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El cncer

Cncer es un trmino que se usa para


enfermedades en las que clulas anormales se
dividen sin control y pueden invadir otros
tejidos. Las clulas cancerosas pueden
diseminarse a otras partes del cuerpo por el
sistema sanguneo y por el sistema linftico.
El cncer no es solo una enfermedad sino
muchas enfermedades. Hay ms de 100
diferentes tipos de cncer. La mayora de los
cnceres toman el nombre del rgano o de las
clulas en donde empiezan; por ejemplo, el
cncer que empieza en el colon se llama cncer
de colon; el cncer que empieza en las clulas
basales de la piel se llama carcinoma de clulas
basales.
Los tipos de cncer se pueden agrupar en
categoras ms amplias. Las categoras
principales de cncer son:

Carcinoma: cncer que empieza en la piel o


en tejidos que revisten o cubren los rganos
internos. Hay varios subtipos de carcinoma,
entre ellos, el adenocarcinoma, el carcinoma
de clulas basales, el carcinoma de clulas
escamosas y el carcinoma de clulas de
transicin.
Sarcoma: cncer que empieza en hueso, en
cartlago, grasa, msculo, vasos sanguneos u
otro tejido conjuntivo o de sostn.
Leucemia: cncer que empieza en el tejido en
el que se forma la sangre, como la mdula
sea, y causa que se produzcan grandes

cantidades de clulas sanguneas anormales y


que entren en la sangre.

Linfoma y mieloma: cnceres que empiezan


en las clulas del sistema inmunitario.

Cnceres del sistema nervioso central:


cnceres que empiezan en los tejidos del
cerebro y de la mdula espinal.
(Para
definiciones
de
otros
trminos
relacionados con el cncer, vea el Diccionario
de cncer del Instituto Nacional del Cncer).

lo cual produce mutaciones (cambios) que


afectan el crecimiento y la divisin normales de
las clulas. Cuando esto sucede, las clulas no
mueren cuando deberan morir y clulas nuevas
se forman cuando el cuerpo no las necesita. Las
clulas que sobran forman una masa de tejido
que es lo que se llama tumor.
No todos los tumores son cancerosos; puede
haber tumores benignos y tumores malignos.

Los
tumores
benignos
no
son
cancerosos. Pueden extirparse y, en la
mayora de los casos, no vuelven a aparecer.
Las clulas de los tumores benignos no se
diseminan a otras partes del cuerpo.

Los tumores malignos son cancerosos.


Las clulas de estos tumores pueden invadir
tejidos cercanos y diseminarse a otras partes
del cuerpo. Cuando el cncer se disemina de
una parte del cuerpo a otra, esto se llama
metstasis.

Para consultar un tipo especfico de cncer,


visite Cnceres de la A a la Z o la lista de tipos
de Cncer segun su ubicacin en el cuerpo.
Origen del cncer
Todos los cnceres empiezan en las clulas,
unidades bsicas de vida del cuerpo. Para
entender lo que es el cncer, ayuda saber lo que
sucede cuando las clulas normales se hacen
cancerosas.
El cuerpo est formado de muchos tipos de
clulas. Estas clulas crecen y se dividen en una
forma controlada para producir ms clulas
segn sean necesarias para mantener sano el
cuerpo. Cuando las clulas envejecen o se
daan, mueren y son reemplazadas por clulas
nuevas.
Sin embargo, algunas veces este proceso
ordenado se descontrola. El material gentico
(ADN) de una clula puede daarse o alterarse,

Algunos cnceres no forman tumores. Por


ejemplo, la leucemia es un cncer de la mdula
sea y de la sangre.
El cncer es una enfermedad provocada por
un grupo de clulas que se multiplican sin
control y de manera autnoma, invadiendo
localmente y a distancia otros tejidos. En
general, tiende a llevar a la muerte a la persona
afectada, si no se trata adecuadamente. Se

conocen ms de 200 tipos diferentes de cncer,

se realiza tratamiento.3 Los tumores benignos

del ADN, al no corregirse los errores que se

los

pueden recurrir localmente en ciertos casos,

producen durante dicho

pero no suelen dar metstasis a distancia ni

son heredadas y, por consiguiente, se presentan

matar al portador, con algunas excepciones. Las

en todas las clulas desde el nacimiento y

clulas normales al entrar en contacto con las

originan mayor probabilidad de que se presente

clulas vecinas inhiben su multiplicacin, pero

la enfermedad. Existen complejas interacciones

las clulas malignas no tienen este freno. La

entre el material gentico y los carcingenos, un

mayora de los cnceres forman tumores

motivo

slidos,

desarrollan cncer despus de la exposicin a

ms

comunes

son

los

de piel, pulmn, mama ycolorrectal.1


La malignidad del cncer es variable, segn la
agresividad

de

sus

clulas

dems

caractersticas biolgicas de cada tipo tumoral.


En general, el comportamiento de las clulas
cancerosas se caracteriza por carecer del control
reproductivo que requiere su funcin original,
perdiendo sus caractersticas primitivas y

pero

algunos

no,

por

ejemplo

la leucemia.4

por

el

que

proceso, o

algunos

bien

individuos

carcingenos y otros no. Nuevos aspectos de


la gentica del cncer, como la metilacindel

adquiriendo otras que no les corresponden,

El cncer puede afectar a personas de todas las

como la capacidad de invadir de forma

edades, incluso a fetos, pero el riesgo de sufrir

progresiva

rganos

los ms comunes se incrementa con la edad. El

prximos, o incluso diseminndose a distancia

cncer causa cerca del 13 % de todas las

(metstasis), con crecimiento y divisin ms

muertes.

all de los lmites normales del rgano al que

Americana del Cncer, 7,6 millones de personas

clulas

pertenecan

murieron por esta enfermedad en el mundo

una mutacin puntual, translocacin,

durante el ao 2007.5

amplificacin, delecin, y ganancia o prdida de

por

distintas

primitivamente,

vas

diseminndose

por el organismo fundamentalmente a travs


del sistema linftico o el sistema circulatorio, y
ocasionando

el

crecimiento

de

nuevos tumores en otras partes del cuerpo


alejadas de la localizacin original.2

De

acuerdo

con

la Sociedad

El proceso por el cual se produce el cncer


(carcinognesis) es causado por anormalidades
en el material gentico de las clulas. Estas
anormalidades pueden ser provocadas por

Las diferencias entre tumores benignos y

distintos

agentes carcingenos,

malignos consisten en que los primeros son de

la radiacin ionizante, ultravioleta, productos

crecimiento lento, no se propagan a otros

qumicos procedentes de la industria, del humo

tejidos y rara vezrecidivan tras ser extirpados,

del tabaco y de la contaminacin en general, o

mientras que los segundos son de crecimiento

de agentes

rpido, se propagan a otros tejidos, recidivan

papiloma humano o el virus de la hepatitis

con frecuencia tras ser extirpados y provocan la

B.2 Otras anormalidades genticas cancergenas

muerte en un periodo variable de tiempo, si no

son adquiridas durante la replicacin normal

infecciosos

como

como

el virus

del

ADN y los microARNs, estn siendo estudiados


como importantes factores a tener en cuenta
por su implicacin.6
Las anormalidades genticas encontradas en las
cancerosas

pueden

consistir

en

uncromosoma completo. Existen genes que son


ms susceptibles a sufrir mutaciones que
desencadenen cncer. Esos genes, cuando estn
en su estado normal, se llamanprotooncogenes,
y

cuando

estn

llaman

oncogenes.7

Lo que esos genes codifican

suelen

ser

receptores

mutados
de

factores

se
de

crecimiento, de manera que la mutacin


gentica hace que los receptores producidos
estn permanentemente activados, o bien
codifican los factores de crecimiento en s, y la
mutacin puede hacer que se produzcan
factores de crecimiento en exceso y sin control.7

Causas y factores de riesgo del cncer

Carcingenos ocupacionales: dependen de la


profesin y sus riesgos asociados. Tienen
un riesgo atribuible 4%.

La mayora de los cnceres son el resultado de


la exposicin a agentes ambientales, que son los
responsables de las mutaciones en los genes
que controlan el crecimiento celular. Sin
embargo, no todos los individuos responden
igual: a una exposicin dada, una persona
puede ser ms susceptible al cncer que otra.

Sntomas del cncer

As pues, el desarrollo de un tumor maligno


requiere complejas interacciones entre factores
exgenos y endgenos que, tambin, pueden
producir alteraciones genticas.
Se denominan carcingenos a los agentes
exgenos
que
causan
mutaciones
en
determinados genes. Algunos ejemplos seran:
Carcingenos segn el estilo de
vida: riesgo atribuible 45%. Dentro de este
grupo se incluyen el humo del tabaco (cncer
de: pulmn, laringe, cavidad bucal, esfago,
rin, vejiga y pncreas); mascar tabaco
(cavidad
bucal); alcohol (cavidad
bucal,
esfago, laringe, hgado); factores dietticos
(colon, mama, endometrio, estmago). Dentro
de la dieta tambin existen algunas sustancias
que se han relacionado con un efecto protector
frente
al
cncer
(fibras, aceite
de
oliva, vitaminas
C
y
E...). Factores
reproductivos (mama, endometrio, ovario).
Radiaciones: riesgo atribuible 5%. Entre
ellos, el radn (cncer de pulmn) o la
radiacin solar (melanoma).
Carcingenos biolgicos: riesgo atribuible
4%. Los agentes infecciosos ms claramente
asociados a cnceres humanos son: la
infeccin crnica por virus de las hepatitis B y
C con el hepatocarcinoma; el virus del
papiloma humano con el cncer de cuello
uterino; el virus Epstein-Barr y el Linfoma de
BurKitt
con
el
carcinoma
de
nasofaringe; helicobacter pylori con el cncer
gstrico.

disminucin
de
los
sntomas,
y
el
mantenimiento de la calidad de vida. Estos
objetivos se alcanzan con un manejo
multidisciplinar
entre
los
distintos
profesionales que intervienen en el diagnstico
y el tratamiento del cncer.
Las terapias empleadas para el tratamiento del
cncer pueden pertenecer a cinco grandes
familias:

Las principales manifestaciones del cncer se


relacionan con la localizacin y tamao del
tumor, y con el grado de afectacin de los
rganos que pueden dar lugar a sntomas. A
continuacin se exponen los sntomas del
cncer ms frecuentes, recogidos de manera
sistematizada y clasificados de acuerdo a los
rganos afectados:
Aspectos generales: afectacin del estado
general, fiebre, astenia, anorexia, prdida de
peso.
Digestivo: perdida de apetito, disfagia,
vmitos, alteracin del ritmo intestinal,
hemorragias, hipo.
Respiratorio: tos, hemoptisis, disnea, dolor
torcico.
Cardiovascular: disnea,
edemas,
dolor
precordial, palpitaciones.
Genitourinario: hematuria,
sntomas
urinarios.
Locomotor: dolor seo.
Sistema
nervioso: cefalea,
dficit
neurolgico, crisis convulsivas, alteraciones de
la conciencia
Sistema
cutneo: alteraciones
de
la
coloracin (palidez, ictericia), picor, presencia
de lesiones, tumoraciones, adenopatas

Tratamiento del cncer


En la actualidad, con la aplicacin y la
combinacin de las terapias contra el cncer, se
alcanza un importante porcentaje de curacin
de los pacientes oncolgicos. En aquellos casos
en los que la curacin no es posible, el segundo
objetivo del tratamiento del cncer es la
prolongacin de la supervivencia, la paliacin y

Ciruga oncolgica
Radioterapia
Quimioterapia
Hormonoterapia
Inmunoterapia y teraputica biolgica
Gracias a estos tratamientos a da de hoy se
puede afirmar que uno de cada tres cnceres
tiene una supervivencia a cinco aos superior al
80%.