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Caligrafas del cuerpo.

Acerca de El retrato y la imagen de Estela Canto y Los dos


retratos de Norah Lange

Paula Berta (UBA-IIEGE)

Las dcadas del 40 y 50 en el panorama literario nacional fueron un perodo


singularmente frtil para la escritura producida por mujeres, en particular en los gneros
narrativos. En el campo literario se produjeron transformaciones y nuevas
configuraciones de intervencin de las mujeres en la cultura que ofrecieron sustento a la
emergencia de un grupo de escritoras -algunas de ellas vinculadas a la revista Sur- que
escribieron sus primeras obras de narrativa de ficcin en gneros no habituales hasta el
momento en la considerada literatura femenina: cuentos y principalmente novelas. De
este modo, se distanciaron de la produccin previa ligada principalmente a ciertos
gneros aceptables para la escritura y lectura de las mujeres (lirismo sentimental
convencional y literatura didctica) para acceder a los cnones estticos dominantes.
El retrato y la imagen1, de Estela Canto, y Los dos retratos2, de Norah Lange,
son dos novelas que se inscriben en aquel ambiente receptivo a la incipiente pero a la
vez pujante nueva colocacin de las mujeres escritoras en el campo literario.
Especialmente ricas en la profusin de imgenes3y de configuraciones visuales, ambas
producciones despliegan sintaxis visuales nutridas; sus sistemas ficcionales dispersan
cuerpos, rostros, retratos y espejos como figuras narrativas que a menudo operan como
1

Estela Canto, El retrato y la imagen, Buenos Aires, Losada, 1950.


Norah Lange, Los dos retratos, Buenos Aires, Losada, 1956.
3
Un estudio que enfatiza el carcter visual en la construccin del universo narrativo de la obra de Estela
Canto es el trabajo de Mara Rosa Lojo, Pasos nuevos en espacios habituales en Historia Critica de la
Literatura Argentina (Vol. 11), Buenos Aires, Emec, 2000. La autora se focaliza principalmente en la
economa narrativa de ciertas imgenes que aparecen como smbolos a ser descifrados, construidos en el
espacio inestable entre el sueo y la vigilia. Lojo retoma este eje en otro artculo en el que desglosa
ciertas imgenes onricas presentes en El retrato y la imagen y en El estanque. Vase: Mara Rosa Lojo,
Estela Canto: Sabotaje del gnero en una potica de la visin en Anales de Literatura
Hispanoamericana Nro. 28 (Tomo II) Pp. 907-920, Madrid, Universidad Complutense de Madrid, 1999.
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directrices o lneas de entrada al relato. Son narraciones extendidas sobre el eje de la


mirada. Y es en esa dimensin donde los rdenes de mirar y ser mirado configuran
subjetividades y mapeos corporales. Las dos novelas propuestas reescriben al cuerpo fundamentalmente al cuerpo femenino- a partir de la fragmentacin. En este sentido, el
cuerpo aparece a menudo ausente en su totalidad, pero presente a travs de ciertas
partes, con densidad significante y variable, en sus modulaciones discursivas.
En Los dos retratos, Norah Lange construye un universo con fuerte
protagonismo femenino, en donde el modo de ingreso de los cuerpos y las identidades
son los rostros4. La metonimia habilita el recorte y desglose de los rostros como objetos
cesibles portadores de identidad. La protagonista de la historia, Marta, es quien se
encarga de descifrar los gestos y las expresiones de los familiares que cada domingo se
renen a cenar en la casa de la abuela. La fragmentacin se acenta por la presencia del
espejo ubicado en la sala, cuyo reflejo es un reflejo parcial de los cuerpos ordenados en
torno a la mesa. El espejo se vuelve terreno simblico de una disputa por formar parte y
estar representado en los retratos familiares dispuestos frente a l en la misma sala. De
este modo, el espejo permite continuar o enmendar lo no figurado en las fotografas.
Marta asiste semanalmente a una excursin de rostros que emergan de los retratos
para juntarse con las caras en torno de la mesa y pasar, en doble fila, junto a su cabeza,
en delicada trayectoria hacia el espejo (p.42).
La fuerte presencia del dispositivo de la mirada en ese mundo especular
exaspera las actividades de mirar y ser mirado -de detectar las mnimas variaciones en
los gestos, en los cuerpos, en las palabras- de un modo obsesivo, reforzando las
tensiones y suspicacias de un universo que se sabe endogmico, clausurado en los
4

Para otro abordaje del inquietante protagonismo de los rostros en Los dos retratos, cfr. Nora
Domnguez, De donde vienen los nios, Rosario, Betriz Viterbo, 2007. Pp. 240-244.

lmites de la familia. A su vez, las bocas adquieren protagonismo como cortes dentro del
fragmento del rostro: fuman, comen, discuten, vociferan, susurran, enrostran a partir
de la palabra. Se vuelven zonas de reclamo simblico, lugar donde se encabalgan los
pares dinmicos que refiere Gilles Deleuze5 en sus series -comer o ser comido (por las
palabras del otro) y hablar; lo material o corporal y lo inmaterial o verbal-: opuestos
que la disputa semanal tensa al mximo.
La protagonista se entrega a la decodificacin de esos rostros y de sus
gestualidades, y esa prctica regular, minuciosa, le revela que no hay identidades
unvocas o irreductibles, sino subjetividades refractarias, inestables. Incluso cuando ella
misma se mira en el espejo, la entidad supuestamente reconocible por ese yo se
vuelve extraa e inaprensible, configurando, desde el inicio de la historia, una atmsfera
inquietante.
Tienes la cara torcida. Ser porque ests mal peinada- y yo me
haba aproximado al espejo mientras el miedo iniciaba su escalofro
familiar junto a la nuca. Vi mi rostro en el espejo, un lado ms prximo,
el otro retirndose (como cuando se aleja un objeto a travs de un
prismtico), para volver a acercarse, desganadamente, hasta sobrepasar
la mitad que continuaba inmvil. Entonces reflexion que lo mismo
podra acontecerle a esa mitad () (p.9)

Si bien los rostros son espacios privilegiados en el lenguaje codificado del


cuerpo, no son los nicos instrumentos esenciales de comunicacin. Las manos y sus
movimientos participan de una sutil semitica corporal que la protagonista, que es la
ms pequea de la familia, estudia y toma como modelos de identificacin o desidentificacin en la conformacin de su propia identidad. El universo femenino de Los
5

Gilles Deleuze, Cuarta serie: de las dualidades en Lgica del sentido, Barcelona, Paids, 1989.

dos retratos es un mundo alejado de las preocupaciones del trabajo productivo, un


mundo selectivo y excluyente, con restricciones de ingreso. Teresa, una de las nueras de
la abuela es la parvenu. Situada a la vez dentro y fuera de la familia, es la nica
integrante, adems de la joven Marta, no representada en los retratos. El desdn
manifiesto de Teresa por las fotografas, esa manera aparentemente indiferente con
que se propona despojar a los retratos de su reconocida atmsfera de desesperada
placidez (p.37) no revela ms que un disimulo de sus deseos de ser plenamente
aceptada en la familia. Teresa es una presencia perturbadora en la escena familiar, y lo
es no solo a travs de su rostro, que sin respetar protocolos familiares rozaba la cara de
la abuela antes de sumergirse en el espejo cada domingo, sino con la omnipresencia de
su mano ( ) con su ndice blanco, de ua curva y reluciente golpeando, sin
necesidad, el cigarrilo casi terminado, mientras me atascaba de caras que no podan
cortarse en tiras () (p.26). La vulgaridad de la forma y de los gestos de la mano de
Teresa, siempre impertinentes, contrasta con la

mano de la abuela, estilizada y

embellecida por la mirada de Marta. La nieta observa y aprende de los movimientos de


esa mano que le ensean los prolijos y tiernos menesteres en los tiempos lentos que
las dos comparten en sus tardes ociosas. Lange tambin incorpora el elemento disonante
cuando en lo que la narradora llama un supersticioso pasatiempo dirigido a sus
nueras, la abuela extendiende mediante una maniobra los dedos ndice y meique, como
cuernos, a modo de conjuro secreto.
El retrato y la imagen, de Estela Canto, podra considerarse una novela de
iniciacin. La joven protagonista, Ida Ballenten, emprende un periplo -no solo fsico,
sino interior- en bsqueda de su identidad. El sentimiento de extraeza, de saberse
distinta a los dems aparece prefigurado en la infancia y cifrado en estigmas corporales

que denotan su extranjera. Ida y su hermana mayor Fanny, hijas del matrimonio de un
hombre sueco con una mujer criolla, ponen en escena la aparicin del componente
mestizo -producto de un fortuito cruce intercultural- como un elemento no asimilable,
que se muestra siempre dislocado en el ambiente de clase media de los suburbios de
Buenos Aires, y tambin dentro del ncleo familiar. Es la madre quien advierte cierto
carcter antinatural o descendencia enrarecida dentro del linaje familiar no solo en el
aspecto, sino tambin en los nombres de sus hijas ( ) aquella palabra breve que casi
no nombraba: Ida, y la otra cuya pronunciacin simple se le escapaba. Ni siquiera
poda nombrarlas bien y tenan aquel horrible pelo rojo! (p.16)
Tambin el padre experimenta ese extraamiento cuando contempla a sus hijas:
Se encontr con la mirada de Fanny. Fanny se pareca a remotas
mujeres de Stocklm, apenas entrevistas. No imaginaba as a sus hijas.
Sus hijas, en esta tierra, deberan ser de cabellera oscura y ojos
amarillentos. La menor tena ojos negros, vivaces como los de algunos
animales. (p. 26)

La animalizacin de la figura de Ida -a partir de un elemento discreto: su


mirada- contribuye a una economa narrativa que se encargar de mostrar de modo
inquietante la fragilidad del umbral que separa lo humano de lo animal y lo monstruoso.
Esto sucede en dos sentidos; por un lado, ese doble amenazador est dentro de ella
desde la tarde en la que en Parque Lezama crey haber matado a Juan Garca, un
compaero de infancia. Desde aquel momento, el rostro ensangrentado de Juan
emerger como recuerdo involuntario en la vida de Ida. Por otro lado, el personaje de
Ida viene a poner en escena a ese otro, a parte de esas masas que afluyen a las
ciudades en busca de trabajo. En este sentido, la indagacin sobre los cuerpos, su

desciframiento y las preguntas sobre la identidad, encuentran en la lnea de la


animalidad una lectura posible y un ingreso de ese otro en el terreno de la literatura.
Los signos visibles de la extranjera son marcas que las hermanas Ballenten
intentarn velar, ensayando estrategias de disimulo u ocultamiento cuando se ven
obligadas a emigrar de Buenos Aires hacia Rosario por cuestiones familiares. Rosario
no era solamente una ciudad nueva que prometa tranquilidad y probablemente un
ascenso social que Buenos Aires les haba negado, sobre todo era un nuevo espacio en
el cual disear y poner a prueba nuevas identidades posibles. La mudanza coincide, en
el caso de Fanny, con una etapa traumtica en el crecimiento de nia a mujer. Ella lleva
a cabo toda una puesta en escena, una performance6 de la femineidad: tomando como
modelo a las estrellas de cine del momento, mutila sus trenzas pelirrojas y anacrnicas
y se empolva la cara y las manos para esconder sus pecas infantiles.
Ida Ballenten intenta construir su identidad refractando u oponiendo su imagen
a diferentes dispositivos: el espejo de su nuevo cuarto o los afiches publicitarios de las
pelculas que se estrenan en la semana, pero su empresa se revela no exenta de angustia
y perplejidad.
Al encender la luz de su cuarto mir los muebles como por
primera vez. Entraba en un mundo nuevo: el mundo de su vida
amparada y definida () Vio su pequeo escritorio, el espejo de su
ropero. Vio reflejados sus ojos pequeos y aquella tristeza que jams
abandonaba la parte superior de su cara. (p.78)

La joven se reconoce deudora de cierta melancolia paterna, y a la vez no puede


conciliar esa imagen interior con los estereotipos o roles femeninos promovidos
6

Tomo el concepto de performance en base a las postulaciones de Judith Butler, que entiende al gnero
como una construccin poltica y cultural, y no como algo natural. Butler utiliza la nocin de
performance para desnaturalizar el gnero y para mostrar que el sexo es un efecto preformativo de los
discursos de la modernidad. En Judith Butler (1990), El gnero en disputa, Barcelona, Paids, 2001.

socialmente. A direfencia de su hermana, Ida no es capaz de resolver el conflicto en el


plano de la teatralizacin o de las apariencias, cuando juega a representar piezas
teatrales con Gilberta Jordn, su vecina. Nunca podr identificarme con nadie (p.71)
declama Ida, y con esa frase parecera renunciar a la propuesta abierta por Gilberta de
descubrirse a s misma a travs de la experimentacin con identidades mviles, hbridas
e inventivas.
Tanto en Los dos retratos como en El retrato y la imagen podemos ver que el
cuerpo femenino, como locus de la representacin, aparece signado por la
fragmentacin. Sin embargo, como modo de reaccin a algunas poticas y movimentos
estticos (modernismo, surrealismo) las novelas aludidas no postulan al fragmento
como sincdoque de un cuerpo femenino fetichizado, sino como un recurso que permite
la reflexin y la reescritura de ese cuerpo o de partes de ese cuerpo. El cuerpo femenino
aparece como objeto y superficie de diversas operaciones: visibilidad, escamoteo,
ocultamiento. Es una zona central, y a menudo inestable y perturbadora, en la
conformacin de identidades y subjetividades. Ambas novelas trazan nuevos y
caprichosos mapas corporales. Las formas y los dispositivos que integran esos cuerpos
- rostros, gestos, miradas- en ciertos tramos se vuelven evanescentes, con lgicas
fluctuantes que tambin son, en cierto sentido, los ritmos de la escritura. Tal vez esta
pueda ser una de las lneas de entrada para empezar a revisar y problematizar cierta
literatura escrita por mujeres a mediados de siglo XX, de la que parte de la crtica
afirm, injustamente, que su novedad resida en la temtica pero que no debamos
buscarla a nivel de los procedimientos poticos, en el dislocamiento del lenguaje o de
las convenciones genricas.

Bibliografa:
-Butler, Judith, El gnero en disputa, Barcelona, Paids, 2001.
-Canto, Estela, El retrato y la imagen, Buenos Aires, Losada, 1950.
-Deleuze, Gilles, Lgica del sentido, Barcelona, Paids, 1989.
-Domnguez, Nora, De donde vienen los nios, Rosario, Beatriz Viterbo, 2007
-Lange, Norah, Los dos retratos, Buenos Aires, Losada, 1956.
-Lojo, Mara Rosa, Pasos nuevos en espacios habituales en Historia Critica de la
Literatura Argentina (Vol. 11), Buenos Aires, Emec, 2000.
-____________, Estela Canto: Sabotaje del gnero en una potica de la visin en
Anales de Literatura Hispanoamericana Nro. 28 (Tomo II) Pp. 907-920, Madrid,
Universidad Complutense de Madrid, 1999.
- Magli, Patricia, El rostro y el alma en Feher, Michel; Naddaff, Ramona y Tazzi,
Nadia, Fragmentos para una historia del cuerpo humano, Madrid, Taurus, 1992.