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El origen de la Navidad. Las races paganas de una fiesta cristiana.

Las fechas no encajan


Cmo es posible que Jess haya sido adorado por pastores que custodiaban rebaos de ovejas, durmiendo
al raso, en pleno mes de diciembre? Eran pastores suicidas? Estas incoherencias del relato navideo
cristiano suscitan siempre todo gnero de perplejidades. Pero esto se complican cuando constatamos que el
25 de diciembre era tambin una gran fiesta en el mundo romano, y que la noche del 24 al 25 de diciembre
marca asimismo el solsticio de invierno, la noche ms larga del ao. La documentacin histrica har el resto:
descubriremos as que tras la Navidad se oculta una de las constantes ms profundas del alma de la cultura
europea.
Al lector le sorprender saber que la Iglesia nunca crey que Jess naciera realmente el 25 de diciembre. De
hecho, la fecha exacta del nacimiento de Jess es desconocida, porque en el Oriente antiguo no se
celebraban los cumpleaos y all, generalmente, los padres no recuerdan cundo han nacido sus hijos. Se
trata de costumbres que han durado hasta fecha reciente: en los censos elaborados en el Oriente Medio tras
la descolonizacin, la mayor parte de los ciudadanos ignoraba su propia edad. Tampoco las Escrituras ayudan
a despejar la incgnita. El Evangelio cannico ms antiguo, que es el de Marcos, pasa completamente por
alto la infancia de Jess. Mateo sita su nacimiento en Beln, segn la profeca de Miqueas, pero no nos
especifica nada ms. El prlogo aadido al Evangelio de Lucas, donde se dice que haba en la regin unos
pastores que pernoctaban al raso y de noche se turnaban velando sobre su rebao (2, 8), sugiere una fecha
primaveral. La tradicin posterior de la gruta de pastores no se encuentra en los evangelistas; parece que se
refiere a un santuario del dios Adonis tardamente anexionado por la Iglesia para su culto.
Nunca, pues, pudo la Iglesia primitiva fijar la fecha exacta del nacimiento de Jess. Existe constancia
documental de que en el siglo II hubo amplios debates sobre este punto, y de que se saldaron con las
afirmaciones ms contradictorias. Clemente de Alejandra propuso la fecha del 18 de noviembre; otros
sealaron el 2 de abril, el 20 de abril, el 20 o el 21 de mayo sta ltima era la apuesta de los cronlogos
egipcios. Pero un De Pascha Computus fechado en 243 afirma que la natividad se produjo el 28 de marzo.
Los marcionitas, por su parte, negaron la mayor: Jess haba descendido directamente del cielo y apareci en
Cafarnam ya como adulto, durante el ao 15 del reinado de Tiberio
Haba motivos religiosos y filosficos que respaldaban la opcin de quienes preferan dejar la cuestin sin
respuesta: por eso Orgenes, hacia el ao 245, consider inconveniente ocuparse de festejar el nacimiento
de Cristo como si se tratara de un rey o un faran. Sin embargo, en esa misma poca estaban apareciendo
gran cantidad de proto evangelios y evangelios de la infancia, a cada cual ms fantstico, que disparaban la
imaginacin de los fieles. Averiguar la fecha exacta de la natividad se haba convertido en un problema de
primer orden, seguramente porque en aquel tiempo la doctrina cristiana empezaba a configurarse como
un corpus relativamente consolidado, obligado a no dejar ni una sola pregunta sin solucin.
La Epifana de Osiris/Dionisos
Fue as como empez a aceptarse la propuesta formulada por los basilidianos de Egipto, una secta gnstica
semi-cristiana, seguidora de las enseanzas de Baslides y que en la primera mitad del siglo II haban
sugerido la fecha del 6 de enero. Los cristianos de Siria y despus todas las comunidades de Oriente
respaldaron la decisin. Pero, por qu el 6 de enero? Porque esa fecha era ya, en el oriente del Viejo
Mundo, la de la Epifana (del griego epiphaneia, aparicin) de Osiris y de su correspondiente griego,
Dionisos, y la continuidad de estos dioses con Cristo era parte de la doctrina del mencionado gnstico
Baslides.
El 6 de enero era la fecha de la bendicin de los ros en el culto de Dionisos, que los griegos identificaron con
el dios egipcio Osiris. Esta correspondencia vena justificada por profundas afinidades rituales. La epifana o
aparicin de Dionisos tuvo lugar en la Isla de Andros, donde, en la noche del 5 al 6 de enero, manaba un vino
milagroso que daba testimonio de la presencia invisible del dios. Respecto a la epifana de Osiris, que

tambin se festejaba en la misma fecha (el 11 Tybi, es decir, el 5/6 de enero), vena precedida por un periodo
de duelo donde se lloraba al dios muerto en la poca del solsticio de invierno; luego reapareca Osiris y las
aguas del Nilo se hacan vino. Todo el mundo greco-oriental celebraba en esta fecha fiestas semejantes. La
fuente sagrada de Dionisos manaba vino tambin en el santuario de Teos.
Hay, adems, una importante presencia femenina en estas fiestas de la Epifana. Bajo el vino santo de
Dionisos, Isis alumbraba a 1Harpcrates, el sol que volva a nacer. En la astrologa de la alta antigedad, el 6
de enero marcaba el momento en que el sol sala por la constelacin de la Virgen. En Alejandra se
celebraban ceremonias en el templo de la Virgen, el Korein, pues la Virgen haba dado a luz a su hijo Ain, el
Eterno, homlogo de Dionisos y Osiris. Este ltimo rito es particularmente interesante: tras una vigilia de
plegaras, los fieles bajaban a una cripta para retirar una estatua de un nio recin nacido que exhiba en la
frente, las manos y las rodillas, las marcas de una cruz y una estrella de oro. Los fieles proclamaban: La
Virgen ha dado a luz; ahora crecer la luz. La Virgen El carcter sagrado de la madre del Dios, ignorado y
en ocasiones hasta negado en el mbito judeocristiano, es una aportacin especficamente europea al
universo religioso del catolicismo. Isidro Palacios ha dedicado amplias pginas a interpretar el significado
profundo de la Dama (Apariciones de la Virgen, Temas de Hoy, 1994). Retengamos el dato, porque luego
volveremos a toparnos con otras damas que pueblan el paisaje navideo. Sealemos, para concluir este
apartado, que esta fiesta del alumbramiento de Ain tena un carcter cvico: Alejandro Magno haba fundado
Alejandra en el ao 331 y, para asegurar la eternidad de la ciudad, la haba consagrado a Ain, el Eterno.
Es evidente que el triple culto de Dionisos, Osiris y Ain determin la opcin de los basilidianos por el 6 de
enero a la hora de fijar el nacimiento de Jess, acontecimiento que en aquella poca era idntico a la
Epifana. Mxime cuando a esa misma fecha, y por el mismo motivo, se le atribuyen otros dos hechos
milagrosos: el bautismo de Jess en aguas del Jordn y el episodio de las bodas de Can con la
transformacin del agua en vino. Estos episodios del culto cristiano guardan una clara relacin ritual con las
ceremonias acuticas en el Nilo de Osiris, que era igualmente hijo de un dios y una mortal, como
explica Luciano(Dilogos, IX, 2), y con la tradicin griega y egipcia que conmemora las nupcias del dios solar
y las aguas, incluida la transformacin de stas en vino. Pero no era slo cuestin de gnsticos, como los
basilidianos. En el cristianismo oriental de los primeros tiempos, la identificacin de Cristo con el Sol es una
constante. Hacia el ao 170, Melitn de Sardes, obispo de Lidia, haba comparado inequvocamente a Cristo
con Helios, el dios Sol: Si el Sol con las estrellas y la Luna se baan en el ocano, cmo no iba Cristo a ser
bautizado en el Jordn? El rey del cielo, prncipe de la creacin; el sol levante que apareci tambin ante los
muertos del Hades y los muertos de la Tierra, ha ido, como un verdadero Helios, hacia las alturas del cielo.
De manera que en siglo IV, y empujado por la fuerza de esta memoria mtica, todo el Oriente cristiano est ya
celebrando el nacimiento de Jess el 6 de enero. En 386 se ha decidido oficialmente que las dos grandes
fiestas cristianas son Pascua y Epifana. Un ao antes, el papa Siricio, recin entronizado en la Silla de
Pedro, haba calificado la fecha del 6 de enero como Natalicia.
Nos hallamos aqu en presencia de un fenmeno que los antroplogos conocen por sincretismo, a saber, la
conjuncin de dos o ms rasgos culturales de origen diferente que dan lugar a un nuevo hecho cultural. La
Europa suroriental de los primeros siglos de nuestra era, donde confluan las tradiciones griegas, egipcias y
judeo-cristiana, junto a muchas otras ramas de la religiosidad del oriente prximo, fue terreno abonado para
este gnero de fenmenos. Pero si el carcter sincrtico de la Epifana cristiana del 6 de Enero es evidente,
igualmente lo ser la otra gran tradicin navidea: la de celebrar el nacimiento de Jess el 25 de diciembre.
La fiesta del Sol Invicto
Efectivamente, mientras la Iglesia de Oriente adopta el 6 de enero como fecha de la Natividad, en el occidente
de Europa se empieza a adoptar la fecha del 25 de diciembre. Y tambin aqu el origen es pre-cristiano: en
este caso no Osiris ni Dionisos, sino Mitra, aquel dios solar de los persas, seguramente derivado del Mitra
indio, y que las legiones romanas trajeron a Europa. El culto de Mitra, aunque se remonta a los siglos VII y VI,
conoci un formidable impulso en la Roma del siglo II. De hecho, esta poca conoci una dura competencia
Harpcrates, en griego antiguo . Los griegos lo adoptaron como el dios del silencio. Tambin simboliza el
sol del amanecer o del invierno, y la renovacin constante.
1

entre el cristianismo y el mitrasmo, pues ambas, que compartan muchos elementos comunes (la idea de
redencin, la salvacin de las almas despus de la muerte, etc.) pugnaban por convertirse en la religin
dominante de un Imperio que haba ya abandonado a sus viejos dioses. Y los mitrastas festejaban el
renacimiento de Mitra todos los aos, el 25 de diciembre, justo en medio del periodo del solsticio de invierno,
despus de las saturnalias romanas.
Adems, hay que tener en cuenta que en esta misma poca los pueblos brbaros esto es, los nada o poco
romanizados seguan celebrando en torno al 25 de diciembre sus viejos ritos solsticiales. As la Iglesia
consider bueno operar en su provecho un hbil sincretismo. Acaso la Biblia no llama al Mesas el Sol de la
justicia, como escribi Malaquas?
En efecto, el 25 de diciembre era en Roma la fiesta del Sol Invicto. Segn cuenta Macrobio, ese da los fieles
se dirigan a un santuario de donde sacaban una divinidad del Sol, representado como un nio recin nacido.
Las enseas del emperador Juliano portaban el lema Soli Invicto. En el calendario de Philocalus, en el ao
354 (que, por cierto, fue descubierto y dado a conocer por Theodor Mommsen), el 25 de diciembre se
sealaba como Dies natalis Solis invicti; junto a la primera mencin del nacimiento de Cristo y la indicacin del
nacimiento de Mitra. Y esta fecha, el da del sol invicto, vena a coincidir tambin con la vieja tradicin de la
Europa precristiana de celebrar el solsticio de invierno, que ha sido una de las fiestas ms importantes de los
pueblos indoeuropeos y que como tal ha sobrevivido en todas las culturas que stos han creado.
El solsticio de invierno marca el momento de las noches ms largas del ao; el sol parece estar a punto de
extinguirse. Este periodo dura doce noches, desde el 25 de diciembre hasta el 6 de enero. Segn la tradicin,
en este tiempo los reinos de los vivos y los muertos entran en comunicacin. Encontramos este motivo mtico
en los celtas, los griegos, los germanos y los indios vdicos. Pero, lejos de significar un tiempo de oscuridad,
los antepasados de los europeos lo celebraban como anuncio indudable del prximo retorno del Sol y del
renacimiento de la vida que no muere bajo el fro invernal.
Hoy se reconoce de forma prcticamente unnime que fue la pre-existencia de esta fiesta pagana lo que llev
a la Iglesia a fijar el nacimiento de Cristo el 25 de diciembre. Escuchemos a Arthur Weigall: Esta nueva fecha
fue elegida enteramente bajo influencia pagana. Desde siempre haba sido la del aniversario del sol, que se
celebraba en muchos pases con gran alborozo. Tal eleccin parece habrsele impuesto a los cristianos por
hallarse stos en la imposibilidad, ya fuera de suprimir una costumbre tan antigua, ya fuera de impedir al
pueblo que identificara el nacimiento de Jess con el del Sol. As hubo que recurrir al artificio, frecuentemente
empleado y abiertamente admitido por la Iglesia, de dar una significacin cristiana a este rito pagano
irreprimible (Survivences paennes dans le monde chrtien, Pars, 1934). Esta misma tesis es admitida por
numerosos autores cristianos. Credner, en 1833, sealaba: Los Padres transfirieron la conmemoracin del 6
de enero al 25 de diciembre porque la costumbre pagana quera que se celebrara en esta fecha el
nacimiento del Sol, encendiendo velas en signo de alegra, y porque los cristianos tomaban parte en estos
ritos y festejos. Cuando los doctores vieron cun ligados seguan los cristianos a esta fiesta, tomaron la
decisin de hacer que la Natividad se celebrara en este da (De natalitiorum Christi origine, Zeitsch, Hist.
Theol., III).
La fusin, no obstante, presentaba sus riesgos desde el punto de vista doctrinal, porque la identificacin entre
Cristo y el Sol llegaba, en las prdicas de los propios padres, a extremos demasiado paganizantes. As en el
siglo IV San Efrn, en su Himno a la Epifana, haba desarrollado una explicacin absolutamente solsticial del
misterio cristiano: El Sol es victorioso y misterio son los pasos con que se eleva. Ved que hay doce das
desde que el sol se eleva en el cielo, y hoy henos aqu en el dcimo tercer da. Smbolo perfecto del Hijo y sus
Doce apstoles. Vencidas las tinieblas del invierno, para demostrar que Satn ha sido vencido. El Sol triunfa
para demostrar que el hijo nico de Dios celebra su triunfo. Este tipo de interpretaciones se hicieron muy
frecuentes en los primeros tiempos: la fiesta del Sol todava tena ms arraigo popular que la conmemoracin
de la Natividad. No es extrao que San Agustn, en sus Sermones, suplicara a sus contemporneos que no
reverenciaran el 25 de diciembre como da nicamente consagrado al Sol, sino tambin en honor a Jess.
Un testimonio ms tardo, el de Beda el Venerable, a principios del siglo VIII, nos ofrece detalles muy
concretos sobre cmo se aplic el sincretismo cristiano sobre el solsticio pagano. As, en la Historia

Ecclesiastica gentis Anglorum del clebre monje benedictino, leemos que en el ao 601 el papa Gregorio
I encomend a los misioneros ingleses, sobre todo a Melitus y Agustn de Cantorbery, desviar de su sentido
originario las costumbres paganas ms arraigadas, y no combatirlas abiertamente: No destruyis los
santuarios donde se sientan sus dolos explicaba el papa, sino slo los dolos que estn en esos
santuarios. Consagrad el agua trada a tales templos y levantad all altares de forma que el pueblo, viendo
que sus templos no son destruidos, renuncie a sus errores y reconozca y adore al verdadero Dios. () Y si
tienen el hbito de sacrificar bueyes a los demonios, ofrecedles alguna celebracin en lugar de ese
sacrificio Que celebren fiestas religiosas y honren a Dios con sus fiestas, de modo que puedan conservar
sus placeres exteriores, pero estando mejor dispuestos a recibir los gozos espirituales.
La primera mencin latina del 25 de diciembre como fecha de la Navidad se remonta al ao 354. Sin
embargo, no existe constancia de que en tal poca celebrara la Iglesia fiesta alguna. La tradicin dice que la
fiesta de la Navidad fue instituida por el papa Julio I, cabeza visible de la Iglesia entre 337 y 352, pero no hay
ningn documento que permita asegurarlo. Ms probable parece que fuera un poco ms tarde, bajo el reinado
del emperador de Occidente Honorio, entre los aos 395 y 423, cuando la Natividad del Seor el 25 de
diciembre se convirti en fiesta religiosa, puesta en pie de igualdad con la Pascua y la Epifana, quedando
esta ltima reducida nicamente al episodio de los reyes magos, y asimilndosele las bodas de Can y el
bautismo en el Jordn. No obstante, esto aconteca slo en la Iglesia de Occidente, porque en Oriente la
Navidad segua celebrndose como Epifana, el 6 de enero: existe constancia de que a finales del siglo IV as
ocurra en Chipre y en Jerusaln; Juan Crisstomo, en una de sus prdicas en Antioqua el da de
Pentecosts, slo cita tres grandes fiestas cristianas, a saber, Epifana, Pascua y el propio Pentecosts. No
ser hasta el 440 cuando la Iglesia decida oficialmente celebrar el nacimiento de Jess el 25 de diciembre.
Aun as, sta no constituir fiesta obligatoria hasta que as lo decida el 2Concilio de Agde, en el 506. Y habr
que esperar al ao 529 para que el emperador Justiniano la implante como da festivo.
Quines eran los Reyes Magos?
Es muy significativo el hecho de que el paso de la Navidad del 6 de enero al 25 de diciembre haya coincidido
con la implantacin del cristianismo en Europa, su triunfo en Roma y el abandono progresivo de los ritos
orientales. Desde el ao 450, el papa Len Magno haba comenzado la revisin doctrinal al definir la Epifana
como la fiesta de los Magos. En Miln, Ambrosio conmemorar el 6 de enero el bautismo de Cristo. A
principios del siglo V, en Italia, la Epifana es llamada la fiesta de los tres milagros: la adoracin de los
Magos, el bautismo en el Jordn y la transformacin del agua en vino.
La aparicin de estos personajes, los Reyes Magos o Magos de Oriente, merece mencin aparte, porque
constituye tambin un claro ejemplo de sincretismo. Los Magos slo aparecen en el ms tardo de los
Evangelios sinpticos, que es el de Mateo. ste habla de sabios, en nmero indefinido, que acuden a Beln
guiados por una estrella milagrosa. Las connotaciones mitrastas del episodio son evidentes: el empleo de la
palabra magi (magos), de origen indoeuropeo, permite descubrir una clara alusin a los sacerdotes persas,
adoradores de Mitra; stos, en la poca del nacimiento de Jess, mantenan el culto en Jerusaln y parecen
haber gozado de una notable influencia; conviene saber, por otra parte, que Mitra, nacido el 25 de diciembre,
fue tambin adorado por pastores que le llevaron ofrendas, es decir, el mismo episodio que encontramos en
Lucas. Respecto a la estrella, caben las hiptesis ms dispares: desde la de que se trata de un cometa hasta
la propuesta por dos astrnomos franceses, Jean Gag y Franz Cumont, que la identificaron como el
pequeo rey de la constelacin de Leo (el regulus de los romanos, el basilikos de los griegos). Esta ltima
tesis tiene la ventaja de coincidir con la tradicin irania: los persas atribuan a esta estrella la capacidad de
despertar vocaciones de realeza, e intervena en el horscopo que dibujaban los sacerdotes para determinar
el momento del nacimiento del rey cuando la constelacin entraba en el Sol. Las conexiones entre el episodio
de los Magos y la tradicin persa no terminan aqu. En una versin rabe de los Evangelios descubrimos el
siguiente pasaje: Ved cmo los magos vinieron de Oriente a Jerusaln, segn predijo Zoroastro. El texto
zorostrico alude a un Mesas que es Saushyant, el dios-salvador iran, identificado ms tarde con Mitra.

Concilio de Agde Francia; se celebr el 10 de septiembre de 506 d. C. en Agatha o Agde en Languedoc, fue presidido
por Caesarius de Arles y cont con la asistencia de treinta y cinco obispos.

Los Evangelios no dicen nada acerca del nmero, el nombre o la apariencia fsica de los Magos. Los
cristianos de Oriente decan que son doce. La tradicin romana se quedar con tres, a los que dar nombres
fantsticos. El ttulo de Reyes parece haberse aadido tardamente para que la tradicin y el Evangelio
concordaran con las profecas judas: Reyes sern tus ayos, y sus princesas tus nodrizas; postrados ante t,
rostro a tierra, lamern el polvo de tus pies (Isaas, 49, 23). La leyenda se fue ampliando poco a poco, segn
esa ley de la memoria de los pueblos que convierte el mito en realidad incontrovertible y que hace real lo
imaginario. Durante la Edad Media los Reyes Magos despertarn una gran devocin. Se supone que sus
reliquias fueron trasladadas en el siglo VI desde Constantinopla hasta Miln. En el ao 1164, el emperador
Federico Barbarroja las hizo transportar a la catedral de Colonia, donde an hoy reposan.
No obstante, y por importante que fuera la fiesta de los Reyes Magos, la fecha del 6 de enero quedaba
notablemente disminuida respecto a la nueva fecha de la Navidad. Para facilitar el cambio de fechas, la Iglesia
recurrir a un desdoblamiento doctrinal: la Navidad, el 25 de diciembre, conmemora el nacimiento fsico de
Jess (natalis in carne); la Epifana, el 6 de enero, celebrar el segundo nacimiento, espiritual, de Cristo,
simbolizada por el bautismo en aguas del Jordn. Esto no dejar de producir violentos conflictos entre las
iglesias latina y oriental. Las comunidades de Siria y Armenia declararn desde el primer momento su horror
por la eleccin de un da como el 25 de diciembre, reconocido como marcadamente pagano: acusarn a los
occidentales de idolatra y seguirn fieles al 6 de enero, olvidando que esta fecha, la escogida por los
seguidores de Baslides, tambin era de origen pagano.
En Europa la tradicin era poco a poco unificada, los viejos textos litrgicos sobre la Epifana eran corregidos
para encajar las innovaciones y los sacerdotes celebraban en Cristo el lumen lumine (luz de luz, expresin
retomada de la liturgia mitrasta: llama nacida de la llama). Con el transcurrir del tiempo, siglos ms tarde, la
Epifana ir perdiendo importancia en la Iglesia de Occidente y quedar reducida al episodio de los Magos,
mientras que el bautismo en aguas del Jordn se transferir al 13 de enero. Recientemente, en 1972, la
Iglesia de Roma romper una vez ms la tradicin y har de la Epifana una fiesta mvil, para satisfacer fines
ecumnicos. Mientras tanto, en Oriente, la Epifana alcanzaba una importancia que jams conocer en
Occidente: en el imperio bizantino, el agua de Epifana ser durante mucho tiempo bendecida y asperjada
sobre los fieles, costumbre ritual que no llegar a la iglesia latina hasta el siglo XV. Todava hoy, la Iglesia
armenia, sometida al rito jerosolimitano, rechaza la fecha del 25 de diciembre; los cristianos coptos de Egipto
an celebran el 11 Tybi (6 de enero) el Ad-el-Ghitas o fiesta de la inmersin.
Esta actitud de rechazo no ser excepcional en la historia del cristianismo. Los maniqueos, por ejemplo,
siempre se negaron a reconocer la fecha del 25 de diciembre. Lo mismo, hicieron numerosos grupos
protestantes. En la Inglaterra de Cromwell, las celebraciones de Navidad fueron suprimidas por la violenta
hostilidad de los puritanos hacia todo cuanto pudiera recordar ese origen pagano. La Navidad no se
restableci hasta 1660, tras la restauracin de Carlos II. En Escocia, la Navidad fue prohibida en 1583 y se
arbitraron graves sanciones para quien la festejara. Todava hoy, numerosas sectas cristianas, como los
Testigos de Jehov, rehsan celebrarla.
Supervivencia de los ritos paganos
Sealemos que esta fobia de tantas familias cristianas hacia la fiesta de la Navidad est completamente
justificada desde su punto de vista. La cristianizacin de la fiesta, aunque profunda, no fue capaz de eliminar
los rasgos eminentemente paganos del 25 de diciembre. Para constatarlo basta con repasar los elementos
rituales populares que rodean a la Navidad. Veremos as que todos ellos, en Europa, tienen un origen
innegablemente pagano.
Tomemos, por ejemplo, una de las costumbres ms tpicamente navideas: la del banquete. Para culminar la
cristianizacin del solsticio, la Iglesia quiso hacer del periodo de Adviento (las cinco o seis semanas, segn el
rito, previas a la Navidad) un periodo de penitencia y ayuno. El papa Gregorio Magno, a principios del siglo
VII, predic una serie de homilas en ese sentido, pero su xito fue muy limitado. El periodo de ayuno fue
reducindose poco a poco hasta quedar limitado a unos pocos das. Su carcter obligatorio perdi fuerza y los
propios papas se vieron obligados a tolerar su transgresin, antes de que fuera definitivamente abolido por el
nuevo cdigo de Derecho Cannico en 1918; en la Iglesia de Oriente, por el contrario, su prctica sigue

siendo muy estricta. Y es que las semanas previas a la Navidad, en Europa, han sido siempre un periodo de
alegra y alborozo, de gozosa preparacin a la fiesta, sin carcter expiatorio. Tradicionalmente, el pueblo ha
celebrado el periodo de Adviento a partir del 11 de noviembre, San Martn, fecha (mvil, no obstante) que
tanto en Alemania como en Espaa permanece vinculada a la matanza del cerdo. El cerdo, de hecho, ha sido
el manjar emblemtico de la Navidad hasta que los espaoles introdujeron en Europa el pavo, procedente de
Mxico. Y as el adviento pagano es una verdadera escalada gastronmica que culmina con los banquetes
solsticiales, los das 24 y 25 de diciembre, y con el apogeo de los dulces de Navidad: todos los pueblos de
Europa poseen sus propios dulces navideos, desde los mazapanes y turrones espaoles hasta
los cogns de la Lorena, pasando por las keniolles de Flandes y el plum pudding ingls. Es una costumbre
antiqusima: existe constancia documental de que en la Edad Media los vasallos ofrecan a sus seores
panes de Navidad en signo de fidelidad renovada.
Otro tanto cabe decir de una estampa tan vinculada al periodo navideo como la de los nios que piden el
aguinaldo. El origen de esta palabra, aguinaldo, es un misterio. En castellano antiguo se deca aguilando, y la
Real Academia Espaola lo hace derivar del latn hoc in anno. En francs se dice Au gui lan neuf; en dialecto
gascn, aguillon. Pero en bretn recibe el nombre de aghinaneu, lo cual ha hecho pensar en un origen
cltico del trmino. Su campo semntico es siempre el mismo: un coro ya de nios, ya de pobres que en
los das de Navidad pide limosna de casa en casa. Hoy designa especialmente el regalo que se ofrece a los
grupos de escolares que recorren los hogares durante el periodo navideo, y muy especialmente durante las
doce noches que dura el solsticio de invierno, tocando msica y cantando. Desde el punto de vista
antropolgico se ha explicado numerosas veces su significado social y mgico: en origen son un signo de
buen augurio, porque los nios, al recibir los regalos de la comunidad, aseguran la suerte durante el ao que
entra; por eso existe tambin la supersticin de que negarse a atender sus peticiones trae mala suerte.
Tan inseparable de la Navidad como el aguinaldo son los villancicos. sta es la denominacin propiamente
espaola, pero en todas partes existen cantos especficos para este periodo del ao. Tambin aqu la vieja
costumbre pagana se impuso sobre las correcciones introducidas por los telogos. Existen vestigios de que
los villancicos oficiales, en el siglo V, eran cantados en latn y respondan a melodas profundas y solemnes.
stos, empero, fueron rpidamente sustituidos por los cantos populares, que reforzados por su arraigo
tradicional se reinstalaron en un universo religioso del que haban sido excluidos. As florecieron los villancicos
en Espaa, las Weihnachtslieder alemanas, los carols ingleses, los chants de Noel franceses Todos vienen
adems caracterizados por el importante papel que en ellos juegan los nios. Vencido el tab eclesial, los
villancicos llegaron a cantarse y bailarse en las iglesias, hasta que tal costumbre fue proscrita en el siglo VII
por uno de los concilios de Toledo, verosmilmente el XIV, en 684 (por cierto que el transformar las iglesias en
escenario de los ritos populares precristianos parece haber sido una costumbre muy arraigada: es sabido que
en Espaa se celebraron corridas de toros en el interior de aqullas). Pero es el hecho que los villancicos
siguieron en las calles y en los hogares de toda Europa, siempre con sus ritmos alegres y acompaados por
instrumentos populares como la zambomba espaola, los caramillos ingleses o el Rummelpot alemn.
Banquetes, aguinaldos, villancicos y regalos, por supuesto. Qu sera una Navidad sin regalos? No hace
falta haber ledo a Bataille para saber que el regalo es un smbolo comunitario y sagrado de alegra
puesta en comn. Y a este respecto, el paisaje es de lo ms diverso. En los pases donde el imaginario
catlico medieval arraig con mayor fuerza, como Espaa, los Reyes Magos siguen siendo los grandes
protagonistas (se es tambin el origen de otra bella tradicin tpicamente espaola: el belenismo, o
construccin de reproducciones artsticas del imaginario portal de Beln). Pero es evidente que la prctica del
regalo navideo es anterior al cristianismo, a juzgar por la gran cantidad de personajes que en estas fechas
recorren los hogares.
Los que nos traen los regalos
Uno de los ms antiguos dispensadores de regalos es, curiosamente, San Martn, el mismo que da la seal
para la matanza ritual del cerdo. Pero, segn parece, este Martn no tiene nada que ver con el viejo obispo
militar de Tours (316-400), fundador del monasterio de Ligug, sino que la tradicin popular ha utilizado su
figura para reencarnar en l a un personaje anterior, patrn de las fiestas del buen comer y mejor beber, del
que quedan evidentes huellas en los Martinsfeuer, Martinhorn o Martinsmnnchen de diferentes regiones

alemanas. San Martn da los regalos en Flandes y en algunas zonas rurales de Blgica. Antao fue as
tambin en Catalua, y ms concretamente en la regin del Ampurdn, segn refiere Joan Amades: Se deca
a los nios que, al caer la noche, llegara San Martn vestido como un pobre y montado en un asno flaco y
mugriento, y que en la ventana de los nios buenos pondra castaas y otros frutos secos, y en la ventana de
los nios malos dejara cenizas y las boigas del asno (Costumari catal, vol.7, p.711). El asno, por cierto, es
tambin el animal que acompaa a Frau Holle y a San Nicols.
Y este San Nicols, ya que aqu aparece, nos da otra muestra de curiosa coincidencia entre los Pases Bajos
y el Levante espaol. El San Nicols de la hagiografa cristiana es el antiguo obispo de Mira, en Asia Menor,
en el siglo IV. Su fiesta, el 6 de diciembre, es o era el gran da infantil de los regalos en gran parte de
Centroeuropa, donde la llegada de San Nicols/Santa Claus marca el inicio del periodo de Adviento. Una y
otra figura, la del santo y la del dispensador de regalos, responden, evidentemente, a orgenes distintos.
Segn explica F.X. Weiser, tras el nombre de Santa Claus se oculta la figura del dios pagano germnico Thor,
cuya leyenda ha pasado al viejo obispo en la presentacin moderna de San Nicols Para nuestros
antepasados paganos, es el dios ms alegre y mejor, que nunca daaba a los humanos, sino que los ayudaba
y protega. En cada casa se le consagraba un lugar especial ante el altar, y se deca que descenda por la
chimenea en su elemento, el fuego (Fetes et coutumes chrtiennes. De la liturgie au folklore, Mame, 1961).
Pero este origen germnico se complica si tenemos en cuenta que, en la tradicin popular de los Pases
Bajos, se dice que San Nicols viene de Espaa. Es slo un recuerdo de la poca imperial? El
antroplogo Jos Antonio Juregui, confi hace pocas fechas su descubrimiento de que hacia los siglos XV o
XVI exista pareja fiesta de San Nicols en Valencia, lugar de escassima presencia germnica. Es la misma
fiesta? Tal vez el actual San Nicols centroeuropeo es una mixtura de elementos germnicos y otros
mediterrneos aportados por los soldados espaoles? Misterio. En todo caso, lo seguro es que no se trata del
obispo de Mira.
Una variante muy interesante a este respecto es la que protagonizan las figuras femeninas. En el norte de
Italia goza de gran popularidad el Hada Befana; en ciertas regiones de Francia, los regalos los trae la Tante
Arie; en Rusia, Babushka; en el sur de Alemania, el hada Perchta (o Berta) aparece durante la poca del
solsticio para proteger a los nios. Es imposible no conectar estas damas con la Frau Holle alemana,
verosmilmente derivada a su vez, como ha demostrado Alain de Benoist, de la vieja diosa de la tercera
funcin Holda, encargada de la proteccin de los nios y las mujeres. Por qu tantas hadas y en lugares tan
diferentes? Volvamos al testimonio de Beda el Venerable: Los antiguos pueblos de Inglaterra hacen
comenzar el ao el 25 de diciembre, el da en que nosotros celebramos el nacimiento del Seor, y esa misma
noche que para nosotros es tan sagrada, ellos la llaman modranecht(modra niht), es decir, la noche de las
madres. Estas madres celebradas en Navidad, segn interpretacin hoy comnmente admitida, seran
antiguas divinidades benefactoras que habran sobrevivido en los mencionados personajes navideos. El
linaje precristiano de esta figura quedara confirmado por algunas de las leyendas que acompaan a estas
damas: as, de la Babushka rusa se dice que en los primeros tiempos sufri la maldicin de los obispos;
tambin Frau Holle est vinculada al viejo rito de la caza salvaje de Wotan, identificado por la Iglesia con el
Diablo (rito del cual, por cierto, existe un eco en la tradicin gallega: el de los gigantescos jinetes que viven en
el fondo del valle de Monterrey, en Orense, y que el da del fin del mundo saldrn con sus caballos librando
descomunal batalla con los hombres de la superficie; en otro momento nos ocuparemos de sto).
Con todo, y a pesar del enorme inters de esta presencia femenina en los regalos rituales navideos, la figura
predominante es masculina. La Babushka rusa va siempre acompaada (cuando no es simplemente
sustituida), por Frost, el hielo o Padre Invierno. Por cierto que en la Borgoa existe un homlogo suyo:
el Padre Enero. En otros lugares, como en el Pas Vasco, es el Olentzaro quien da los regalos; el Olentzaro
entronca directamente con las figuras aqu descritas, pero presenta una caracterstica muy particular:
representado como un mueco de paja o madera ataviado con la vestimenta tpica de los campesinos de la
zona, al final es sin embargo apaleado por la chiquillera. Detengmonos brevemente en este punto. Contra la
peculiaridad que algunos hermeneutas del vasquismo pretenden ver aqu, la realidad es que este rito del
apaleamiento del Olentzaro evoca innegablemente las ceremonias de subversin e inversin caractersticas
de las viejas saturnalias romanas, que se corresponden con las fiestas de los locos de otros lugares de
Europa: los fuegos saturnales del 21 de diciembre; el rey de burlas de las legiones romanas, el da 22 de
diciembre; las mascaradas de Demter en Grecia, el 26 de diciembre; la fiesta de los Inocentes, superpuesta

tardamente a la fiesta de los locos, el da 28; las Kalendas Ianuarias del 1 de enero, condenadas por Isidoro
de Sevilla por dar lugar a todo tipo de excesos Se trata del otro rostro de la Navidad: la fiesta orgistica, que
permaneci durante mucho tiempo en las capas populares de la comunidad, y que seguramente prolonga
ritos previos a la llegada de los indoeuropeos no slo en el Pas Vasco.
Pero estbamos en los dispensadores de regalos. Y hoy en da, como es bien sabido, el mayor regalador es
Pap Noel, figura en la que confluyen los rasgos del paternalismo, la bondad, el banquete y el descenso por la
chimenea, entre otros elementos caractersticos de las figuras antes mencionadas. Muchos piensan que la
moda de Pap Noel forma parte del colonialismo cultural norteamericano. sto es verdad slo por lo que
respecta a los aos recientes, porque, en realidad, Pap Noel no es un invento norteamericano (all se llama
Santa Claus, y es tambin importado de Europa), sino que procede de Alsacia. En 1871, tras la firma del
Tratado de Frankfurt que pona fin a la guerra franco-alemana, en Alsacia y Lorena se produjo una verdadera
dispora humana (y, por tanto, cultural) que parece estar detrs de muchas actuales costumbres navideas.
Pap Noel es una de ellas, aunque no falta quien le atribuye un origen normando.
Y el rbol eterno
Donde no cabe duda alguna del origen alsaciano es en otra de las grandes costumbres navideas de nuestros
das: la del rbol de Navidad. Los primeros datos acerca de esta costumbre en la poca moderna datan de los
aos 1521 y 1539, y siempre circunscritos a esa regin de Europa. No se generalizar por todo el continente
hasta el siglo XIX. Ahora bien, aunque el rito en su forma actual sea de origen prximo, el tema del rbol
ligado a la fiesta del solsticio parece ser antiqusimo. J. Lefftz lo hace remontar al paganismo
antiguo (Elsssischer Dorfbilder, Wrth, 1960). Parece claro que no hay ningn rastro cristiano en l. En la
simblica cristiana, el nico rbol conocido es el rbol del jardn del Edn, del que Adn comi el fruto
prohibido, desobedeciendo a Yahv. Por el contrario, algunos datos de la vieja Irlanda y sobre todo de
Escandinavia permiten remontar esta costumbre a un viejo culto al rbol germnico. Hoy se admite, con M.
Chabot, que en los tiempos paganos, en las fiestas de Jul, celebradas a finales de diciembre en honor del
retorno de la Tierra hacia el Sol, se plantaba ante la casa un abeto del que colgaban antorchas y cintas de
colores (La nuit de Noel dans tous les pays, Pithiviers, 1907). Pero el rbol no aparece slo en la tradicin
germnica: gracias a Virgilio sabemos que en Roma, durante el periodo de las saturnalias, se colgaba en
plaza pblica un rbol cargado de juguetes.
Nos hallamos aqu en presencia de otro elemento inseparable de la mentalidad mtica europea: el rbol como
smbolo sagrado, como eje o pilar del mundo; un rbol que para los celtas era una encina o un roble, un
fresno para los escandinavos (el famoso fresno Yggdrasill) y un tilo para los germanos. El rbol, con su
impresionante estructura, sus hojas, su tronco y sus races, es una representacin del cosmos y de su
organizacin; pone en contacto los diferentes niveles del mundo (el cielo, la superficie y el reino subterrneo);
une el presente, el pasado y el futuro, y liga al hombre con su linaje y su devenir. Vnculo de lo continuo y lo
discontinuo, representa la vida que nunca acaba y por eso es smbolo de la regeneracin perpetua de la vida.
Exactamente del mismo modo que el solsticio de invierno da testimonio del renacimiento eterno del sol. rbol
y Navidad, por tanto, mantienen entre s una comunin de significados. No es extrao que uno y otra
comparezcan al mismo tiempo en presencia de los hombres.
Esto es, en fin, desde la fecha hasta el rbol, desde los villancicos hasta los regalos, la Navidad: un antiguo
rito pagano, hondamente religioso (slo los ignorantes pueden negar la existencia de una religiosidad
pagana), que el cristianismo, en Europa, adopt con toda naturalidad, generalmente forzada por el sentido
popular de lo sagrado, del mismo modo que el catolicismo europeo hizo suyos gran nmero de elementos
rituales y significados sacros de los pueblos que llenaban este continente antes de que hiciera su aparicin
Jess de Nazaret. Tienen razn quienes hoy se lamentan por la prdida del sentido originario de la Navidad.
Pero no por esa presunta paganizacin que tanto denuncian los curas sta ha existido siempre, mucho
antes de que el cristianismo hiciera acto de presencia, sino por la comercializacin rampante de los usos
navideos. No es el Sol Invicto quien va a matar a Jess (ni viceversa) el 25 de diciembre, sino que es
Mammon, aquel dios abyecto del dinero que tanto execrara Ezra Pound, quien parece haber exterminado a
los dos. Quizs ocurre que para los pueblos europeos el Sol ya se ha puesto definitivamente en un solsticio
apocalptico; nunca ms volver a salir.

Pero, no, el Sol siempre vuelve a salir; el Sol volver. Eso es lo que significa la Navidad. Y sto es lo que
algunos, fieles a todas nuestras races, hemos celebrado estos ltimos das.