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Georges CHAULET
LE BATHYSCAPHE D'OR
LE bathyscaphe d'or a disparu ! Dans le port
espagnol de Santander, le prodigieux Neptune
conu par le commandant Croisic fait une
dmonstration de plonge sous-marine.
Puis... on ne le voit plus !
Pepito, un jeune mcanicien qui rve de
devenir journaliste, va profiter de cet
vnement pour faire un reportage. Ah ! s'il
pouvait le retrouver, ce bathyscaphe... quel
merveilleux sujet d'article !
Mais o chercher ? L'Ocan est immense !
C'est alors que Pepito a une ide...

DU MME AUTEUR
dans la Nouvelle Bibliothque R.ose
LES EXPLOITS DE FANTMETTE
FANTMETTE CONTRE LE HIBOU
FANTMETTE CONTRE LE GANT
FANTMETTE AU CARNAVAL
FANTMETTE ET L'ILE DE LA SORCIRE
FANTMETTE CONTRE FANTMETTE
PAS DE VACANCES POUR FANTMETTE
FANTMETTE ET LA TLVISION
LES 3D A LA CHASSE AUX TIMBRES
LES 5D A L'HTEL FLOTTANT

dans la Bibliothque Verte


UNE RAPIRE POUR BATRICE
BATRICE AU GRAND GALOP
BATRICE A L'ABORDAGE

GEORGES CHAULET

LE

BATHYSCAPHE D'OR
ILLUSTRATIONS DE FRANOIS BATET

HACHETTE
307

TABLE
I.
II.
III.
IV.
V.
VI.
VII.
VIII.
IX.
X.
XI.
XII.
XIII.
XIV.
XV.

POUR DEVENIR JOURNALISTE


LES TROIS REPORTAGES IMAGINAIRES
PEPITO TIENT SON SUJET
LA VERBENA
LA RCEPTION
LE NEPTUNE
EN PLONGE
MOINS CINQ CENTS MTRES
O L'ON PARLE DU TLPHONE
HYPOTHSES
LES LUMIRES SOUS LA MER
A BOUT DE SOUFFLE
CAPTURS
LE TRIOMPHE DE PEPITO
PILOGUE

8
17
30
44
51
61
74
85
103
115
129
148
157
172
178

Librairie Hachette, 1966.


Tous droits de traduction, de reproduction
et d'adaptation rservs pour tous pays.

CHAPITRE PREMIER
POUR DEVENIR JOURNALISTE
leva les yeux. Accrochs la faade, des tubes
au non traaient en lettres blanches clignotantes le
nom du journal : El Diario Santandenno.
Voyons,... est-ce que cela vaut la peine d'y aller?
C'est chaque fois la mme chose... M. le directeur n'est
pas l, M. le directeur ne peut pas vous recevoir... Laissez
votre adresse, on vous crira...
II s'tait immobilis face la haute porte de verre.
Depuis quelques minutes, il faisait les cent pas devant la
paroi transparente. L, derrire, se trouvait un vestibule au
PEPITO

dallage brillant. Un escalier de marbre menait au


premier tage, o devaient se situer la salle de rdaction et
le bureau du directeur. Pepito hsitait franchir le seuil de
ce sanctuaire des lettres et de l'information, comme un
infidle qui n'ose s'aventurer dans une mosque.
Pourtant il n'avait rien d'un garon timide. Il tait
entreprenant, nergique, optimiste, et entendait bien
atteindre le but qu'il s'tait fix : devenir journaliste. Son
mtier d'aide-mcanicien ne lui convenait pas. Non qu'il ft
maladroit de ses mains... Bien au contraire, il jonglait avec
les clefs anglaises et maniait le marteau comme Vulcain
lui-mme.
Mais ce n'tait pas l son idal. L'encre et le papier lui
plaisaient plus que l'essence et le cambouis. Pour raliser
son rve, Pepito s'tait rendu dans les bureaux des deux
quotidiens les moins importants de Santander, pensant
obtenir une place aisment. Personne n'ayant jug opportun
de le recevoir, il s'attaquait maintenant au journal principal,
sans trop se soucier de l'norme distance qui sparait le
grand journalisme d'un pauvre gamin dont la seule fortune
consistait en un stylographe et beaucoup de bonne volont.
Il avait endoss son costume des dimanches, mis son
unique cravate et sa seule paire de souliers convenables. Ils
taient bien un peu fatigus, ces souliers, mais son
camarade Pablito, le petit cireur, les avait remis - neuf en
doublant la dose habituelle de cirage. Maintenant, il tait
prt affronter le directeur, tout comme faire un
reportage dangereux, escalader les pentes d'un volcan en
ruption, suivre des soldats

attaquant en premire ligne, explorer les fleuves


inconnus de l'Amazonie ou les cratres de la plante
Mars...
Vamos! (Allons-y!)
Pepe1 aspira une gorge d'air, poussa dlibrment la
porte de verre et monta d'un pas vif l'escalier de marbre.
Parvenu l'tage, il ouvrit une seconde porte de verre et se
trouva dans un hall dont la dcoration moderne, de lignes
sobres, voquait un paysage tropical. A gauche, assise
derrire un bureau de forme dite fonctionnelle, une htesse
rousse, aux grands yeux noirs, pianotait sur les touches
d'un interphone.
Le jeune aspirant journaliste demeura immobile,
debout, jetant autour de lui des regards qui dvoraient avec
curiosit le moindre dtail des locaux. Dans un angle, il y
avait un cactus; en face, sur une porte de verre (encore
une), se trouvait la mention Rdaction crite en lettres d'or.
A droite, une porte similaire s'ouvrait sur un couloir
menant vers une direction inconnue. Au plafond, des tubes
fluorescents projetaient une vive lumire blanche.
Vous dsirez ?
Pepito sursauta. La charmante htesse dut rpter sa
question :
Vous dsirez ?
Le jeune visiteur s'inclina lgrement et demanda avec
un sourire :
1. Pepe, Pepito, Joselito, Josito, sont les diminutifs de Jos (prononcez : Ross), c'est--dire Joseph. Au fminin, Josnna, Fina, Pepa,
Ppita. Notre hros se nomme Jos Vasquez.

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Je voudrais voir le directeur.


C'est quel sujet?
Pepito avala sa salive, et rpondit : Voici,
mademoiselle, je voudrais devenir journaliste.
Journaliste au Diario Santanderino?
Oui, mademoiselle.
Et vous souhaitez rencontrer M. Novarro?
C'est le directeur, n'est-ce pas?
Oui. Mais il est absent en ce moment. Pepito ne
se dmonta pas.
Bien. Puis-je parler, alors, au rdacteur en chef?
Il est parti pour Madrid ce matin mme.
Bon. Je pourrai sans doute rencontrer un
des rdacteurs ?
Hlas ! ils sont trs occups en ce moment.
L'actualit ne leur laisse pas une minute de libre.
Mais si vous voulez bien laisser votre adresse, nous
pourrons vous crire, dans le cas o nous aurions
besoin de quelqu'un.
Pepito soupira et donna son adresse en sachant
parfaitement que cela n'allait servir rien. Il conserva
nanmoins le sourire pour remercier la rceptionniste et la
saluer. Il sortit du hall, descendit l'escalier et se retrouva
sur le trottoir, les mains dans les poches, se demandant ce
qu'il allait faire. Un bon journaliste, c'est certain, ne doit
jamais se dcourager. Il doit toujours faire face
l'adversit. Il doit tre patient, tenace, infatigable. Oui.
Mais Pepito n'tait mme pas journaliste...
Il fit quelques pas, tte basse, rflchissant, et faillit
se heurter une grosse Mercedes gris acier qui coupait le
trottoir pour sortir de son garage. Pepe la
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reconnut aussitt. Une telle voiture ne passe pas inaperue.


Elle tait dj venue deux ou trois fois dans l'atelier de
mcanique o il travaillait : c'est mme lui qui avait
procd au rglage des vis platines. Cette machine de
grand luxe appartenait au directeur du Diario
Santanderino. Le chauffeur, en uniforme, descendit pour
refermer la porte, aperut le jeune homme et le salua d'un
cordial : Hol! Soudain Pepito se rendit compte qu'il
tenait une chance de rencontrer l'inaccessible seor
Novarro. Comment n'y avait-il pas pens plus tt? Par
l'intermdiaire du chauffeur, il pourrait peut-tre approcher
le directeur du journal? Il engagea aussitt la conversation
en faisant quelques
LE BATHYSCAPHE D'OR
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compliments sur la propret et le brillant de la


carrosserie, puis demanda s'il tait possible de voir le
directeur.
Le chauffeur se gratta le menton, se frotta le front en
rejetant sa casquette en arrire, puis dit avec quelque
hsitation :
Mon petit, ce n'est pas trs facile... M. Novarro est
bien occup, en ce moment... Mais je vais aller le chercher
son domicile, et peut-tre qu' son retour il pourra
t'accorder quelques minutes,... s'il n'a rien de plus urgent....
Bon! je n'en demande pas plus. Quand serez-vous
de retour ?
- Je pars maintenant. Il ne faut pas plus d'un quart
d'heure pour aller au Sardinero et revenir.
Trs bien. Je vais attendre.
Le chauffeur traversa le trottoir et tourna le dos
Pepe, afin de refermer la porte du garage. Pris d'une
inspiration subite, notre hros ouvrit la portire arrire de
la voiture, s'engouffra l'intrieur et s'aplatit sur le tapis
qui recouvrait le plancher, entre les dossiers avant et la
banquette arrire.
Puis il attendit.
Le chauffeur se rinstalla en murmurant : Tiens, il
est dj parti ? dmarra et prit la direction du Sardinero,
le quartier chic situ un peu en dehors de Santander.
Quelques minutes plus tard, la voiture s'arrta. Le
chauffeur descendit, puis il y eut quelques minutes de
silence, pendant lesquelles Pepe se tint coi. Il glissa
nanmoins un regard vers l'extrieur. La voiture se trouvait
arrte devant la grille d'une villa.

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Encore quelques instants, puis le chauffeur s'cria :


Bonjour, monsieur le directeur !
La portire arrire s'ouvrit, et le directeur entra dans
l'auto. Au mme instant, il dcouvrit notre hros qui avait
tranquillement pris place sur la banquette.
Mais... qu'est-ce que vous faites l?
Pepe rpondit aimablement :
Je voulais vous rencontrer, seor Novarro. Pendant
que nous rentrons en ville, pouvez-vous m'accorder
quelques minutes d'entretien? Ce ne sera pas long.
A la fois surpris et amus, le directeur du Diario
Santanderino donna l'ordre son chauffeur de se mettre en
route et alluma un cigarillo en disant :
Eh bien, mon petit, puisque tu as le toupet d'entrer
dans ma voiture pour me parler, je t'coute!
Pepito prit sa respiration et dbita d'un seul trait :
Voici, monsieur. Je sais lire et crire. A l'cole,
j'avais mme de trs bonnes notes en rdaction. Et je
voudrais devenir journaliste. Journaliste ou reporter.
Enfin... je voudrais crire des articles dans votre journal.
M. Novarro tait un homme rondelet, au crne en
coupole de radar, dont les yeux vifs et perants regardaient
le monde travers des lunettes munies de grosses montures
d'caill.
Il posa ce regard aigu sur Pepito et l'examina avec un
intrt d'entomologiste pour un papillon rare.
Ainsi, tu veux tre journaliste?
Oui, monsieur.
Eh bien, je t'en flicite. Je vois que l'audace ne

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te fait pas dfaut, et c'est une bonne qualit pour faire


ce mtier. Et je suis trs satisfait de voir que la nouvelle
gnration songe faire du journalisme. Il est rconfortant
pour moi, qui suis un vieux du mtier, de constater que la
relve est assure. Mais...
Le directeur marqua une pose.
II y a un mais. Dans ce pays, n'importe qui ne peut
pas s'tablir journaliste. Pour cela, il faut faire la preuve de
ses capacits, il faut montrer que l'on a suivi des cours
spcialiss, et il faut surtout possder le diplme officiel de
journaliste. Vois-tu, s'il s'agissait de vendre des glaces ou
des crevettes sur la plage, tu n'aurais besoin d'aucun
parchemin. Mais notre profession est rglemente d'une
manire trs stricte. Pour devenir journaliste, il est
ncessaire de passer par une cole.
Pepito baissa la tte en soupirant. Tous ses espoirs
s'vanouissaient d'un seul coup! Le mtier qu'il avait choisi
devenait soudainement une chose lointaine, un but
inaccessible, une Toison d'Or qu'il ne pourrait conqurir
qu'aprs bien des annes!
M. Novarro vit cette dtresse, comprit la terrible
dsillusion qui venait de s'abattre sur le malheureux
garon. Il lui tapota familirement la joue et dclara d'un
ton cordial :
Allons, mon petit, allons! Il ne faut pas te dsesprer
pour cela! Tu comprends bien qu'avant d'engager un
reporter dans mon quipe, je lui demande un peu de savoirfaire. Et c'est justement ce diplme, dcern par l'cole
nationale de journalisme, qui m'assure un minimum de
garantie.

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Pepito hocha la tte.


Oui, monsieur, je comprends bien...
La voiture arrivait devant l'immeuble du journal. M.
Novarro caressa son menton, puis tira sur son cigare et dit :
coute... Je veux te donner une chance... En
principe, nous ne publions que les articles signs par des
reporters confirms. Mais si par hasard tu m'apportes une
interview exclusive, je serai dispos l'examiner avec
bienveillance.
Pepito releva la tte. Il murmura :
Une interview exclusive ?
M. Novarro approuva d'un signe de tte. Il expliqua :
Supposons que tu russisses rencontrer un chef
d'tat,... ou un astronaute,... ou une grande vedette de
cinma... et que tu les interroges sur leurs habitudes, leurs
projets... Alors, je pourrai peut-tre publier ton article, s'il
est rdig correctement.
Le visage de Pepito s'claira.
C'est vrai, monsieur ?
Bien sr. Apporte-moi un reportage exceptionnel,
et il passera dans le journal. Je ne peux pas te dire mieux!
Ils sortirent de la voiture. Pepito remercia le directeur
et s'inclina. M. Novarro lui serra la main en lui souhaitant
bonne chance. Le jeune apprenti journaliste s'loigna avec
la joie au cur.
Il ne lui restait plus qu' trouver un chef d'tat, une
toile de cinma ou un astronaute...

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CHAPITRE II
LES TROIS REPORTAGES MAGINAIRES

marchait grands pas au long du


paseo1 Pereda, le visage illumin par l'espoir. Il ne
voyait plus rien : ni le ciel barbouill de tranes ross
par le soleil couchant, ni les cafs dont les terrasses
taient dj envahies par les touristes ou les seoras
papotantes,
ni les filles en robes colores,
lgantes, qui se promenaient par petits groupes ou
bouchaient le passage,
devant les boutiques des
marchands de glace.
PEPITO

1. Paseo : la promenade. Et par extension, l'endroit o


l'on se promne, le boulevard.

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Insensiblement, les lumires de Santander prenaient la


relve du jour. Les mille enseignes s'allumaient; les
rverbres cachs entre les arbres lanaient des lueurs
vertes; au bout du paseo, sur une grande place triangulaire,
la fontaine projetait des gerbes rouges, qui se changeaient
ensuite en bleu, en jaune, grce des projecteurs
dissimuls sous les eaux.
Hol! Pepito!
Brusquement tir de sa rverie, le jeune garon
ramena son regard sur la terre. Il avait failli se heurter un
ami qui marchait en sens inverse.
Hol ! Angelito !
Angelito tait un peu plus jeune que lui. Pour tout le
monde, c'tait encore un nene, un petit, un gamin. Ses
proccupations concernaient principalement les caramelos,
les beignets et les montagnes russes de la fte foraine.
D'une main, il tenait un cornet surmont d'une coupole ros
de crme la framboise. De l'autre, il saisit Pepito par la
manche.
Tu viens la fte? J'ai cinq pesetas : on pourra
acheter des frites...
Pepito secoua la tte en souriant.
Non, je n'ai pas le temps maintenant. Il faut que
j'aille faire une rparation chez dona Miranda. J'irai peuttre plus tard.
Bon. Adios!
Et le jeune amateur de friandises s'enfuit en galopant
vers le monde merveilleux des manges et des baraques de
tir. Pepito poursuivit son chemin. Non, pour l'instant il
n'avait pas de temps perdre. Il avait promis Mme
Miranda de remettre en tat son rfrigrateur, et
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il ne pouvait retarder cette rparation : en Espagne, la


glace est une substance prcieuse !
Il lui arrivait de temps en temps, pour se faire un peu
d'argent de poche, de bricoler chez l'un ou l'autre. C'tait
une prise de courant rafistoler, un chaudron perc qu'il
fallait souder, une voiture asthmatique qui rclamait le
changement d'une pice.
Tout en rvant ses reportages futurs, il avait gravi la
rue incline qui mne la ville haute tage sur un flanc de
colline. Il salua d'un hol! distrait l'picier Santiago qui
prenait le frais sur le pas de sa porte, s'engagea dans une
ruelle noire dpourvue de plaque, comme beaucoup de rues
espagnoles. Celle-ci nanmoins avait un nom : Quisquillas.
Au numro 3 l non plus, il n'y avait pas de numro
inscrit, mais tout le monde savait qu'il s'agissait du 3
s'levait une maison deux tages, pas trs neuve mais
suffisamment solide pour rester accroche la pente.
Pepe grimpa au second tage. Avant mme d'entrer
dans l'appartement, il entendit les cris et les imprcations
de sa sur Maria-Flor.
Allons! Je parie qu'elle est encore en train de se
quereller avec sa sur pour une btise...
C'tait vrai. Maria-Flor et Antonita se crpaient le
chignon dans toutes les rgles de l'art.
C'est toi qui as pris mon bracelet !
Non, ce n'est pas moi!
Si, c'est toi! Tu l'avais hier soir! On me l'a dit...
Menteuse! Je ne l'ai mme pas vu! Si tu savais o
tu mets tes affaires...
Pepito carta les deux batailleuses, sans prendre

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parti dans la dispute, entra dans sa chambre et changea


son costume du dimanche pour mettre ses vtements de
tous les jours.
Il ressortit.
Et c'est la mme chose pour mes chaussures !
Je n'y ai pas touch, tes chaussures! D'abord,
elles sont trop grandes pour moi !
Oh ! c'est pas vrai ! Tu ne peux mme pas les
mettre !
Alors, si je ne peux pas les mettre, ce n'est pas
moi qui les ai prises !
Pepito demanda :
Pardon... Vous permettez que je passe?
Il quitta l'appartement, pendant que ses surs
continuaient de se chamailler avec des cris suraigus dont
les filles de tous les pays du monde se sont fait une
spcialit.
Il se hta vers la demeure de la seora Miranda, qu'il
atteignit peu aprs. La tte de la dame, claire par la lueur
d'un proche rverbre, apparaissait au premier tage. Elle
aperut Pepito.
Hol! Pepe, monte!
Le garon escalada les marches quatre quatre. La
seora le reut comme un envoy cleste. La panne de son
rfrigrateur la plongeait dans une affreuse consternation.
Elle gmissait :
Ay de mi! Le beurre est tout fondu, le lait est en train
de se gter et la limonade est tide! Tu crois pouvoir le
remettre en marche?
Je vais voir...
Pepito s'accroupit, dbrancha le fil, examina la prise.
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Je vois ce que c'est. Un des fils est coup, Rien de


grave.
Il tira de sa poche un canif, dmonta la prise,
raccourcit le fil et remonta le tout. Le compresseur se mit
ronronner, au grand soulagement de dona Miranda qui
remercia son sauveur en bourrant ses poches avec des
pommes et en lui offrant un melon. Pepito prit cong, sortit
dans la rue et descendit tranquillement la pente.
La petite rparation qu'il venait de faire pourrait-elle
donner lieu un reportage ? Avec un couteau deux
lames, j'ai sauv une matresse de maison!... Grce
moi, il y aura encore de la glace Santander! Le beurre
fondait,... je lui ai rendu sa fermet!
Pepito soupira. Non, dcidment, il n'y avait pas l de
quoi faire un article... Et ce n'est pas Santander qu'il
trouverait un chef d'tat, un cosmonaute ou une vedette de
Hollywood...
Il revint chez lui pour dposer les fruits. Ses surs
taient sorties. Elles devaient tre en train de se promener
sur le paseo...
Pepe s'assit sur une chaise bancale (qu'il avait
rafistole plusieurs reprises), entre la fentre et un buffet
que surmontait un poste de radio. Il tourna le bouton.
... Mesdames, exigez bien la crme Nieva! Pour
bronzer, rien ne vaut la crme Nieva!... Et voici nos
informations :
Le prsident du Soviet suprme a fait une
dclaration Moscou. Le dix-septime plan quinquennal
va entrer en application au cours du mois prochain.
coutez linterview

21

Pepito saccroupit, dbrancha le fils, examina la prise.

22

de notre correspondant en Union sovitique, Pepito :


Monsieur le prsident, pouvez-vous nous dire en
quoi va consister le dix-septime plan quinquennal?
Certainement, camarade Pepito. Nous prvoyons
un accroissement de notre production d'nergie lectrique,
grce au nouveau barrage qui vient d'tre tabli sur la
Volga. Il permettra d'augmenter de 9,25 pour 100 notre
production d'acier. D'autre part, la retenue des eaux
favorisera l'irrigation de la rgion de Saratov, o nous
prvoyons une rcolte de bl qui dpassera de 16,48 pour
100 celle de l'anne dernire...
Et le mas, monsieur le prsident?
Grce au nouveau plan, camarade Pepito, les
cultures progresseront sensiblement. Le tonnage sera accru
de 23 pour 100.
Pourrai-je visiter ce nouveau barrage, monsieur le
prsident ?
Bien sr, camarade. Nous allons vous l'apporter
Santander, au Diario Santanderino, au journal... au
journal... au journal...
***
Pepito se redressa subitement. Son pre tait devant
lui et disait :
Tu y es all? Eh bien, tu es dans la lune? Voil trois
fois que je te demande si tu y es all, au journal.
Le garon sortit de sa rverie. Il teignit la radio et
rpondit :
Oui, j'y suis pass, et le directeur m'a reu. Mais il
m'a dit que pour faire du journalisme, je devais d'abord
possder le diplme...
23

Le pre de Pepito hocha la tte.


Bah! Je te l'avais bien dit. Et nous n'avons pas les
moyens de te. faire faire de longues tudes. Tu t'occuperas
de mcanique, comme moi. Cela n'a rien de dshonorant.
Tu ne deviendras pas millionnaire, mais tu auras quand
mme de quoi manger...
Mais attends, papi! Je ne t'ai pas tout dit. Le
directeur m'a promis que, si je faisais un grand reportage, il
le publierait dans le Diario...
Vraiment? Je crains qu'il n'ait dit a que pour se
dbarrasser de toi...
Non, non! Je suis sr qu'il parlait sincrement.
Bon... Eh bien, fais ton reportage. Mais a
m'tonnerait que tu trouves de quoi remplir dix lignes
avec ce qui se passe Santander... A part la pche et les
touristes... Enfin, dbrouille-toi!
Je vais faire un petit tour la feria. Peut-tre
que je trouverai des ides...
Pepito sortit et descendit lentement vers le centre de la
ville. Dans le fond, il ne se sentait pas trs sr de lui. Un
astronaute,... une vedette,... on ne rencontre pas ces gens-l
tous les jours... Mais son optimisme tait solide. Il comptait
sur sa bonne toile; et tout en chantonnant, il se dirigea
vers la fte foraine.
***
II longea la moderne rue Isabelle-II , illumine par les
enseignes des bars, aux trottoirs envahis par les
promeneurs nocturnes, puis tourna droite. La feria

24

La feria tait l, sur l'esplanade de la gare, comme chaque anne.

25

tait l, sur l'esplanade de la gare, comme chaque


anne. Mille lumires multicolores, vingt haut-parleurs
dversant des flots de musique nasillarde ou de paroles
hurles par les bonimenteurs.
Pepito entra dans le bruit et la poussire, se mla au
flot joyeux des jeunes qui venaient contempler le stand de
la loterie, tournoyer sur la grande roue ou se balancer sur
un bateau mouvant, au point de s'en rendre malade. Il
longea une baraque o les bons tireurs pouvaient se
photographier eux-mmes en faisant mouche, contempla
les autos tamponneuses o garons et filles se tlescopaient
en poussant de grands cris, puis risqua une peseta dans une
sorte de gros tambour tournant o, la chance aidant, on
pouvait gagner une montre.
Il perdit.
Il fit demi-tour, s'arrta devant le mange des avionsfuses qui virevoltaient toute allure, bondissant dans les
airs avec des sifflements d'air comprim. Les engins
raction tournrent longtemps, puis ralentirent et
finalement s'arrtrent. De l'un d'eux descendit un homme
vtu de blanc, dont la tte disparaissait sous un norme
casque de plexiglas. Pepito s'approcha de lui et demanda :
Mr. Wilson, comment s'est pass ce vol spatial?
Trs bien, Mr. Pepito. J'ai plac le Z-15 sur son
orbite 430 000 pieds, comme prvu, aprs avoir allum
les quatre fuses hydrogne liquide.
Et vous avez effectu combien de tours au total?
Huit tours et demi. J'aurais pu rester plus
longtemps; mais mon systme de navigation par inertie
tait

26

drgl, et, depuis le sol, on m'a donn l'ordre de


regagner la base.
Quels sont les enseignements que l'on pourra tirer
de ce vol ?
C'est une simple mission d'entranement, qui me
permet de m'habituer aux alunissages.
Vous avez des projets, Mr. Wilson?
Je continue de travailler au programme lunaire,
mais, pour l'instant, j'ai droit quelques jours de
vacances Miami, o l'on mange de si bonnes frites.
Voulez-vous une frite?... une frite?... une frite?
*
**
Le petit Angelito se mit crier :
Alors, tu la prends cette frite, ou c'est moi qui la
mange ?
Pepito se secoua, ouvrit les yeux. Il venait encore de
rver! Angelito tenait entre le pouce et l'index une frite
gante, croustillante, et la lui mettait sous le nez.
Gracias, Angelito !
Tu tais en train de dormir ?
Heu... non,... je regardais les fuses.

Viens plutt. J'ai rencontr Mari-Pili. Elle


demande si tu viendras la verbena1, demain soir.
Heu... je ne sais pas. J'ai un reportage faire... O
est-elle?
Avec des copines, prs du thtre Argentin.
J'y vais.
Pepito s'approcha de la grande baraque devant
1. Bal public en plein air.
27

laquelle s'amassait une foule de curieux qui


contemplaient les acteurs faisant la parade. Un sultan
chantait une romance une princesse orientale couverte de
diamants en strass, pendant que des esclaves noirs agitaient
de longs ventails.
La princesse aperut Pepito, descendit trois marches et
s'approcha de lui. Il demanda :
Est-ce l votre nouveau rle, mademoiselle Lido ?
Oui. C'est un nouveau film dont le premier tour de
manivelle a t donn hier. Une coproduction francoitalienne, tourne par Stromboli sur un scnario de
Krt Meinteeistkalt.
En couleurs, je suppose?
Bien sr. En Super-Chromocolor et Totalrama.
Puis-je vous demander de me rsumer le scnario?
C'est l'aventure de Yasmina, une princesse
de liagdad enleve par des espions grecs au service du
sultan de Constantinople. Elle est sauve par
l'intervention du chef des services secrets canadiens, qui
se fait passer pour un officier japonais.
Votre rle est-il difficile jouer?
Terriblement difficile. C'est un tournage puisant.
Je dois rester allonge sur un sofa pendant la moiti du
film, sans parler ni bouger. C'est atroce! Mais
j'espre que le public du monde entier applaudira ce film.
A mon tour, je veux vous poser une question... Est-ce que
tu viendras danser demain soir?... Est-ce que lu viendras
danser?... Est-ce que tu viendras?...
*
**
Pepito se retourna.
28

Mari-Pili tait derrire lui. Elle s'cria :


Alors, tu es sourd? Je te demande si tu vas venir
danser la verbena?
Pili avait des yeux noirs, autant que ceux de la
princesse orientale, brillants et malicieux. Pepito rpondit :
Oui, je tcherai de venir. Mais je suis trs occup en
ce moment. Il faut que je fasse un reportage pour le Diario
Santanderino.
C'est vrai ? C'est sur quel sujet, ton reportage ?
Heu... je ne sais pas encore...
Pili clata de rire, lui tourna le dos et alla rejoindre son
groupe d'amies. Le jeune reporter fit la moue. Evidemment,
il ne savait pas de quoi il parlerait mais il finirait srement
par trouver quelque chose.
Et s'il ne russissait pas obtenir une interview d'une
personne clbre, il l'inventerait...

29

CHAPITRE III
PEPITO TIENT SON SUJET
personne que vit Pepe en sortant de chez
lui, le lendemain matin, fut le petit Angelito qui descendait
la rue en trottant allgrement. Hol! Angelito. O courstu comme a?
Je vais acheter le D.D.T.1... Tu viens avec moi?
Oui, c'est sur mon chemin.
II marchrent en bavardant. Le gamin exposa ses
projets de la journe :
Je vais aller la plage pour jouer au football
LA PREMIERE

1. Le D.D.T. n'est pas une poudre insecticide, mais un


hebdomadaire humoristique.
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avec le nouveau ballon qu'on a offert Tonito, puis


j'irai la feria manger des frites, et le soir la verbena.
Est-ce que ta sur y sera?
Laquelle?
Maria-Flor. Si elle vient, je lui offrirai une glace
la vanille.
Je ne sais pas. Mais tu la rencontreras srement
la plage.
Le jeune spcialiste en frites, glaces... parut satisfait. Il
jugea alors poli de demander Pepe ce qu'il comptait faire.
Le futur reporter expliqua :
Je vais aider mon pre au garage, puis... je
rflchirai.
Comment a ?
Voil. Je voudrais faire un grand reportage pour le
Diario Santanderino. Mais je n'ai pas de sujet.
Qu'est-ce que c'est, a, un sujet?
Eh bien, un thme, une histoire, un vnement
raconter.
Ah! oui, je vois. Un gros incendie ou un naufrage
de bateau?
Si tu veux.
Le jeune Angelito mdita, en plissant son front, puis
son visage s'illumina soudain et il s'cria :
a y est! J'ai trouv un sujet, comme tu dis. Un
naufrage patant !
Dis vite !
Tu te souviens, le mois dernier? Il y a un bateau
qui a heurt le phare et qui a coul. a, c'est une
fameuse histoire mettre dans les journaux !
Oui, Pepe se rappelait parfaitement ce naufrage.
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Un petit chalutier grec, le Simon Diodokis, avait eu


une panne de moteur au large de Santander. Le vent d'ouest
l'avait dross sur les rochers du Cabo Mayor (le cap
Majeur) que surmonte un phare. Une voie d'eau s'tait
ouverte dans la coque. L'quipage russit remettre en
marche le diesel, et le chalutier put s'loigner de la cte.
Mais il tait trop tard : il coula trois ou quatre milles au
large. Les marins grecs regagnrent le rivage grandpeine, bord d'un canot de sauvetage.
Pepito hocha la tte.
C'est un bon sujet, en effet, mais il est prim. Ce
qui s'est pass il y a un mois n'intresse plus personne !
Tu crois? Pourtant, l'cole, on nous fait apprendre
la vie de Char les-Quint, et c'est une histoire encore plus
vieille !
Ils arrivaient devant le petit talage d'une marchande
de journaux. Pendant qu'Angelito achetait son D.D.T., Pepe
jeta un coup d'il sur la premire page du Diario.
Ngligeant les gros titres de la politique internationale, son
regard fut attir par une annonce qui figurait en bas de
page:
Llegara Santander el batiscafo de oro. (Le
bathyscaphe d'or viendra Santander!)
Pepito ressentit au cur un vritable choc. Le
Neptune, le prodigieux engin ocanographique du
commandant Croisic, allait venir ici mme! Le joyau de la
recherche sous-marine, la merveille mcanique qui faisait
l'admiration des hydrographes, des ocanographes, des
scaphandriers et des pcheurs sous-marins !

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Pepe saisit le bras d'Angelito et le tritura


nerveusement. Il dsigna l'article et dit avec enthousiasme :
a y est! a y est! Je le tiens, mon reportage! Il faut
que je russisse interviewer le commandant Croisic!
Voil ce qu'il faut faire, et le journal publiera mon article!
Peut-tre d'autres par la suite!... Et je deviendrai un grand
journaliste!
Laissant Angelito la lecture de son D.D.T., Pepito se
dirigea grands pas vers le garage. Oui, il tenait la chance
de sa vie! Le directeur avait demand un reportage sur un
chef d'Etat, ou une grande vedette, ou un astronaute... Eh
bien, le commandant Croisic tait tout cela la fois.
Grande vedette de l'actualit, rival de Neptune le dieu
de la mer , et astronaute subaquatique; c'est lui qui avait
invent le terme d'ocanaute pour dsigner les explorateurs
de l'espace liquide...
Assurment, un reportage exclusif ayant pour sujet le
bathyscaphe d'or lui assurerait la notorit !
Pepito ne savait encore pas comment il allait s'y
prendre, mais il prouvait une profonde sensation de
soulagement. Son esprit ne tournait plus dans le vide; il
avait maintenant un but prcis atteindre.
Un sourire se dessinait sur ses lvres lorsqu'il passa le
seuil des Talleres Montaneses, ce qui pourrait se traduire
par Ateliers montagnards . En effet, la rgion situe au
nord de l'Espagne, entre la frontire et Covadonga, est
appele Montagne , quoique les hauteurs ne soient
gure que des collines. Elles constituent, en quelque sorte,
la partie extrme-ouest des Pyrnes. C'est un peu le
prolongement du Pays basque, qui se retrouve

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dans les costumes ou les danses du folklore local.


Pepito entra dans le garage, salua d'un Hol! papi
son pre dont les deux jambes dpassaient sous le chssis
d'un norme camion Pegaso, et se rendit au vestiaire pour y
revtir un bleu de mcanicien.
Le senor Gusano, patron du garage, l'aperut alors et
l'interpella :
Eh bien, Pepe, tu t'es rveill tard? On ne peut plus
te faire sortir du lit, prsent? Je vais te donner une bonne
vole de coups de bton, hombre!
Le patron fronait des sourcils noirs, roulait des yeux
terribles et brandissait des poings normes. Il et fait un
merveilleux Attila, dans un film historique. Les petits
enfants se le montraient du doigt, en l'appelant l'Ogre.
C'tait le meilleur homme du monde.
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Quoique Pepito ne ft pas officiellement inscrit parmi


son personnel, il lui arrivait de le gratifier, de temps
autre, d'un dura en rcompense des services qu'il rendait au
garage. Mais il aimait faire parade de son importance, et
prenait des airs de tyran pour s'attirer des marques de
respect.
Allongeant le bras droit d'un air dramatique, il s'cria,
l'adresse de Pepito :
Que vois-je? La voiture du seor Metreque n'est pas
encore prte? Pepito, occupe-toi de rgler ce carburateur.
Le seor Metreque n'aime pas attendre !
Pepito souleva le capot de la grosse Buick, palpa,
ausculta des organes du moteur. Il mit le contact, appuya
sur le dmarreur, fit ronfler l'engin. Arm d'un tournevis, il
rgla le ralenti, resserra les crous de la pompe essence,
tendit la courroie du ventilateur. En se penchant, il aperut
une tache d'huile sous la voiture. Diable! Le carter fuyaitil?... Il se glissa sous la voiture pour tudier la chose de
plus prs.
C'est alors que quatre jambes s'approchrent. Quatre
jambes dont Pepito n'apercevait que le bas des pantalons et
les chaussures. Une voix lui parvint, qui parlait dans un
souffle :
coute, il y a peut-tre l une bonne occasion pour
s'occuper du Simon Diodokis. Je dirai mme que c'est une
occasion inespre...
L'autre homme rpondit en touffant sa voix :
Moi, a me semble bien risqu! Songe toute la
surveillance qu'il va y avoir! La police, les autorits,... sans
compter les Franais... Non, j'ai l'impression qu'il n'y a rien
faire...
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Le premier interlocuteur reprit :


Je sais bien qu'il y a des risques courir, mais a
vaut la peine d'tre tent. Le Neptune ne reviendra pas deux
fois... Si nous n'essayons pas maintenant, nous ne pourrons
peut-tre plus jamais rien faire... Et il faudra renoncer
notre entreprise...
Bon. Dans ces conditions, tentons quelque chose...
Mais c'est sous ton entire responsabilit...
Entendu. Oh en reparlera.
Trs bien. Adios!
Adios!
Les quatre jambes s'loignrent. Lentement, Pepito
glissa sa tte vers l'extrieur. Il aperut deux hommes qui
sortaient du garage, s'en allant chacun de son ct. L'un
d'eux tait le propritaire de la voiture, un homme massif,
trapu, le seor Metreque. L'autre, un inconnu la silhouette
mince.
Pepe demeura un long moment immobile, tenant dans
sa main une grosse clef anglaise dont les becs billaient en
l'air, btement. Il rflchit.
Qu'est-ce que cela veut dire. Ils ont parl du Simon
Diodokis, puis du bathyscaphe... Que veulent-ils faire ?
Quelle est l'entreprise qui court des risques ? Qui craint la
police, les autorits et les Franais? Le diable me
rcompense si j'y comprends quelque chose!
II se dgagea compltement de la voiture, s'accouda
la calandre et appuya son menton contre son poing pour
mditer plus commodment. Une grosse voix surgit :
Encore flemmarder! Je ne te paie pas pour que tu
contemples les nuages, vago, perezoso! holgazan !

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Si quelqu'un d'autre que le seor Gusano l'avait trait


de paresseux, en des ternies richement varis, Pepito se
serait fch. Mais le patron appliquait cette qualification
pjorative tout son personnel. Il n'y avait donc pas s'en
inquiter. Le garon acheva la mise au point de la voiture,
puis il essuya ses mains un chiffon et demanda M.
Gusano :
Ce senor Metreque, vous le connaissez bien ?
Le patron haussa les paules.
Moi? Non, je ne le connais pas particulirement.
C'est un gros industriel, il possde deux voitures de luxe et
il paie bien. A part a... Mais pourquoi demandes-tu cela?
Oh! Pour rien... Je voulais savoir d'o il sort.
De Bilbao. C'est crit sur la plaque arrire : Bi. De
toute manire, ce qu'il est ou ce qu'il fait ne nous regarde
pas !
Oui, bien sr.
Alors, va plutt jeter un coup d'il sur
ce Pegaso dont le pot d'chappement se dvisse...
J'y vais!
Pepe se remit au travail, mais distraitement. Pourquoi
le seor Metreque s'intressait-il au bathyscaphe? Il n'tait
pourtant pas journaliste, lui! Le jeune mcanicien resserra
les crous du pot, demanda s'il y avait quelque autre travail
faire.
Non, dit le patron. Rien d'autre pour aujourd'hui. Tu
peux filer.
Si je m'en vais tout de suite, le seor Metreque ne
me verra pas et je n'aurai pas de pourboire....

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C'est alors que quatre jambes s'approchrent.


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Il n'en donne jamais, des pourboires. Alors, tu


n'as pas besoin de l'attendre !
Ah? Tant pis... Alors, je pars...
Pepe hsita sur le seuil du garage, sortit, s'arrta,
rflchit.
Que vais-je faire? J'attends le retour du seor? Ou je
vais la plage ?
II n'eut pas besoin de s'interroger plus longuement. Le
seor en question revenait. Selon toute apparence, il tait
all au tabac du coin pour y acheter un tui de cigares. Il en
alluma un, monta dans sa voiture, dmarra et partit en
faisant hurler les pignons de la bote de vitesses.
Pepito mit les mains dans ses poches et murmura :
Muy bien! Voil qui simplifie tout. Je vais la plage.
Mais a ne m'explique pas ce qu'il prpare.
Il se rendit l'arrt du trolleybus o des dizaines de
Santandrins et de Santandrines faisaient la queue pour se
rendre la plage. Il se trouva derrire deux caballeros qui
valuaient les chances qu'avait le Real Madrid de battre le
Barcelone F.G. en demi-finale, et devant deux seoras qui
comparaient les qualits respectives de la soupe en cube
Gallina blanca et du bouillon en poudre Fulanito.
Il concentra son esprit sur le reportage qu'il devait
faire. Il lui faudrait approcher le bathyscaphe; au besoin,
prendre quelques photos avec l'appareil que lui prterait
Carlos, un bon copain. Puis il serait indispensable de
rencontrer le commandant Croisic pour l'interviewer. Mais
comment? Il ne possdait point de laissez-passer; il n'avait
pas la prcieuse carte de presse qui

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permet de franchir les cordons de police... Il n'tait


mme pas membre du Club maritime... Bah! Il se
dbrouillerait. Il faudrait qu'il soit bien maladroit pour ne
pas russir. Salomon n'a-t-il pas crit que la fortune sourit
aux audacieux ?
Pendant toute la dure du trajet, entre Santander et la
Primera Playa1, Pepito retourna le problme en tous sens.
Il finit par dcouvrir une solution. Son ami Carlos
possdait un appareil photographique ultra-moderne, ce qui
tait une excellente chose, et il tait aussi membre du
groupe de recherches sous-marines de Santander. Il
passait*le plus clair de son temps sous les eaux, revtu d'un
costume en noprne, masque sur la figure et bouteilles
d'air sur le dos. Son travail consistait pcher des algues
qui, une fois sches, servaient de nourriture aux bovins.
Oui, Carlos lui permettrait peut-tre d'approcher le
commandant Croisic.
J'irai le voir ds ce soir , se dit Pepito.
Il n'eut pas attendre jusqu'au soir. En arrivant sur la
plage remplie d'amateurs de rayons solaires, il trouva, au
pied de l'escalier qui plonge dans le sable, une petite quipe
comprenant ses deux surs, Mari-Pili, Angelito (en train
de se bourrer de cacahutes) et le fameux Carlos. Divers
hol! furent changs, puis Pepe se mit en tenue de bain
comme tout le monde. Ensuite, il exposa son problme.
Carlos, un garon mince
1. Santander bnficie de trois plages, situes l'cart de la ville.
L'une, la Magdalena, est baigne par les eaux calmes de la baie. Les
deux autres, qui se nomment Premire et Seconde, reoivent les
vagues de l'Ocan.

40

comme une antenne de tlvision, rflchit un instant


et dit :
Bon, je vais essayer de faire quelque chose pour toi.
Mais j'ai peur que ce ne soit trs difficile... Je sais que le
bathyscaphe arrive demain matin et qu'il y aura une
rception officielle au Club maritime... Si je peux avoir une
carte d'invitation, je te la donnerai...
Quelle carte d'invitation ? coupa une voix.
Pepe se retourna. Il rprima un geste d'agacement.
Le nouveau venu tait Luis, le vaniteux, le fat, le roi
des m'as-tu-vu . Un sourire pour rclame de pte
dentifrice ternellement fig sur les lvres, des cheveux
poisseux de brillantine soigneusement aplatis sur le crne,
une main pose sur la hanche pour assurer une

41

pose avantageuse, l'autre agitant dans l'air une


cigarette amricaine.
Pepe grogna entre ses dents :
a y est ! Il va encore nous faire son petit numro :
mon pre le directeur,... mon oncle l'attach naval,...
mon cousin le colonel...
Quelle invitation ? rpta Luis en faisant tomber la
cendre de sa cigarette avec le petit doigt.
Pepito avait envie de lui dire que a ne le regardait
pas, mais Carlos rpondit :
Une invitation pour la rception du bathyscaphe.
Luis prit un air entendu.
Ah! oui... il y aura sans doute un cocktail au Club
maritime. J'irai peut-tre y faire un tour. Mon oncle aura
une invitation pour moi. Vous savez, celui qui est attach
naval... Mais pourquoi Pepito veut-il assister cette
rception? Ce sera rserv aux hautes personnalits...
Je veux faire un reportage sur le bathyscaphe ,
rpondit schement le garon.
Luis eut un petit rire mprisant.
Vraiment? Tu songes toujours devenir grattepapier? Moi, je serai militaire. Colonel, sans doute, comme
mon cousin.
Le jeune prtentieux se tourna vers Mari-Pili et dit:
Pili, tu viens prendre un jus d'ananas au bar? C'est
une boisson chre, mais j'ai largement les moyens de
t'offrir a.
La jeune fille se leva et suivit Luis, au grand
mcontentement de Pepito qui grommela :

42

Je me demande ce qu'elle lui trouve, ce vantard !


Et ses copines sont pareilles! Toutes bler d'admiration
devant ce mannequin de vitrine !
Tu es jaloux, dit Carlos avec un sourire,
Parfaitement!... Tiens, allons plutt faire
un tour dans l'eau! a me calmera.
Ils enjambrent la multitude des corps qui
encombraient le sable et se jetrent dans le dferlement des
vagues. Le jeune Angelito abandonna sa dgustation de
frites pour les rejoindre. Ce furent ensuite les deux surs
de Pepito qui vinrent patauger et se faire asperger en
poussant des cris assourdissants du plus bel effet.
Aprs une demi-heure d'activits nautiques intenses,
ils sortirent de l'eau, talrent des serviettes-ponge et se
schrent. Carlos emprunta le ballon d'Angelito moyennant
un cornet de crevettes et proposa une grande partie de
football Pepito qui s'empressa d'accepter, fort heureux
d'chapper aux pompeux discours de Luis qui exposait
comment il ferait marcher son personnel la baguette
quand il serait un grand directeur, comme son pre.

43

CHAPITRE IV
LA VERBENA
MES CHEVEUX ne veulent pas tenir! s'cria
Maria-Flor, tu n'as pas une autre pingle? Tu devrais
mettre un peu plus de crme Rubirosa, suggra sa sur
Antonita.
J'en ai dj vid un demi-tube sur ma tte!
Regarde,... je n'arrive mme pas l'taler...
Alors, c'est qu'il y en a trop... Tu devrais essayer la
bombe Super-Elegaricia. C'est merveilleux!
Tu crois ?
Oui. Maria-Eloisa m'a prt la sienne et
mes cheveux ont ondul pendant trois jours.

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Il faudra que je la lui demande...


Pepe entra dans la pice o ses deux surs se livraient
d'importants travaux de coiffure. Il demanda avec un petit
rire amus :
Comment? Pas encore prtes? Il y a dj deux
heures que vous tes occupes vous faire une beaut...
Les deux filles l'expulsrent promptement en lui disant
qu'il n'y connaissait rien, que l'lgance de la chevelure
n'tait pas de son ressort, etc.
Il battit en retraite et se dirigea vers le paseo de
Pereda. Alors qu'il passait devant les bodegas1 Antonio o
l'on trouve un excellent moscatel, il reut sur l'paule
gauche une tape qui faillit lui faire perdre l'quilibre.
Hol! Pepe.
C'tait Carlos. Son visage tait clair par un grand
sourire. Il dclara :
Mon vieux, tu as de la chance! J'ai vu le prsident du
groupe de plonge cet aprs-midi...
- Paco?
Oui. Il m'a dit qu'il te rserverait une invitation
pour la rception. Il te l'apportera tout l'heure
la verbena.
Ah! voil une bonne nouvelle! Je te remercie,
Carlos. Je ne savais vraiment pas comment approcher le
bathyscaphe. Tu crois que le commandant Croisic me
laissera monter bord ?
a, je n'en sais rien! Nous avons tous envie de
1. Bodegas, c'est--dire caves ,
dsigne la plupart des marchands de vin.

est le

terme qui

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faire une plonge dans le Neptune, mais c'est


rserv aux savants, aux ocanographes.
Rien que de jeter un coup d'il l'intrieur,
cela me suffirait...
Tout en marchant, ils continurent parler de sousmarins et de scaphandriers. La nuit tait tombe depuis
longtemps lorsqu'ils arrivrent Puerto-Chico1 o la
verbena devait avoir lieu. Des guirlandes lumineuses
avaient t tendues en travers des rues, et un orchestre
jouait les ternels pasodoble de l'Espagne. Une foule
surtout compose de jeunes envahissait les trottoirs et la
rue. Les chicos (les garons) mettaient un point d'honneur
porter veston et cravate malgr la temprature encore
leve du soir, et les chicas (les filles) rivalisaient
d'lgance.
Ds son arrive, Pepe fut littralement pris d'assaut par
le jeune Angelito qui se prcipita vers lui en brandissant un
cornet de crme la pistache. Le gamin s'cria :
II n'y a que Carlos avec toi? Tu n'as pas emmen ta
sur Maria-Flor?
Elle va venir. Elle est en train de se prparer.
Ah! bon... Je lui ai promis une gaseosa (limonade).
Si elle ne se dpche pas, c'est moi qui la boirai !
Dis-moi, as-tu vu Mari-Pili?
Pili? Elle est par l, je crois...
Le jeune amateur de crme glace agita son cornet
dans une direction imprcise, puis disparut dans la
1. Petit port rserv aux embarcations des pcheurs
et aux bateaux de plaisance

46

foule. Pepito abandonna Carlos, qui venait d'inviter


danser une jeune personne blonde, pour se mettre la
recherche de Pili. Il ne tarda pas la dcouvrir, mais il eut
une surprise dsagrable : elle tournoyait dans les bras de
Luis.
Le futur journaliste sentit ses poings se serrer.
Dcidment, ce pommad commence m'chauffer les
oreilles! C'est exasprant de le voir jouer les senoritos,...
les gandins,... les dandys...
Hol! Pepe, comment vas-tu?
Un grand gaillard venait d'apparatre, souriant, bronz
comme un corbeau, vtu de clair. C'tait Paco, le chef de
plonge du Club subaquatique de Santander. Il donna une
tape sur l'omoplate de Pepito et dit :
Heureux mortel! Tu sais ce que je t'apporte?
Carlos m'a dit que tu pourrais m'avoir une carte
d'invitation...
Il a eu raison! Nous n'en avons reu qu'une
quantit limite, et elles sont parties tout de suite.
Tiens, c'est la dernire.
Paco tendit Pepito un rectangle de carton vert orn
de sirnes dont le gracieux visage se devinait derrire des
hublots de scaphandres. Pepito remercia chaleureusement
l'athltique plongeur qui prcisa :
D'aprs ce que j'ai appris, le commandant Croisic
nous invitera visiter le Neptune. Mais je ne sais pas si tu
pourras faire des photos.
A cet instant, l'orchestre termina Espaa cani, cet air
qui voque irrsistiblement les courses de taureaux; Carlos
et sa blonde cavalire revinrent vers Pepito, bientt suivis
de Luis et de Pili. Le jeune seorito47

gandin-dandy condescendit agiter ngligemment


dans les airs sa main droite en guise de salutation. D'un ton
trs tudi, il demanda :
Quel est donc ce carton vert que je vois ici ?
Paco rpondit :
C'est une invitation pour la rception du
bathyscaphe. Je viens de l'apporter Pepito.
Le jeune fat eut un sourire plein de suffisance.
Ah! oui, la rception... Je ferai peut-tre un reportage
sur cette crmonie...
Pepito sursauta.
Comment? Toi aussi, tu veux faire un article sur
cette rception ?
Pourquoi pas? demanda Luis en allumant un
cigare (il ne supportait pas le tabac, mais se faisait un
48

point d'honneur d'exhiber des canarios qui lui


chaviraient l'estomac).
Mais, reprit Pepito, tu ne te destines pas au
journalisme, comme moi? Tu as l'intention de devenir
militaire... Pourquoi crirais-tu des articles de journaux?
Luis tira du cigare une bouffe volcanique, posa un
poing sur sa hanche et dit avec emphase :
Mon cher, l'un n'empche pas l'autre... Si j'ai envie
d'crire dans le Diario Montanes, par exemple, je ne vois
pas pourquoi je m'en priverais. Le directeur est un ami de
mon cousin, le colonel. Il publiera tout ce que je lui
porterai...
II prit Pepito une furieuse envie de se jeter sur son
rival pour lui aplatir le nez d'un vigoureux coup de poing,
mais il sentit une main ferme se poser sur son paule. D'un
regard, Paco lui conseillait de rester calme. Carlos,
galement, lui fit un petit signe d'intelligence qui signifiait:
Laisse crier ce vantard!
Pepito se contint avec peine. L'orchestre
recommenait ses pom-pom-pom. Il entrana Mari-Pili.
Elle eut un petit rire et chuchota :
Tu as l'air furieux, Pepe... C'est cause de Luis?
Oui. Il me porte sur les nerfs, avec ses grands airs
de matamore.
Ne t'en occupe pas. Pense plutt ton reportage...
Tu as raison. Mais s'il publie un article avant moi
sur le mme sujet...
Bah! Tu ne vois pas qu'il dit cela pour te faire
enrager ?
Tu Crois ?
Bien sr !
49

Le bon caractre de Pepito reprit le dessus. Presque


convaincu par les assurances que lui donnait Pili, il chassa
de son esprit le futur colonel qui dansait maintenant avec
Antonita. Mais chaque tour de piste, il se trouvait
proximit du pommad. A un moment, il s'en trouva mme
si prs qu'il fut bouscul. Pepe faillit se jeter sur son rival
pour le corriger, mais Pili le retint. L'autre fut sans doute
effray, car il quitta aussitt la verbena en laissant sa
cavalire en plan.
Bon dbarras! pensa Pepe.
Vers minuit, il invita la petite quipe manger des
fruits de mer dans une des multiples bodegas de PuertoChico. Notre hros employa ses dernires pesetas payer
du vin blanc, sec. Sans regret, d'ailleurs, car demain il allait
faire un grand reportage. Le reportage de sa vie, qui lui
ouvrirait toute grande la porte du journalisme, de la
clbrit, de la fortune...
Il raccompagna Pili jusqu' sa porte, puis repartit sous
les lumires de Santander, croyant dj entendre des
crpitements de linotype, des sonneries de tlphone, des
grondements de rotative...

50

CHAPITRE V
LA RCEPTION
arrivera aujourd'hui
Santander, remorqu par l'aviso ocanographique
Andromde. Le commandant Croisic sera reu onze
heures au
Club
maritime
par
les
autorits
portuaires. Le bathyscaphe sera prsent la presse,
puis il fera quelques dmonstrations de maniabilit
faible profondeur, probablement dans la baie. Dans
les jours qui suivront, il effectuera diverses plonges
au large pour mesurer la vitesse des courants ou
prlever des chantillons de faune marine.
LE

BATHYSCAPHE

D'OR

Pepito
replia
soigneusement
le
Diario
Santanderino et le glissa dans la poche droite de
son veston. Il
51

venait d'arriver devant la maison o habitait Carlos. Il


s'apprtait sonner, lorsque la porte s'ouvrit pour laisser
passage au susdit.
Hol! Pepe, tu viens chercher l'appareil photo?
Oui. Si cela ne te drange pas...
Tu sais bien que non. Je vais te le donner. Carlos
s'clipsa, puis revint avec un reflex 6x6
dont il expliqua le fonctionnement.
Je te le rapporterai demain! dit Pepe.
Prends ton temps. Je ne m'en sers pas en ce
moment.
Le jeune reporter remercia son ami et s'loigna
grands pas en direction de Puerto-Chico. Il tait neuf
heures. Le bathyscaphe n'arriverait que dans deux heures.
Mais Pepe tenait tre en avance, pour ne rien manquer.
La ville s'veillait tard. Depuis longtemps, le soleil
avait balay les brumes lgres qui parsemaient la baie.
Les mnagres commenaient se rendre au march. Des
tricycles motoriss, chargs de lgumes, ptaradaient en
zigzaguant entre les pitons qui envahissaient la chausse.
Un ne attel une carriole baissait le museau pour flairer
une pyramide de melons jaunes, ovales comme des ballons
de rugby.
Les quais de Puerto-Chico taient peu prs dserts.
Seuls, trois ou quatre pcheurs rapiaient des filets. Deux
douaniers, en uniforme vert, faisaient les cent pas. Les
mouettes dcrivaient de grands cercles comme des avions
tournant autour d'une piste en attendant l'autorisation
d'atterrir.
Pepito ne put rprimer une grimace. L'impatience de
faire son reportage l'avait fait venir bien trop tt. Que
52

faire en attendant? Aller la plage? Elle serait encore


plus dserte que les quais... Travailler l'atelier? Non, il
venait de mettre son beau costume... Il s'assit sur un banc,
lut le journal du titre la dernire ligne. Puis, il se rendit en
flnant jusqu' l'extrmit du quai, l o les hangars
abritaient des hors-bord ou des driveurs. Il trouva Paco en
maillot de corps, cigarette aux lvres, qui repeignait les
superstructures du Piropo, le bateau de plonge du Club
subaquatique. Hol! Paco, dj au travail?
Hol! Pepe, oui. Le bateau est en train de rouiller.
Tu attends l'arrive du bathyscaphe?
Oui. Mais j'ai encore le temps. Tiens!... Qu'est-ce
que c'est, a? Ces tubes jaunes...
Nos nouvelles bouteilles d'air comprim. Nous les
avons reues hier.
53

Pepe sauta lgrement sur le pont du bateau michalutier, mi-vedette, qui se balanait doucement le long du
quai. Appuys contre la dunette, six bouteilles peintes en
jaune canari resplendissaient. Il caressa les tuyaux de
caoutchouc noir en accordon, palpa les dtendeurs,
prouva la solidit des bretelles, souleva les appareils.
Diable! C'est terriblement lourd!
Paco s'tait approch. Il sourit.
Et pourtant c'est de l'aluminium. Mais dans l'eau, le
poids disparat. Grce un certain Archimde, parat-il.
Celui qui criait Eurka! en prenant son bain. Mais il n'avait
pas de scaphandre, lui !
Les plaisanteries sur Archimde et son immortel
principe taient de rgle au Club. Innocente manie. Paco
donna une tape sur une bouteille et dit avec enthousiasme :
Mon petit, si tu dsires un autre sujet d'article, je
t'invite assister aux essais de notre nouvel quipement.
Nous allons les inaugurer demain, pour honorer le
bathyscaphe. Si tu veux, tu pourras plonger avec nous. Tu
as dj fait de la plonge sous-marine?
Non, jamais...
Alors, si a te dit, tu pourras faire un petit tour
sous l'eau et dcrire tes impressions. D'accord?
Je pense bien! Je te remercie, Paco. Tu es trs chic!
Mais non, mais non. Carlos m'a dit que tu
cherchais des sujets de littrature... Oh! mais on dirait que
a commence se remplir...
Paco leva son regard vers les quais. Effectivement, des
petits groupes de curieux commenaient former des
taches noires immobiles tout au long du bassin. Pepito prit
cong de Paco qui cria :
54

A tout l'heure! Nous nous reverrons au Club


maritime pour la rception du commandant Croisic.
Petit petit, des voitures arrivrent, stationnrent sur
le quai. La police, les douaniers, les guardias civiles
chapeauts la Napolon; puis des Santandrins, des
touristes franais reconnaissables leurs costumes bariols
et fantaisistes. Des gamins, pcheurs de poisson la
ficelle1. Un marchand de glaces, une vendeuse de frites.
Des badauds, des curieux, des marins professionnels...
Quelques embarcations prives largurent leurs
amarres et mirent le cap vers le centre de la baie, pour
accueillir et escorter le bathyscaphe.
A onze heures moins le quart, deux policiers
motocyclistes arrivrent et annoncrent que l'aviso
Andromde venait de doubler le cap Majeur. Il tait en vue
de la Seconde Plage et n'allait pas tarder franchir la passe.
Les groupes de curieux s'accroissaient, se changeaient en
une foule de plus en plus dense, de plus en plus anime et
impatiente.
Le bathyscaphe d'or, que l'on ne connaissait jusqu'
prsent que par des photographies ou de courtes squences
tlvises, allait enfin apparatre en chair et en os si l'on
peut ainsi dire! et fascinait par avarice les spectateurs.
Pepito, qui s'tait faufil jusqu'au premier rang, rencontra
Mari-Pili que le mouvement de la foule avait attire. Aprs
le traditionnel change de hol , Pili demanda :
1. C'est--dire en faisant tremper dans l'eau une simple ligne de
nylon.

55

Tu vas faire un reportage sur le machin,... le


machinscaphe ?
Oui, enfin, je vais essayer...
Et tu deviendras clbre? Tu auras ton nom dans
les journaux ?
. Peut-tre... Je l'espre.
Moi, je suis sre que tu deviendras un grand
journaliste!
Elle dit, et s'loigna pour rejoindre Antonita qui venait
d'arriver. Pepe sentit soudain une grande joie lui remplir le
cur. Il n'tait pas trs assur d'tre un jour une vedette de
la presse, mais la confiance que Pili venait de lui tmoigner
agit sur lui comme un srum d'optimisme. Oui, si
quelqu'un croyait en sa destine, il remplirait sa mission, il
russirait!
Trois minutes s'coulrent, et ce fut un cri, une rumeur
d'enthousiasme ! L'aviso Andromde venait d'apparatre,
remorquant un fuseau d'or qui resplendissait sous le soleil.
Il y eut un Ah! d'admiration. La chose trange qui
surgissait au ras des flots gris mritait qu'on y attacht le
regard. C'tait un objet beau et rare la fois, une sorte de
bijou trange, une pice de muse, une machine fascinante.
Les priodiques ont publi maintes photographies du
Neptune. On sait qu'il s'agit d'un sous-marin scientifique,
capable de plonger de grandes profondeurs, dont la forme
est approximativement celle d'un uf. Forme idale pour
rsister la pression sans offrir une trop grande rsistance
l'avancement. C'est cette forme originale qui a pouss les
journalistes baptiser l'engin Bathyscuf , terme
factieux mais bien choisi.
L'aviso remorqueur lana un coup de sirne pour
saluer le
56

port de Santander, mit la barre tribord et se rapprocha du


quai.
Les bavardages firent place au silence. La foule se
trouva soudainement hypnotise par le cigare jaune
tincelant. Mari-Pili revint vers Pepe pour lui demander :
Tu crois que c'est de l'or massif?
Non, ce n'est qu'une mince couche de dorure. Si le
Neptune tait en or massif, il serait tellement lourd qu'il
coulerait au fond.
Ah? Tout de mme, si tu vois le commandant
Croisic, tu pourras lui demander de m'en donner un petit
bout? J'en ferai une broche. Tiens,... un morceau de ce
machin qui dpasse...
L'antenne du radar? Hum! Je ne crois pas qu'il soit
possible de la dbiter en breloques !

57

Avec une majestueuse lenteur, l'Andromde traversait


la baie, se rapprochait du point d'accostage. Perch sur la
petite dunette du bathyscaphe la baignoire , un marin
faisait de grands gestes afin d'aider le timonier de l'aviso
faire ses manuvres.
Pepe se dit qu'il tait temps d'entrer dans le Club
maritime pour photographier de prs l'arrive du Neptune.
Il s'approcha de l'entre que gardait un sous-officier de la
marine nationale, et mit la main dans la poche gauche de
son veston pour y prendre sa carte d'invitation.
Elle n'y tait pas !
Surpris et vaguement inquiet, Pepito fouilla dans les
autres poches, dans celles du pantalon. Rien. Elles taient
vides. Il bredouilla :
Mais,... mais pourtant... C'est bien ce costume que
j'avais hier soir, la verbena... Je suis sr d'avoir gliss la
carte dans ma poche gauche... Mon Dieu! Je l'ai perdue!...
Le sous-officier tendait la main et le regardait avec un
sourire goguenard. Il railla :
Eh bien, jeune homme, elle vient, cette carte
d'invitation?
Je l'avais hier, monsieur...
Vraiment?
Oui. C'est Paco qui me l'a donne...
Et comme par hasard vous ne la retrouvez plus?
... Heu... non...
Comme c'est dommage!
Si vous demandez Paco, il vous le confirmera!
Oh! Je n'ai pas d'ordres pour interroger le seor
Paco.

58

Mais il faut absolument que j'entre! Pour


interviewer le commandant Croisic. Voyez, j'ai mme
apport un appareil pour photographier le bathyscaphe...
Je regrette! Vous ne pouvez pas entrer sans carte.
Allons, circulez, vous bouchez le passage...
La rage au cur, le reporter en herbe fit lentement
demi-tour en continuant de fouiller ses poches
dsesprment. Sans le prcieux carton, pas d'interview,
pas d'article, pas de photos ! Sa carrire de journaliste tait
tue dans l'uf!
Pour comble de malheur, il vit soudain apparatre
Luis, plus pommad que jamais, qui passa prs de lui en
jetant d'un ton ironique :
Alors, Pepito ! Tu n'entres pas ?
Luis tendit au sous-officier une carte et pntra dans le
Club maritime avec un petit rire qui piqua Pepe comme
une aiguille.
Alors, ce fut comme un clair. Le garon comprit
soudain comment il avait perdu sa carte, celle que Luis
venait de prsenter au contrle.
La canaille! C'est lui qui me l'a vole hier soir,
quand il m'a bouscul! Ah! le bandit. Qu'il me tombe entre
les mains et j'en fais de la pure!
Pepito se fraya un chemin dans la foule masse sur le
quai pour tcher d'apercevoir le bathyscaphe, mais l'engin
se trouvait cach derrire le Club maritime.
Il soupira.
Je ne vais mme pas pouvoir faire de photos ! Mon
reportage est fichu ! A cause de ce voleur de Luis !
Il fourra ses mains dans ses poches et s'loigna de la
masse des curieux, lentement, tristement.
59

II n'crirait pas d'article dans le Diario Santande-rino.


Il ne deviendrait jamais un journaliste clbre. Il ne serait
qu'un obscur mcanicien. D'un coup de pied, il envoya
voltiger dans l'eau du port un emballage de cigarettes.
Derrire lui, la foule saluait avec une ovation et des
applaudissements l'arrive du commandant Croisic qui
rpondait en agitant joyeusement la main...

60

CHAPITRE VI
LE NEPTUNE
de Pepito ne dura pas. Aprs le
premier mouvement de colre contre Luis, aprs quelques
minutes d'abattement au cours desquelles l'avenir lui parut
barr de noir, il se ressaisit.
Si je me laisse dmoraliser la premire difficult que
je rencontre, je n'arriverai jamais rien! Un vrai journaliste ne
doit pas se dmonter si facilement. Je n'ai pas pu entrer dans le
Club par la porte? Trs bien, je trouverai autre chose. La
fentre? Non, on ne peut pas jouer les cambrioleurs devant
trois ou quatre mille personnes...
LE DCOURAGEMENT

61

II rflchit, et trouva rapidement la plus simple des


solutions.
Dans le fond, qu'est-ce que c'est, le bathyscaphe? Un
bateau. Quel est le meilleur moyen pour s'approcher d'un
bateau? C'est d'tre soi-mme sur l'eau. Il me faut une
barque ! J'aurais d y penser plus tt !
II prit le pas de course en direction des hangars
bateaux, avec l'espoir de louer quelque embarcation. En
passant devant le Piropo, il eut une inspiration. A la vedette
des plongeurs se trouvait amarr un youyou.
Voil ce qu'il me faut! Paco ne me dsapprouvera
pas, puisque c'est pour faire mon reportage.
II sauta dans le lger canot, dtacha l'amarre, s'empara
des avirons et rama vers le Club maritime. Cinq minutes
plus tard, il se trouva ml la flottille qui avait escort le
Neptune.
Le bathyscaphe tait amarr contre un escalier de
pierre qui plongeait dans l'eau, l'arrire du Club. Des
visiteurs en civil ou en uniforme descendaient cet escalier
pour se rendre dans l'engin. Ils en ressortaient pour aller
boire une flte de Champagne en compagnie des officiers
de lAndromde et des journalistes qui se pressaient pour
photographier l'engin sous-marin. Le remue-mnage tait
tel que Pepito put approcher du Club sans qu'on fasse
attention lui. Bientt il se trouva contre une balustrade
qui courait tout au long du btiment, comme une lisse de
navire. Il amarra son youyou l'un des pilotis qui
soutenaient la construction, s'assura d'un coup d'il que
personne ne regardait de son ct, et escalada prestement la
balustrade.

62

Ouf! me voici dans la place. La premire phase de


l'opration est acheve. Passons la seconde. II se faufila
dans un groupe de marins franais, enjamba les cbles
lectriques tendus par un radioreporter, donna une tape sur
l'paule de Paco qui mettait au pillage le buffet dress en
plein air, et s'approcha de l'escalier qu'envahissaient une
foule de personnalits. On faisait la queue pour visiter le
bathyscaphe. Pepe fit quelques photos, en ouvrant toutes
grandes ses oreilles, pour tcher de saisir ce qui se disait
autour de lui. Il n'tait question que de profondeurs, de
pressions, de sondeurs et de priscopes. Le jeune reporter
tira de sa poche un petit carnet et commena prendre des
notes. Il dut constater avec dpit qu'il n'tait pas le seul
agir de la sorte. Les autres reporters prparaient, eux aussi,
des articles.
videmment, je ne vais pas tre en concurrence avec
tous ceux qui sont en train d'interviewer le commandant
Croisic... Il faudrait que j'crive quelque chose d'original,
que je parle du Neptune d'une faon extraordinaire...
Un groupe d'officiers de la marine espagnole sortait du
bathyscaphe. Ds qu'ils eurent mont l'escalier, en
commentant avec force gestes leur visite, Pepe descendit
rapidement les degrs et mit le pied sur une petite
passerelle qui donnait accs la baignoire. L, il se faufila,
se mit quatre pattes pour se glisser entre les jambes des
curieux qui encombraient la passerelle. Finalement, il
enjamba le rebord de la baignoire avec une telle hte qu'il
faillit tomber dans un trou ouvert ses pieds. Un marin le
retint juste temps et dit en souriant :

63

Attention, jeune caballero! Il y a un puits...


Cramponnez-vous l'chelle...
Pepito avait suffisamment baragouin avec des
touristes franais pour comprendre ce qu'on lui disait. Il
descendit des chelons le long d'un cylindre vertical, d'un
mtre cinquante de diamtre, dont la paroi tait peinte en
blanc.
A mesure qu'il s'enfonait, le bruit des vagues
s'loignait. En revanche, les voix rsonnaient l'intrieur
de l'engin. Parvenu au bas des chelons, il se trouva devant
une ouverture circulaire qui pouvait tre obture par une
porte en forme de disque bomb. Il fallait se baisser, pour
se glisser dans ce trou. C'est ce que fit Pepito, la suite
d'un groupe d'Espagnols. Il se trouva alors dans une petite
pice, blanche galement, au plancher form d'un
caillebotis, dont les parois taient littralement tapisses de
tuyauterie, de cbles lectriques et de rcipients sphriques
ou cylindriques. Quatre scaphandres autonomes taient
suspendus des cintres. Une odeur de peinture et d'huile
flottait dans l'air. En se faufilant, le garon dcouvrit une
porte entrouverte, par o il se glissa. Il se trouva dans le
poste de pilotage du bathyscaphe. Un officier de la marine
franaise bavardait avec un Espagnol grand et mince, sans
doute un des membres du comit de rception. Pepe eut
l'impression de l'avoir dj vu quelque part, sans pouvoir
prciser en quelles circonstances.
Le jeune reporter regarda autour de lui. On se serait
cru dans un avion. Mme multitude de cadrans, de leviers,
de boutons qui envahissaient un tableau de bord,
tapissaient l'habitacle. Un fauteuil analogue un sige

64

65

jectable se trouvait droite, face au tableau. A


gauche, une couchette paisse o le pilote pouvait se tenir
allong, plat ventre, devant un pais hublot en plexiglas.
En l'air, suspendus la partie courbe qui tenait lieu de
plafond, diffrents appareils de forme complique. Un peu
partout, des botes noires ou grises garnies de manettes, un
cran de tlvision, des fils lectriques multicolores, des
tuyaux de cuivre...
A la suite de Pepe, deux autres visiteurs entrrent.
L'officier poursuivit ses explications, la manire d'un
guide qui dcrit les curiosits de son muse :
... et vous pouvez voir ici les diffrents manomtres
groups sur ce tableau, pour mesurer la pression de l'air
dans les cabines du bathyscaphe et dans le puits, ainsi que
dans les bouteilles d'oxygne. Vous avez ici un
profondimtre enregistreur qui marque le parcours que
nous faisons chaque plonge. L, un sonar nous indique
quelle profondeur se trouve le fond, et un autre nous
renseigne sur la distance qui nous spare de la surface.
Et ces cadrans, demanda Pepito, quoi servent-ils?
Ce sont des ampremtres, pour le contrle de la
charge des accumulateurs. Il nous faut du courant pour
chauffer le bathyscaphe, pour la lumire, pour les
projecteurs quartz-iode qui clairent l'extrieur. Il
nous faut aussi de l'lectricit pour les compresseurs
d'air, les moteurs de propulsion, les lectro-aimants
qui retiennent le ballast, la camra, les magntophones, le
radar, les tlviseurs, les sondeurs, et diffrents
appareils scientifique qui se trouvent l'arrire, dans le
laboratoire.

66

Comment, il y a un laboratoire ici?


Certainement. D'ailleurs vous allez le voir.
Ils passrent dans la petite cabine que l'officier
dsigna sous le nom pompeux de salon des plongeurs
autonomes . Il prcisa :
Le puits, par lequel vous tes entrs, est un tube dont
non seulement le haut peut tre ouvert, mais aussi le bas, ce
qui permet nos hommes-grenouilles de sortir du
bathyscaphe lorsqu'il est en plonge. videmment, il faut
qu' ce moment-l, la pression de l'air dans le puits soit
gale la pression de l'eau. Mais, dans le cas d'une plonge
grande profondeur, tous les panneaux restent ferms.
Les visiteurs pntrrent dans l'arrire du Neptune, o
l'espace disponible tait occup par une table de travail sur
laquelle on trouvait un microscope, un oscillographe, un
magntophone, par une armoire bourre de flacons et de
tubes essais, et par des bacs en cristal qui ressemblaient
des aquariums.
Ce sont, en effet, des aquariums, expliqua l'officier,
ou plus exactement des viviers dans lesquels nous
recueillons les espces animales ou vgtales que nous
voulons tudier sur place.
Mais, demanda Pepe, pourquoi avez-vous
un magntophone et un oscillographe ?
Pour enregistrer et tudier les bruits sous-marins.
Les bruits? Comment? On appelle l'Ocan
Monde du Silence...
L'officier sourit.
Vous n'imaginez pas tout ce qu'on peut entendre,
sous l'eau ! Les poissons, les crustacs ont un langage
parfaitement audible, grce nos appareils. Ils piaulent, ils
67

grincent, ils ppient comme des oiseaux! Je ne dis pas


que c'est trs harmonieux, mais c'est intressant couter.
Peut-tre publierons-nous, un jour, quelque dictionnaire de
la langue mrou ou crabe...
Le garon remplissait fbrilement son carnet. Il
demanda :
Et ces animaux, comment faites-vous pour les
attraper ?
Jusqu' soixante mtres, ce sont les
plongeurs qui les capturent au moyen de nasses en
plastique transparent, que les poissons ne peuvent pas voir.
Au-del, et jusqu' trois mille mtres, ce qui est la
profondeur maxima que peut atteindre le Neptune, nous
employons des pinces actionnes par des bras
tlcommands.
Ah! c'est la mcanique qui est l'avant, au-dessus
du tableau de bord ?
C'est cela mme. Il y a deux bras; l'un muni de ces
pinces, l'autre de cisailles qui peuvent couper des cbles.
Notre bathyscaphe, en plus des observations
scientifiques, peut faire des travaux sous-marins, par
exemple aider au renflouement des navires couls, la
construction de derricks pour l'extraction du ptrole, la
recherche de minraux. Il est capable de rparer des lignes
tlphoniques ou de repcher des amphores immerges.
... ou des trsors de pirates? L'officier se mit
rire :
Ah! les trsors! L'or des galions, le coffre du
capitaine Kidd, les diamants de Rommel... Oui, on m'a
pos souvent cette question. Eh bien, je puis vous affirmer"
que le Neptune pourrait parfaitement rcuprer
68

Jusqu' soixante mtres, ce sont les plongeurs qui les capturent au moyen de
nasses en plastique transparent.
69

un trsor grande profondeur,... condition de


connatre son emplacement. Notre rayon d'action est de
cinquante kilomtres et notre vitesse de douze kilomtres
heure, ce qui est beaucoup pour une machine de ce genre,
mais le fond des ocans est si vaste que la recherche des
trsors est une opration trs alatoire. Notre programme
est beaucoup plus srieux, croyez-moi... Mais... je vois que
vous prenez des notes... Vous faites un reportage?
Oui, monsieur. J'essaie de faire un article pour un
journal de Santander. Et je voudrais encore vous poser une
ou deux questions.
Je vous coute, jeune homme.
C'est au sujet de la propulsion... On a dit que le
Neptune est propuls par raction, comme la fameuse
soucoupe plongeante ?
Oui, c'est exact. Mais la pousse est quand mme
produite par des hlices. Il y a deux moteurs lectriques,
qui actionnent des hlices huit pales. Le tout est enferm
dans des nacelles qui ressemblent des turboracteurs, de
part et d'autre de la coque. Ces nacelles sont montes sur
des axes, ce qui leur permet de pivoter et de refouler l'eau
vers l'arrire, le haut ou le bas suivant l'inclinaison
qu'on leur donne. C'est le commandant Croisic qui a
imagin ce systme, en observant le vol d'un avion
convertible. Vous savez, ces appareils qui dcollent
la verticale, puis font basculer leurs racteurs pour voler
horizontalement. Nous avons un dispositif analogue. En
braquant nos racteurs vers l'avant, nous pouvons mme
reculer, et en les dirigeant d'une manier diffrentielle, l'un
vers l'avant, l'autre vers l'arrire, le

70

bathyscaphe peut virer sur lui-mme trs rapidement.


Ce qui lui assure une maniabilit exceptionnelle.

Je voudrais bien savoir aussi pourquoi le


bathyscaphe est en or,... enfin, recouvert d'or?
Il n'est pas en or massif, contrairement ce qu'on
croit gnralement, mais en alpax. C'est un alliage
d'aluminium et de silice, lger et solide. Il a t recouvert
par lectrolyse d'une mince pellicule d'or qui le protge de
la corrosion et empche les coquillages de s'y fixer.
On n'aurait pas pu employer une peinture ordinaire?
Si, videmment. Mais vous savez qu'un bateau
doit tre repeint rgulirement et immobilis dans ce qu'on
appelle un bassin de carne, pour gratter et nettoyer la
coque sur laquelle se fixent ces coquillages indsirables
qui ralentissent la marche du btiment. On s'est aperu
que l'or rsistait merveilleusement l'action oxydante
de l'eau de mer, mais aussi que les crustacs refusaient
absolument de s'y accrocher. De sorte qu'en recouvrant le
Neptune avec une couche d'or elle est trs mince : deux
kilos ont suffi , nous nous pargnons ces longues
immobilisations. D'autre part, cette couleur dore rend
l'engin parfaitement visible toutes les profondeurs,
beaucoup mieux que ne le ferait une peinture jaune. Vous
comprenez que ce qui semble tre une fantaisie coteuse
est, en fait, un emploi judicieux d'un mtal dont les
qualits marines sont apprciables...
Pepito aurait bien voulu poser cent autres questions,
mais il fallait cder la place de nouveaux arrivants qui se
pressaient pour voir l'intrieur de l'engin. Il remercia
l'officier, prit quelques clichs et se glissa

71

de nouveau dans le puits. Il remonta les chelons,


revint l'air libre, sous la douche brlante du soleil. La
foule tait de plus en plus nombreuse sur l'escalier du Club,
sur les quais et dans la flottille des barques qui entourait le
Neptune.
Il franchit la passerelle, se faufila dans une multitude
d'uniformes et s'approcha du buffet pour y prendre un
rafrachissement. Paco tait toujours l, attaquant
allgrement une pile de petits sandwiches au chorizo1.
Alors, Pepito, tu as visit la chose?
- Oui! - a t'a plu?
Je pense bien! Si j'en avais la permission, j'y
passerais des journes entires! Je n'ai pas eu le temps
d'examiner tout l'appareillage... Et toi?
J'y ai jet un coup d'il avant que tu n'arrives.
C'est un fait qu'il y a beaucoup voir dans cet engin. Mais
nous aurons peut-tre l'occasion d'y retourner demain.
Le commandant Croisic a dit que, s'il avait assez de
temps, il permettrait quelques membres du Club
subaquatique de faire une plonge.
Diable! C'est que je n'en fais pas partie, moi...
Cela ne fait rien. S'il y a une place disponible, je
penserai toi. De toute manire, tu viens avec nous sur le
Piropo, pour ton baptme de scaphandrier ?
Je pense bien!
Bon. Rendez-vous au bout du quai vers dix heures.
Entendu. Je file crire mon article pour le Diario...
Adios !
1. Saucisson trs piment, de couleur orange.

72

Adios!
Pepito reposa son verre d'orangeade et se hta vers la
sortie. Sur le point de quitter le btiment, il aperut Luis.
Un poing sur la hanche, le jeune pommad s'tait lanc
dans une grande confrence destine blouir une jeune
fille qui billait discrtement. Pepe passa devant lui,
flegmatique. Il eut le plaisir de le voir ouvrir des yeux
arrondis par la surprise et grimacer de dpit.
Je crois, pensa Pepito, qu'il s'imaginait m'empcher
d'entrer, en volant ma carte d'invitation! Il m'en faut plus
pour me dcourager...
Dix minutes plus tard, il confiait sa pellicule au
laboratoire Foto-Alba avec mission de dvelopper au plus
vite, et galopait en direction de son logis pour rdiger un
papier superexclusif qui allait marquer une date
mmorable dans l'histoire du journalisme ibrique!... Du
moins, il l'esprait...

73

CHAPITRE VII
EN PLONGE
lancrent dans l'espace des
coups sonores qui firent trembler les vitres. Un
tricycle moteur passa dans la rue, avec une ptarade
d'chappement libre. Deux sardinires se dirigrent vers le
port de pche, dchirant les tympans de leurs voix
suraigus.
Pepito ouvrit un il.
Non, dcidment, il n'tait pas possible de dormir plus
longtemps. Neuf heures! Heure bien matinale pour se
lever1. Mais le garon avait hte de voir sa
LES

CLOCHES

74

1, L'action se passe en Espagne.

prose tale sur la premire page du Diario


Santanderino!
La veille au soir, il avait port aux bureaux du journal
une srie de photos du bathyscaphe toutes russies
accompagne d'un article merveilleux, exceptionnel,
blouissant! La description complte du Neptune, de son
fonctionnement, de ses possibilits. Pepito n'avait pas eu le
temps d'tudier tous les dtails de la machine, bien sr.
Mais ce qu'il ne savait pas, il l'avait devin. Ce qu'il n'avait
pas devin, il l'avait invent. Son article couvrait six
grandes pages bien tasses! Faisant appel ses souvenirs
de lectures, il avait trouv le moyen de citer Jules Verne et
Robert Stenuit, Lonard de Vinci et Jean-Albert Fox. Les
Anciens et les Modernes. Un historique bref mais fulgurant
rappelait les travaux de Bushneil, Fulton et Gustave Zd;
de Piccard, Cousteau, Houot et Willm. Puis Pepe indiquait
les qualits prsentes du Neptune, rvlait ses utilisations
futures. Cet engin avait des facults remarquables. Il
pourrait plonger profondment, explorer les mers,
participer des travaux d'hydrographie ou d'exploitation du
sol sous-marin. On pourrait le transformer en maison
sous la mer ; effectuer, son bord, des expriences de
physiologie. C'tait le vhicule idal pour les cinastes, les
ichtyologistes, les ocanautes et les chercheurs de trsors !
Oui, ce reportage tait un chef-d'uvre du genre. C'est
avec un mlange de fiert et de tranquillit qu'il l'avait
remis la rceptionniste rousse-aux-yeux-noirs. Elle l'avait
pris en souriant, avait assur que son article serait remis au
rdacteur en chef.
Et notre hros tait sorti de l'immeuble en gonflant

75

Pepe feuilleta le journal pour voir si son article ne se trouvait pas


dans les pages suivantes, mais en vain.

76

sa poitrine. Il avait russi! Son nom allait figurer la


premire page d'un grand quotidien! Demain, des milliers
de Santandrins liraient des phrases que sa main avait
rdiges, admireraient des photos dont il avait choisi le
sujet, la composition, le cadrage. Demain, son nom serait
clbre !
Et demain, c'tait aujourd'hui.
Il dgringola l'escalier, se dirigea au pas de
gymnastique vers le kiosque journaux de la Plaza del
Gneralisimo.
Le Diario Sanlanderino, s'il vous plat...
Pepe saisit le journal encore humide d'encre, le
dploya, ouvrit tout grands les yeux pour mieux embrasser
du regard la premire page. Sous un gros titre : LE
BATHYSCAPHE D'OR DANS NOTRE VILLE , se
trouvait une photographie gristre, peu nette, qui
reprsentait le Neptune l'entre de la baie. Suivait un
article, sign Ramon Fulano , qui dcrivait en quelques
phrases l'arrive de l'appareil et sa rception par de
nombreuses personnalits officielles dont les noms et les
titres taient cits.
Pepe feuilleta fbrilement le journal pour voir si son
article ne se trouvait pas dans les pages suivantes, mais en
vain. Son papier avait t caviard!
Il se laissa choir sur un banc de pierre en soupirant :
Ah! les bandits! Moi qui avais fait un travail dtaill,
document, avec de bonnes photographies!... Et c'est une
liste de colonels qu'ils ont imprime! C'est vous dgoter
de devenir journaliste!

77

II froissa le journal en boule, le jeta au caniveau


d'un geste rageur et fourra ses mains dans ses poches. Qu'il
tait difficile de dbuter! Les directeurs de journaux
publiaient automatiquement, aveuglment, btement, les
articles des rdacteurs auxquels ils taient habitus, sans
mme prendre la peine de les lire!
Et tout a parce qu'ils ont un diplme de journaliste!
Comme si le fait de possder un certificat tait un signe de
gnie! Ah! si j'avais dix ans de plus!...
C'est en broyant des penses noires, mlancoliques et
dsespres que Pepito revint la maison. Il remonta
l'escalier en tranant les pieds, fit le va-et-vient dans sa
chambre comme un fauve enferm dans une cage, serra ses
tempes entre ses poings et donna un coup de pied sa
chaise qui tait pourtant d'une innocence extrme.
Aprs avoir boud pendant dix minutes, le garon se
ressaisit. Si on avait refus son premier article, on prendrait
le second. Si le second tait rejet, il en crirait un
troisime. Et ainsi de suite, jusqu' ce qu'on reconnaisse sa
valeur !
N'tait-il point Espagnol, aprs tout? N'appartenait-il
pas cette fire nation dont les fils combattent
courageusement et indiffremment les dragons, les gants
ou les moulins ?
Il se battrait jusqu' la victoire !
Ayant ainsi pris une dcision irrvocable, il attaqua
bravement... son petit djeuner!
*
**

78

Alors, vous embarquez? Hol! Carlos! Tu as les


palmes et les masques? Bon... Et toi, Pepito? Tu as apport
un porron de tinto1 ? Trs bien, bonne ide !
Juch sur la dunette du Piropo, Paco rassemblait son
quipage de plongeurs. En plus de Pepe, il y avait l
Anselme (le mcanicien), Vicente (un reprsentant en
boissons gazeuses) et Manuel (un jeune peintre qui
prtendait runir les talents de Velasquez, Picasso et Dali).
Cette joyeuse quipe prit d'assaut le pont de la petite
vedette, largua les amarres, rangea soigneusement les
tortillas2 l'intrieur de la cabine afin de les protger de
l'eau sale, et poussa force jurons pour aider le diesel se
mettre en marche. Le moteur crachota, toussa, ternua, puis
consentit faire poum-poum-poum rgulirement.
Il tait onze heures du matin. Le dpart avait t prvu
pour dix heures, mais une heure de retard est chose
courante en Espagne. Il faut tre un tranger pour arriver
l'heure un rendez-vous. Le Piropo s'loigna du quai
petite vitesse, vira de bord, traversa la baie et mit le cap sur
le centre de la passe. Aprs dix minutes de navigation, le
Piropo quitta les eaux calmes de la baie pour trouver la
houle de la pleine mer. Une demi-heure plus tard, apparut
l'Andromde qui se maintenait contre le courant de la
mare montante en faisant tourner ses hlices au ralenti. A
quelques
1. Un porron est une sorte de carafe munie d'un bec pointu qui
permet de boire la rgalade. Tinto : vin rouge.
2. Les omelettes. Serres en sandwich entre deux tranches de pain,
elles constituent un mets pratique transporter tant la plage qu'en
pique-nique.

79

encablures, le dos du bathyscaphe tincelait.


Paco manuvra pour se rapprocher de l'aviso. Quand
il fut porte de voix, il commena parlementer avec
l'quipage franais. Un officier lui confirma l'autorisation
donne par le commandant Croisic aux plongeurs
espagnols : ils pourraient se rendre dans le bathyscaphe
pendant que celui-ci serait en plonge, en passant sous la
coque. Cette exprience servirait dmontrer l'utilit du
puits et sa facilit d'emploi.
Le chef plongeur annona ses amis :
Le Neptune va s'enfoncer de quinze mtres dans
quelques minutes. Nous pourrons nous mettre l'eau ds
que nous entendrons trois coups de sifflet. Messieurs, en
tenue !
II se produisit aussitt un grand remue-mnage bord
du Piropo. Les vtements en noprne furent enfils; on
endossa les sangles des bouteilles, on boucla les ceintures
lestes, on chaussa les palmes. Carlos et Paco donnrent un
coup de main Pepito pour qui c'tait l son baptme de
scaphandrier.
Tu as l'habitude du tuba? demanda Paco.
Oui. J'ai dj fait de la pche sous-marine.
Parfait! Eh bien, c'est exactement la mme chose,
avec cette diffrence qu'on risque moins d'avaler de
l'eau. Fais un petit essai, pour voir si le dtendeur
fonctionne bien.
Le jeune apprenti journaliste mordit dans l'embout de
caoutchouc et fit deux ou trois mouvements respiratoires.
a va !
Bon. Je resterai constamment prs de toi. Si

80

quelque chose ne va pas, tu allonges une main


horizontalement, en lui donnant un petit mouvement
de roulis. Je te ramnerai aussitt la surface. Au besoin,
tu largueras tes plombs en tirant d'un coup sec sur
ta ceinture. Compris ?
Compris.
Pendant que Paco donnait ces instructions Pepe, des
hommes-grenouilles franais, en tenue argente, sautaient
pieds joints dans l'eau et nageaient en direction du
bathyscaphe. Ils allaient vrifier la fermeture du puits,
contrler le comportement de l'engin et au besoin, l'aider
s'enfoncer. Il arrive frquemment, en effet, qu'un
bathyscaphe refuse de descendre, avec un enttement de
mule bretonne.

81

Un mystrieux dialogue est en train de s'tablir entre


l'aviso et le Neptune dont l'antenne radio se dresse en l'air.
Arm d'un mgaphone, le commandant Croisic lance des
ordres. Les plongeurs agitent les bras avec des gestes de
smaphore. Les minutes s'coulent, lentement. On ne
comprend pas ce qui se passe, ni pourquoi le bathyscaphe
est toujours visible. Pepe interpelle les marins de
lAndromde pour savoir si l'appareil a une avarie. On lui
fait des gestes rassurants : il parat qu'il en va ainsi
chaque plonge; les diffrentes vrifications sont si
nombreuses qu'il faut au moins une heure avant que toutes
les oprations soient termines. Tout comme les
commandants de bord des long-courriers ariens, le chef
pilote du bathyscaphe possde une liste sur laquelle il
pointe chaque manuvre ds qu'elle est accomplie :
contrle de la fermeture des panneaux, de la tension dans
les lectro-aimants, de la pression dans le puits ou dans les
cabines; vrification de l'liminateur de gaz carbonique,
des ballasts mercure, du compas gyroscopique, des
systmes phoniques, des indicateurs de tangage et de
roulis, des tachymtres qui donnent la vitesse de l'engin,
etc.
Aprs un temps interminable, les plongeurs argents
grimpent sur la coque du Neptune, montent dans la
baignoire, en ressortent. Le fuseau jaune s'enfonce
doucement. Petit petit, la baignoire est escamote par les
eaux gris-bleu de la baie. Il ne reste plus que l'antenne
tlescopique. Paco se frotte les mains.
a y est! Il a plong. Dans quelques instants, nous
allons pouvoir y aller!

82

Non. Le Neptune a bien disparu, mais son antenne est


encore visible. Elle dpasse toujours la surface liquide.
Pepe demande :
H! Paco, que se passe-t-il? Il ne veut pas
s'enfoncer?
On dirait. C'est une question de poids spcifique. Si
l'eau est trop froide, sa densit est trop forte par rapport
celle du bathyscaphe, et il ne plonge pas. C'est encore un
coup du pre Archimde...
Paco se lance dans une confrence sur la
compressibilit de l'eau de mer, les diffrences de
temprature, les ballasts et les contrepoids. Pepe l'coute
d'une oreille distraite. Toute son attention est concentre
sur les scaphandriers qui se sont juchs, debout, sur le
submersible. On ne voit plus que le haut de leur corps.
Et bientt, ils disparaissent, en mme temps que
l'antenne. Le Neptune a dfinitivement plong. Il ne reste
plus qu' attendre les trois coups de sifflet.
Pepe crache dans son masque, tale la salive sur le
verre triplex, puis rince le tout dans l'eau. Ce rite, bien
connu des nageurs sous-marins, est dpourvu d'lgance.
Mais en revanche, il est d'une efficacit certaine : il permet
d'viter la formation de bue sur le carreau.
Encore quelques minutes qui font bouillir d'impatience
les Espagnols, puis c'est le signal : trois coups de sifflet.
Allons-y!
Paco, Pepe, Anselme et Vicente enjambent le
bastingage du Piropo et se jettent l'eau. Manuel reste
bord, car il faut au moins un homme pour tenir la barre de
la vedette.

83

Ds qu'il se trouve dans l'lment liquide, Pepe ressent


un soulagement; une impression de lgret. Autant il tait
lourdaud, malhabile sous le poids de sa bouteille d'air
comprim, autant il se sent l'aise dans l'eau. A
l'blouissement de la surface succde une vision agrable,
dans une atmosphre vert ple, o tout est calme,
silencieux, doux. On se croirait envelopp dans du coton.
Les mouvements se ralentissent, la sensation de pesanteur
disparat. On entre dans un monde nouveau, inconnu. On
dcouvre l'atmosphre d'une plante lointaine... Peut-tre
vit-on ainsi sur Mars, sur Vnus ?
Quelque chose saisit le bras droit de Pepe. Un poulpe?
Un calmar gant? Il tourne soudainement son regard vers la
droite...
Paco est l, qui forme un cercle avec son pouce et son
index, tout en le regardant d'un air interrogateur. Pepe
rpond en faisant le mme signe : tout va bien. Alors, le
chef plongeur pointe un doigt vers le bas. C'est dans cette
direction que se trouve le bathyscaphe. D'un mouvement de
tte, Pepito indique qu'il a compris. Il allonge ses bras le
long du corps, incline sa tte vers le bas et se propulse avec
des battements de palmes, larges et rguliers.
L'eau s'assombrit.
Pepe descend plus bas, toujours plus bas...

84

CHAPITRE VIII
MOINS CINQ CENTS MTRES
se faisait sentir sur les tympans du
garon, s'accentuant mesure qu'il s'enfonait. Il pina
les alvoles de compensation de son masque, ce qui eut
pour effet de lui obturer les narines. Puis il avala sa
salive. L'air circula d'un coup entre les poumons et
l'oreille interne, faisant disparatre le malaise.
Pepe jeta un coup d'il sur le profondimtre qui avait pris
la place de sa montre : 15 mtres. La luminosit de l'eau
s'attnuait rgulirement. Les couleurs
LA

PRESSION

85

A quelques, mtres, sur la droite, un plongeur suivait le mme


chemin.

86

LE BATHYSCAPHE D'OR
87

se modifiaient. Le vert ple de la surface devenait


sombre. Les bouteilles jaunes accroches au dos de Paco
viraient au bleu lectrique.
20 mtres. 25 mtres...
Un peu plus bas, une tache ovale apparut, plus claire
que le fond. Sa teinte tait fluorescente, analogue au vert
jauntre du pastis : le manteau d'or du Neptune.
Paco tourna la tte, cessa une seconde de nager pour
mieux observer son compagnon. De nouveau, Pepito fit
signe que tout allait bien. La descente se poursuivit. A
quelques mtres sur la droite, un plongeur suivait le mme
chemin. Ce devait tre le mcanicien Anselmo.
Encore quelques secondes, et Pepe se trouva tout
contre la coque du bathyscaphe, qu'il toucha du bout des
doigts, avec une singulire sensation de soulagement. Il
aurait voulu s'attarder l, palper la tle dore de l'trange
bte. Mais dj Paco se glissait sous la masse du
submersible. Il le suivit.
Le dessous tait gris fonc, presque noir. Un instant,
Pepe eut l'impression qu'il ne parviendrait pas trouver
l'entre, le trou qui devait s'ouvrir la base du bathyscaphe.
Mais soudain son compagnon disparut, aval, absorb par
la machine. Le jeune reporter donna deux ou trois
vigoureux coups de palmes et aperut au-dessus de sa tte
un disque jaune clair : l'entre infrieure du puits. Il s'y
glissa, se propulsa la verticale, vers le haut. Brusquement,
sa tte mergea dans un espace blanc, blouissant. Des
mains le hissrent hors de l'eau, l'aidrent retrouver son
quilibre.
Il abandonna l'embout de caoutchouc, releva son
masque sur le front et dgagea sa tte de la cagoule
88

caoutchoute. Des visages souriants l'entouraient.


Paco lui tapa sur l'paule et demanda :
Alors, Pepito, a va ? Pour un baptme des
profondeurs, tu as de la chance !
Le reporter en herbe approuva. Oui, il avait de la
chance! Se rendre l'intrieur mme du Neptune, au cours
de sa premire plonge en scaphandre autonome, c'tait un
exploit!
Jeune homme, je vous flicite ! fit une voix. Il
reconnut l'officier qui lui avait fait aimablement visiter le
bathyscaphe.
Vous continuez votre reportage ? Pepito n'osa
pas avouer que le Diario Santandenno avait refus son
papier. Il rpondit simplement :
Oui, monsieur, oui, je continue me documenter sur
le Neptune.
Trs bien! Alors, vous allez encore trouver des
choses raconter. Ds que les autres hombres-ranas1,
comme vous les appelez, seront bord, nous descendrons
un peu plus bas pour faire des prlvements. Le
commandant Croisic nous a chargs d'une tude qui
concerne la composition de l'eau de mer dans le golfe de
Gascogne que vous appelez, d'ailleurs, mer
Cantabrique , et qui n'est en fait, rien d'autre que la partie
est de l'ocan Atlantique...
Pepito ne put s'empcher de sourire. Oui, il est vrai
que les Franais s'attribuaient cette partie de l'Ocan, tout
autant que les Espagnols. En retirant ses pesantes
bouteilles, il demanda :
1. Hommes-grenouilles.
89

Monsieur, me permettez-vous de citer votre nom


dans mon reportage ?
L'officier s'inclina avec crmonie.
Je suis le lieutenant Pierre Dupont, ex-mousse sur le
Duguay-Trouin, ex-matelot sur le Perpignan, ex-quartiermatre sur le Paimpol, ex-enseigne sur le Courageux,
prsentement attach au Centre de recherches sous-marines
de Toulon. Mais retirez donc votre ceinture plombe, jeune
homme,... vous allez retomber dans le trou!
Pepe suivit Paco hors du puits en se glissant par
l'ouverture circulaire qui donnait accs la salle des
plongeurs. Il se dbarrassa des pesants accessoires qui
rendaient les plongeurs autonomes si maladroits terre, et
ne conserva que sa combinaison de noprne noir.
Anselmo et Vicente venaient de surgir hors de la cuve
circulaire remplie d'eau qui constituait le bas

90

du puits. Ils entrrent galement dans le vestiaire du


submersible et quittrent bouteilles et plombs. Puis, tout le
monde passa dans le poste de pilotage, qui, du mme coup,
se trouva rempli. Il s'y trouvait dj un pilote, allong
devant le hublot d'observation, et le grand Espagnol maigre
que Pepe avait dj vu, lors de sa prcdente visite. Le
lieutenant Pierre Dupont annona :
Messieurs, nous allons descendre jusqu' moins 500
mtres pour y faire notre prlvement d'eau, puis nous
remonterons aussitt. Tout le monde est d'accord? Personne
n'a besoin de regagner la ville maintenant?
Oh! oui, ils taient tous d'accord! mme si la plonge
avait d prendre la journe entire, ils seraient rests
bord! Quand on a la chance de se trouver dans le Neptune,
on en profite...
Pepito ouvrait ses oreilles, regardait droite, gauche,
en haut, en bas. Il s'efforait de graver dans sa mmoire le
moindre dtail de l'aventure qu'il tait en train de vivre.
Une aventure pour lui, mais une simple routine pour
l'quipage expriment. Avec un calme parfait, le
lieutenant avait pris sa liste de vrifications et posait les
questions rituelles, auxquelles le pilote rpondait sur un ton
monotone :
Panneau infrieur ?
Ferm.
Panneau intrieur du puits ?
Ferm.
Ballast mercure ?
En quilibre.
Ampremtres des silos grenaille ?
Normaux.
91

Pepe chuchota Paco :


Qu'est-ce que c'est, les silos grenaille?
Le chef plongeur rpondit voix basse :
Ce sont des tubes qui contiennent de petites billes de
fer doux. Le bas de ces tubes est ferm par des obturateurs
qui sont maintenus en place au moyen d'lectro-aimants. Si
l'on coupe le courant, les silos s'ouvrent et le lest tombe
dans la mer. Le bathyscaphe se trouve allg, il remonte.
C'est un systme de scurit. En cas de panne de courant, le
bathyscaphe crache sa mitraille, ce qui le fait remonter
automatiquement.
Cependant, la litanie continuait :
Projecteurs ?
Allums.
Sondeurs?
En marche.
Gyroscope directionnel ?
Il tourne.
Magntophone?
Branch.
Le lieutenant venait de s'asseoir sur le sige du
copilote. Son regard examinait les cadrans noirs sur
lesquels les chiffres phosphorescents se dessinaient en vert,
vrifiait l'allumage et l'extinction des petites lampes
tmoins rouges qui correspondaient chacun des organes
du Neptune. Il coiffa un casque d'oprateur radio, dcrocha
un micro et appela :
Andromde, Andromde! Ici Neptune! Nous sommes
prts pour la plonge. Termin.
Un instant de silence, puis une voix nasillarde filtra
hors des couteurs :
92

Neptune, Neptune! Ici, Andwmde! Nous vous


tenons au bout du sondeur. Vous tes moins 35 mtres.
Vous pouvez y aller. Termin, je coupe!
Le lieutenant Dupont pivota sur son sige et dit avec
un sourire :
Messieurs, nous allons descendre...
Pepito ne put rprimer un lger frisson qui parcourut
les vertbres de son pine dorsale. Il allait s'enfoncer sous
l'ocan Atlantique, un demi-kilomtre de profondeur.
Faible distance sans doute, en comparaison des 11 520
mtres atteints par le bathyscaphe Trieste, le 23 janvier
I9601. Mais ces 500 mtres reprsentaient un chiffre
norme par rapport au fond que peut atteindre un nageur ou
mme un scaphandrier. Grce la merveilleuse machine du
commandant Croisic, Pepe allait voir... ce que bien peu
d'tres humains avaient vu.
Paco le dvisagea avec un regard interrogateur qui
semblait demander : Comment te sens-tu? As-tu peur?
Non, Pepito n'avait pas peur. Tout ce qui se passait
autour de lui tait trop passionnant pour laisser la moindre
place l'apprhension.
Ses cinq sens captaient avec avidit les impressions
que lui communiquaient les lments de la machine. La
vue d'abord : l'habitacle baignait dans la lumire orange
que diffusait le plafonnier, cette teinte vitait
l'blouissement des yeux qui conservaient ainsi toute leur
acuit pour examiner le milieu extrieur. L'odorat : des
senteurs d'huile, et le parfum trange de l'ozone
1. Il s'agit de la plus grande profondeur jamais atteinte
par des tres humains.

93

qui manait des interrupteurs. L'oue : le ronronnement


d'un compresseur, le cliquetis rgulier du sondeur, le
sifflement de l'air dans le filtre gaz carbonique. Le
toucher : Pepe s'tait agripp l'un des multiples tuyaux de
cuivre qui couraient le long des parois, un tuyau froid,
embu par la condensation de l'air expir. Le got : c'tait
le seul sens qui ne ft pas affect par le milieu. Pepe avait
la gorge sche...
Le lieutenant fit un signal en levant une main.
Toujours plat ventre, le pilote appuya sur les deux
boutons noirs qui mettaient en marche les moteurs. Une
lgre vibration fit tressaillir la coque du Neptune. Les
racteurs latraux commenaient chasser des colonnes
d'eau vers le haut, provoquant du mme coup la descente
du bathyscaphe. Le lieutenant dsigna un
94

cadran de grand diamtre qui occupait la place


d'honneur au centre du tableau de bord :
Notre profondimtre, messieurs, l'instrument le plus
important que l'on puisse trouver bord d'un sous-marin.
C'est, en fait, un manomtre qui mesure la pression de l'eau
et nous renseigne sur la distance qui nous spare de la
surface. D'ailleurs, vous connaissez bien cet appareil,
puisque je vois que vous en portez votre poignet.
En effet, les plongeurs espagnols avaient tous leur
profondimtre, gradu jusqu' 70. Mais, celui du
bathyscaphe atteignait le nombre 3 500. Sa grande aiguille
phosphorescente tournait dj rgulirement...
Pepito avait maintenant son regard riv sur le hublot
d'observation. Un cercle d'une vingtaine de centimtres de
diamtre, en plexiglas, travers lequel apparaissait la
masse verte des eaux, violemment claire par des
projecteurs iode. Par instants, de brefs clairs d'argent
apparaissaient dans le champ : des poissons. Ils passaient si
vite qu'il tait impossible d'en distinguer l'espce.
A ct du garon, les autres Espagnols se tenaient
debout, silencieux, fascins, eux aussi, par le disque vert o
se dessinait, comme sur un cran de tlvision, l'trange
spectacle du monde sous-marin...
De temps en temps, une curieuse neige envahissait
l'ocan. Une neige qui tombait de bas en haut.' Le
lieutenant expliqua :
Ces flocons, ce sont de tout petits animaux marins,
des radiolaires presque microscopiques que l'on nomme
plancton. Ils constituent la nourriture habituelle des

95

poissons. Tenez, vous allez les voir plus nettement.


L'officier appuya sur un premier interrupteur, qui teignit
l'clairage de l'habitacle, puis sur un second qui tait celui
des projecteurs. Le Neptune tait plong dans le noir. Mais,
travers le hublot, on continuait de voir des tincelles qui
jaillissaient vers le haut.
Ce sont toujours nos petites bestioles... Elles sont
phosphorescentes, comme des vers luisants. Nous avons
l'impression qu'elles sautent de bas en haut, mais cet effet
optique est d notre vitesse. En ralit, ces animalcules se
meuvent trs peu... Ah! regardez ces champignons blancs...
Des mduses ?
Oui. On en trouve couramment jusqu' trois cents
mtres.
Les ocanautes carquillaient les yeux, attendant
avidement la suite du spectacle. Qu'allait-il se produire?
Quelle bte allait maintenant apparatre? Un mrou ? Une
raie gante? Un serpent de mer?
Non, rien d'autre que des nuages lumineux de
plancton, des petites btes qui s'agitaient contre le hublot
avec brusquerie, sans qu'on puisse distinguer leur forme...
Moins 400 mtres. L'aiguille verte pivotait plus
lentement. Sa course paraissait freine. Le lieutenant
Dupont tourna son visage vers les passagers et dit :
Notre descente se fait plus difficilement. A mesure
que nous descendons, la densit de l'eau s'accrot.
Contrairement ce que l'on pense gnralement, l'eau est
un fluide compressible. De sorte que le Neptune prouve
quelque difficult s'enfoncer. Nous allons .augmenter le
rgime des moteurs.

96

Le pilote tourna le bouton d'un rhostat qui rgla la


quantit de courant envoye dans les propulseurs.
L'aiguille verte reprit sa course. Pepito jeta un coup d'il
sur la montre du bord : midi moins cinq.
De longues minutes passrent encore. Puis, le pilote fit
un geste.
Regardez ! Le fond !...
Il tira sur le manche qui commandait les barres de
plonge, rduisit la vitesse des moteurs. Lentement, une
surface d'un jaune blanchtre surgit des profondeurs, monta
vers le Neptune. Le sondeur indiquait moins 512 mtres.
Retenant sa respiration, Pepe scruta ce lit sablonneux,
peine ondul, qui constituait le fond de la mer
Cantabrique.
Rien n'apparaissait. Un panorama vide, uniforme. Une
sorte de plage dserte. C'est peine si une plante se
montrait timidement, par endroits. Le lieutenant eut un
petit rire et s'adressa Pepito :
Je crains que vous ne soyez du. Aucune pave de
galion, pas de trsor... Pas mme un bout de rocher... Juste
quelques crevettes qui se promnent sur le fond... Nous
allons stopper et vous pourrez l'examiner plus en dtail.
Le pilote tira lui le manche qui provoquait le
basculement des moteurs. En quatre ou cinq secondes, le
Neptune ralentit et s'arrta. Un petit coup de rhostat
l'amena jusqu' toucher mollement le fond de la mer, ce qui
souleva un lger nuage de sable.
Je vais procder au prlvement de l'eau, dit le
lieutenant. Voulez-vous voir comment on s'y prend?

97

Les visiteurs le suivirent jusque dans le laboratoire. Il


dsigna un volant de mtal nickel, dont l'axe horizontal
s'enfonait l'intrieur d'un cylindre qui ressemblait fort
un extincteur d'incendie.
Cet appareil, messieurs, est tout simplement un
robinet, grce auquel on peut faire entrer de l'eau de mer
dans le bathyscaphe, et l'analyser.
Le lieutenant disposa une prouvette sous l'appareil,
empoigna le volant et le tourna lentement. Il y eut un
sifflement et l'eau se mit tomber goutte goutte dans le
rcipient dont les parois se couvrirent aussitt de bue :
l'eau se dcomprimait en produisant du froid. Quand
l'prouvette fut aux trois quarts pleine, le lieutenant revissa
le volant. Pepe lui demanda :
Si vous laissiez cette prise ouverte, que se passeraitil?
98

Oh! il se produirait une chose fort ennuyeuse. Le


bathyscaphe se remplirait d'eau, tout simplement, et il ne
pourrait plus remonter.
Ah! a me rappelle l'histoire du petit garon qui
avait fait couler un paquebot en oubliant de refermer le
robinet du lavabo !
Le lieutenant sourit.
Rassurez-vous. C'est un genre d'oubli qui ne se
produira pas ici. Les consquences en seraient trop
graves!
Les ocanautes retournrent dans le poste de pilotage.
Pierre Dupont dcrocha l'couteur d'un tlphone ultrasons et entra en communication avec lAndromde. Il
annona :
Nous allons faire un essai des pinces. Au cours de la
plonge prcdente, il s'tait produit un court-circuit, et
elles n'avaient pas fonctionn.
II se plaa, debout, entre le pilote et le sige de droite,
appuya sur l'interrupteur d'un poste de tlvision et prit en
main la crosse d'une sorte de mitraillette accroche au
plafond. Sur l'cran, apparut un bras noir qui se terminait
pas des crochets articuls comme les serres d'un vautour.
Voyez-vous, en manuvrant cette crosse, j'agis sur
une servo-commande qui fait mouvoir le bras... Vous
entendez le ronronnement des moteurs? C'est un systme
analogue qui permet de manipuler distance les produits
radioactifs, dans les laboratoires atomiques. Maintenant, si
j'appuie sur la dtente, la pince se referme.
Pepito demanda :
Que peut-on faire avec cette pince?

99

Saisir des objets. Soit avec dlicatesse, par exemple


s'il est ncessaire de soulever une amphore fragile, ou au
contraire serrer fortement pour dgager un cble enlis ou
tordre une tle de bateau. Bien, le dispositif fonctionne.
Nous allons pouvoir regagner la surface.
Le lieutenant teignit le tlviseur, dcrocha le
rcepteur du tlphone ultra-sons et appela lAndromde
pour signaler que la remonte allait commencer.
De nouveau, un dialogue s'changea entre le pilote et
le lieutenant, pendant que les passagers coutaient,
silencieux. Fatigu de rester debout, Paco s'assit en tailleur
sur le caillebotis d'aluminium qui constituait le sol. Il fut
aussitt imit par Anselmo et Vicente. L'Espagnol grand et
maigre resta debout, accoud sur un manomtre. Pierre
Dupont eut un geste, comme pour s'excuser :
a Les installations du Neptune ne sont pas trs
confortables, je dois le reconnatre. Il n'est pas prvu pour
le tourisme... Mais peut-tre y aura-t-il, un jour, des
submersibles tudis pour les promenades sous-marines,
comme celui de Jacques Piccard qui plongeait dans le lac
Lman.
La remonte commena. Les racteurs avaient t
dirigs vers le bas, et le bruit des moteurs se faisait
nettement entendre, malgr la forte paisseur des parois. Le
fond jaune s'abaissa, lentement, d'abord, puis trs vite. Le
vert glauque de l'eau rapparut.
A part le chef de bord qui, de temps en temps, rompait
le silence pour donner une explication technique, personne
ne parlait. L'ambiance tait curieusement calme.

100

Les ocanautes, spars du domaine des terriens,


vivaient dans un rve o le temps ne s'coulait plus. On
devait avoir les mmes sensations dans un satellite
artificiel. Le bathyscaphe tait, d'ailleurs, comparable un
astronef lanc la dcouverte d'un monde extra
plantaire,... une machine mi-chemin entre la ralit et la
fiction scientifique...
Une liaison tlphonique fut tablie avec l'aviso. Tout
tait normal. La mer restait calme, trs favorable pour les
manuvres.
Dans l'habitacle, on attendait l'aube sous-marine,
l'apparition du jour. Les projecteurs furent teints. Peu
peu, le bleu indigo qui teintait l'pais hublot cda la place
un vert meraude, puis cette nuance plus claire que les
peintres nomment vert d'eau.
Un compresseur cessa de haleter, ce qui supprima l'un
des multiples bruits de la machine. Le sondeur de surface
cliquetait en inscrivant sur une bande de papier la ligne
rgulire, ascendante, qui traduisait la remonte du
Neptune. Plus que 50 mtres,... plus que 30...
Un banc de poissons argents obstrua, un instant, le
hublot, fut effac par des eaux de plus en plus claires...
Instinctivement, les passagers du bathyscaphe courbaient le
dos, s'attendant cogner contre la coque de lAndromde...
Et soudain, ce fut un coup de roulis qui dsquilibra
tout le monde, projeta- sur le caillebotis Anselme, Pepe et
le grand maigre qui se mit jurer comme un Templier. Le
lieutenant ne put s'empcher de rire :
Surface, messieurs, surface! Nous sommes arrivs!
Nous redevenons un vulgaire bateau !
101

D'un coup de pouce, il libra l'antenne tlescopique, et


enfona le bouton qui mettait en circuit le radiotlphone
de surface. Il saisit un micro, cria joyeusement :
a y est ! Nous avons termin !
Il y eut quelques grsillements, sifflements et parasites
dans le haut-parleur qui surmontait le tableau de bord, puis
une voix claire, celle du commandant Croisic, s'leva
distinctement :
All! le Neptune? Vous tes cent brasses de
l'Andromde. Nous allons vous envoyer des plongeurs. a
va?
Oui, tout est normal.
D'un coup d'il, le lieutenant Dupont s'assura que la
pression dans le bathyscaphe tait gale celle de
l'extrieur. Laissant le pilote terminer les manuvres, il
entra dans la chambre des plongeurs, passa dans le puits et
dverrouilla le panneau suprieur. Une bouffe d'air frais
pntra dans le Neptune, balayant les relents d'huile chaude
qu'exhalaient les moteurs.
Pepe sortit en premier, sous le soleil resplendissant.

102

CHAPITRE IX
O L'ON PARLE DU TLPHONE
dut protger ses yeux de l'blouissement. La
lumire contrastait violemment avec la pnombre qu'il
venait de quitter.
Une brise rafrachissante balayait la crte des vagues,
caressait les visages des ocanautes qui sortaient un un,
s'entassaient dans la baignoire en riant et en se donnant des
claques sur les omoplates, l'espagnole. Tout le monde
tait enchant de la plonge, et plus encore peut-tre, de se
trouver hors de l'uf d'or.
Le Neptune se balanait doucement sous l'effet de la
houle, au milieu d'un cercle d'huile qui allait s'largissant.
PEPE

103

Le lieutenant Dupont hocha la tte en grognant :


Toujours de petites fuites...
Est-ce grave? demanda Pepito.
Non. Cela provient des moteurs extrieurs
qui baignent directement dans l'eau. On finira bien par
liminer ce lger dfaut.
Les hommes-grenouilles argents de lAndromde
s'approchrent, tournrent autour du bathyscaphe afin de
vrifier son tat. Le Piropo vint son tour, petite vitesse,
pour reprendre son bord Pepe et ses compagnons. Avant
de remettre le cap sur la baie, il accosta l'aviso ; les
ocanautes purent serrer la main du commandant Croisic et
le remercier de leur avoir offert ce voyage sous-marin.
Enfin, on se remit en marche bonne allure. Trente
minutes aprs, Pepito posait le pied sur le quai de PuertoChico.
Et un quart d'heure plus tard, il fit prparer rapidement
par sa sur Maria-Flor une omelette gante qu'il
s'empressa de dvorer avec un apptit froce !
*
**
Ouf! a y est...
Oui, c'tait fait! Pepe relut l'article qu'il venait de
rdiger, referma son stylo, et se frotta les mains avec la
satisfaction d'un vieil usurier grec qui vient de rouler un
client turc.
Cette fois-ci, ils vont le prendre, mon article!
C'tait le reportage complet de la plonge du Neptune,
relate dans ses moindres dtails, avec un style
104

blouissant... Un reportage original, exclusif,


passionnant, que le directeur du Diario Santanderino ne
pourrait pas refuser.
Notre hros courut jusqu'aux bureaux du journal,
monta cinq cinq les marches de l'escalier et tendit ses
feuilles la rceptionniste-rousse-aux-yeux-noirs. Mais,
avant qu'elle ait pu les saisir, un petit homme s'en empara
d'un geste vif en disant Vous permettez ? sur un ton
sans rplique. Il parcourut rapidement les feuillets, puis les
rendit Pepito en faisant une grimace.
a Tenez, mon jeune ami, vous pouvez reprendre cela.
Je regrette, mais nous ne pourrons pas le publier.
Comment? Vous croyez que...
Je ne crois pas, j'en suis sr. C'est mon mtier de
voir d'un coup d'il si un papier est bon ou non. Je suis le
rdacteur en chef.
Et vous pensez... que ce n'est pas bon?
Non. Et je vais vous dire pourquoi. Votre article
ressemble trop un devoir d'colier. C'est une sorte de
rdaction sur un sujet donn. Vous savez, dans le genre
de : Vous avez fait une promenade en bateau; racontez
vos impressions . Ce que nous cherchons publier au
Diario, ce sont des nouvelles fraches, dynamiques. Il
faut qu'on sente le mouvement, l'actualit vivante. Il
faut que nos articles passionnent les lecteurs et
surtout qu'ils leur donnent envie d'acheter le journal. Nous
n'avons que faire d'une dissertation. Elle ne
peut
intresser que les spcialistes des questions sousmarines. Ah! si vous aviez eu un bel accident, un incendie
ou une explosion, l vous auriez pu faire un article de
choc...
105

Pepito eut un sourire amer. Il dit : Oui, je vois.


Si nous tions rests au fond de l'Atlantique, a aurait
pu vous intresser...
Parbleu!
Assomm par ce coup inattendu, Pepito sortit de
l'immeuble, dsempar. Il resta immobile pendant un long
moment, ne sachant que faire, les feuilles au bout des
doigts.
Il ne pouvait tout de mme pas mettre le feu au
Neptune pour avoir un sujet d'article! Il soupira. Deux
minutes aprs, son naturel optimiste avait repris le dessus.
Il avait dj progress, puisque son papier avait t lu par
le rdacteur en chef du plus grand journal de Santander.
C'tait dj quelque chose, mme s'il n'en avait pas voulu.
Allons, puisque ce n'est pas pour cette fois-ci, ce
sera pour une autre fois.
Il se rendit aux Talleres Montanes.es,. Son pre
l'accueillit en fronant les sourcils.
O as-tu t, pendant toute la matine? Il y a eu un
travail fou, ici. On t'a cherch partout!
J'tais sous l'eau, papi.
Sous l'eau ?
Oui... A un demi-kilomtre de profondeur.
Comment? Tu ne vas pas me dire que tu as t
dans le...
... bathyscaphe, oui. Grce Paco. J'ai saut sur
l'occasion! Et j'ai fait un reportage stupfiant... dont le
journal n'a pas voulu.
Le mcanicien se gratta le crne, soupira et dit :
Eh bien, si je m'attendais a! Mon fils au fond

106

de l'Atlantique! Et dis-moi, si ce machin n'tait


pas remont ?
Aucun risque, papi. Il y a toutes sortes de
systmes de scurit. Ds qu'une panne se produit, le
bathyscaphe remonte.
Tant mieux, tant mieux! Mais j'espre bien que tu
ne retourneras pas dans ce diable d'engin. Rien ne vaut une
bonne voiture ou un bon camion... Tiens, propos de
camion, jette donc un coup d'il sur ce Pegaso. Il
appartient au seor Metreque. Le chauffeur a signal un
cliquetis bizarre l'arrire et une fuite d'huile.
Tche de voir ce que c'est...
Le jeune Pepito changea ses vtements contre un bleu
de mcanicien et se mit en devoir d'inspecter le camion, un
monstre de vingt tonnes, dix roues. Il scruta les longerons
du chssis, palpa les conduites des freins Westinghouse,
examina les ressorts, les amortisseurs, les pneus. Il constata
que ces derniers taient anormalement crass, murmura :
Oh! il m'a l'air bien charg ce camion! Que
transporte-t-il?
II escalada l'arrire du vhicule, entrouvrit les bches
et regarda le chargement. Le camion tait bourr de blocs
gristres, des paralllpipdes entasss sur trois rntres de
hauteur.
Le garon prit en main un de ces blocs, le soupesa.
C'est terriblement lourd!... On dirait du plomb... Oui,
c'est du plomb... Sans doute des lingots pour une
fonderie,... une imprimerie... Avec une telle charge, il n'est
pas surprenant que les pneus soient aplatis !
II descendit, ausculta les roues. Les crous qui
devaient
107

maintenir l'une d'elles en place s'taient desserrs.


Ah! Voil d'o provient le cliquetis... Quelques
kilomtres de plus, et la roue aurait t se promener dans
un foss...
II s'arma d'une clef tube, revissa soigneusement les
crous.
Puis, il se glissa quatre pattes sous le carter du
moteur. Une huile noire, paisse, tombait goutte goutte en
formant une large flaque gluante.
Oh! Voil une jolie fuite,... voyons a de plus
prs...
A cet instant, le seor Metreque fit irruption dans le
garage, tirant d'normes bouffes d'un cigare non moins
norme.

108

Il demanda schement :
Alors, qu'est-ce qu'il a ce camion?
J'ai resserr une roue qui risquait de se dtacher,
rpondit Pepito.
Et c'est rpar ?
Oui, mais il ne faudrait pas rouler trop longtemps
avec un chargement aussi lourd. Je crois que cela fatigue
exagrment le train arrire et...
Est-ce que je t'ai demand ton avis? coupa le seor
Metreque.
Heu... Non, seor. Je disais cela dans votre
intrt...
Assez... Je n'ai pas besoin de l'avis d'un
moustique. C'est tout?
Non, seor. Il y a galement une fuite d'huile.
Bah! aucune importance. Il n'a plus beaucoup de
chemin faire. Je vais envoyer mon chauffeur.
II jeta son cigare dans un coin, tourna le dos et sortit
grandes enjambes. Pepito soupira :
Eh bien, ce n'est pas encore cette fois-ci quil me
donnera un pourboire !
Le chauffeur arriva quelques instants aprs et sortit du
garage le lourd vhicule qui s'loigna en crachant un nuage
bleut.
Pepito bricola encore pendant une petite heure, puis il
remit son costume propre et dcida de faire un tour en ville
pour voir si, par hasard, une petite catastrophe n'allait pas
lui fournir le sujet d'un autre article.
Ses pas le conduisirent devant un marchand de glaces,
La Polar, boutique moderne, ouverte tous vents. A peine
avait-il pass le seuil, que le petit Angelito se prcipita vers
109

lui en brandissant un cornet double, surmont de deux


coupoles violemment colores en rouge (fraise) et vert
(pistache). Il cria :
Hol! Pepito; tu es all dans le bathyscaphe? C'est
vrai ?
Oui. Je vois que les nouvelles vont vite. Qui te l'a
dit?
C'est Paco qui l'a dit Vicente, qui l'a dit MariaTeresa, qui l'a dit Carmita, qui l'a dit Rodrigo. Et c'est
Rodrigo qui me l'a dit moi.
Pepe se mit rire.
On ne peut pas fumer une cigarette Santander ou
se moucher sans que toute la ville le sache !
Ben... C'est cause du tlphone.
Oui, videmment1.
Tiens, regarde qui arrive...
Le jeune garon se retourna. Mari-Pili tait l,
souriante. Elle salua d'un Hol! accompagn d'un
gracieux mouvement de la main et demanda :
Alors, Pepe, a s'est bien pass, cette promenade
dans le machin en or ?
Comment? Toi aussi, tu es au courant?
Oui. C'est ta sur Maria-Flor qui me l'a dit au
tlphone. Je te flicite. Tu m'offres une glace?
Pepito ne put faire moins que de payer la jeune
personne une glace double (citron plus chocolat). Puis il
entreprit de lui raconter son aventure. Elle l'couta
attentivement pendant une minute; mais, il ne tarda pas
1. Une fois pay le prix fixe de l'abonnement tlphonique, on peut tlphoner
gratis, aussi souvent qu'on le dsire, et personne ne s'en prive.

110

se rendre compte que les histoires de compresseurs


et de gyroscopes ne la passionnaient gure. Elle regardait
droite et gauche, jetait un coup d'il sur une vitrine de
bijoutier, saluait au passage un groupe d'amies.
Il soupira. L'ennuyeux, avec les filles, c'est qu'elles ne
s'intressaient qu' des frivolits, des babioles; aux
chaussures, aux robes ou aux coiffures. Des choses sans
importance. Alors qu'avec les garons, on pouvait
s'entendre, discuter moteurs, comparer les performances de
la Ferrari et de l'Aston-Martin, supputer les chances des
Russes et des Amricains dans la course la Lune... Le
seul sujet qui pt intresser la fois garons et filles tait le
cinma ou la tlvision. Pepe aiguilla donc la conversation
sur le dernier film franais projet en ville. Mais cette
manuvre tourna court, devant l'apparition de Carlos
qu'accompagnait la jeune fille blonde qu'il avait rencontre
au bal, la verbena. Aussitt, ces demoiselles se lancrent
dans une discussion anime, o il tait surtout question de
crme bronzer. Carlos entrana Pepe.
Viens, mon vieux. Laissons-les bavarder. Que diraistu d'un porron de tinto? Allons la Bodega Castellana.
Alors, Pepito, parle-moi un peu de cette plonge...
Au fait, tu n'y tais pas, toi! Pourquoi?
Pas pu venir. Et je le regrette! Mais, en ce
moment, je fais le guide Covadonga, ou aux grottes
d'Altamira. Il y a une quantit de touristes, et a me
fait d'assez bons pourboires... videmment, j'aurais
voulu aller avec toi et Paco, mais on ne peut pas tre
partout la fois.
Pepe reprit son expos au dbut. Cette lois-ci, il

111

Ils formaient des projets.


112

n'avait plus affaire une jeune tourdie (charmante,


mais sans cervelle). Son interlocuteur connaissait tous les
dtails de la tente hlium type S. P. I. D., il savait ce
qu'tait lArchimde et n'aurait pas confondu une tourelle
Galeazzi avec un cylindre Link1. C'tait un vrai plaisir de
lui dcrire le fonctionnement des moteurs du Neptune, ses
bruits internes ou son comportement. Assis de part et
d'autre d'une table en bois brut, dans une cave vote
encombre par des batteries de tonneaux, les deux amis
donnaient alternativement une accolade au porron en
croquant des olives. Ils passaient un bon moment, une
soire agrable, en copains qui se comprennent. Ils
formaient des projets ah! les projets en Espagne, ces
chteaux! pour amliorer le Club de plonge. On
construirait un petit sous-marin biplace qui serait remorqu
par le Piropo. Puis, on l'quiperait d'un moteur de
dmarreur rcupr sur une auto. On explorerait les
profondeurs jusqu' Vigo. Peut-tre s'attaquerait-on la
rcupration des trsors engloutis dans la baie. Quand on
aurait mis la main sur l'or des galions, le Club serait riche!
On entreprendrait la construction en srie de bathyscaphes
touristiques...
Nos deux rveurs passrent ainsi quelques heures
dlicieuses, entassant des projets plus mirifiques les uns
que les autres, traant des plans admirables qui leur
confreraient la suprmatie sur le sixime continent.
Lorsqu'ils sortirent de la bodega, bras dessus, bras dessous,
sous une pluie battante, ils taient devenus les gaux du
dieu Neptune !
1. Engins divers d'exploration sous-marine.

113

Cette nuit-l, Pepito dormit bien. Il ne se rveilla, le


lendemain matin, qu' dix heures. Il se dirigea vers le
garage. En passant devant un kiosque journaux, en
pataugeant dans les flaques laisses par la pluie nocturne, il
vit le titre qui barrait la une du Diario Santon-derino,
ouvrit des yeux ronds et resta bouche be, clou sur place
de stupfaction. Assurment, la nouvelle tait incroyable! Il
esprait voir quelque chose dans le genre de : Le Neptune
a plong au large de Santander ou Le bathyscaphe a
fait une dmonstration de ses possibilits. Mais non. Le
fait qui venait de se produire tait inattendu, imprvisible,
extraordinaire. Ce titre, en lettres normes, annonait :
LE BATHYSCAPHE

D'OR

A DISPARU !

114

CHAPITRE X
HYPOTHSES
fut plong dans un dsarroi profond. Il
comprit sur-le-champ qu'il venait de laisser passer la
chance de sa vie. Il y avait un formidable article faire, et
il ne l'avait pas su! On pouvait lire sous le titre :
NOTRE HROS

Le bathyscaphe franais du commandant Croisic, qui


se trouvait hier dans la baie de notre ville, a
mystrieusement disparu pendant cette nuit. Son absence a
t signale six heures 1 du matin, par un des marins de
l'aviso Andromde.

115

L'engin avait t amarr quelques brasses du navire


ocanographique, feux de position allums. Le Neptune
portait les fanaux rglementaires, rouge bbord, vert
tribord et blanc la poupe. Ces feux restrent allums
toute la nuit, ce qui parut normal aux sentinelles qui
montaient la garde bord de l'aviso. Ce ne fut qu' l'aube
qu'on s'aperut de l'trange substitution opre la faveur
de l'obscurit. Si les lumires taient toujours visibles,
malgr la disparition du bathyscaphe, c'est qu'elles avaient
t remplaces par trois lampes de poche aux verres
teints, fixes sur un grossier flotteur fait d'un chssis de
bois.
L'alarme fut aussitt donne, et les vedettes de la
police prirent le large. A l'heure o nous mettons sous
presse, le Neptune n'a pas encore t retrouv.
Pepito relut l'article en se maudissant de n'avoir pas
pass la nuit cheval sur la coque du bathyscaphe, appareil
photo en main. Mais, videmment, il ne pouvait pas
prvoir qu'on allait le voler!...
Il marcha grands pas vers le port en se posant des
questions : Qui s'tait empar du Neptune? O l'avait-on
emmen ? Pourquoi l'avait-on subtilis ?
Il tait difficile de rpondre. Pepe rencontra Paco en
cours de route. Le chef plongeur venait de Puerto-Chico,
o il avait fait le plein de gas-oil du Piropo. Il expliqua :
Ily a, en ce moment, un joli remue-mnage la
police ctire et chez les autorits maritimes! Tu vas voir,
les quais sont bourrs de policiers.
C'est bien la peine! Maintenant que le Neptune s'est
envol...

116

Que veux-tu, Pepito! Qui aurait pu songer qu'on


allait voler un bathyscaphe ?
C'est ce que je me demande, Paco. Mais... il me
vient une ide... Peut-tre que les voleurs ont cru s'emparer
d'un sous-marin en or massif?
Le chef plongeur alluma une cigarette, rflchit et dit:
Ma foi,... ce n'est pas impossible... Oui, on a
tellement employ l'expression bathyscaphe d'or , que
cela peut avoir fait illusion... En tout cas, nos voleurs
seront bien dus quand ils voudront dbiter l'engin en
morceaux. Ils ne trouveront que de l'aluminium.
Tout en chafaudant des hypothses, Pepe et Paco
parvinrent au bord de la baie. Il y avait effectivement un
grand dploiement de forces policires sur les quais.
Beaucoup d'uniformes; des gardes civils, des douaniers;
une section de la marine militaire. Et des curieux en
quantit. On discutait ferme, on s'interrogeait, on dsignait
du doigt le point prcdemment occup par le Neptune,
autour duquel tournaient, maintenant, les vedettes grises
des gardes-ctes. Un bourdonnement d'abord lointain
s'approcha, grossit, couvrit le bruit des conversations.
C'tait un hlicoptre, qui longea les quais, rasa l'eau et
dcrivit une large courbe pousant la forme de la baie.
Paco approuva d'un signe de tte.
Bon, si l'aviation s'en mle, ils finiront bien par
retrouver cet uf! L'hlicoptre est le vhicule idal pour
la chasse anti-sous-marine.
Pourquoi? demanda Pepito.
C'est une question d'optique. Lorsqu'un sous-marin
se promne quelques mtres sous la surface, il forme une
tache sombre que l'on repre immdiatement.
117

Ils longrent les quais en se dirigeant vers PuertoChico, se heurtrent au mcanicien Anselmo, qui avanait
l'aveuglette, les bras chargs d'une lourde pile de
costumes en noprne qui lui bouchait la vue. Paco
l'interpella :
Hol! Anselmo! O vas-tu?
Je vais porter a dans le Piropo. Je viens de
recoller ceux qui s'en allaient en petits morceaux. Ah!
quand les finances du club' seront en meilleur tat, nous
achterons des scaphandres neufs !
Il dposa, un instant, les costumes, pour souffler, et
demanda :
Alors, quoi de nouveau? Toujours pas retrouv, ce
bathyscaphe ?
Non, dit Pepito. Et pourtant, les autorits
ont l'air de le rechercher activement. Je me
demande...
Quoi donc?
Si ce sont des voleurs qui l'ont pris, ils ne pourront
rien en faire... Alors, ils vont peut-tre proposer de le
restituer contre ranon... Vous ne croyez pas?
Paco sourit en secouant la tte.
Non, Pepito, nous ne sommes plus au temps de
Juanin.
Qui donc ?
Juanin1. C'tait un bandit qui ranonnait les
voyageurs dans cette rgion, peu aprs la seconde
guerre mondiale. Un aventurier tantt pourchass par les
guardias, tantt protg par la population qui, admirait ses
exploits. Une sorte de brigand demi lgendaire...
1. Se prononce Rouanne.
118

Ah! je vois. Le bandit au grand cur qui prend


l'argent des princes pour le donner aux pauvres, comme
Robin des Bois en Angleterre, Cartouche en France ou Fra
Diavolo en Italie? Et qu'est-il devenu, ce Juanin?
Je crois bien qu'il a fini avec une balle dans la
tte. C'est habituellement le destin de ce genre d'hommes.
Ou on les pend, ou on les nomme gnraux !
Tout en philosophant de la sorte, ils suivirent les quais
de Puerto-Chico, pour s'arrter devant le mouillage du
Piropo.
Si nous allions faire un petit tour en mer, pour voir
o en sont les recherches ? demanda Pepe.
C'est ce que j'allais vous proposer, dit
Paco. Tiens ! Voici Carlos avec du matriel de pche.

119

Carlos venait d'apparatre, les bras encombrs de


cannes, de lignes, d'arbaltes sous-marines et de palmes. Il
hla le petit groupe qui s'tait dj embarqu :
Hol ! Vous allez en mer ?
Oui, dit Paco, nous allons faire un petit tour.
Je viens !
II grimpa sur le pont en expliquant :
Pour aujourd'hui, j'ai abandonn mes touristes! Ils
visiteront sans moi les grottes prhistoriques. Anselme a
recoll mon costume? Je l'avais dchir dans les rochers. Et
un costume plein de trous, c'est mauvais. On attrape des
courants d'eau et on s'enrhume!
*
**
L'quipage du Piropo se mit en devoir de faire
dmarrer le moteur diesel. Comme d'habitude, cette
opration exigea la dose rglementaire de sueur et de
jurons. Aprs un bon quart d'heure d'efforts, se produisit
enfin une ptarade rgulire. La petite vedette put traverser
le bassin de Puerto-Chico, la baie, et prendre le large. Un
assez grand nombre d'units croisaient tout au long du
littoral que survolait l'hlicoptre, accompagn de deux
avions patrouilleurs. Il tait clair que toute la police ctire,
de Saint-Sbastien La Corogne, se trouvait en tat
d'alerte. Le Piropo fut bientt accost par une vedette
rapide, mais aussitt reconnu pour tre l'embarcation du
groupe de plonge. Les policiers souhaitrent Paco d ne
pas rater le bathyscaphe, s'il le tirait l'arbalte; ils rirent
beaucoup de cette fine
120

plaisanterie, puis virrent de bord pour repartir vers la


haute mer.
Le Piropo poursuivit son petit bonhomme de chemin
vers l'ouest. Il doubla le phare du cap Majeur, passa devant
la plage de La Concha, encaisse dans une falaise, s'carta
un peu de la cte pour viter les cueils qui peuplaient cette
zone. Le vent frachit lgrement, ce qui augmenta le roulis
du bateau. Pepito s'accrocha fermement au bastingage pour
viter de basculer pardessus bord. Carlos jetait l'eau des
lignes ornes d'une profusion de cuillers, de plomb,
d'hameons et d'appts. Anselmo manipulait les costumes
de caoutchouc et recollait pour la dixime fois, grand
renfort de dissolution, une couture qui s'obstinait biller.
A la roue du gouvernail, Paco grillait une cigarette en
scrutant l'horizon. Il hocha la tte et grogna :
Pas la plus petite ombre du moindre bathyscaphe en
vue! Il est peut-tre parti au diable, travers l'Atlantique...
C'est impossible! objecta Pepito, son rayon
d'action est limit cinquante kilomtres. Donc, il ne peut
pas tre all plus loin...
Oui, moins qu'il n'ait t pris en
remorque. Pepe rflchit. Cette hypothse n'tait pas
absurde.
C'est prcisment ce mode de dplacement que l'on
employait pour amener le bathyscaphe sur ses lieux de
plonge. On l'accrochait l'arrire de lAndromde, ce qui
lui permettait de franchir des centaines, voire des milliers
de kilomtres. Si les voleurs avaient agi de mme, le
Neptune pouvait se trouver loin dj !
La force du vent augmenta sensiblement, et le ciel

121

commena se couvrir de nuages. Les vagues se


mirent lancer des gerbes d'cume sur le Piropo, ce qui
contraignit les passagers se rfugier sous le rouf.
Passionn par sa pche d'ailleurs infructueuse , Carlos
enfila une combinaison caoutchoute et continua de jeter et
de ramener ses lignes. Bientt, des paquets de mer
s'crasrent sur le pont.
Inutile de s'obstiner, dit Paco. Ce n'est pas
aujourd'hui que nous retrouverons le Neptune. Demi-tour!
II vira de bord, mit le cap sur Puerto-Chico et lana le
moteur fond. Carlos renona prendre du poisson. Il
rejoignit ses compagnons, dans la cabine, en pestant contre
les lments. Pepe dit gaiement :
Il faut reconnatre que nous tions beaucoup moins
secous dans le bathyscaphe. Nous n'tions mme pas
secous du tout. Il n'y a rien de plus tranquille que le fond
des mers...
Si a continue, nous allons nous y retrouver, au
fond de la mer! On va tout droit sur les rcifs!
Paco redressa d'un coup de barre nergique. A bbord,
les vedettes de la police couraient aussi se mettre l'abri.
Les avions et l'hlicoptre ne bourdonnaient plus. Sans
doute, avaient-ils dj regagn leur arodrome. Ce retour
vers le port, vent en poupe, se fit plus vite que l'aller! Vers
deux heures cl l'aprs-midi, le Piropo s'amarra sous une
pluie battante. Les passagers dbarqurent, montrent sur
le quai en courant, foncrent travers les gouttes et
s'engouffrrent dans la plus proche bodega o ils se firent
servir des sardines frites et du vin rouge.
Quand ils eurent repris quelques forces, ils passrent
de nouveau en revue les diverses hypothses qui pouvaient
122

*
**
expliquer la disparition du Neptune.
A mon avis, dit Anselme, c'est une manuvre
politique. Un attentat dirig contre la marine franaise.
Non, dit Paco, je vois plutt l une affaire
d'espionnage. Ou de contrebande. Peut-tre le
Neptune transporte-t-il quelque objet prcieux.
Quoi donc ?
Je ne sais pas... Des diamants... De la drogue...
Pepito intervint :
Attendez! Et si c'tait tout simplement une
plaisanterie? Une farce norme, monte par les tudiants de
l'Universit internationale?

123

Supposition absurde ! coupa une voix.


Ils se retournrent. Luis venait d'entrer, un poing sur la
hanche, la main droite agitant en l'air une cigarette. Il
rpta sur un ton ddaigneux :
Compltement absurde !
Et
pourquoi,
s'il te plat?
dit
Pepe
schement.
Parce que c'est ainsi. Le Neptune n'a pas t vol
par des tudiants.
Tu parais bien renseign ?
Sans doute. Par mon oncle, l'attach naval, je suis
au courant des dessous de la politique internationale. Je
sais parfaitement ce qui s'est pass.
Vraiment? Tu dois donc pouvoir nous dire qui a
pris le bathyscaphe, et ce qu'il est devenu?
Certainement.
Luis tira une bouffe de sa cigarette, avec un calme
affect, marqua une pause, annona :
Je suis en mesure de vous faire quelques prcieuses
rvlations. A condition que vous gardiez le secret, bien
entendu. Il y va de la scurit de notre pays, et de la paix
mondiale.
Nouvelle bouffe, nouvelle pause. Agac par les
grands airs du jeune prsomptueux, Pepito avait fortement
envie de le mettre la porte de l'tablissement en
employant la semelle de sa chaussure. Mais, Paco l'en
empcha en demandant :
Eh bien, Luis, dis-nous donc ce qui s'est pass!
Enchant d'tre le point de mire de l'auditoire, Luis
s'approcha de la table, leva un index et dclara d'un air
docte :
Le bathyscaphe a t vol au moyen d'un sous124

marin qui est entr dans la baie en plonge. Des


hommes-grenouilles ont accroch une remorque au
bathyscaphe pour l'emmener en haute mer. Toujours en
plonge. De telle sorte que les vedettes de la police peuvent
chercher. Elles ne le trouveront pas.
Paco se frotta le nez et objecta :
Il n'y a pas que les vedettes. Il y a aussi les
torpilleurs et les croiseurs lgers de la marine espagnole.
Ainsi que les avions franais. Le rayon d'action d'un sousmarin est limit. On aura vite fait de retrouver sa trace.
Non! Ce sous-marin a un rayon d'action illimit.
Pourquoi?
Parce que c'est un sous-marin nuclaire. Il
peut faire le tour de la terre sans se ravitailler et plonger

125

si profondment qu'aucun avion n'est en mesure de le


dtecter.
Il est donc amricain? Ou russe?
L, tu veux en savoir trop. J'ignore sa nationalit.
En tout cas, mon oncle est certain de son existence.
Carlos sourit et murmura :
Cette explication me semble bien fantaisiste! C'est
du roman d'espionnage.
Pas du tout! rpliqua Luis. Demande mon oncle;
c'est comme cela que les choses se sont passes.
Bah! Le bathyscaphe a peut-tre tout simplement
rompu ses amarres. S'il tait parti la drive?
Non! Puisque l'on a trouv sa place une boue
en bois avec un simulacre de feux de position.
C'est juste! Je l'oubliais.
Donc, inutile de chercher le Neptune. On ne
le retrouvera jamais.
Sur cette affirmation, il laissa tomber sa cigarette dans
le verre demi vide de Pepe, pivota sur ses talons et lana
un adios! plein de condescendance. Anselmo grogna :
Eh bien, ce n'est pas la modestie qui l'touffera,
celui-l! Il se prend pour un empereur, ou quoi?
En tout cas, dit Carlos, je maintiens que
cette histoire de sous-marin atomique ne tient pas
debout. Tenez... j'ai encore une autre explication.
Supposez que le Neptune ait eu une avarie et qu'il ait
coul pic?
Ah! dit Pepe en souriant, si quelqu'un a oubli de
refermer le robinet..1.
Quel robinet?

126

Celui dont je t'ai parl, l'autre soir, qui sert


faire des prlvements d'eau.
Oui, je me rappelle. Ma foi, ce serait une
explication. Si quelqu'un a voulu saboter le bathyscaphe, il
n'avait qu' tourner ce robinet...
Ils bavardrent encore, pendant un moment, puis
rglrent l'addition en commun et se sparrent. Carlos et
Pepito firent un bout de chemin ensemble, en direction des
Talleres Montaneses. Ils marchaient silencieusement en
rflchissant. Aprs un moment, Carlos suggra :
Je crois qu'il faut tudier le problme sous un autre
angle. Non pas de l'extrieur, en curieux, mais de
l'intrieur.
Comment cela?
Je veux dire : en se mettant la place des voleurs.
Voil. Suppose que nous voulions voler le Neptune. Peu
importe dans quel but; on verra a plus tard... Que
faisons-nous?
Nous prenons une barque, ramons
jusqu'au bathyscaphe et nous nous glissons l'intrieur.
Ensuite, nous le mettons en marche.
Il faudrait, d'abord, savoir comment s'y prendre. Et
c'est compliqu, crois-moi!
Je suppose que nous savons le manuvrer... Pour
viter d'tre reprs, nous plongeons et gagnons le
large.
Trs bien, mon cher Carlos. Et quand nous
sommes au large? Nous n'allons pas passer toute notre vie
dans cet uf?
Nous le laissons au fond de l'eau et en sortons
avec des scaphandres autonomes.
Pepe secoua la tte.
127

Non. Les voleurs n'ont pas pu abandonner le


bathyscaphe. Au bout d'un certain temps, les batteries se
seraient puises, les lectro-aimants auraient largu le lest
et l'engin serait remont la surface.
Ah! c'est vrai, je n'y pensais pas... Mais... suppose
que
le Neptune ait t ancr
sur le fond,...
immobilis...
Pepito sursauta et cessa de marcher. Il ouvrit la bouche
comme pour parler. Carlos l'observait avec curiosit.
Qu'est-ce qui t'arrive? On dirait que tu vas gober une
mouche.
Pepe demanda prcipitamment :
Dis-moi, vite,... tu as toujours ta bicyclette ?
Ma... oui. Pourquoi?
Tu peux me la prter? Une heure ou deux?
Bien sr. Mais...
Tu viens de me donner une ide!... Si ce que je
pense est vrai... Si je ne me trompe pas...
Si tu ne te trompes pas?
Je vais... je vais retrouver le bathyscaphe!
Cinq minutes plus tard, Pepito s'lanait sur la route
en pdalant toute allure.

128

CHAPITRE XI
LES LUMIRES SOUS LA MER
de petits villages, spars les uns des
autres par deux ou trois kilomtres, suivent la ligne
sinueuse de la cte. Cueto, Monte, San Roman,
Ciriego... Des maisons basses, blanches ou gristres;
tantt accroches des minences rocailleuses, tantt
enfouies dans des creux. Des fermes aux cours jonches
de brins de paille, o picorent des poules. On y
accde difficilement, par des chemins pierreux, troits,
irrguliers. La plus primitive des campagnes, dix
minutes des nons de la ville.
La cte est dcoupe, rocheuse. L, c'est un cap,
UNE

SRIE

129

ici un banc de sable. Plus loin, un amas de rcifs ou un


bout de falaise. Entre les maisons et les rochers, on trouve
galement de tout. Des champs, des prs, des haies ou des
bouquets d'arbres. Un mur de vieux galets, les ruines d'une
chapelle, cache sous des buissons. Rgion idale pour une
guerre d'embuscades...
Pepe avait ralenti son allure, avec d'autant plus de
facilit que le vent soufflait contre lui.
Ngligeant les chemins qui s'ouvraient sa gauche, il
concentrait son attention vers ceux de droite, ceux qui
descendaient vers la mer. Il avait dpass Cueto, crois un
troupeau de bufs, s'tait arrt, un instant, pour examiner
une voie assez large qui se rtrcissait un peu plus loin
pour se transformer en sentier troit.
Il tait remont vlo, avait travers Monte. Non loin
du hameau de Soto, une large flaque de boue sche avait
attir son regard. Il s'arrta de nouveau, se baissa pour
observer de prs les marques laisses par des pneus. Il
sourit.
Bien! Trs bien! Des pneus General, type poids
lourd. Je suis sur la bonne voie...
Avec un petit sifflotement de satisfaction, il enfourcha
de nouveau sa machine et poursuivit son trajet. Cinq
minutes plus tard, nouvel arrt. Un chemin de six ou sept
mtres de large dbouchait du ct droit. Les marques des
pneus taient profondment imprimes dans la boue.
Pepito murmura :
H! h! Une bonne chose, cette pluie de l'autre nuit!
Et cette mchante boue a parfois son utilit...
Aprs cinq cents mtres, la terre fit place un tapis de
cailloux grossirement tals. Les traces disparaissaient;
130

mais cela n'inquita pas notre hros : le vhicule ne


pouvait s'tre chapp. Il mit pied terre, poussant sa
bicyclette et continuant son examen du sol.
Il se trouvait maintenant tout prs de la mer; il
percevait le dferlement des vagues sur les rochers, un peu
plus bas. Encore une vingtaine de mtres, et le chemin se
terminait dans un maquis de pierres et de broussailles.
Pepe poussa un cri de joie. L, ses pieds, il dcouvrit
ce qu'il cherchait. Une large tache noire.
C'est a! C'est bien de l'huile... Le Pegaso a stationn
ici, pendant plusieurs heures.
Il descendit les quelques mtres d'un sentier escarp
qui aboutissait une crique minuscule. Un demi-cercle de
sable cach entre deux blocs rocheux. Il se baissa pour
ramasser un bloc rectangulaire, gristre.
Parfait ! Voici la confirmation de ma petite thorie !
Un lingot de plomb.
Il leva son regard sur l'immense nappe verte qui
s'tendait devant lui, s'allongeait vers ses pieds et refluait,
incessamment. Le Neptune se trouvait l, quelque part en
avant, quelques dizaines ou centaines de mtres vers le
large, maintenu au fond de l'eau par les lingots de plomb,
assez bas pour que les hlicoptres ne puissent pas le
dceler. Pepe demeura ainsi pendant un moment, puis il fit
soudain demi-tour en se gourmandant d'tre rest plant l,
sous le regard d'observateurs ventuels. Qui lui prouvait
que les voleurs ne se trouvaient pas dissimuls quelque part
dans les rochers, les broussailles ?
Il remonta rapidement le sentier, en jetant autour de lui
des regards inquiets, sauta sur le vlo et reprit la

131

route de Santander, en se retournant de temps en


temps pour s'assurer que personne ne le suivait. Non, il
n'avait pas t repr.
Sans perdre de temps, il retrouva Carlos qu'il arracha
une sieste douillette.
Carlos ! J'ai retrouv le bathyscaphe. L'autre
bondit hors du divan sur lequel il s'tait allong.
Hein? Qu'est-ce que tu dis? O est-il? Pepito
expliqua comment il avait suivi la piste du camion, puis
prcisa :
C'est la remarque que tu as faite tout l'heure, qui
m'a mis sur la voie. Quand tu as parl d'immobiliser le
bathyscaphe, j'ai pens aux fameuses maisons sous la mer,
que l'on ancre avec des blocs de fonte ou de plomb.
Mais... comment ont-ils pu faire? C'est tout de
mme une opration complique...
J'y ai rflchi. A mon avis, voil comment cela a
d se passer. D'abord, il a fallu du monde. Beaucoup de
monde. C'est srement une bande importante, et bien
organise. D'une part, une quipe de plongeurs s'est
empare du Neptune et l'a amen au point d'ancrage,
devant Soto. Pendant ce temps, une autre quipe
dchargeait les lingots du camion et les mettait
dans une barque, qui a probablement t coule au large
et a servi de corps mort pour amarrer le bathyscaphe.
Hum! Une seule barque...
Mettons plusieurs, si tu prfres.
Carlos se caressa le menton d'un air pensif, puis
approuva.

132

Il sauta sur le vlo et reprit la route de Santander,

133

Oui, ce doit tre quelque chose de ce genre... Eh


bien, il ne nous reste plus qu' prvenir la police qui
arrtera le seor Metreque, puisque tu dis que le camion lui
appartient.
Pepe fit un signe de ngation.
Pas question d'alerter la police!
Diable ! Pourquoi ? Il me semble que c'est son
travail...
Oui, mais moi, mon travail est de faire un
reportage. Si la police se charge de l'affaire, plus de
reportage. Te rends-tu compte que je tiens une chance
unique? Pour l'instant, je suis seul, avec toi,
savoir o
se trouve le Neptune! Mais ce n'est pas
suffisant.
H! que veux-tu de plus, mon bon Pepito? Tu
auras la gloire d'avoir retrouv tout seul ce que tout le
monde cherche.
Cela ne me suffit pas. Ce que je veux savoir,
maintenant, c'est ce que le seor Metreque va faire avec le
bathyscaphe. Je vais bien me garder de le faire arrter ! Du
moins pour l'instant. Simplement le surveiller.
Hum! C'est un petit jeu qui risque d'tre
dangereux. Des gens qui ont russi un tel coup ne doivent
pas tre des dbutants... Ce Metreque, qu'est-il au juste?
Industriel Bilbao.
Tu ne sais rien de plus sur lui ?
Rien. Mais j'imagine que je ne vais pas tarder
en apprendre de belles sur son compte.
Carlos regardait par la fentre, pensif. Il se retourna
d'un coup et frappa l'omoplate de Pepito en s'criant :
Mon vieux, je n'ai pas l'intention de faire un
134

reportage, mais si tu veux un coup de main, je marche


avec toi.
Merci, Carlos... Je crois qu'il y a du sport en
perspective!
*
**
La nuit venait de tomber.
Sous les lumires du paseo, les groupes de garons
toujours ensemble , et les groupes de filles toujours
runies commenaient faire le va-et-vient, tout au long
de l'avenue. Les enseignes s'allumaient. Les terrasses des
cafs se remplissaient de leur contingent de touristes.
C'tait l'heure de fumer une cigarette en flnant dans le
centre de la ville.
Mais Pepito et Carlos avaient bien d'autres choses
faire qu' se promener dans les avenues. Accroupis sur le
pont du Piropo, ils contrlaient la pression de l'air
comprim dans les bouteilles de deux scaphandres.
150 kilos! annona Carlos en dbranchant le
manomtre. Cette bouteille est pleine. Voyons celle-ci
maintenant...
Le manomtre fut viss nouveau.
155 ! Elle est prte clater. Nous pouvons y aller!
Ils quittrent le bateau en emportant le matriel de
plonge qu'ils entassrent dans une petite remorque,
accroche l'arrire d'un vlomoteur que Pepe avait
emprunt pour la circonstance au mcanicien Anselme. En
plus des scaphandres, ils emportaient une lampe tanche.
Ils prirent la route qui borde la mer, longe les

135

Ils descendirent le sentier qui conduisait la petite plage.

136

plages, serpente vers le phare puis s'engage dans la


campagne.
En arrivant prs du chemin latral o les pneus du
camion avaient laiss leurs traces, Pepito arrta le moteur
de sa machine.
Continuons pied jusqu'au bout du chemin. Il vaut
mieux tre discrets.
Ils avancrent en silence, clairs par une lune presque
pleine. Rgulirement, le pinceau du phare balayait les
arbres, les champs, les rochers. Un vent lger leur apportait
le bruit du ressac et l'odeur des algues. Ils parvinrent au
bout du chemin, dissimulrent leurs vlomoteurs entre un
bloc rocheux et un buisson. Carlos demanda voix basse :
Tu es dcid plonger ?
Oui. Je ne suis pas venu ici pour contempler les
toiles.
Hum ! Il me semble que nous aurions mieux fait
de venir dans l'aprs-midi. On y aurait vu plus
clair...
C'est a! Pour que les policiers et les douaniers
viennent nous poser des questions! Non. a n'aurait
pas march. D'autre part, en venant ici maintenant, nous
avons quelque chance de trouver nos voleurs. Ils doivent
prfrer sortir la nuit plutt que le jour.
Et... s'ils nous tombent dessus, que feras-tu?
Je leur tirerai les oreilles.
Ils se dshabillrent rapidement, revtirent les
combinaisons caoutchoutes, descendirent le sentier qui
conduisait la petite plage en ayant soin de ne pas heurter
les bouteilles contre les cailloux.
Ce qui tait, le matin mme, une minuscule plage,
tait
137

maintenant une grande tendue de sable, par suite de


la mare basse. Avant de franchir les quelque trente mtres
qui les sparaient des premires vagues, nos deux
enquteurs nocturnes reprirent haleine.
Carlos dsigna, d'un geste large, l'tendue noire, et
demanda, sur un ton sceptique :
Comment veux-tu retrouver le bathyscaphe ldedans? Regarde toute cette eau! Et encore, on ne voit que
le dessus !
Pepito sourit.
coute, le mme problme se pose pour les voleurs.
Eux aussi ont besoin de points de repre s'ils doivent se
rendre dans le Neptune. Je suppose donc qu'ils ont allum
ses feux de position. Peut-tre mme ses projecteurs. Ils
sont invisibles depuis la surface, mais des plongeurs
doivent les voir.
Et tu crois que...
Chut! coute...
Ils se turent, ouvrirent en grands yeux et oreilles. Du
ct de la terre, vers le haut du sentier, il venait de se
produire un bruit mtallique, un cliquetis...
Vite! souffla Pepe, cachons-nous derrire ce rocher...

Ils se dissimulrent et coutrent, immobiles, retenant


leur souffle. Bientt, des silhouettes noires apparurent, qui
descendaient le chemin escarp, lentement, avec difficult.
Trois hommes. L'un portait des bouteilles d'air comprim,
analogues celles que nos hros avaient avec eux; les deux
autres transportaient un objet de forme allonge,
volumineux.
C'est un canot pneumatique, murmura Carlos.
138

Bientt, des silhouettes noires apparurent.

139

Oui. Mes prvisions taient bonnes. Ils vont se


rendre dans le bathyscaphe. Regarde : eux aussi ont des
costumes en noprne.
Qu'allons-nous faire?
Pour l'instant, rien. Il faut attendre encore...
Tiens, ils s'en vont ?
Les trois hommes avaient dpos les tubes d'acier et le
canot sur le sable, quelques mtres du rocher. Ils firent
demi-tour et remontrent la pente. Un moment s'coula,
puis ils rapparurent, chargs nouveau. Des bouteilles
encore, ainsi que de petites caisses et des rouleaux de
cordages. Ce matriel fut dispos dans le canot que l'on
poussa l'eau.
Ils embarqurent,
pagayrent
silencieusement vers le large, et se fondirent dans la nuit.
Pepe donna le signal.
Allons-y!
Les deux amis endossrent leurs bouteilles, mirent
rapidement masques et palmes, embouchrent leurs tubes
et entrrent dans l'eau. Bientt, leurs corps disparurent
compltement. Leur seule prsence se manifestait par le
sillage que traait chaque tube respirateur, comme un
schnorchel de sous-marin. De temps en temps, ils
relevaient demi la tte, jetaient un bref coup d'il
travers leur hublot. La silhouette noire du canot se devinait
cent mtres en avant.
Aprs dix minutes de nage, Pepito s'arrta et leva la
main pour prvenir son compagnon. L'embarcation avait
stopp. Il y eut un court conciliabule entre les trois
hommes, puis une srie de plouf!
Carlos se rapprocha et murmura :

140

Ils ont jet les caisses l'eau et ont plong. J'ai


l'impression qu'il n'y a plus personne dans le canot.
Oui. Allons voir.
Ils se remirent nager, lentement, et constatrent
qu'effectivement le canot pneumatique avait t
abandonn, amarr une ancre flottante en forme de
cylindre.
Ils sont en dessous, dit Pepe. Nous descendons
aussi?
Et s'il nous attrapent?
Bah! On verra bien. Je vais passer devant. Tu me
suivras en te guidant sur la lampe que je dirigerai vers le
haut pour qu'ils ne puissent pas la voir.
D'accord! Allons-y!...
Ils embouchrent le tuyau d'arrive d'air, piqurent une
tte et commencrent leur descente, coups de palmes
rguliers. Instinctivement, Pepe adopta la meilleure
mthode suivre lorsque l'on est la recherche d'une proie
invisible. Il descendit non pas la verticale mais en
dcrivant un large cercle qu'il rtrcit petit petit pour le
transformer en spirale. Il se mouvait dans un noir profond,
sans aucun lment qui pt le renseigner sur sa position.
Aprs quelques minutes, il jeta un coup d'il sur l'aiguille
phosphorescente du profondimtre : moins 21. La pression
augmentait sensiblement, ainsi que le froid. Un point rouge
apparut soudain, qui s'teignit aprs deux secondes, se
ralluma, s'teignit de nouveau. Une lampe clignotante. Elle
tait juste en dessous, trs proche. Pepe frmit de joie. Ce
devait tre le feu de position bbord du Neptune. Il s'arrta,
saisit la main de Carlos et pointa la lampe vers le bas.
Carlos lui donna deux coups lgers sur
141

Ils commencrent leur descente, coups, de palmes, rguliers.

142

l'paule, signe convenu pour indiquer qu'il avait


compris et que tout allait bien.
La descente reprit et le garon fut tout surpris de
constater que le bathyscaphe tait beaucoup plus loin de lui
qu'il ne l'avait cru d'abord. Effet d'optique d l'indice de
rfraction de l'eau, qui a tendance rapprocher les objets. A
quelques mtres sur la droite, il vit un autre feu clignotant,
blanc, qui balisait la pointe arrire de l'engin.
Une seconde, il hsita. Que faire, maintenant qu'il
avait retrouv le Neptune? Il n'eut pas le temps de trouver
une rponse. Brutalement, la mer s'illumina, d'une clart
crue, aveuglante. On venait d'allumer les puissants
projecteurs iode. Presque aussitt aprs, l'eau transmit
une vibration sourde, et un violent courant vint frapper
Pepe, le faisant basculer tte en bas, l'entranant dans un
tourbillon contre lequel il tait impossible de lutter. Un
instant, Pepe eut l'impression terrible que ses bouteilles
d'air allaient tre arraches de son dos. Puis, les vibrations
diminurent, le souffle de l'eau s'effaa, et la lumire
s'loigna, de plus en plus vite...
Le jeune garon comprit qu'il avait t balay par la
trombe d'eau que projetait un des moteurs du bathyscaphe.
Il se demanda s'il fallait se lancer la poursuite de la
machine, mais comprit vite qu'il ne pouvait en tre
question; elle allait beaucoup trop vite. Il projeta la lueur
de sa torche autour de lui, pour voir o se trouvait Carlos.
Rien. L'obscurit partout.
Nombre! O est-il pass? Je ne vois que du noir!
Pourvu qu'il n'ait pas t heurt par le bathyscaphe!

143

Brutalement, la mer s'illumina, d'une clart crue, aveuglante.


144

145

Il regarda vers le bas, puis vers le haut, tourna en


rond... Rien! du noir dans toutes les directions.
Nous sommes stupides de n'avoir pas pris une lampe
chacun... Comment vais-je faire pour le retrouver,
maintenant! Si par malheur il est vanoui!...
Il tressaillit. Quelque chose venait de toucher son bras
droit. Il braqua sa lampe, et fut d'un coup soulag. C'tait
Carlos. Deux petites tapes indiqurent que tout allait bien.
D'un geste, Pepito dsigna la surface, et son compagnon
hocha affirmativement la tte.
Ils remontrent.
Les deux jeunes gens poussrent un soupir en
regagnant la surface.
Ouf! dit Pepe, j'en avais assez de respirer de l'air en
conserve !
Le canot pneumatique se balanait quelques brasses
de l. Ils l'atteignirent, grimprent dessus et s'offrirent un
instant de repos. Carlos demanda :
A ton avis, que sont-ils en train de faire?
Je ne sais pas. Peut-tre des manuvres pour
s'entraner au pilotage. Ou une expdition vers quelque but
inconnu. De toute faon, ils ont vol le Neptune pour
l'utiliser. Et puisqu'ils ont pris la peine d'installer un
systme d'ancrage avec les lingots de plomb, c'est pour
qu'il soit porte de leur main. Ils vont probablement
revenir.
Pepito regarda autour de lui. La clart de la lune
permettait de distinguer nettement le relief de la cte. Le
canot se trouvait juste dans l'axe de la petite plage, et sur
une ligne passant par deux petits caps. L'intersection de ces
lignes donnait le point d'amarrage du
146

bathyscaphe. C'est sans doute grce ces repres que


les plongeurs inconnus avaient pu descendre la verticale
sur leur but.
Carlos, nous ne pouvons rien faire de plus ici.
Regagnons la plage. Ensuite, nous rflchirons.
Abandonnant le canot, ils utilisrent nouveau les
tubes respirateurs pour revenir sur la cte. Aprs avoir
repris pied sur le sable, ils se dbarrassrent de leur
quipement qu'ils dissimulrent derrire le rocher.
A mon avis, dit Carlos, le mieux que nous ayons
faire, maintenant, est de prvenir la police. Cela ne
t'empchera pas de faire ton reportage, n'est-ce pas?
videmment, j'ai dj de quoi remplir deux ou trois
colonnes. Mais, cela ne me suffit pas. Je veux savoir
pourquoi ils ont vol le Neptune. Et je ne le saurai qu'en
restant ici. Nous devons attendre et...
II se tut.
Un bruit de voix se rapprochait. Deux hommes qui
bavardaient en faisant crisser sous leurs semelles les petites
pierres bordant la plage.

147

CHAPITRE XII
A BOUT DE SOUFFLE
chuchota : Tu as vu? Ils longent le bord de
l'eau... Je me demande si ce sont des complices...
Complices de nos voleurs?... Ils auraient suivi le
mme chemin, en venant par le sentier...
Des pcheurs, alors?
A cette heure-ci? Impossible!
Les deux amis se turent, car les inconnus se
rapprochaient de leur cachette. Ils parlaient sur un ton
tranquille, comme des promeneurs innocents. L'un d'eux
agitait une main en expliquant :
CARLOS

148

Je ne crois pas que Barcelone puisse gagner. Il ne


s'est pas qualifi dans les quarts de finale, et son avantcentre est malade... Je crois que Madrid aura plus de
chances... Avec Kopek dans son quipe, il peut battre
Saragosse facilement...
Ils contournrent le rocher, poursuivirent leur
promenade sans avoir dcouvert les jeunes gens. Pepito
sourit :
Non, ce ne sont pas des complices. Simplement des
douaniers.
Tiens ! dit Carlos. Cela me fait penser une
chose...
Quoi donc?
Quand les voleurs ont dcharg les lingots
de plomb du camion, cela a d prendre du temps ?
Oui, srement.
Alors, comment se fait-il qu'aucun douanier ne les
ait vus ?
Tu oublies que c'tait pendant l'orage. Nos
bonshommes n'ont pas peur de l'eau, avec leurs
scaphandres. Tandis que nos braves douaniers n'aiment
gure prendre une douche froide, en pleine nuit. Ils
devaient tre abrits quelque part, loin d'ici.
Un nuage cacha la lune, et un souffle de vent frais
s'leva. Carlos frissonna en grognant :
Brr! La nuit commence se refroidir... et le
noprne mouill n'est pas fait pour nous rchauffer...
Quelle heure est-il ?
Presque minuit.
Nous allons rester encore longtemps?
Jusqu' ce que nos bonshommes reviennent.
Et s'ils ne reviennent pas? Si le bathyscaphe est
149

parti au large? Tu sais, l'explication de Luis n'tait pas


absurde. Il va peut-tre se faire remorquer par un sousmarin nuclaire. Et nous pourrons attendre jusqu' la fin
des sicles...
Bon, si tu veux t'en aller, tu peux. Moi, je reste.
Non, si tu restes, moi aussi. Je ne vais pas partir
maintenant. Mais j'ai bien peur que nous ne puissions pas
en apprendre plus long... Tiens! voil nos douaniers qui
reviennent...
Pepe fit un geste ngatif.
Ce ne sont pas les douaniers, ce sont les hommesgrenouilles... Regarde, voil le canot pneumatique!...
Les voleurs venaient d'accoster sur la grve, aids par
le mouvement de la mare qui commenait remonter. Ils
tirrent le canot sur le sable, enlevrent leurs bouteilles en
causant, sur un ton qui laissait percer un certain
mcontentement. L'un d'eux grogna :
Je t'avais bien dit, moi, que cela n'irait pas tout seul.
C'est dj un travail dlicat faible profondeur... Alors
avec ces maudites pinces...
C'est cause de toi! coupa un autre; si tu n'avais
pas fait pivoter le bathyscaphe, le fil n'aurait pas t
arrach...
Gros malin ! Si je n'avais pas manuvr,
nous allions nous accrocher en plein sous l'tambot. Je
t'avais dit de rduire les moteurs, et tu as acclr...
Je n'ai pas acclr. C'est Juan qui a braqu notre
gouvernail...
Maintenant, nous en sommes quittes pour revenir
dans une heure...
Tout en disputant, ils chargrent les tubes dans le
150

canot qu'ils soulevrent pour l'emporter. Ils gravirent


le petit sentier. On entendit leurs clats de voix se perdre
dans la nuit. Pepito ne put rprimer un petit rire.
J'ai l'impression que leur expdition n'a pas tourn
comme ils le dsiraient...
En effet. Que voulaient-ils dire avec leur
fil rompu ?
Je n'en sais rien, mon cher.
Et cette histoire d'accrochage sous l'tambot?
L, c'est plus clair. Un tambot, c'est
l'arrire de la quille d'un bateau. Je pense qu'il s'agit
d'une pave. Oui, ils doivent se servir du Neptune
pour se rendre prs d'un navire coul. Mais pourquoi?
Mystre. En attendant, voici le petit plan que je propose.
Tu as entendu ce qu'ils ont dit? Ils vont revenir
dans
une heure. Je vais leur rserver une petite
surprise...
Que veux-tu faire?
Ramener le bathyscaphe Puerto-Chico.
Hein ? Tu veux le piloter jusqu'au port ? - Oui.
Mais... Tu sauras? Tu peux le manuvrer ?
Je pense, oui. J'ai bien observ les
diffrentes oprations pendant la plonge laquelle j'ai
assist, et j'espre me les rappeler toutes.
Alors, je t'accompagne.
Non. Tu es bien gentil, Carlos, mais je prfre
tre seul risquer ma vie. Et puis, j'ai besoin de toi pour
un autre travail. C'est maintenant qu'il faut que tu alertes la
police.
Mais...

151

Rflchis. Si nous allions tous les deux


dans le Neptune, que se passerait-il? En ne le
trouvant plus
sa
place,
les
voleurs
souponneraient
l'existence d'un
danger
et
s'empresseraient de prendre la fuite. Tandis que si tu
prviens les policiers tout de suite, ils les cueilleront
dans une heure. Tu saisis?
Oui, je vois. Alors, c'est d'accord. J'y vais. Bonne
chance!
Sur une vigoureuse poigne de main, ils se sparrent.
Carlos remonta le sentier avec prcautions, pour s'assurer
que les plongeurs taient bien partis; Pepito endossa,
encore une fois, ses tubes d'oxygne, et se dirigea vers la
nappe noire de l'Ocan.

152

*
**
O est-il? Mille millions de tonnerres! A gauche? A
droite? Devant? Derrire?... On se croirait au fond d'un
tonneau de bitume cach dans l'oubliette d'un chteau... Et
ma lampe qui claire de moins en moins... Je ne peux
pourtant pas tourner en rond pendant des heures... Tant pis,
je vais remonter...
Pepito se propulsa vers la surface, mergea et respira
fond deux ou trois fois. Puis il s'orienta et comprit soudain
pourquoi il ne parvenait pas retrouver le Neptune : le
courant de la mare montante l'avait ramen vers la cte.
Bon, maintenant, je vois ce qu'il laut faire : nager audel de la ligne qui joint les deux caps. Et quand je nagerai
vers le bas, le mouvement de l'eau me ramnera au-dessus
du point d'ancrage. Allons-y... !
II nagea contre-courant en utilisant son tuba jusqu
l'endroit qu'il s'tait fix, puis entreprit une nouvelle
descente.
C'est alors qu'il se rendit compte quel point il tait
fatigu. La pratique de la plonge ne peut se faire dans de
bonnes conditions que si l'on possde un srieux
entranement. Or, quoique bon nageur, Pepito n'avait pas
l'habitude du scaphandre autonome. De plus, la pression
dans les bouteilles commenait baisser d'une manire
alarmante. Ses poumons devaient faire des efforts de plus
en plus grands pour aspirer l'air. Il tira sur le levier plac
dans son dos, qui libra la rserve. Il ne disposait plus
maintenant que de trois ou quatre minutes.

153

II se rendit compte que sa lampe lectrique ne lui


servait rien. Au contraire, elle le gnait pour reprer les
feux du Neptune- Avant de l'teindre, il regarda le cadran
de son profondimtre.
Moins 28 mtres! Tiens! Je suis plus bas que le
bathyscaphe... Alors, je ne le trouverai pas en regardant
sous moi...
Il redressa la tte, tourna ses yeux vers le haut. Rien.
Toujours le noir.
Et si le bathyscaphe n'tait plus l? Aprs tout, il
n'est peut-tre pas revenu? Les voleurs ont pu le laisser
plus au large... Dans ce cas...
Crac! Un choc brutal sur le front... le masque qui
s'arrache du visage, le tuyau d'air qui s'chappe...
Affol, Pepito ttonna autour de lui pour retrouver le
prcieux tube qui lui envoyait l'air et la vie. Il avala
involontairement une gorge d'eau sale, toussa, s'agrippa
dsesprment l'embout. A l'instant o il russissait le
remettre en bouche, il aperut un disque jaune, quelque
part. Il n'aurait pu dire quelle position ce disque occupait
dans l'espace sous-marin, et ne s'en soucia pas. Mais, il se
prcipita vers cette tache lumineuse, avec toute la vitesse
que lui permettaient ses dernires forces.
Ce disque, notre hros venait, en un clair, de le
reconnatre. C'tait l'ouverture infrieure du bathyscaphe,
celle qui donnait accs au puits, travers laquelle il tait
dj pass, lors de sa seconde visite. Il monta dans ce puits
comme un bouchon, mergea dans la lumire. Puis il rejeta
le tuyau, respira en tremblant d'puisement nerveux.

154

II se rendait compte qu'il venait de commettre une


folie. Plonger seul, de nuit, sans entranement, avec des
bouteilles moiti vides!...
Il restait agripp au rebord du puits, haletant,...
incapable de faire un geste. Plusieurs minutes lui furent
ncessaires pour qu'il retrouvt ses esprits.
Dans le bathyscaphe, le silence tait presque total. On
ne percevait qu'un lointain ronronnement, provenant sans
doute d'un transformateur.
Pepito se hissa hors de la cuve, dtacha sa ceinture
plombe et se dbarrassa du scaphandre. Il dverrouilla le
panneau circulaire qui permettait de sortir du puits et se
glissa dans la chambre de plonge, qui tait galement
claire. Il ouvrit alors la porte du poste de pilotage. L,
c'tait l'obscurit. Il repra le carr phosphorescent de
l'interrupteur, appuya. Le plafonnier diffusa dans l'habitacle
sa lumire orange.
Pepe prit sur une tablette la liste des manuvres et
commena la lire haute voix, en appuyant sur les
boutons et en tirant sur les leviers correspondants. Il
agissait lentement, mthodiquement, pour viter toute
erreur. Il s'assura que les pressions taient normales
partout, que les ampremtres fonctionnaient, que les
sondeurs taient branchs. Puis il appuya sur le disjoncteur
qui commandait les projecteurs. A travers le hublot, il vit la
mer s'illuminer.
Bon, tout a l'air correct. Je vais pouvoir y aller.
Il s'allongea plat ventre sur le sige du pilote, tira sur
le manche pour mettre les moteurs en position monte

155

et appuya sur la commande de mise en route. Un


ronflement sourd s'leva, accompagn de vibrations, en
mme temps que les aiguilles des compte-tours pivotaient.
Pepito fixa son regard sur le cadran du profondimtre. Il
tait sur le nombre 26. Un moment s'coula, pendant lequel
le rgime des propulseurs s'accrut. Les yeux du garon ne
quittaient pas la grande aiguille, qui restait immobile.
Il balbutia :
Mais... que se passe-t-il?... Je suis toujours la
mme profondeur! Ou l'appareil est dtraqu? Le
bathyscaphe ne veut pas remonter !
Il y eut un claquement sec, et une voix dit
ironiquement :
Si vous voulez que nous remontions, il faut d'abord
larguer l'amarre qui nous maintient au fond...

156

CHAPITRE XIII
CAPTURS
venait d'entrer dans le poste de pilotage.
Grand, maigre. Il tait vtu d'un costume de plongeur
en caoutchouc noir et tenait la main une arbalte de pche
sous-marine.
Pepito le reconnut aussitt. C'tait l'Espagnol qu'il
avait dj vu, lors de sa visite du bathyscaphe et il s'en
souvenait maintenant qui avait accompagn le seor
Metreque au garage.
Mon ami, dit-il en ricanant, vous avez oubli
d'appuyer sur ce petit levier rouge, votre droite. Il
commande l'ouverture d'un crochet dans lequel est passe
UN HOMME

157

l'amarre. Elle-mme est attache un vieux bateau de


pche bourr de plomb, que nous avons envoy par le fond.
Non, ne touche pas ce levier! Et arrtez les moteurs.
Nous ne sommes pas prs de remonter la surface...
Pepito obit et se mit debout. L'homme l'observa
pendant un moment, sans rien dire, puis il demanda :
Ne vous ai-je pas dj vu? Il me semble que vous
tiez parmi les journalistes qui sont venus ici... Oui, c'est
cela. Eh bien, expliquez-moi donc ce qui me vaut l'honneur
de votre visite? Le got des voyages sous-marins sans
doute? Ou l'amour des poissons? A moins que ce ne soit la
curiosit pure ?
Pepe conserva son sang-froid. Il rpondit
tranquillement :
Je suis venu pour ramener le Neptune PuertoChico.
L'inconnu sourit.
Tiens! Pas possible? Et qui vous a charg de ce petit
travail ?
Personne. Je suis en train de faire un reportage sur
la disparition du Neptune, et je complterai mon article en
expliquant comment je l'ai retrouv.
Voil qui est fort intressant... Je ne doute pas que
cet article ne passionne tous les lecteurs d'Espagne et du
Nouveau Monde... Si je consens ce qu'il paraisse...
Abandonnant soudain son ton ironique, l'inconnu cria :
Assez plaisant! Qui t'a rvl l'endroit o nous
sommes? Comment as-tu fait pour venir? Que sais-tu de
nos projets ?

158

Pepe ne se troubla pas. Il rpondit du tac au tac : Qui


m'a indiqu la position du Neptune? Personne. Je l'ai
trouve moi-mme. J'ai devin que le camion de plomb de
seor Metreque avait un rapport direct avec l'ancrage du
bathyscaphe. Je l'ai suivi la trace jusqu' la petite plage,
et j'ai vu quel endroit vos complices plongeaient. Quant
vos projets,... je crois en avoir devin une partie.
Vraiment? Et de quoi s'agit-il?
Vous avez vol le bathyscaphe pour pouvoir
effectuer certains travaux sur une pave. D'aprs les
quelques mots que vous avez changs avec le seor
Metreque dans un garage, je suppose qu'il s'agit du cargo
grec Simon Diodokis; il a coul non loin d'ici, au large du
phare. Il y a un moment, vos complices ont embarqu dans
le
bathyscaphe
des
caisses
qui
contiennent
vraisemblablement un explosif. Vous avez essay de faire
sauter la coque du cargo, mais une fausse manuvre a
arrach le fil lectrique qui devait servir la mise feu.
Cependant, vous n'abandonnez pas, car vos hommes sont
alls chercher un autre fil, ou des dtonateurs...
L'homme mit un petit sifflement d'admiration.
Bravo! jeune homme... Tous mes compliments! Ma
foi, on croirait que tu fais partie de notre organisation. Astu devin galement ce que contient la cale du Simon
Diodokis?
Quelque marchandise de valeur ?
Oui, des armes. Des caisses d'armes automatiques,
rendues parfaitement tanches grce des feuilles de
plastique qui les protgent de la corrosion. Mme aprs un
sjour de plusieurs mois dans l'eau de mer, les mitraillettes

159

Vous avez essay de faire sauter la coque du cargo...

160

seront en excellent tat. Veux-tu savoir pourquoi j'ai


besoin de ce matriel? Je vais te le dire. D'ailleurs, au point
o tu en es, il n'y a pas d'objection ce que je te mette au
courant, ha! ha!
Pepito sentait la menace contenue dans ces mots. Il
aurait tent de se jeter sur le bandit, si la dangereuse
arbalte ne l'avait retenu. En un dixime de seconde, il et
t transperc par le harpon d'acier. Il se contint et couta
la confrence que l'homme s'apprtait faire, avec le
contentement d'un orateur qui bnficie d'un auditoire
attentif.
Je vais te dire pourquoi j'ai besoin de ces armes.
Mais tout d'abord, une question. Sais-tu qui tait Juanin ?
Oui. Un hors-la-loi qui ranonnait autrefois les
voyageurs de la cte cantabrique.
C'est exact. Eh bien, sache que j'ai entrepris de
ressusciter Juanin. Ou plus exactement de renouer avec la
vieille tradition des brigands de grand chemin. Moi, Juan
Percebes, je me considre comme l'hritier de
Juanin,
comme son successeur. Voici quel est le
programme que je me suis fix. Tout d'abord, attaquer les
voitures des touristes qui circulent tout le long de la cte
nord, entre Saint-Sbastien et La Corogne. Une seule
route, de nombreuses voitures : travail facile. Puis, tendre
mes activits au reste de la province : enlvements,
ranons, pillage systmatique. Comme je prvois que la
police me fera quelques difficults, j'ai pass commande
d'un armement lger dont la facture a t rgle par le
seor Metreque qui partagera les bnfices avec moi. Les
armes sont au fond de l'eau par suite du naufrage du cargo,

161

mais ce n'est l qu'un petit contretemps. Ds que nous


les aurons rcupres, nous nous mettrons l'uvre.
Il me semble, observa Pepito, qu'il et t plus
simple d'en commander d'autres, plutt que de chercher
les rcuprer...
C'est aussi mon avis. Mais le seor Metreque ne
veut pas gaspiller son argent. Il a dj pay ces armes et ne
tient pas du tout faire de nouvelles dpenses. Et puisque
le bathyscaphe est un appareil spcialement conu pour
effectuer ce genre de travail, autant s'en servir, n'estce pas? Ds que mes hommes seront de retour avec
un nouveau cble lectrique, nous ouvrirons une brche
dans la coque et nous tirerons les caisses au moyen de
pinces articules.
Juan Percebes regarda sa montre.
Ils ne vont pas tarder. Ils devraient mme tre dj
l.
Oui. Vos amis ont du retard.
Parce que leur canot doit lutter contre la mare
montante. Il n'est pas facile de pagayer contre le
courant.
Surtout quand on a des menottes aux poignets ,
dit Pepe.
Le bandit sursauta.
Comment? Que dis-tu?
Pepe eut un petit rire.
Je dis qu'il est malais de pagayer quand on a les
mains attaches, et qu'en plus, on se trouve entre les quatre
murs d'une prison.
Quoi? Tu es fou! Qu'est-ce que cela signifie? Mes
amis vont venir... dans un instant.
162

Ppita plongea sur l'arme qu'il carta d'un coup de manchette.

163

Le garon haussa les paules. Il dit tranquillement :


Mais non. Je vous rpte qu' cette heure-ci ils sont
en tat d'arrestation. Avant de plonger, j'ai charg un ami
d'alerter la police. Vos petits camarades se sont fait coincer
quand ils ont voulu rembarquer. Votre affaire est l'eau,
c'est le cas de le dire. Vous pouvez renoncer jouer les
Mandrin d'oprette.
Juan Percebes plit. Les traits contracts par une rage
intense, il profra :
Petite canaille! A cause de toi je vais tre contraint
d'abandonner mes projets grandioses ! Tu vas me payer
a!
Il braqua l'arbalte vers la poitrine de Pepe qui pointa
un index vers le plafond en disant :
Regardez!
Une seconde, Juan Percebes leva les yeux. Pepito
plongea sur l'arme qu'il carta d'un coup de manchette. La
flche partit en faisant clac! et frappa le tableau de bord.
L'homme poussa un juron et abattit son poing sur la tempe
de Pepito qui sombra dans un trou noir...
*
**
Carlos avait remont le sentier escarp en se courbant,
en marchant presque quatre pattes, comme un Sioux sur
la piste des Visages Ples. Prcautions inutiles, car lorsqu'il
parvint sur le chemin empierr, un bruit de voiture lui
indiqua que les hommes-grenouilles s'loignaient dj.
Sans perdre de temps, il dtacha la remorque du
vlomoteur, et s'lana son tour en direction de
Santander. En sept ou huit minutes, il
164

atteignit la Plaza de las Brisas, entre les deux plages


du Sardinero, o se trouvait le commissariat de police. La
permanence de nuit se trouvait assure par deux hommes
en pantalon noir et veste blanche. Les policiers taient
lancs dans une grande discussion, pour dterminer si
Barcelone allait se qualifier dans les huitimes de finale.
Carlos dbita toute allure, en style tlgraphique :
Bathyscaphe retrouv... prs de Soto... une petite
plage... bandits en scaphandre autonome... sont partis vers
la ville... vont revenir... mon copain est dans le Neptune...
vite!... arrtez tout le monde...
Le brigadier Fernandez leva la main.
Du calme, du calme! Parlez plus lentement, s'il vous
plat!... Voyons, vous dites que?...
Carlos rpta ses paroles sur un ton plus pos. Les
deux hommes rflchirent un moment, puis le brigadier
Fernandez se tourna vers son collgue.
Eh bien, gendarme Rodriguez, qu'en pensez-vous ?
Le gendarme Rodriguez rflchit son tour et dclara
nettement :
Brigadier Fernandez, je pense qu'il faut faire un
rapport nos chefs !
Cette proposition ayant t adopte, le brigadier
dcrocha le tlphone et appela ses suprieurs. Cinq
minutes aprs, tous les services officiels de la ville taient
en bullition. Les vedettes de la douane, de la police
ctire se mirent en mouvement; la Guardia Civil dpcha
ses gendarmes; la police municipale envoya des voitures et
des agents motocyclistes; les pompiers furent, appels la
rescousse, ainsi que les autorits portuaires.

165

C'est une vritable arme qui fut guide par Carlos


jusqu' la plage. Les trois hommes-grenouilles taient l,
fort occups dmler leur cble lectrique dans lequel ils
s'taient malencontreusement emptrs. Il ne fut mme pas
ncessaire de les attacher pour les emmener en voiture
cellulaire.
Carlos s'embarqua alors sur une vedette rapide qui
venait d'accoster. Il indiqua la position o le bathyscaphe
avait t ancr, et prcisa :
Mon ami Pepito a dit qu'il allait le diriger sur PuertoChico. Mais je ne sais pas s'il va y arriver. Il faudrait
clairer la mer pour l'aider.
L'ide tait bonne. Les projecteurs des vedettes furent
allums et braqus sur les vagues. On entrevit alors un
mince sillage et une tte noire qui mergeait. Carlos s'cria:
Le voil! C'est Pepito! Il est sorti du Neptune! Une
vedette fona vers le plongeur qui fut tir hors de l'eau.
Une lampe claira son visage.
Ce n'tait pas Pepito, mais un homme qui profra :
Vous m'avez pris! Trs bien... Mais je me suis veng
de celui qui a fait chouer mes plans... Ha! ha! Il n'est pas
prs de revoir le soleil, celui-l!
Effar, Carlos demanda :
Qu'avez-vous fait Pepito ?
Le bandit ricana :
Rassure-toi! Ton ami se porte comme un charme.
Seulement, je l'ai enferm dans le poste de pilotage... par
inadvertance. Et tout fait par distraction, j'ai ouvert le
robinet de prise d'eau qui se trouve dans le laboratoire.

166

Hein ? Et alors ?
Alors? Je crois bien que le Neptune est en train de
se remplir... par un hasard inexplicable... Ha! ha!
*
**
Pepito n'aurait pu dire pendant combien de temps il
tait rest inconscient. Ses oreilles bourdonnaient; le sang
battait contre sa tempe avec des lancements douloureux.
Le vertige faisait tourner devant ses yeux les parois de
l'habitacle.
Il se mit pniblement genoux, se trana jusqu'au
matelas caoutchout, s'allongea et respira profondment,
pour reprendre ses sens. Au bout de quelques minutes, il se
sentit mieux. Il allait pouvoir entreprendre de

167

ramener le bathyscaphe sa base. Mais il fallait


s'assurer que Juan Percebes n'allait pas nouveau
l'assommer.
Pepito chercha autour de lui quelque objet qui pt lui
servir d'arme, et trouva ce qu'il fallait.
Voil qui fera l'affaire. Et si c'est ncessaire, je
cognerai le premier.
Il dcrocha un extincteur tubulaire qui constituait une
excellente massue, posa la main sur la poigne de la porte
et tourna. Ou plutt, essaya de tourner.
Il secoua la poigne, pesa de toutes ses forces. Elle ne
bougea pas.
Caramba! Ce bandit l'a bloque... Me voil enferm!

Il frappa sur la poigne au moyen de l'extincteur, mais


elle tait faite d'un mtal chrom extrmement robuste, et
ne remua pas d'un millimtre. Il remit l'extincteur en place
et haussa les paules.
Bah! Aprs tout, cela n'a pas une grande importance.
Quand je serai la surface, on m'ouvrira de l'extrieur.
Reprenons nos manuvres.
Il s'allongea plat ventre, appuya sur le levier que lui
avait indiqu Juan Percebes. Un dclic se produisit et une
petite lampe bleue s'alluma devant une plaquette
indiquant : CROCHET OUVERT. Pepito enclencha les moteurs
lectriques et vit avec soulagement travers le hublot, un
petit groupe de poissons qui disparaissaient vers le bas.
L'engin remontait.
Soudain, ravi par l'aventure qu'il tait en train de
vivre, notre hros oublia la douleur de sa tempe. Il avait le
privilge incroyable de piloter le bathyscaphe d'or, l'orgueil
168

de la marine scientifique franaise. Tout seul aux


commandes, il pouvait en faire ce qu'il voulait. Monter ou
descendre, avancer, reculer, ou tourner sur place. Enivr
par sa puissance, il poussa le manche en avant et augmenta
le rgime des moteurs. Docilement, les propulseurs
basculrent et crachrent leurs colonnes d'eau vers l'arrire.
Le Neptune bondit en sens inverse. Devant le disque vert
clair du hublot, des milliers de petites particules
s'approchaient, puis s'cartaient a toute vitesse pour laisser
le passage au monstre d'aluminium dont la coque vibrait
sourdement.
Au bout de cinq minutes, Pepito fit un effort pour
matriser son ivresse.
Allons, j'ai assez jou. Si le commandant Croisic
savait que je me promne dans son bathyscaphe!...
Remontons.
Progressivement, il tira sur le manche. Le vhicule
sous-marin obit docilement. Il redressa sa proue.
C'est alors que la sonnerie retentit.
Une sonnerie inattendue, aigu, persistante, qui affola
Pepito. Sur le tableau de bord, une lampe rouge clignotait.
Des lettres blanches lumineuses annonaient : VOIE D'EAU.
A ct de la lampe, une autre indication :
LABORATOIRE.
Pepito sentit des gouttes de sueur envahir son dos.
Une voie d'eau l'arrire, dans le laboratoire... Je
dois remonter le plus vite possible! . Il allait faire basculer
les moteurs la verticale, quand il y eut un crpitement
bizarre. La lumire du plafonnier baissa, puis s'teignit. Le
ronflement des moteurs ralentit, cessa. Il n'y eut plus que
du noir, partout, et du silence.
169

Le garon regardait autour de lui, angoiss, ne


pouvant croire qu'il avait provoqu la panne par une fausse
manuvre... Une voie d'eau l'arrire? Il n'avait senti
aucun choc... Alors?... Une malfaon dans la
construction?... Un sabotage?
Il pensa alors Juan Percebes. Eh oui, parbleu! C'tait
lui! Avant de quitter le Neptune, il avait dmoli quelque
organe, il avait... le robinet!
Ce fut immdiat. La chose s'imposait par son
vidence. Au cours de sa visite, le bandit avait entendu les
explications donnes par le lieutenant franais : on pouvait
faire sombrer le bathyscaphe en laissant l'eau pntrer
l'intrieur. Il suffisait d'ouvrir le robinet! Et pendant que
Pepito, inconscient du terrible danger, s'amusait
manuvrer, l'eau de mer emplissait le compartiment
arrire, noyait les connexions lectriques, alourdissait
l'engin !
Un coup d'il au profondimtre confirma l'effroyable
situation. La grande aiguille phosphorescente tournait,
lentement, inexorablement, marquant la chute verticale du
bathyscaphe : moins 52 mtres,... moins 53,... moins 54...
Hagard, Pepito balbutia :
Je descends... Je descends... Que faire? Seigneur,
que faut-il faire pour arrter a?...
II manipula les commandes, au hasard, affol, poussa,
tira le manche, appuya sur les leviers qu'il trouvait en
ttonnant. L'aiguille du profondimtre continuait de
tourner... Moins 80 mtres,... moins 90... La descente
s'acclrait de seconde en seconde... Moins 100,... moins
120,... moins 150 mtres!

170

Le bathyscaphe oscilla soudain, se balana.


Le fond! Je suis au fond,... ... 180 mtres de
profondeur !...
Crisp sur le manche, Pepito vit avec terreur l'aiguille
continuer sa course folle. Non, le bathyscaphe n'tait pas au
fond! Il continuait de descendre, plus bas, toujours plus
bas...

171

CHAPITRE XIV
LE TRIOMPHE DE PEPITO
C'EST UN BRUIT

de voix qui tira Pepito de sa torpeur.


La voix de Carlos, qui criait : Par ici,... clairez-moi,
s'il vous plat... Ah! le panneau est bloqu par des
courroies,... voulez-vous me donner un coup de main ?
Pepito se redressa sur ses avant-bras. Quoi? Carlos
tait l, 3 000 mtres sous la surface de l'Ocan?
Je rve!... Je rve, ou je suis mort... Non, je ne suis
pas mort, mais c'est un cauchemar. Je vais me rveiller et
me retrouver dans mon lit...
Mais la voix de Carlos se mlait celle d'un homme

172

qui, en juger par son accent, devait tre un Franais.


Il y eut des cliquetis, quelques chocs, puis la porte s'ouvrit.
Une lampe lectrique s'alluma, clairant l'intrieur de
l'habitacle.
Carlos se prcipita vers Pepito, lui donna une cordiale
claque dans le dos et s'cria joyeusement :
Hol, Pepe! Comment a va? Nous tions en train de
nous demander si tu avais l'intention de traverser
l'Atlantique en plonge... Mais qu'est-ce que tu as? Tu es
blanc comme un drap de lit...
L'officier qui accompagnait Carlos dit : Attendez
une seconde! et tira de sa poche un flacon de cognac dont
il fit avaler une bonne dose notre hros. Pepito s'trangla
moiti, toussa, but une nouvelle gorge. Pendant ce
temps, des officiers, des policiers envahissaient le
bathyscaphe. Ils s'cartrent pour laisser le passage un
homme mince, au regard aigu, qui saisit Pepito par le bras
et le regarda sans poser de question, mais avec anxit.
C'tait le commandant Croisic.
Pepito passa une main sur son front et dit :
Je dois avoir l'air un peu ahuri, commandant...
Excusez-moi... Je croyais que le Neptune tait au fond de la
mer... Regardez, l'aiguille indique une profondeur de 3 000
mtres...
Le commandant s'approcha du tableau de bord,
examina le cadran, puis allongea la main et retira de
l'appareil une longue tige d'acier qui l'avait transperc. Il
sourit et dit :
Mais voyons! Nous sommes la surface! Comment
voulez-vous que le profondimtre fonctionne correctement
avec ceci l'intrieur de son mcanisme?
Il est
173

compltement dtraqu! Nous allons tre obligs de l


remplacer par un neuf!
Le commandant tenait la main la flche tire par
l'arbalte de Juan Percebes.
Pepito poussa un soupir de soulagement. Il dit :
Vous n'imaginez pas la peur que j'ai eue! Quand les
lumires se sont teintes et que j'ai vu cette aiguille
descendre comme une folle...
Vous n'aviez pas vous inquiter. Lorsque
le court-circuit
s'est
produit,
le Neptune
s'est
trouv allg de trois tonnes de lest, ce qui compensait
trs largement les quelques litres d'eau qui avaient pntr
dans le laboratoire...
Ah ! Vous tes dj au courant ?
Oui. Juan Percebes a avou qu'il avait ouvert le
robinet.
Le commandant se tourna vers le lieutenant Pierre
Dupont, et ajouta :
J'ai bien envie de le supprimer, ce fameux robinet.
Qu'en pensez-vous ?
Oui, commandant.
Nous inventerons un
autre systme pour faire des prlvements d'eau. Cela
vitera d'effrayer... les futurs passagers!
Ils sortirent du bathyscaphe, montrent sur une vedette
qui prit la direction du port. A l'est, une merveilleuse lueur
ros annonait le lever du soleil. Pepito s'accouda au
bastingage, posa son menton sur ses poings et contempla
les nuages lgers qui flottaient sur un ciel mauve, presque
bleu dj. Carlos lui demanda :
A quoi penses-tu? Tu as l'air rveur...

174

Un instant s'coula. Pepe, un demi-sourire sur les


lvres, tourna le visage vers son ami et murmura :
Quand on a failli se noyer au fond de l'Atlantique, tu
ne peux pas t'imaginer comme il est agrable de retrouver
la surface,... comme il fait bon vivre...
*
**
Pepito fut le hros du jour.
Un jour particulirement charg. A l'aube, il fut reu
par le chef de la police municipale, puis par le commandant
de la marine militaire, et par le gouverneur civil qui mit
sa disposition une table et lui fournit une rame de papier
pour crire son reportage, ce qu'il fit en toute hte. Une
voiture le conduisit jusqu'aux bureaux du Diano
Santandenno o le rdacteur en chef le reut en lui
adressant de vives flicitations.
Il put, ensuite, prendre quelques heures de repos.
Mais, ds neuf heures, il tait sur pied, avalait
promptement un grand bol de caf noir et se prcipitait au
kiosque journaux.
Un frmissement de joie le parcourut. Son papier tait
en premire page, sous un titre norme qui s'talait sur cinq
colonnes :
LE BATHYSCAPHE D'OR EST RETROUV
Un jeune mcanicien de Santander dcouvre l'endroit
o tait dissimul le Neptune et fait arrter une bande de
malfaiteurs qui s'apprtaient piller la province.
Deux photos, parmi celles qu'il avait prises,
montraient le poste de pilotage et le laboratoire. Pas une
175

Ligne de l'article ne manquait. Il y avait tout : ses


dductions au sujet du camion de plomb, sa premire
plonge au cours de laquelle il avait repr le Neptune ; sa
seconde plonge, son duel avec Juan Percebes, l'incident de
la voie d'eau, la panne de lumire. Et, la fin de l'article,
cette signature, ce nom si attendu : le sien : JOS VASQUEZ.
Une petite note, ajoute par la rdaction, indiquait que
Juan Percebes et Metreque se trouvaient sous les verrous.
Le premier, qui se faisait passer pour un attach naval,
tait, en fait, une espce d'aventurier. Le second, sous le
couvert d'une firme industrielle, se livrait divers trafics
illgaux.
Pepito relut l'article une fois, puis encore une, jusqu'
le savoir peu prs par cur.
A dix heures, une rception fut donne en son honneur
au Club maritime. Le gouverneur lui fit savoir que le
ministre de la Marine lui offrait une bourse d'tudes qui
allait lui permettre de suivre les cours de l'cole nationale
de journalisme. Et le commandant Croisic l'invita
officiellement venir en France, pour visiter le Centre
d'tudes sous-marines o il pourrait voir le nouveau
bathyscaphe qui allait succder au Neptune. Le tout sous
les flashes des reporters, y compris ceux du Diario
Santandenno.
Dans la soire, le garon trouva le temps de runir ses
amis la Bodega Montanesa, pour croquer des olives aux
anchois, arroses de cidre champagnis. Il y avait l
Carlos, Paco, le mcanicien Anselmq, le peintre Manuel et
le jeune gourmand Angelito. La gent fminine tait
reprsente par Maria-Flor et sa sur Antonita qui se
querellaient, comme toujours, au sujet
176

de la couleur d'un ruban ou de la pointure d'un


escarpin. Il y avait aussi Pili, qui dvorait son hros du
regard. On bavarda, on rit, on raconta mille plaisanteries.
Cette atmosphre de fte fut soudain interrompue par
l'arrive de Luis. Le jeune pommad se dirigeait vers le
comptoir pour s'y faire servir une consommation, lorsque
ses yeux se tournrent vers le groupe. Il plit, balbutia
quelque chose,1 puis fit demi-tour et sortit prcipitamment.
Pepito demanda :
Eh bien, qu'est-ce qu'il lui prend? Je lui aurais offert
un verre... Je ne suis pas rancunier!
Il n'est pas trs fier, dit Paco, il n'ose plus se montrer.
Pourquoi?
Comment? Tu n'es donc pas au courant? Son
fameux oncle dont il parle tout le temps, l'attach naval,...
c'est Juan Percebes!

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PILOGUE
CE NOUVEAU bathyscaphe s'appellera Pluton, je
crois, ou Platon?
Triton, monsieur le directeur.
Ah? Triton... Parfait. Donc, je puis compter sur toi
pour avoir un reportage complet, avec photos ?
Oui, monsieur le directeur.
Trs bien. Tche de trouver quelques_ ? anecdotes
pittoresques, qui puissent amuser nos lecteurs. L'idal serait
que ce prototype disparaisse, comme le Neptune. Cela te
ferait de la bonne copie. Mais, je crains que cela ne se
produise pas une seconde fois. Enfin, on peut toujours esprer
quelque incendie... Un incendie ?
Le directeur sourit :

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Je disais cela pour plaisanter, mon cher Pepito. Quand


pars-tu?
Demain matin.
Alors, il ne me reste plus qu' te souhaiter bonne
chance. Et reviens vite. L'cole du journalisme t'attend.
Pepito serra la main du directeur et sortit des bureaux du
Diario Santanderino. Sur le trottoir, il se retourna et leva les
yeux. L'enseigne lumineuse s'allumait et s'teignait, pour lui
lancer des clins d'il amicaux.

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Imprim en France par Brodard-Taupin, Imprimeur-Relieur. Coulommiers-Paris.


64672-20.09-2689-01. Dpt lgal : n 4762, 3e trim. 1966.

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