et celui qui tait dpendant et
assujetti, du moment o il se dtermine de manire autonome, devient indpendant et libre,
portant dsormais seulement le poids des difficults et des dilemmes quentrane le choix dune
vie et dune pense autonomes. Daprs le texte kantien, ce passage de la minorit lautonomie
est le rsultat dun acte de courage par lequel sont mis de ct les gains potentiels qui dcouleraient de lacceptation des normes de conduite, et les avantages possibles, fournis par des

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normes morales et la vie sociale rgle par les intrts mondains, au gr des opportunits. Kant
avait une perception claire du type de relation entre les mineurs et leurs tuteurs. Souvenonsnous du passage clbre : Il est si commode dtre mineur [...]. Il ne mest pas ncessaire de
penser ds lors que je peux payer ; dautres se chargeront, pour moi, de cette fastidieuse
besogne. ( Rponse la question : quest-ce que les Lumires ? , Akademie VIII, p. 35). La
critique a leffet paradoxal de conduire une exprience de libration, de dpassement des
limites, pour atteindre une situation dans laquelle le sujet prend finalement conscience de soi
lintrieur de limites, qui, leur tour, seront franchies dans un mouvement incessant
dinvention de nouvelles formes de vie et dexprience sociale. Le travail de la libert et son rle
de rsistance au sein des relations de pouvoir, tels quils prennent forme dans les attitudeslimites, sont sans terme, et ils sont aussi une dmonstration claire de la puissance de la libert.
On commence comprendre que, pour Foucault, Kant a reformul le problme du sujet de la
connaissance propos par Descartes ds quil a pos la question des rapports entre le sujet moral et le
sujet pistmologique, terrain que le moment cartsien avait laiss en jachre. Comme il
lexplique, la solution de Kant a t de trouver un sujet universel qui, dans la mesure o il tait
universel, pouvait tre un sujet de connaissance, mais qui exigeait nanmoins une attitude thique
prcisment ce rapport soi que Kant propose dans la Critique de la raison pratique . ( propos de
la gnalogie de lthique , Dits et crits, n 343, vol. IV, p. 630-631). Avec Kant, le sujet cesse
dtre inconditionn, il nest plus le sujet absolu des reprsentations, mais tablit dsormais un
rapport soi-mme, se soucie de son mode dtre et de sa vrit ; en quoi Kant renoue, laube de
la modernit, avec toute une tradition fonde par la philosophie grecque : Lexistence du discours
philosophique, depuis la Grce jusqu maintenant, est prcisment dans la possibilit, ou plutt
dans la ncessit de ce jeu : ne jamais poser la question de laltheia sans relancer en mme temps,
propos mme de cette vrit, la question de la politeia et de lethos. (Le Courage de la vrit, p. 63).
Sous cet clairage on saisit mieux une des hypothses les plus importantes de la dernire phase de
Foucault : Kant ouvre une nouvelle voie pour penser notre relation avec nous-mmes, parce que
nous ne sommes pas seulement des dtenteurs de savoir comme dans le cartsianisme, mais
tablissons des relations complexes entre la pense, laction et le sentiment, ayant recours
diffrentes modalits dusage des facults, avec des fondements qui eux aussi sont diffrents.
Puisquil y a de nombreuses utilisations possibles de la raison, de lentendement et de la sensibilit, il
incombe au sujet den tablir de nouvelles. Comme Foucault le signale sous linspiration kantienne,
les sujets peuvent sortir de la minorit, prendre le risque de penser par eux-mmes autant que de

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proposer de nouvelles formes de vie leur propre usage ou celui des autres. Bien plus, en assumant
lusage libre et autonome de la raison, les sujets historiques modernes possdent lappareillage et
loutillage pour un exercice indpendant, non-htronome, de lthique, de la politique et de la
rvolution, qui encore aujourdhui sont en cours de validit 2. En dautres termes, Kant pense les
conditions de possibilit des changements dordre subjectif, qui ont des rpercussions dans la vie
collective, le monde social et les pratiques politiques. Dun point de vue plus abstrait, le problme
que soulve le philosophe de Knigsberg est celui de la modification possible dans lusage qui peut
tre fait de la raison : de la sienne propre et de celle des autres. Traduit dans la langue foucaldienne,
ce que lAufklrung devra faire, ce quelle est en train de faire, eh bien a va tre justement de
redistribuer les rapports entre gouvernement de soi et gouvernement des autres . (Le Gouvernement
de soi et des autres, p. 32). Comme le rappelle Diogo Sardinha, la lecture faite par Foucault conduit
un systme de pense qui est constitu de libert, orient vers la libert [...], et le systme du
dernier Foucault nexiste quen tant quil sert lmancipation. (Diogo Sardinha, Ordre et temps
dans la philosophie de Foucault, p. 230).
Le cadre lintrieur duquel Foucault prendra appui sur Kant pour faire la critique du moment
cartsien telle est notre hypothse peut tre dj trouv dans Les Mots et les choses. En lisant
ce livre, non seulement on comprend la rupture qui a eu lieu entre le XVIIIe et le XIXe sicles,
mais encore on saisit plus clairement la manire dont les sujets sont constitus historiquement et
comment ce fait a un impact sur eux, en dterminant la faon dont ils se peroivent et se
dfinissent. Revenons la discontinuit temporelle qui a eu lieu entre lge classique et lge
moderne pour essayer de mieux cerner le problme. Une partie importante des Mots et les choses
(MC) sattache dcrire lre de la reprsentation, au cours de laquelle le sujet de la connaissance
porte en lui le monde qui lentoure, selon une logique et un langage qui sont prsents en lui, en
mme temps quil organise la pense daprs des principes taxinomiques naturellement disposs
dans son entendement. lge classique, la reprsentation est la forme que prend lexercice de la
pense ; elle est lespace o tout peut tre connu et amnag par un sujet dont la nature est
inconditionne. Cest une priode pendant laquelle la connaissance est sous-tendue par un cogito
souverain, qui recueille en lui tout lordre du monde, dans une structure de pense qui souhaite
tre sans fissure et sans altrit. Ce lien entre le cogito et la reprsentation a des consquences
importantes : Dans la pense classique, celui pour qui la reprsentation existe, et qui se
reprsente lui-mme en elle, sy reconnaissant pour image ou reflet, celui qui noue tous les fils
entrecroiss de la reprsentation en tableau, celui-l ne sy trouve jamais prsent lui-mme.

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Avant la fin du XVIIIe sicle, lhomme nexistait pas. [...] Cest une toute rcente crature que la
dmiurgie du savoir a fabrique de ses mains, il y a moins de deux cents ans . (MC : 319).
Kant, son tour, tablit un lien entre la philosophie et la reprsentation qui indique son
appartenance lpoque moderne : il interroge la reprsentation dans la direction de ce qui la
rend possible dans sa gnralit. Ainsi, au lieu de fonder le lien entre les reprsentations par
une sorte de creusement interne, il ltablit sur les conditions qui en dfinissent la forme
universellement valable. (voir MC : 254). La philosophie critique de Kant carte le pouvoir
souverain du cogito, dans la mesure o sa question initiale porte sur les conditions sous
lesquelles peut exister toute reprsentation du monde en gnral . (Idem : 255.) Dsormais,
que ce soit travers lmergence de nouveaux savoirs au XIXe sicle ou bien par le mode
dtre des philosophies aprs Kant, la place du cogito vient sur scne une figure originale,
moins imposante et plus nigmatique : cest la finitude de lhomme , qui sannonce et
dune manire imprieuse dans la positivit du savoir ; on sait que lhomme est fini, comme
on connat lanatomie du cerveau, le mcanisme de cots de production, ou le systme de la
conjugaison indo-europenne . (Idem : 324). Avant la modernit, signale Foucault, il
nexistait pas cette conception finie de lhomme : Lhumanisme de la Renaissance, le
rationalisme des classiques ont bien pu donner une place privilgie aux humains dans
lordre du monde, ils nont pu penser lhomme. (Idem : 329.)
La finitude devient la modalit mme de la connaissance de soi de lhomme moderne, car dune
part il se voit entour, envelopp par des forces et des structures qui le prcdent, qui sont audehors de lui, et durent plus longtemps que lui : toutes les poques, la faon dont les gens
rflchissent, crivent, jugent, parlent (jusque dans la rue, les conversations et les crits les plus
quotidiens) et mme la faon dont les gens prouvent les choses, dont leur sensibilit ragit, toute
leur conduite est commande par une structure thorique, un systme, qui change avec les ges et
les socits mais qui est prsent tous les ges et dans toutes les socits. ( Entretien avec
Madeleine Chapsal , Dits et crits, n 37, vol. I, p. 515). Dautre part, lhomme est fini parce que
dans la modernit il se comprend partir de savoirs qui parlent de lui et linforment, en mme
temps quils conditionnent son dvoilement : Au fondement de toutes les positivits empiriques,
et de ce qui peut sindiquer de limitations concrtes lexistence de lhomme, on dcouvre une
finitude qui en un sens est la mme : elle est marque par la spatialit du corps, la bance du dsir,
et le temps du langage ; et pourtant elle est radicalement autre . (MC : 326). Mais la finitude est
aussi une donne empirique et existentielle incontournable, marqu par un fait universellement

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partag : la mort qui ronge anonymement lexistence quotidienne du vivant, est la mme que
celle, fondamentale, partir de quoi se donne moi-mme ma vie empirique . (Idem : 326).
Enfin, le savoir moderne suit, volontairement ou non, le prcepte de la philosophie critique :
comme lexprime Foucault, si le savoir de lhomme est fini, [...] cest parce que la connaissance a
des formes finies . (Idem : 327).
Lorsque Les Mots et les choses cherchent reconstituer lhomme tel que la modernit la
faonn, ils le prsentent comme un objet relativement inconnu, comme un tre opaque, fini,
la fois empirique et transcendantal. Foucault explique : maintenant que le lieu de lanalyse,
ce nest plus la reprsentation, mais lhomme en sa finitude, il sagit de mettre au jour les
conditions de la connaissance partir des contenus empiriques qui sont donns en elle .
(Idem : 329). Cela entrane des consquences importantes, qui en ralit taient dj ltat
dbauche dans son Introduction lAnthropologie de Kant, synthtises dans ses dernires
lignes : Nest-il pas possible de concevoir une critique de la finitude qui serait libratrice
aussi bien par rapport lhomme que par rapport linfini, et qui montrerait que la finitude
nest pas terme, mais cette courbure et ce nud du temps o la fin est le commencement ? La
trajectoire de la question : Was ist der Mensch ? dans le champ de la philosophie sachve dans
la rponse qui la rcuse et la dsarme : der bermensch. (IAK : 78-79). Cette promesse ne
serait-elle pas le point de dpart pour sortir du sujet purement dtermin et objectiv par les
savoirs, et louvrir un retour du souci de soi ? Dans sa version moderne, le sujet du souci de
soi opre un retour lesthtique de lexistence, laquelle il donne de nouvelles formes, avec
des possibilits uniques en matire dthique et de politique, qui chappent aux structures de
la domination. Cet espoir a peut-tre t une constante dans la pense de Foucault, bien
quavec des diffrences dintensit entre sa priode archologique des annes soixante et la
pense thique et politique des annes quatre-vingt. Ne pourrait-on pas trouver un indice de
cela mme, cest--dire de lespoir dassister la transformation et la transition dun sujet fini
un sujet du souci de soi, dj dans les lignes finales des Mots et les choses qui annoncent la fin
dune certaine humanit : Lhomme est une invention dont larchologie de notre pense
montre aisment la date rcente. Et peut-tre la fin prochaine ? (MC : 398).
Guilherme Castelo Branco
Universit fdrale de Rio de Janeiro

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Foucault, Michel, Folie et draison. Histoire de la folie lge classique, Paris, Plon, 1961
Foucault, Michel, Les Mots et les choses, Paris, Gallimard, 1966
Foucault, Michel, Dits et crits, Paris Gallimard, 1994, 4 vols.
Foucault, Michel, LHermneutique du sujet, Paris, Seuil/Gallimard, 2001
Foucault, Michel, Le Gouvernement de soi et des autres, Paris, Seuil/Gallimard, 2008
Foucault, Michel, Introduction lAnthropologie de Kant, Paris, Vrin, 2008
Foucault, Michel, Le Courage de la vrit. Le gouvernement de soi et des autres, T. II, Paris,
Seuil/Gallimard, 2009
Kant, Emmanuel, Rponse la question : quest-ce que les Lumires ? , dans Vers la paix
perptuelle, Que signifie sorienter dans la pense ?, Quest-ce que les Lumires ? et autres textes,
trad. de J.-F. Poirier et F. Proust, Paris, Flammarion, 1991
Sardinha, Diogo, Ordre et temps dans la philosophie de Foucault, Paris, LHarmattan, 2011

NOTES
1. [...] Ce que Kant dsigne comme tant le moment de lAufklrung, ce nest ni une appartenance, ni une imminence,
ni un accomplissement [...]. Il dfinit simplement le moment prsent comme Ausgang, comme issue, sortie, mouvement
par lequel on se dgage de quelque chose, sans que rien ne soit dit sur ce vers quoi on va. (Le Gouvernement de soi
et des autres, p. 27).
2. la premire lecture, on croirait que le passage de Kant dans la Rponse la question : quest-ce que les
Lumires ? sur la relation entre lusage public et lusage priv de raison, fournit un argument pour le besoin de
subordonner lindividu au pouvoir dtat. En ralit, je pense que cest le contraire qui a lieu, et je minspire pour
cela du texte foucaldien : La question, en tout cas, se pose de savoir comment lusage de la raison peut prendre la
forme publique qui lui est ncessaire, comment laudace de savoir peut sexercer en plein jour, tandis que les individus
obiront aussi exactement que possible. Et Kant, pour terminer, propose Frdric II, en termes peine voils, une
sorte de contrat. Ce quon pourrait appeler le contrat du despotisme rationnel avec la libre raison : lusage public
et libre de la raison autonome sera la meilleure garantie de lobissance, la condition toutefois que le principe
politique auquel il faut obir soit lui-mme conforme la raison universelle. ( Quest-ce que les Lumires ? ,
Dits et crits, n 339, vol. IV, p. 567.) On comprend que largument de Kant ne pouvait manquer de fasciner Foucault,
parce que les luttes pour la libert dans leur ensemble peuvent tre considres comme un dfi lanc au pouvoir. Lu
ainsi, le texte kantien fournit des arguments de lgitimation des combats de rsistance ou en vue de lautonomie.

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Bibliographie