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Bernard de Mandeville (1670 - 1733)

Englischer Arzt und Philosoph. Der in den Niederlanden geborene Sohn franzsischer Eltern
studierte an der Universitt Leyden Philosophie und Medizin. Im Jahre 1700 bersiedelte er
nach London. Mit seiner Bienenfabel wandte sich Mandeville gegen den philosophischen
und konomischen Idealismus Antony Ashley Cooper Shaftesburys, indem er die frdernde
Kraft der menschlichen Ichsucht (z. B. in der Wirtschaft) nachzuweisen suchte.

Untersuchung ber den Ursprung der Sittlichkeit


Alle in Freiheit lebenden Tiere streben ausschlielich nach Befriedigung ihrer Begierden und
folgen ganz naturgem ihren Neigungen, ohne sich darum zu kmmern, welches Gute oder
Bse fr andere aus ihrer Befriedigung entspringt. Dies ist der Grund, warum im rohen
Naturzustande diejenigen Geschpfe am geeignetesten sind, in groer Anzahl friedlich
miteinander zu leben, die den geringsten Verstand und die wenigsten Bedrfnisse haben. Und
deshalb wieder ist keine Tierart ohne den Druck des Beherrschtwerdens weniger fhig, sich
lange in groer Menge zusammen zu vertragen, als die des Menschen. Doch sind seine
Eigenschaften ob nun gut oder schlecht, will ich nicht entscheiden derart, dass kein
Geschpf auer ihm jemals zu einem wirklich geselligen werden kann. Nun ist er aber
jedenfalls ein auerordentlich selbstschtiges und widerspenstiges sowie auch schlaues Tier.
Wie sehr er sich daher sonst auch mag berlegener Strke unterwerfen mssen: es ist doch
unmglich, ihm mit Gewalt allein beizukommen und all die Vervollkommnung, deren er
fhig ist, angedeihen zu lassen.
Das Hauptbestreben der Gesetzgeber und anderer weiser Mnner, die um die Begrndung der
Gesellschaft bemht waren, ist daher gewesen, den Menschen, die sie zu regieren hatten, den
Glauben beizubringen, dass es fr jeden einzelnen vorteilhafter sei, seine Begierden zu
unterdrcken als ihnen freien Lauf zu lassen, und dass es weit besser sei, das allgemeine Wohl
als die vermeintlichen Privatinteressen im Auge zu haben. Da dies jederzeit eine sehr
schwierige Aufgabe gewesen ist, so hat man auch keinen Kunstgriff und keine berredung
unversucht gelassen, um sie zu lsen; und die Sittenlehrer und Philosophen aller Zeiten
verwendeten ihr bestes Knnen darauf, die Wahrheit eines so ntzlichen Grundsatzes zu
beweisen. Indessen, ob ihn die Menschen nun jemals fr richtig gehalten haben mgen oder
nicht: es ist nicht wahrscheinlich, dass jemand sie htte berreden knnen, ihren natrlichen
Neigungen zu entsagen oder fremdes Wohl dem eigenen vorzuziehen, wenn er ihnen nicht
gleichzeitig einen Ersatz gezeigt htte, der als Belohnung fr den Zwang zu genieen sei, den
sie sich durch ein solches Verhalten notwendigerweise antun mussten. Denen, die die
Menschheit zu zivilisieren unternommen haben, war dies nicht unbekannt. Da sie aber nicht
imstande waren, fr alle einzelnen Handlungen so viele reale Belohnungen zu verteilen, dass
smtliche Personen zufrieden gewesen wren, so blieb ihnen nichts anderes brig, als eine Art
ideeller Belohnung zu erfinden, die bei allen Gelegenheiten als allgemeine Entschdigung fr
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die beschwerliche Selbstverleugnung dienen und, ohne sie selbst oder andere etwas zu kosten.
doch fr die Empfnger eine hchst annehmbare Vergtung sein sollte.
Sie untersuchten also grndlich alle uns von Natur zukommenden Strken und Schwchen:
und da sie fanden, da niemand so roh sei, da er nicht an Lob Gefallen fnde, und niemand
so verworfen, da er Verachtung geduldig ertrge, so schlossen sie mit Recht, die
Schmeichelei msse das machtvollste Werkzeug sein, um auf menschliche Wesen einwirken
zu knnen. Indem sie von diesem Zaubermittel Gebrauch machten, priesen sie unsere
Vorzge vor anderen Tieren und feierten durch malose Lobreden auf die Wundertaten
unseres Scharfsinns und die Unbegrenztheit unseres Verstandes in jeder erdenklichen Weise
die Vernunftbegabtheit unserer Seele, vermittels deren wir fhig wren, die edelsten
Handlungen zu vollbringen. Nachdem sie sich auf diesem sinnreichen Wege der Schmeichelei
in die Herzen der Menschen eingeschlichen, begannen sie, sie mit den Begriffen der Ehre und
Schande vertraut zu machen, wobei sie die eine als das schlimmste aller bel. die andere als
das hchste Gut, wonach Sterbliche trachten knnten, hinstellten. Darauf hielten sie ihnen
vor, wie sehr es der Wrde so erhabener Geschpfe entgegen sei, die Befriedigung jener
Begierden zu erstreben, die sie mit den wilden Tieren gemein htten, und gleichzeitig jene
hheren Anlagen, die ihnen den Vorrang vor allen bekannten Wesen gben, zu
vernachlssigen. Sie gaben freilich zu, dass jene Naturtriebe sehr stark wren, dass es lstig
sei, ihnen zu widerstehen, und sehr schwierig, sie ganz zu unterdrcken; allein, dies alles
gebrauchten sie nur als Argument, um zu beweisen, wie ruhmvoll einerseits ihre
berwindung und wie schmachvoll es andererseits sei, diese nicht zu versuchen.
Um auerdem eine Art Wetteifer unter den Menschen zu veranlassen, teilten sie das ganze
Geschlecht in zwei voneinander sehr verschiedene Klassen. Die eine bestand aus
verworfenen, niedrig gesinnten Leuten, die stets hinter Augenblicksgenssen herjagten, der
Selbstverleugnung gnzlich unfhig waren und ohne Rcksicht auf das Wohl anderer kein
hheres Ziel als ihren persnlichen Vorteil kannten: Sklaven der Sinnenlust, die
widerstandslos jeder groben Begierde nachgaben und ihre Verstandeskrfte blo dazu
gebrauchten, ihre sinnlichen Vergngungen zu erhhen. Diese gemeinen, verkommenen
Subjekte, sagten sie, wren der Abschaum ihres Geschlechts. sie htten nur die Gestalt von
Menschen und unterschieden sich von wilden Tieren durch nichts als ihre uere
Erscheinung. Die andere Klasse dahingegen bestand aus erhabenen, hochgesinnten
Geschpfen, die frei von schmutziger Selbstsucht die Gaben des Geistes als ihren schnsten
Besitz hochhielten und, sich ihres wahren Wertes bewut, lediglich an der Ausbildung jener
Anlagen, in denen ihr Vorzug bestand, Gefallen fanden. Sie seien Verchter all dessen, hie
es, was sie mit unvernnftigen Wesen gemein htten; kraft ihrer Vernunft widerstnden sie
ihren heftigsten Neigungen und fhrten einen bestndigen Kampf gegen sich selbst, nach
nichts Geringerem strebend als dem Wohl der Allgemeinheit und dem Sieg ber ihre
Leidenschaften:
Fortior est qui se quam qui fortissima vincit moenia . . .

Diese nannten sie die wahren Reprsentanten ihres erhabenen Geschlechts, die dem Werte
nach die erste Klasse um vieles mehr bertraf, als diese selbst den Tieren des Feldes
berlegen war.
Wie wir bei allen tierischen Geschpfen, die nicht zu niedrig stehen, um Stolz zu zeigen,
finden, da die besten und zugleich schnsten und wertvollsten ihrer Art im allgemeinen den
grten Anteil davon haben, so ist er im Menschen, dem vollkommensten Tiere, so
untrennbar von seinem innersten Wesen wie schlau auch manche ihn zu verbergen oder zu
verhllen lernen mgen , dass ohne ihn der Mischung, aus der er besteht, einer der
Hauptbestandteile fehlen wrde. Beachten wir dies, so ist kaum zu bezweifeln, da Lehren
und Vorhaltungen, die der guten Meinung, die der Mensch von sich selber hat, so geschickt
wie die von mir erwhnten angepasst sind, wenn sie unter einer greren Menge verbreitet
werden, dass sie da nicht blo bei ruhiger berlegung die Zustimmung der meisten
erhalten, sondern auch einige, besonders die lebhaftesten, entschlossensten und besten unter
ihnen, dazu bringen werden, tausend Unbequemlichkeiten zu ertragen und sich ebenso vielen
Strapazen zu unterziehen, damit sie nur das beglckende Gefhl haben drfen, sich zu den
Menschen der zweitgenannten Klasse zu rechnen und sich demgem alle die Vorzge, von
denen sie gehrt haben, zuzuschreiben.
Hiernach haben wir zunchst zu erwarten, dass jene Heiden, die so hervorragend um die
Beherrschung einiger ihrer natrlichen Triebe bemht waren und das Wohl anderer jedwedem
sichtbaren eigenen Interesse vorzogen, nie einen Zoll breit von der hohen Meinung
zurckgekommen sein werden, die sie sich von der Wrde vernnftiger Geschpfe gebildet
hatten. Da sie die Autoritt der Obrigkeit auf ihrer Seite hatten, werden sie mit aller
denkbaren Kraft sowohl die Hochachtung, die man denen der zweiten Klasse schuldete, wie
auch ihre berlegenheit ber den Rest ihrer Mitgeschpfe betont haben. Ferner werden sich
diejenigen, die nicht stolz oder entschlossen genug waren, um in dem Verzicht auf ihr
Liebstes auszuhalten, vielmehr den Eingebungen ihrer sinnlichen Natur folgten, dennoch vor
dem Eingestndnis geschmt haben, dass sie jene elenden Subjekte seien, die der niederen
Klasse angehrten und allgemein als kaum von wilden Tieren unterschieden betrachtet
wurden. Daraus folgt nun wieder, da sie zu ihrer Verteidigung dieselben Reden wie die
andern gefhrt und, ihre Schwchen, so gut es ging, verbergend, Selbstverleugnung und Sorge
um das Allgemeinwohl soviel wie mglich gepriesen haben werden. Denn
hchstwahrscheinlich drften einige unter ihren, von den mitangesehenen Proben von
Tapferkeit und Aufopferung berzeugt, in anderen bewundert haben, was sie bei sich selbst
nicht vorfanden; andere werden die Entschlossenheit und den Mut derer der zweiten Klasse
gefrchtet haben und alle in Ehrfurcht vor der Gewalt ihrer Herrscher gehalten worden sein.
Somit hat man anzunehmen, dass keiner von ihnen was sie auch bei sich gedacht haben
mgen dem ffentlich zu widersprechen gewagt haben wird, woran zu zweifeln alle
brigen fr verbrecherisch hielten.
Dies war oder knnte wenigstens die Art und Weise gewesen sein, wie die Wildheit des
Menschen gebndigt wurde. Daraus erhellt, da die ersten Anstze von Sittlichkeit
geschickten Volkserziehern zu verdanken sind, die danach strebten, die Menschen sich
gegenseitig ntzlich sowie berhaupt lenkbar zu machen, damit nmlich die Ehrgeizigen
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Vorteil daraus ziehen und grere Mengen von ihnen bequemer und sicherer regieren
knnten. Nachdem diese Begrndung der Staatskunst einmal gelungen war, konnte die
Menschheit unmglich lnger unzivilisiert bleiben. Denn gerade die blo danach trachteten,
ihre Begierden zu befriedigen, konnten infolge fortwhrender Beeintrchtigung seitens
anderer von gleicher Gesinnung nicht umhin zu bemerken, dass sie, stets wenn sie ihre
Neigungen unterdrckten oder ihnen auch nur mit mehr Vorsicht folgten, zahllose
Streitigkeiten vermieden und vielen von den Drangsalen entgingen, wie sie das allzu eifrige
Jagen nach Genssen zu begleiten pflegen.
Dabei wurden sie erstens gleich den anderen der Wohltat jener Handlungen teilhaftig, die zum
Besten der Gesamtheit ausgefhrt wurden, und mussten demgem denen der hheren Klasse,
die sie vollbrachten, gewogen werden. Zweitens: je mehr sie dahinterher waren, ihren eigenen
Vorteil ohne Rcksicht auf andere zu suchen, desto mehr wurden sie stndlich davon
berzeugt, dass ihnen niemand so schdlich sei wie diejenigen, die ihnen selbst am meisten
glichen.
So kam es, dass sich gerade die schlechtesten unter ihnen mehr denn alle anderen angelegen
sein lieen, den Geist der Zusammengehrigkeit zu predigen, um die Frchte der Arbeit und
Aufopferung der brigen zu genieen und gleichzeitig sich mit mehr Ruhe der Stillung ihrer
eigenen Bedrfnisse berlassen zu knnen. Und dies fhrte zu dem bereinkommen,
einerseits alles, was ein Mensch eine Rcksicht auf das Allgemeinwohl zur Befriedigung
seiner Begierden unternhme, Laster zu nennen, vorausgesetzt, dass jene Handlungsweise den
geringsten Verdacht errege, sie schdige entweder einen aus der Gemeinschaft oder mache
ihn selbst anderen weniger ntzlich; andererseits jedes Verhalten als Tugend zu bezeichnen,
durch das ein Mensch aus dem vernnftigen Bestreben heraus, gut zu sein, und dem
Naturtriebe entgegen sich um das Wohl anderer oder den Sieg ber seine Leidenschaften
bemhen wrde.
Man wird einwenden, dass keine Gesellschaft jemals auf irgendeine Weise zivilisiert wurde,
ehe die Mehrzahl sich zur Verehrung eines berlegenen Machtwesens in der einen oder
anderen Form zusammengefunden habe, und da somit die Begriffe von Gut und Bse und
die Unterscheidung zwischen Tugend und Laster nimmermehr die Erfindung von
Sozialpolitikern, sondern die reine Wirkung der Religion sei. Bevor ich diesen Einwurf
beantworte, muss ich schon Gesagtes wiederholen, nmlich, dass ich in dieser Untersuchung
ber den Ursprung der Sittlichkeit nicht von Juden oder Christen, sondern vom Menschen im
Naturzustande und ohne Kenntnis des wahren Gottes spreche. Alsdann behaupte ich, dass der
aberglubische Gtzendienst aller anderen Vlker und die erbrmlichen Vorstellungen, die sie
vom hchsten Wesen gehabt haben, unfhig waren, den Menschen zur Tugend anzutreiben,
und blo dazu gut, eine rohe und gedankenlose Masse zu schrecken und zu unterhalten. Wie
dumm und lcherlich auch die Vorstellungen mancher Vlker betreffs der von ihnen
verehrten Gottheit gewesen sein mgen: wir wissen aus der Geschichte, dass in allen
bedeutenden Gemeinwesen der Menschengeist sich von jeher auf allen Gebieten bettigt hat
und dass es keine Weisheit und Tugend auf Erden gibt, in der sich nicht in smtlichen als
reich und mchtig berhmt gewesenen Monarchien und Republiken zu der oder jener Zeit
Menschen ausgezeichnet haben.
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Die gypter, nicht zufrieden mit der Vergtterung aller der scheulichen Ungeheuer, die
ihnen nur vorkamen, waren albern genug, die von ihnen selbst gesten Zwiebeln anzubeten;
und doch war gleichzeitig ihr Land die berhmteste Pflegesttte von Kunst und Wissenschaft
in der Welt und das Volk selbst eingehender in den tiefsten Geheimnissen der Natur
bewandert als seitdem irgendein anderes.
Von allen Lndern und Staaten auf Erden haben keine mehr oder herrlichere Muster von
sittlichen Tugenden jeder Art hervorgebracht als die Reiche der Griechen und Rmer,
besonders aber der letzten; und doch wie oberflchlich, absurd und lcherlich waren ihre
Empfindungen in bezug auf Heiliges! Denn wenn wir, abgesehen von der bergroen Zahl
ihrer Gottheiten, die schndlichen Geschichten in Betracht ziehen, die sie ber sie
verbreiteten, so lsst sich nicht leugnen, dass ihre Religion weit davon entfernt war, dem
Menschen den Weg zur Selbstbeherrschung und zur Sittlichkeit zu weisen; da sie vielmehr
darauf berechnet gewesen zu sein scheint, seinen niederen Trieben Vorschub zu leisten und
seine Laster zu ermutigen. Wollen wir aber wissen, was sie dazu befhigte, sich durch
Ausdauer, Tapferkeit und Gleichmut auszuzeichnen, so mssen wir unseren Blick auf ihre
prchtigen Triumphzge, ihre herrlichen Monumente und Bauten, ihre Trophen, Statuen und
Inschriften richten, auf die Soldatenkronen, die Ehrungen, die sie den Toten, die ffentlichen
Belobigungen, die sie den Lebenden spendeten, und auf all die ideellen Belohnungen, die sie
verdienstvollen Mnnern zuteil werden lieen. Alsdann werden wir finden, dass, was so viele
zum uersten Gipfel der Aufopferung fhrte, einer Berechnung zu verdanken war, auf Grund
deren man von den wirksamsten Mitteln Gebrauch machte, durch die der Eitelkeit der
Menschen geschmeichelt werden konnte.
Man sieht also: es war nicht irgend eine heidnische Religion oder sonst ein aberglubischer
Gtzendienst, was den Menschen zuerst zur Unterdrckung seiner Begierden und Zgelung
seiner Lieblingsneigungen brachte, sondern das geschickte Vorgehen umsichtiger
Staatsmnner. Je genauer wir die menschliche Natur erforschen, desto mehr werden wir
davon berzeugt, da Sittlichkeit ein sozial-politisches Erzeugnis aus Schmeichelei und
Eitelkeit ist. Es gibt keinen Menschen von so groem Verstand und Scharfsinn, dass er der
Zauberkraft der Schmeichelei, wenn sie nur geschickt und seiner Anlage entsprechend
ausgebt wird, vllig unzugnglich wre. Kinder und Toren schlucken sie in der grbsten
persnlichen Form herunter, whrend feiner Angelegte mit grerer Umsicht behandelt
werden wollen; und je allgemeiner gehalten die Schmeichelei ist, desto weniger wird sie von
denen, denen sie gilt, beanstandet. Was man als Empfehlung einer ganzen Stadt anfhrt, wird
von jedem Einwohner mit Vergngen aufgenommen; man sage etwas zum Preise der
Gelehrsamkeit im allgemeinen, und jeder Gelehrte wird sich einem im besonderen verbunden
fhlen; den Beruf eines Menschen oder sein Heimatland darf man ruhig loben, weil man ihm
Gelegenheit gibt, die Freude, die ihm selbst damit gemacht wird, unter seiner vorgeblichen
Hochachtung fr andere zu verbergen.

Wenn die Schlauen, die den Einfluss der Schmeichelei auf das Selbstgefhl kennen, betrogen
zu werden frchten, so reden sie gewhnlich ganz gegen ihr Gewissen von der
Ehrenhaftigkeit, den feinen Sitten und der Vertrauenswrdigkeit der Familie, des Volkes oder
auch des Standes, dem der Verdchtige angehrt. Sie wissen nmlich, dass ein Mensch oft
seinen Entschlussndert oder seiner Neigung entgegenhandelt, um das Vergngen zu haben,
auch weiterhin als etwas zu erscheinen, was er nach eigenem Wissen in Wirklichkeit nicht ist.
In dieser Weise stellen scharfsinnige Moralisten die Menschen als Engel dar, in der Hoffnung,
dass die Eitelkeit wenigstens einige dazu bringen wird, das schne Original zu kopieren, als
das sie hingestellt werden.
Wenn der unvergleichliche Sir Richard Steele mit der gewohnten Eleganz seines leichten Stils
bei dem Lobe seines erhabenen Geschlechts verweilt und mit allen rhetorischen
Ausschmckungen die Vorzge des Menschen betont, so ist es unmglich, nicht von seinen
glcklichen Gedanken und der Zierlichkeit seiner Wendungen entzckt zu sein. Obwohl ich
aber die Kraft seiner Beredsamkeit oft empfunden habe und gern bereit war, auf seine
geistreichen Sophistereien einzugehen, so konnte ich doch nie den Ernst so weit bewahren,
dass ich nicht beim Nachdenken ber seine geflligen Lobreden an die Kunstgriffe gedacht
htte, die die Frauen anwenden, um den Kindern Manieren beizubringen.
Wenn ein ungeschicktes kleines Mdchen, noch ehe es sprechen oder gehen kann, nach vielen
Zureden die ersten rohen Versuche im Knickschenmachen anstellt, so gert die Wrterin in
eine wahre Ekstase von Beifall: Das war aber ein prchtiges Knickschen! So ein feines
Frulein! Eine richtige kleine Dame! Gndge! Das Frulein kann schon einen schneren
Knicks machen als ihre Schwester Molly. Das gleiche erschallt im Chor der Mgde, whrend
die Mama das Kind halb zu Tode liebkost. Blo das vier Jahre ltere Frulein Molly, das
wirklich versteht, einen schnen Knicks zu machen, wundert sich ber das verkehrte Urteil
der andern. Tief gekrnkt will es sich eben ber die ihm angetane Schmach beklagen, als man
ihm ins Ohr flstert, da dies blo der Kleinen zu Gefallen geschehen ist und dass es doch
schon eine Dame sei. Worauf es stolz darber, in das Geheimnis gezogen werden zu sein, und
angenehmen Bewusstsein seines berlegenen Verstandes jene uerungen mit reichlichen
Zustzen wiederholt und sich dabei ber die Hilflosigkeit seiner Schwester aufhlt, die dies
natrlich allein als Kind unter allen Anwesenden betrachtet. Derartige berschwngliche
Belobigungen wrden von jedem mit mehr als Kinderverstand widerliche Schmeicheleien
oder, wenn man will, abscheuliche Lgen genannt werden. Indessen, die Erfahrung lehrt uns,
da mit Hilfe solchen plumpen Lobes kleine Mdchen dahin gebracht werden knnen,
hbsche Knickschen zu machen und viel eher und mit weniger Schwierigkeit sich
mdchenhaft zu benehmen, als sie ohnedem tun knnten.
Dasselbe gilt von Knaben, die man zu berreden sucht, dass alle seinen Herren es so machen,
wie man sie heit, und dass blo Betteljungen ungezogen sind oder ihre Kleider beschmutzen.
Ja, sobald der wilde Balg mit seinen ungeschickten Fingern nach seinem Hute zu greifen
anfngt, sagt ihm, noch ehe er zwei Jahre alt ist, die Mutter, damit er ihn abzieht, dass er doch
ein Herr ist; und falls er die Tat auf Verlangen wiederholt, ist er sofort ein Offizier, ein Herr
Rat, ein Knig oder noch was Hheres, wenn ihr etwas einfllt. In dieser hchst
eindringlichen Weise gelobt, bemht sich schlielich der kleine Racker, es den Mnnern, so
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gut er kann, nachzumachen. und nimmt alle seine Fhigkeiten zusammen, um als das zu
erscheinen, was er in seinem beschrnkten Kpfchen zu sein glaubt.
Der gemeinste Kerl misst sich selbst einen unschtzbaren Wert bei, und der hchste Wunsch
eines ehrgeizigen Menschen ist, dass alle Welt in dieser Hinsicht seiner Meinung sei.
Dementsprechend war das heftigste Verlangen nach Ruhm, das je einen Helden erfllte,
niemals mehr als eine unbezhmbare Gier danach, in Zukunft wie bei Lebzeiten in der
Achtung und Bewunderung anderer zu steigen, und somit trotz alles Niederschmetternden,
was diese Wahrheit fr die Erinnerung an einen Alexander oder Csar haben mag die in
Aussicht stehende groe Belohnung; das, wofr die erhabensten Geister so bereitwillig Ruhe,
Gesundheit, Sinnenlust und jeden Zoll ihres Selbst geopfert haben, ist nie etwas anderes
gewesen als bloer Hauch, die luftige Mnze menschlicher Lobpreisungen. Wer kann sich des
Lachens enthalten, wenn er all der groen Mnner gedenkt, die so viel von jenem
mazedonischen Narren geschwrmt haben, von seinem umfassenden Geiste, seiner herrlichen
groen Seele, in deren einem Winkel, nach Lorenzo Gracian, die Welt so bequem Platz fand,
dass in der ganzen Raum fr weitere sechs gewesen wre? Wer kann sich des Lachens
enthalten, sage ich, wenn er die vielen groartigen Aussprche ber Alexander mit dem
vergleicht, was er wie aus seinen eigenen Worten hervorgeht selbst als Enderfolg seiner
gewaltigen Kriegstaten vor Augen sah: damals nmlich, als ihm seine enormen
Anstrengungen, den Hydaspes zu berschreiten, den Ausruf entpreten: O ihr Athener, wenn
ihr wsstet, welchen Gefahren ich mich aussetze, um von euch gepriesen zu werden! Um
also das Befriedigende des Ruhmes im weitesten Sinne zu kennzeichnen, kann man weiter
nichts sagen, als dass es in einem bergroen Glcksgefhl besteht, das ein Mensch vermge
seiner Selbstliebe im Bewusstsein, eine edle Tat vollbracht zu haben, geniet, indem er an den
Beifall denkt, den er von anderen erwartet.
Hier wird man mir jedoch sagen, dass es auer geruschvollen Waffentaten und der
ffentlichen Geschftigkeit der Ehrgeizigen edle und gromtige Handlungen gibt, die in
Stille vollbracht werden; dass, da die Tugend ihren Lohn in sich selbst trgt, den wirklich
Guten ihr Bewutsein, es zu sein, eine Genugtuung bereitet, die die ganze Belohnung ist, die
sie fr ihr hchst wrdiges Verhalten erwarten; dass unter den Heiden Menschen gewesen
sind, die, wenn sie andern Gutes taten, weit davon entfernt waren, Dank und Beifall zu
begehren, und sich alle erdenkliche Mhe gaben, denen fr immer verborgen zu bleiben,
denen sie ihre Wohltaten erwiesen; und dass somit die Eitelkeit nicht mitgewirkt hat, um den
Menschen zum Gipfel der Aufopferung emporzuheben.
Als Antwort darauf bemerke ich, dass es unmglich ist, eines Menschen Handlungsweise zu
beurteilen. wenn wir nicht mit den Grundstzen und Motiven. die ihn bewegen, vllig bekannt
sind. Das Mitleid ist zwar das sanfteste und unschdlichste von allen unseren Affekten, aber
doch ebensosehr eine Schwche unserer Natur wie Wut, Stolz oder Furcht. Die zartesten
Gemter haben gewhnlich den grten Anteil davon, aus welchem Grunde Frauen und
Kinder das meiste Mitgefhl besitzen. Man muss es zugeben: von allen unseren Schwchen
ist es die liebenswrdigste und steht sittlichem Verhalten am nchsten; ja, ohne betrchtliche
Beimischung davon knnte die Gesellschaft sogar kaum auskommen. Da es aber auf einem
natrlichen Instinkt beruht, der sich weder aus ffentlichem Interesse noch aus unserer
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Vernunft herleitet, so kann es ebensogut Schlimmes wie Gutes hervorbringen. Es hat


mitgeholfen, die Ehre von Jungfrauen zu vernichten, es hat die Unparteilichkeit von Richtern
verdorben, und wer auch immer aus Mitleid als Prinzip handelt, er hat sich, welchen Nutzen
er auch der Gesellschaft bringen mag, mit nichts anderem zu rhmen, als dass er sich einem
Gefhl berlie, das zufllig der Allgemeinheit zum Vorteil gereichte. Es liegt kein Verdienst
darin, ein unschuldiges Kindchen zu retten, das nahe daran war, ins Feuer zu fallen. Die
Handlung ist weder gut noch schlecht und welchen Nutzen das Kind auch davon haben mag
wir verfahren dabei lediglich in unserem eigenen Interesse. Denn seinen Fall gesehen und
nicht gestrebt zu haben, ihn zu verhindern, wrde eine Pein verursacht haben, die der
Selbsterhaltungstrieb uns zu vermeiden zwang. Keiner greren Tugend hat sich ein reicher
Verschwender zu rhmen, der zufllig ein mitleidiges Temperament hat und sich seinen
Regungen zu berlassen liebt, wenn er dem Gegenstande seines Mitgefhls mit einer fr ihn
selbst wertlosen Kleinigkeit aus der Not hilft.
Solche Menschen aber, die sich, ohne einer ihrer Schwchen nachzugeben, von dem, was sie
hochschtzen, trennen und aus keinem anderen Motive als ihrer edlen Gesinnung im stillen
eine gute Tat vollbringen knnen solche Menschen haben sich allerdings verfeinerte
Begriffe von Sittlichkeit gebildet, als ich bis jetzt besprochen habe. Allein, sogar bei diesen,
von denen die Welt nie voll gewesen ist, knnen wir schwache Symptome von Stolz
entdecken; und der bescheidenste Mensch, der da lebt, muss bekennen, dass der Lohn einer
edlen Tat, nmlich die ihr folgende Befriedigung, in einem gewissen angenehmen Gefhl
besteht, das er sich durch die Betrachtung eines Wertes verschafft. Dieses Gefhl zusammen
mit einer Veranlassung ist ein ebenso sicheres Zeichen von Stolz, wie Blassaussehen und
Zittern bei groer Gefahr Symptome von Furcht sind.
Wenn der allzu bedenkliche Leser beim ersten Anblick diese Ansichten ber den Ursprung
der Sittlichkeit verdammen und vielleicht meinen sollte, dass sie fr das Christentum
verletzend seien, so hoffe ich, er wird seinen Tadel zurcknehmen, sobald er in Betracht zieht,
dass nichts die unerforschliche Tiefe gttlicher Weisheit deutlicher offenbaren kann als
gerade dies, dass der Mensch, den die Vorsehung zur Geselligkeit bestimmt hat, nicht blo
durch seine Schwchen und Mngel auf den Pfad irdischen Glckes gefhrt werden, sondern
auch mit scheinbarer Naturnotwendigkeit ein gewisses Ma jener Kenntnisse empfangen
sollte, in denen er spterhin zu seinem ewigen Heile durch die wahre Religion
vervollkommnet zu werden bestimmt war.
Aus: Englische Geisteswelt . Von Bacon bis Eliot. Herausgegeben von Walter Schmiele,
Holle Verlag , Darmstadt, S.74ff.