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Usos Prcticos de la Epistemologa

Por Mario Bunge


Para La Nacin

MONTREAL

La epistemologa es la filosofa de la ciencia y de la tcnica. Se ocupa de


analizar y sistematizar conceptos tales como los de dato emprico, verdad de
hecho, hiptesis, ley cientfica, regla tcnica, teora, experimento, explicacin,
prediccin, artefacto y diseo. Tambin trata de los supuestos filosficos de la
investigacin, tales como el de la existencia del mundo, la posibilidad de
conocerlo, y la de daarlo.
La epistemologa es a la ciencia lo que la teologa a la religin, y lo que la esttica
es al arte. Se puede hacer ciencia sin epistemologa explcita, as como se puede
practicar una religin sin entreverarse en disputas teolgicas, y crear obras de arte
sin intentar entender textos de esttica.
Pero en todos estos casos se acepta tcitamente montones de ideas. Por ejemplo,
incluso el ms ingenuo de los creyentes religiosos tiene alguna idea, por tosca que
sea, acerca de aquello que venera, adula o teme. La tarea del telogo es refinar
y propagar esta idea.
Tal refinamiento tiene tambin usos prcticos: se ensea en las escuelas religiosas
y se emplea para catequizar. Tambin sirve de cartabn para medir el tamao de
la hereja y el condigno castigo.
Los usos prcticos de la epistemologa son mucho ms modestos. Son
principalmente tres: orientar (o extraviar) la investigacin cientfica y el diseo
tcnico; distinguir (o confundir) la ciencia de la seudociencia y la tcnica de la
seudotcnica, y ayudar a disear polticas de fomento (o retroceso) de la ciencia
y de la tcnica. Veamos.
Oscurantistas e ilustrados
Ante todo, aclaremos lo de la ambivalencia de la epistemologa (orientar o
extraviar, distinguir o confundir, y fomentar o impedir). Una epistemologa
ilustrada, que se inspire en la ciencia y en la tcnica, puede ayudarlas. En cambio,
una filosofa oscurantista, que menosprecie la claridad y la bsqueda de la verdad
o de la eficacia, ser un obstculo al avance cientfico y tcnico. Un ejemplo
clsico es el escepticismo radical, en particular el relativismo, que sostiene que
"todo vale", ya que no habra verdades objetivas. Otro ejemplo es la filosofa del
lenguaje ordinario, que niega el carcter excepcional y artificial de la ciencia y de
la tcnica, e invita a examinarlas como si fueran juegos lingsticos. Un ejemplo
an ms obvio es el enfoque existencialista de la tcnica, que la confunde con la
accin y pasa por alto su ncleo conceptual, que es cientfico.

Cmo puede ayudar a la ciencia una epistemologa adecuada a ella? De muchas


maneras. Una de ellas es recordando que una tcnica de investigacin, por
refinada y poderosa que sea, no reemplaza a la teora. Por ejemplo, la
visualizacin por resonancia magntica permite localizar procesos mentales, pero
no revela cules son sus mecanismos neurofisiolgicos. Para averiguar esto ltimo
hace falta complementar esa tcnica con las tcnicas electrofisiolgicas. Tambin,
y sobre todo, hace falta empezar por conjeturar qu parte del cerebro ejecuta los
procesos mentales en cuestin, y terminar por imaginar lo que ocurre entre las
neuronas que participan en el mismo, por ejemplo, cules se enlazan entre s y
cmo lo hacen.
Al fin y al cabo, una tcnica de investigacin no es ms ni menos que un medio
para contrastar hiptesis. Un investigador que slo se ocupe de tcnicas de
investigacin es un tcnico de laboratorio antes que un cientfico cabal. Por
ejemplo, Ramn y Cajal se distingui no slo por usar el mtodo de teido de
clulas que invent Golgi, sino, y principalmente, por usarlo para poner en
evidencia y describir en detalle una gran cantidad de circuitos nerviosos y por
conjeturar sus funciones.
Otro ejemplo: un economista que llene hojas con frmulas matemticas (o que
aparentan serlo) ganar la admiracin de sus colegas no matemticos. Pero si esas
frmulas no representan ni remotamente hechos econmicos reales, no merecern
ser llamadas cientficas. Un caso clsico es el de la microeconoma neoclsica, que
enfoca su atencin en mercados ideales (perfectamente competitivos y en
equilibrio), de modo que en sus frmulas no figura la variable tiempo. Que es como
si un experto en mecnica slo supiese de sube-y-bajas en reposo.
Verdades objetivas
Una epistemologa correcta ayudar tambin a diagnosticar el macaneo
seudocientfico o seudotcnico. Por ejemplo, mostrar que la llamada sociologa
constructivista y relativista de la ciencia y de la tcnica no es seria, porque las
confunde (al hablar de "tecnociencia") y porque niega que busquen o usen verdades
objetivas. Otro ejemplo es el de las medicinas alternativas, tales como la
homeopata, la medicina holstica y la logoterapia. El epistemlogo serio mostrar
que, puesto que no se fundan sobre la biologa ni la farmacologa, en el mejor de
los casos tienen un efecto placebo, y en el peor retrasan el recurso a diagnsticos
y tratamientos mdicos correctos. En resumen, la epistemologa puede salvar vidas
y ahorrar miles de millones de pesos.
Finalmente, la epistemologa interviene en el diseo de polticas cientficotcnicas. Por ejemplo, si el ministro del ramo cree que las computadoras pueden
reemplazar a los cerebros, destinar ms recursos a la compra de las primeras que
al entrenamiento y mantenimiento de los segundos. Pero puede ir an ms lejos,
y decidir que el pas no puede permitirse el lujo de hacer ciencia ni tcnica. O

puede creer que stas se pueden comprar como si fueran artefactos. A qu seguir
imaginando polticas cientfico-tcnicas tan geniales?
En resumen: dime cul es tu epistemologa y te dir qu macanas dirs y hars
respecto de la ciencia y de la tcnica. Pero nunca podr predecir qu descubrirs
o inventars. Porque, para bien o para mal, los investigadores y tcnicos creadores
suelen profesar una epistemologa y practicar otra. O sea, no suelen poner su credo
epistemolgico a prueba experimental. Esta es tarea del epistemlogo.