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Jinete de Medianoche
Diana Palmer ofrece una historia en Texas, de dos inverosmiles
amantes a principios de siglo, que estn a punto de encontrar el amor
donde menos se lo esperan
La riqueza del Conde Eduardo Corts, y el futuro de su amado
rancho, estn en duda. Tragedia, problemas de dinero y presin
familiar lo estn llevando ahora hacia un matrimonio de
conveniencia. Es decir, hasta que encuentre a Bernadette Barron,
vagando asustada y despeinada despus de un baile de sociedad
Por debajo de la suciedad, es claro que Bernadette es hermosa y
rica.
Pero ser ella slo otro desamor a punto de ocurrir, o
Eduardo por fin encontr a la mujer que puede salvar su
rancho y sanar su corazn?
El conde espaol puede proveer a Bernadette del ttulo que
necesita, pero podr l corresponder a los sentimientos de ella?
Mirando fijamente a los ojos penetrantes de su marido, Bernadette
ve no slo sus maneras calculadoras, sino tambin su rpida
excitacin a la pasin. Ser el creciente deseo de ellos
suficiente para superar los desafos que enfrentan y
reclamar el amor que ella no se puede negar?

Captulo Uno

Suroeste de Texas, 1900


No haba nada en todo el mundo que Bernadette Barron amara ms
que su jardn, a pesar del asma que a veces la haca salir corriendo de
all durante los meses de primavera. Haba un montn de flores en el
suroeste de Texas, y muchas ocasiones para llenar con ellas la
elaborada casa victoriana de su padre. Colston Barron posea al
menos la mitad de Valladolid County, que estaba a mitad de camino
entre la prspera ciudad de San Antonio y la ciudad ms pequea de
Del Ro, en la frontera mexicana.
l lo haba hecho extremadamente bien para ser un inmigrante
irlands que haba comenzado su carrera trabajando en la
construccin de ferrocarriles. Ahora, treinta y tres aos despus de su
llegada a los Estados Unidos, era propietario de dos. Tena dinero para
gastar, pero poca familia en qu gastarlo.
A pesar de su riqueza, haba una cosa que faltaba en su vida: la
aceptacin y el respeto de la alta sociedad. Su rudo acento irlands y
su falta de maneras convencionales lo aislaban de las familias
prominentes de la poca, una situacin que l estaba decidido a
cambiar. Y Bernadette iba a ser el medio para ello.
Su amada esposa, Eloise, haba muerto de una infeccin poco
despus de dar a luz a Bernadette. Su hija mayor haba muerto al
nacer. Su nico hijo, casado y con un hijo pequeo, viva en el Este,
trabajaba como pescador y mantena un mnimo contacto con su
padre. Albert haba cado en desgracia porque se haba casado por
amor, rechazando la pareja social que su padre tena planeada para
l. Slo Bernadette estaba en casa ahora. Su hermano apenas poda
mantener a su propia pequea familia, as que correr hacia l no era
una opcin a menos que fuera capaz de trabajar, lo cual era imposible
porque su salud era demasiado precaria para permitirse mantener un
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trabajo como docente. Mientras tanto, tena que hacer frente a las
fanticas aspiraciones sociales de su padre.
No es que Bernadette no quisiera casarse, eventualmente. Ella
tena sus propios sueos de un hogar y una familia. Pero su padre
quera elegir a su marido basndose en su importancia social. La
riqueza por s sola no lo hara. Colston Barron estaba decidido a casar
a Bernadette con un hombre con ttulo o, en caso de ser americano,
un hombre de inmenso prestigio social. Su primera eleccin, un duque
britnico, haba sido una prdida total. El empobrecido noble estaba
lo suficientemente dispuesto. Entonces le presentaron a Bernadette,
que haba aparecido en la primera reunin, por razones conocidas
slo por ella y Dios, con los vaqueros andrajosos de su hermano, una
camisa sucia, con dos de sus dientes ennegrecidos con grasa y el
largo pelo, hermosamente platinado, manchado con lo que pareca
grasa de eje. El duque se haba ido inmediatamente, excusndose con
la repentina noticia de una muerte inminente en la familia. A pesar de
cmo podra haberse enterado de ello en esta regin aislada del
sudoeste de Texas...
Toda la arenga furiosa de Barron no haba hecho que Bernadette se
arrepintiera. Le inform descaradamente a su padre, que ella no iba
a casarse con un hombre por un ttulo! Su hermano haba dejado
parte de su ropa vieja en el rancho y Bernadette no sera nada reacia
a vestirse como una loca cada vez que su padre trajera a casa un
candidato al matrimonio. Hoy, sin embargo, estaba con la guardia
baja. Con un vestido azul a cuadros con su pelo rubio platino en su
familiar moo suelto y sus suaves ojos verdes mirando amorosamente
las rosas que estaba cuidando, ella no pareca en absoluto un
marimacho. No para el hombre que la observaba sin ser visto desde
su elegante semental negro.
De pronto ella se sinti como si estuviera siendo observada...
escudriada... por un par de ojos feroces y oscuros. Los ojos de l, por
supuesto. Increble, pens ella, cmo siempre pareca sentirlo, no
importaba cun silenciosamente se acercara a ella.
Se puso de pie y se volvi, con los altos pmulos enrojecidos, los
claros ojos verdes brillantes ante el elegante hombre vestido de negro
en ropa de trabajo, jeans, botas y chaparreras, una camisa de batista
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debajo de una chaqueta de mezclilla, su pelo negro y lacio apenas


visible bajo un sombrero de ala ancha que protega su rostro del sol.
He de hacer una reverencia, su excelencia? pregunt ella,
arrojando el guante con una sonrisa malvada. Siempre haba un ligero
antagonismo entre ellos.
Eduardo Rodrigo Ramrez y Corts le hizo un gesto burln con su
cabeza y una sonrisa con su delgada boca de aspecto cruel. Era tan
hermoso como un ngel oscuro, excepto por el corte hacia abajo en
una mejilla, supuestamente obtenido en una pelea a cuchillo en su
juventud. Tena treinta y seis ahora, de rostro anguloso, tez oliva, ojos
negros y peligrosos.
Su padre, un noble espaol con ttulo, haba muerto haca muchos
aos. Su madre, una hermosa rubia de la sociedad de San Antonio,
estaba en Nueva York con su segundo marido. Eduardo no solo haba
heredado la mirada de su madre sino que tambin haba absorbido de
ella su comportamiento y temperamento. El era de todas formas
espaol. Para los trabajadores de su rancho era El Jefe, el patrn o
jefe. En Espaa, era El Conde, un conde cuyos parientes se podan
encontrar en todas las familias reales a lo largo de Europa. Para
Bernadette, l era el enemigo. Bueno, lo era a veces. Ella peleaba
con l para asegurarse de que no se diera cuenta de lo que realmente
senta por l, emociones que en estos ltimos dos aos, haban sido
ms difciles de ocultar que nunca.
Si ests buscando a mi padre, l est ocupado pensando en las
familias ricas de San Antonio que invitar a su baile dentro un mes a
partir del prximo sbado por la noche, le inform, en furioso
silencio.
El negro brillo de sus ojos era visible desde la sombra del ala de su
sombrero contra su delgado rostro. l la mir con insolencia para un
caballero y luego con desdn, como si no encontrara nada que le
interesara en su esbelta pero redondeada figura y pequeos
pechos. Su ltima esposa, record ella, aunque era una dama
espaola de alta alcurnia con ttulo, no haba sido nada menos que
voluptuosa. Bernadette haba tratado de ganar peso para que poder
atraerlo ms, pero su esbelta figura se negaba a aadir kilos a pesar
de sus esfuerzos.
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l tiene la esperanza de una alianza con una familia europea con


titulo, dijo Eduardo. La tienes t?
Prefiero tomar veneno, dijo ella en voz baja. Ya he enviado a
un potencial pretendiente corriendo a la frontera, pero mi padre no se
da por vencido. l est planeando un baile para celebrar su ltima
adquisicin ferroviaria, pero ms porque ha encontrado otros dos
nobles europeos empobrecidos para tirar a mis pies.
Ella respir hondo y tosi sin poder evitarlo hasta que fue capaz de
conseguir controlar sus pulmones. El polen la afectaba a
veces. Odiaba mostrar su debilidad ante Eduardo.
l cruz los brazos sobre el pomo de su silla y se inclin hacia
delante.
El jardn difcilmente es un buen lugar para un asmtico,
seal.
Me gustan las flores. Tom un pauelo bordado con volantes de
su cinturn y se lo acerc a la boca. Sus ojos por encima de l eran de
verdes y hostiles. Por qu no te vas a casa y azotas a tus siervos?
replic ella.
Yo no tengo siervos. Slo leales trabajadores que apacientan mi
ganado y cuidan de mi casa. Se pas la mano lentamente sobre uno
de los poderosos muslos, mientras la estudiaba con inusual inters.
Cre que tu padre haba renunciado a arrojarte ante todos los hombres
disponibles con ttulo.
Todava no se ha quedado sin candidatos. Suspir y lo mir
mostrndole ms preocupacin de la que ella crea. Suerte para ti,
no estar en la lnea de fuego.
Cmo dices?
Bueno, t tienes un ttulo, no es as?
l ri entre dientes.
En un sentido.
T eres un conde, el conde, insisti ella.
Lo soy. Pero tu padre sabe que no he tenido deseo de casarme
desde que perd a mi hijo. Y a mi esposa, aadi amargamente.
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Bueno, es tranquilizador que no quieras casarte otra vez, dijo


ella.
Ella saba muy poco de su tragedia, excepto que por espacio de
das despus de ella, el hombre de hielo se haba convertido en una
leyenda local por su ira, que era tan majestuosa como su lnea
sangunea. Hombres adultos se haban escondido de l. En una
ocasin,
Bernadette
lo
haba
encontrado
cuando
estaba
peligrosamente intoxicado y agitando salvajemente una pistola
Nadie saba exactamente lo que haba pasado, excepto que Eduardo
haba vuelto a casa para encontrar a su hijo recin nacido muerto. Su
esposa haba muerto repentinamente poco despus de una herida de
bala en la cabeza. Nunca se haba hecho ninguna detencin, no se
haban presentado cargos. Eduardo nunca habl de lo que haba
sucedido, pero, inevitablemente, hubo rumores de que haba culpado
a su mujer por la muerte del nio, y que la haba matado. Mirndolo
ahora casi poda creer que fuera capaz de asesinar. Era tan duro
como ningn hombre que hubiera conocido, y ella consideraba que
poda ser despiadado cuando tena razones para enojarse. Rara vez
perda los estribos abiertamente, pero sus modales de hielo eran de
alguna manera ms amenazantes que los gritos.
Ella misma lo haba visto disparar a un hombre con frialdad, a un
vaquero borracho del pueblo que haba venido hacia l con pistolas
llameantes.
Eduardo no se haba molestado en agacharse. Se par en medio de
una lluvia de balas y con calma apunt y dispar. El hombre cay,
herido pero no muerto, y l se qued en el consultorio del
mdico. Eduardo se haba herido en el brazo y rechaz la oferta de
primeros auxilios de Bernadette. Tal rasguo, le haba dicho con
calma, no vala la pena un alboroto.
Esperaba contra toda esperanza, que su padre algn da
considerara la posibilidad de emparejarla con este hombre. Eduardo
era la verdadera razn del latido de su corazn. Slo pensar en esas
manos duras y fras sobre la piel desnuda la haca sentir un
hormigueo por todo su cuerpo. Sin embargo, nunca se haba discutido
una alianza entre las familias. Su padre haba mirado slo hacia
Europa para sus potenciales novios, no cerca de casa.
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T no tienes ningn deseo de casarte? le pregunt l de


repente.
La pregunta la cogi desprevenida.
Tengo malos pulmones, dijo. Y ni siquiera soy bonita. Mi
padre tiene dinero, lo cual me hace muy elegible, pero slo para los
buscadores de fortuna. Retorci inconscientemente un pliegue de
su falda en sus manos delgadas y bonitas. Quiero tener un valor
mayor que eso.
Quieres ser amada.
El shock llev sus ojos hacia arriba. Cmo haba sabido l eso? l
lo saba. Estaba en su cara.
El amor es una cosa rara y a menudo peligrosa, continu l
despreocupadamente. Uno hace bien en evitarlo.
Lo he estado evitando con xito toda mi vida, estuvo de
acuerdo ella con ahogado humor.
l entrecerr los ojos. An observndola, sac un delgado cigarro
negro de una caja enchapada en oro de su chaqueta. Guard la caja
hbilmente, encendi una cerilla para encender el cigarro y tir la
cerilla usada en el polvo con descuidada gracia.
Toda tu vida, murmur. Veinte aos... Debas tener diez aos
cuando tu familia se mud aqu, aadi pensativamente.
Recuerdo tu primer paseo a caballo.
Ella tambin lo haca. El caballo la haba tirado de cabeza en un
charco de barro. Eduardo la haba encontrado all, aturdida. Ignorando
el barro que la cubra liberalmente, la haba recogido en la silla frente
a l y la haba llevado a su padre.
Ella asinti con la cabeza, incmoda.
Siempre me has encontrado en situaciones embarazosas. Ni
siquiera quiero recordar la ltima
Su nombre era Charles, no es as? pregunt l, como si
hubiera ledo su mente, y sonri burlonamente.
Ella lo mir.

Podra haberle pasado a cualquiera! Los caballos de calesa


huyen, sabes?
S. Pero ese caballo tena claramente la marca de un ltigo en su
flanco. Y el caballero en cuestin te tena a ti de espaldas, luchando
como un pescado fuera del agua, y tu vestido
Por favor! Se llev una mano a la garganta, horriblemente
avergonzada.
Sus ojos se posaron en el corpio con una sonrisa que la dej
helada. l haba visto ms que su cors. Charles haba descubierto
rudamente sus pequeos pechos bajo la camisa de fina muselina y
Eduardo haba tenido una vvida visin de ellos antes de que ella
luchara para conseguir cubrirlos de nuevo. Charles apenas tuvo
tiempo de hablar antes de que el conde se lanzara sobre l.
En una muestra muy rara de rabia, el por lo general calmado y
recogido Eduardo, haba golpeado al joven merodeador con un
desprecio total por la gran riqueza de su familia hasta que el hijo del
magnate naviero estuvo sangrando y de rodillas pidiendo
misericordia. Luego se haba dirigido a la ciudad, caminando rpido, y
no lo haba vuelto a ver. Naturalmente, al padre de Bernadette se le
haba dado una explicacin muy suavizada sobre la ausencia de
Charles y su propio estado alterado. l lo haba aceptado, aunque no
lo haba credo. Pero esto no lo haba detenido de seguir lanzando
hombres con ttulo ante ella.
Tu padre est obsesionado, murmur Eduardo, tomando una
bocanada del cigarro y dejando salir el humo con enojo. Te pone en
riesgo.
Si hubiera tenido mi pistola, el seor Charles Ramsey habra
estado tirado en el suelo con una bala adentro!
l se limit a sonrer. Segn su conocimiento, Bernadette ni siquiera
poda cargar un arma de fuego, y mucho menos disparar. Fumaba su
cigarro en silencio mientras la estudiaba.
Has odo hablar de nuevo del lamentable Charles? le pregunt
bruscamente.

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Ni una palabra. Busc su delgado y duro rostro, y record


grficamente cmo se vea cuando golpe a Charles. Estuviste
aterrador.
Pero no para ti.
Eres tan controlado la mayor parte del tiempo, dijo, subrayando
las palabras la mayor parte del tiempo.
Algo se movi en el rostro de l, algo indefinible.
Cualquier hombre es capaz de una pasin fuerte. Incluso yo.
La forma en que la miraba hizo que el corazn de ella
saltara. Pensamientos inoportunos le vinieron a la mente, slo para
ser expulsados inmediatamente. Eran demasiado perturbadores para
considerarlos. Ella apart la mirada y pregunt:
Vendrs al baile?
Si me invitan, dijo l.
Ella arque las cejas.
Por qu no lo haran? T eres uno de la clase alta que mi padre
envidia.
Su risa era fra.
Yo? Soy un mestizo, no te acuerdas? Se removi en la silla
. Mi abuela no puede hacer un buen partido de m en Espaa
porque mi esposa muri en circunstancias misteriosas y estoy casi en
la pobreza. A mi manera, tengo tan pocas oportunidades de casarme
como t.
Ella no lo haba pensado de esa manera.
T tienes un ttulo.
Por supuesto, admiti. Pero slo en Espaa, y no tengo
planes de vivir all. l la miraba, pero ahora su mente estaba
trabajando en el problema de la bancarrota, que se le vea en la
cara. Su difunto padre haba hecho una fortuna, pero su libertina
madre la haba tirado. Se haban agotado los recursos financieros del
rancho, y desde que haba alcanzado la mayora de edad Eduardo
haba estado en apuros para mantenerlo solvente. Slo el matrimonio
de su madre con un millonario menor en Nueva York la haba detenido
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de desangrar el seco rancho. El da en que se volvi a casar ella haba


perdido su herencia, pero el dao ya estaba hecho.
Eduardo mir a Bernadette y los engranajes giraron en su
mente. Su padre era rico. l quera un yerno con ttulo. Eduardo era
de clase alta, a pesar de su ascendencia mixta. Tal vez...
Bernadette suspir pesadamente, sofocando otra tos.
Por lo menos t nunca tendrs que preocuparte por casarte por el
dinero de tu padre.
Y esa idea de casarte con un ttulo y un nombre respetable no
tiene atractivo alguno para ti? pregunt l lentamente.
Ninguno, dijo con sinceridad. Ella hizo una mueca. Estoy tan
cansada de ser expuesta como un negocio que mi padre ofrece para
la venta! dijo, respirando larga, laboriosamente. Tosi de repente,
consciente de una renovada opresin en el pecho. No se haba dado
cuenta cunto tiempo haba estado entre sus flores, con sus potentes
cantidades de polen. Tengo que irme, dijo, mientras que la tos se
repeta. Las flores huelen maravillosas, pero mis pulmones se
molestan cuando paso mucho tiempo con ellas.
l frunci el ceo.
Entonces, por qu ests aqu?
Ella tosi una vez ms.
La casa... mi padre tiene hombres repintando el saln de baile. La
pintura me molesta.
Entonces, entrar por la parte delantera de la casa no es una
solucin, no?
Ella trat de aclararse la garganta lo suficiente como para
contestar, pero la espesa flema estaba casi ahogndola.
Eduardo tir su cigarro al suelo y gir con gracia fuera de la silla de
montar. Segundos despus, la levant en sus brazos.
Eduardo!, exclam, sorprendida por la desacostumbrada
familiaridad, la fuerza y el calor duro de los brazos. Poda ver sus ojos
demasiado cerca, sentir su aliento clido en su sien, el tacto, si lo
deseaba, la curva dura y cruel de su hermosa boca
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Clmate, murmur en voz baja, buscando el rostro tenso


. Slo te llevar a travs de la cocina hasta el jardn de invierno. No
hay plantas floreciendo all para causarte malestar. La sacudi
suavemente. Pon tus brazos alrededor de mi cuello, Bernadette. No
ests como un tronco en mi contra.
Ella se estremeci y obedeci, secretamente casi se desmaya por
la pura alegra de estar tan cerca de l. Ola a cuero y perfume
extico, un aroma secreto, ntimo, que no se notaba desde
lejos. Curiosamente, no molestaba a sus pulmones como solan
hacerlo algunos aromas.
Ella apoy la mejilla contra su hombro con cautela y cerr los ojos
con un pequeo suspiro que esperaba que l no hubiera podido
or. Era el cielo estar en sus brazos. No haba soado con tan
inesperado placer viniendo a ella salido de la nada.
Sus fuertes, duros brazos parecieron contraerse por un
instante. Luego, muy pronto, llegaron a la cocina. l la baj, abri la
puerta y la indujo a travs de ella. Mara estaba en la cocina haciendo
un plato de pollo para la comida del medioda. Ella levant la mirada,
aturullada, de ver a su terrateniente vecino en el interior de su propia
cocina, con el sombrero respetuosamente en la mano.
Seor Conde! Qu honor! jade Mara.
Soy slo el Sr. Ramirez, Maria, dijo con una sonrisa afectuosa.
Ella hizo un gesto.
Usted es El Conde para m. Mi hijo sigue sirvindolo con su
trabajo, verdad?
Tu hijo es un maestro con los caballos salvajes, dijo en rara
alabanza. Soy afortunado de contar con l en el rancho.
l es igualmente afortunado por servirle a usted, seor Conde.
Obviamente, pens Eduardo, no estaba destinado a tener mucha
suerte en convencer a Mara que dejara de usar su ttulo.
Bernadette trat de sonrer, pero la tos regres, peor que nunca.
Ay, ay, ay, dijo Mara, sacudiendo la cabeza. De nuevo, son
las flores, me quejo y me quejo pero no me escuchas!
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Caf fuerte, Mara, negro y fuerte, orden Eduardo. Llvelo al


invernadero, si? Y luego le informa al seor Barron que estoy aqu?
Pero por supuesto! l est en el granero con un potro nuevo,
pero volver pronto.
Entonces lo buscar yo mismo, una vez que haya puesto cmoda
a Bernadette. Estoy presionado por el tiempo. Tom el brazo de
Bernadette y la empuj por el largo pasillo azulejado a una soleada
habitacin donde plantas verdes, pero sin flores, crecan en
abundancia y un jardn acutico floreca en sus acristalados confines.
Ella se sent con el rostro entre las manos, luchando por respirar.
l murmur algo y se arrodill delante de ella, tomando sus manos
en las suyas.
Respira lentamente, Bernadette. Lentamente. Sus manos
presionaron las de ella con firmeza. Trata de mantener la calma. Ya
pasar, como siempre lo hace.
Ella lo intentaba, pero era un esfuerzo. Sus cansados ojos
encontraron los de l y de nuevo se sorprendi por la preocupacin en
ellos. Qu extrao que su enemigo pareciera a veces como su mejor
amigo. Y cunto ms extrao era que pareciera saber exactamente
qu hacer para su asma. Ella lo dijo en voz alta sin pensar.
S, a veces peleamos, no? Murmur l, buscando su rostro.
Pero las heridas siempre sanan.
No todas ellas.
l levant las cejas.
T dices cosas duras cuando ests enojado, le record ella,
desviando la mirada.
Y qu es lo que he dicho, recientemente, para que me guardes
rencor?
Ella se movi inquieta, incapaz de recordar el virulento rapapolvo
que haba recibido de l despus de su desafortunada cabalgata con
Charles.
l inclin su rostro hacia el suyo.
Dmelo.
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No lo recuerdas? pregunt con rebelda.


Te dije que no tenas criterio con los hombres, record. Y eso
era tan justamente cierto que Su boca se cerr bruscamente.
Veo que lo recuerdas, murmur ella, irritada, evitando su
mirada oscura, sin pestaear.
Bernadette, comenz a decir en voz baja, apretando sus manos
con ms cuidado, y eligiendo sus palabras con mucho cuidado,
calculadamente, no te das cuenta de que las palabras eran ms
frustracin que acusacin? Apenas llegu a tiempo para salvarte de
ese patn, y estaba disgustado.
Eso fue cruel.
Y falso, agreg l. Vamos, mrame.
Ella lo hizo, an rebelde y resentida.
Se inclin hacia delante, su clido aliento en sus labios mientras
hablaba.
Dije que era una suerte que tuvieras dinero, ya que tenas tan
pocos atributos fsicos con los que tentar a un hombre.
Ella empez a hablar, pero su dedo enguantado se apret
duramente contra sus labios, callndolos.
La visin de ti as, tan desaliada, me agit dijo en voz muy
baja. No es algo que un caballero deba admitir, y me estaba
tomando la molestia de ocultar lo que senta. Habl por la
frustracin. No lo dije para herirte.
Ella estaba ahora terriblemente avergonzada.
Como si tu opinin de mi de mi cuerpo que me importara!
Tienes bastante poco amor propio, continu l, como si ella no
hubiera hablado en absoluto. Fue cruel de mi parte daarlo ms.
Se llev la mano de ella a la boca y la bes con ternura. Perdname.
Ella trat de retirar su mano.
Por favor... no hagas eso, dijo ella sin aliento.
l la mir a los ojos y se mantuvo fijo en ella con una penetrante
mirada de repente brillante.
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Te molesta sentir mi boca en tu piel, Bernadette? la


amonest en voz muy baja.
Estaba terriblemente incmoda y lo estaba demostrando. La falta
de aliento ahora era tanto por la excitacin como por el asma, y la
expresin de l le deca que lo saba.
El pulgar de l pasaba sobre el dorso de la mano en un lento y
sensual trazado que hizo que la disnea de ella empeorara.
Eres demasiado inocente, dijo l roncamente. Igual que una
doncella espaola enclaustrada con su chaperona. No entiendes tus
propios sentimientos, y an menos entiendes los mos.
No entiendo nada, se atragant ella.
Me doy cuenta de eso. Sus dedos se movieron a la boca de ella
y lentamente, suavemente, trazaban su suave contorno en un silencio
que vibraba de emocin y oscura promesa.
Era el primer contacto ntimo que ella tena con un hombre y la
pona nerviosa.
Eduardo, susurr ella con incertidumbre.
El pulgar de l presion con fuerza contra sus labios,
apartndolos. Algo brill en sus ojos cuando sinti temblar la boca de
ella bajo la repentina y spera caricia de su pulgar empujando el
interior de sus labios contra los dientes.
Ella jade y l hizo un sonido desde lo ms profundo de su
garganta, algo entre un gemido y gruido.
El encaje en su cuello estaba temblando violentamente. Ella vio sus
ojos ir all y luego, inexplicablemente, a su corpio. Contuvo
bruscamente el aliento. Baj la mirada, curiosa an por su
entusiasmo, para ver qu haba trado aquel sonido a los labios de l.
No vio nada excepto las puntas de sus pezones contra la tela, pero
por qu debera eso perturbarlo?
Los ojos de l se movieron de nuevo a los de ella. Sus dedos
trazaron la barbilla y la levantaron. Sus ojos se posaron en su suave
boca. l se movi, slo lo suficiente para acercarse tanto que ella
poda saborear el aroma del caf y el humo de cigarro en su boca
mientras se cerna sobre la de ella.
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Ella se agarr de la oscura chaqueta de l. No se dio cuenta de lo


apretado que era su agarre hasta que se dio cuenta del pao fro en
los dedos.
Bernadette, susurr l en un tono que ella nunca le haba odo
usar antes. Ella se congel en tiempo y espacio. Quera que la boca
de l bajara y cubriera la suya. Quera probarlo, como lo haba
deseado tantas veces en los ltimos dos aos, incluso como tema el
cambio que traera a su turbulenta relacin. Pero por el momento, la
sangre corra a travs de sus venas y estaba hambrienta de algo que
ella nunca haba conocido. La falta de moderacin la haca temeraria.
Involuntariamente, se inclin ms cerca de l, sus labios
aproximndose a los suyos mientras olvidaba toda su educacin en
el calor del repentino deseo.
l estaba tentado como no lo haba estado en muchos aos. Estaba
dolorosamente tentado. Pero, de repente, murmur algo violento en
espaol, algo que ella estaba segura nunca habra dicho si hubiera
sospechado cun fluida era ella en espaol. Ella nunca le haba
contado que haba aprendido su idioma, por temor a que l supiera la
razn, que ella quera hablarlo porque era la lengua nativa de l.
l se ech hacia atrs, con una expresin curiosamente tensa y
extraa. La mir con los ojos entrecerrados y ella se sonroj ante su
propio avance, escandalizada de su comportamiento y baj la mirada
a su chaqueta en una oleada de vergenza.
La tensin flua entre ellos cuando el repentino sonido de duros
zapatos en el mosaico rompi el embarazoso silencio como disparos
de pistola. Eduardo se alej de ella hasta la ventana y agarr la
gruesa cortina en su delgada mano cuando Mara entr a travs de la
puerta abierta con una bandeja de plata.
Mara estaba mirando la bandeja, no a los ocupantes de la
habitacin, as que Bernadette tuvo unos preciosos segundos para
recobrar la compostura. Sus manos todava temblaban gravemente,
pero se las arregl para entrelazarlas en su regazo mientras la mujer
pona las tazas y los platillos junto con una jarra de crema y un plato
de azcar en la mesa contra la pared. Sirvi caf espeso en las tazas
y luego puso servilletas y cucharas junto a ellas. En el momento en
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que le trajo el caf a Bernadette, la joven estaba plida, pero


sonriente.
Gracias, Mara, dijo con voz ronca, y trat de sorber el caf
caliente, casi quemndose la boca en el proceso.
Esta enfermedad de los pulmones es algo con lo que tienes que
tener cuidado, nia, dijo Mara con firmeza. Debes cuidar mejor
de ti misma. No es as, seor Conde?
l se apart de la ventana y se enfrent a ellas con su calma
habitual.
S, lo es, estuvo de acuerdo, aunque su voz sonaba ms ronca
que de costumbre. Te vas a quedar con ella, Mara? aadi
secamente. Voy a ir a buscar a su padre. Hay algo que tengo que
hablar con l.
No quiere el caf? pregunt ella, sorprendida.
No por el momento, gracias. Apenas mir a Bernadette. Con un
gesto corts, sali de la habitacin.
Qu extrao comportamiento, murmur Mara.
Bernadette no dijo ni una palabra. Estaba tan desesperadamente
avergonzada de s misma que se preguntaba si alguna vez sera
capaz de mirar a Eduardo de nuevo a los ojos. Por qu no haba
podido controlar su latido salvaje, su respiracin escasa pero rpida,
cuando estaba tan cerca? Cmo pudo haberse inclinado tan cerca de
l, como si estuviera rogndole que la besara?
Ella gimi en voz alta, y Mara la rond con preocupacin.
Estoy bien, le asegur a la criada. Es slo que que el caf
est caliente, dijo finalmente.
Tiene que ser as, pero eso ayudar a tus pulmones, la
persuadi Maria con una sonrisa.
S, ayudara a los pulmones. El fuerte caf
interrumpirle un ataque de asma a una piedra fra.

negro

poda

Pero no iba a hacer mucho por el corazn rebelde que estaba


golpeando como un tambor en el pecho o la vergenza que haba
trado sobre s misma en un momento de pasin descontrolado. Era
increble que ella pudiera sentir tales emociones con Eduardo. l ni
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siquiera la quera. Pero si no lo haca, entonces por qu haba se


haba acercado tanto, hablndole tan seductoramente? Esta era la
primera vez desde que ella supiera que l se haba comportado de
esa manera con ella. Ellos rean constantemente. Pero hubo
momentos en los que haba sido tierno con ella, se haba preocupado
por ella, como incluso su propio padre no lo haca. Pero esto de hoy,
era diferente. La haba tratado por primera vez como a una mujer que
deseara. Esto le daba a ella una extraordinaria sensacin de poder, de
madurez.
Se permiti soar, por un espacio de segundos, que l senta por
ella la misma impotente atraccin, que ella senta por l. Slo un
sueo, pero tan dulce!

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Captulo Dos

Eduardo camin hacia el establo donde Mara haba dicho que


Colston Barron estaba trabajando. Se senta mal del estmago por la
forma en que haba obrado en los sentidos de Bernadette,
aprovechndose de su ingenuidad y falta de experiencia. Ella era una
presa fcil para un hombre con experiencia. l la haba vuelto al revs
sin ningn problema en absoluto, slo para ver si poda hacerlo. El
resultado hizo girar su cabeza. Ella lo quera. l se haba quedado
estupefacto. Despus de haber experimentado algo ms que la
hostilidad abierta de ella, especialmente en los dos ltimos aos, el
conocimiento de su vulnerabilidad para con l era abrumador.
Mientras caminaba, su mente estaba haciendo planes. El padre de
Bernadette quera un yerno con ttulo, un lugar en la educada
sociedad que su riqueza no poda comprar para l. Bernadette estaba
madura para un amante. Eduardo, por su parte, necesitaba
desesperadamente dinero para salvar su rancho. La alternativa era ir
de rodillas a su abuela y pedirle ayuda, algo que la orgullosa anciana
no le dara, sin poner condiciones. Su favorito era su primo Luis, un
astuto y afilado joven con ojos grandes y planes grandiosos a quien le
encantara ver a Eduardo humillado.
La boca de Eduardo se apret en una delgada lnea. l necesitaba
una esposa rica. Bernadette necesitaba un marido con ttulo. Por otra
parte, su padre podra estar dispuesto a escucharlo. Si jugaba bien
sus cartas, podra salvar su orgullo y su rancho. En cuanto a
Bernadette, el poco afecto que podra requerirle, seguramente l
podra obligarse a drselo. Ella era demasiado joven para saber la
diferencia entre la seduccin y el amor apasionado. Poda hacerla
feliz. Su mal estado de salud sera un inconveniente, pero no haba
resultados perfectos. Poda ser que con el tiempo ella le diera a luz un
hijo, si el riesgo no era demasiado grande. Se lo pedira a ella solo

20

una vez, y rezara porque fuera un hijo para que heredara la


hacienda.
Vio al pequeo irlands hablando con uno de los trabajadores del
establo. El pelo rojo de Colston Barron estaba despeinado y su cara
roja con su gran nariz estaba enmarcada por orejas que no saban que
estaban sobre su cabeza. l estaba lejos de ser guapo y no tena
realmente educacin. Su lenguaje estaba puntuado con improperios,
y tena poca paciencia. Pero era un hombre justo y honesto, rasgos
que Eduardo siempre haba admirado en su vecino ms cercano.
El irlands se volvi sobre las arqueadas piernas cuando oy
aproximarse a Eduardo, adelantndose para saludarlo con la mano
extendida y una sonrisa.
Bueno, Eduardo, seguramente esta es una hora infernal para
venir a visitar a un pobre trabajador! Cmo ests, amigo?
Muy bien, gracias, respondi el joven. Sus ojos se estrecharon
pensativamente. Bernadette me dijo que est planeando un baile.
S. Mir hacia la casa. Un ltimo desesperado intento por
tenerla casada y fuera de mis manos. Ella tiene veinte aos, ya sabes,
Eduardo, una invlida la mitad del tiempo, y una molestia el resto.
Tengo dos hombres escogidos para ella. Uno de ellos es un duque
alemn y el otro es un conde italiano. No hay dinero, por supuesto,
agreg en voz baja, pero son viejas familias y nombres
antiguos. Ella podra hacerlo malditamente mucho peor, djame que
te diga! Y no hay una razn en el mundo por la que no pueda
beneficiarme un poco de su matrimonio adquiriendo un yerno noble.
Despus de todo, he gastado una fortuna mantenindola viva a
travs de los aos!
La insensibilidad del hombre perturb a Eduardo.
Ella no quiere casarse con un ttulo, o al menos eso me dijo,
respondi l, y observ al otro hombre ponerse nervioso.
Ella har malditamente bien en casarse con quien yo diga,
estall l, ponindose ms rojo que nunca. La pequea
ingrata! No puede esperar que la soporte el resto de su miserable
vida!
21

Slo por un segundo, Eduardo tuvo una idea de lo que deba ser la
vida aqu para Bernadette, a merced de su padre a causa de su
enfermedad y sin ningn lugar adonde ir. Tal vez l no la amara, pero
si se casaba con ella, por lo menos ella tendra libertad y un cierto
grado de independencia.
De todos modos, Colston estaba un poco ms calmando ahora
ella se casar si yo lo digo. No tiene otra opcin. Si la echara, a
dnde va a ir, te pregunto, en su condicin? Su hermano tiene una
familia propia. l no puede quedarse con ella. Y no es como si ella
pudiera salir a trabajar.
Eduardo junt las manos en la espalda mientras caminaban.
Estos hombres, de los que usted habla, desean casarse con
Bernadette?
Bueno, no, fue la renuente respuesta. Me he comprometido a
financiar la renovacin de sus casas de finas races y pagar sus
deudas. An as, no estn interesados en una mujer americana, y
encima una semi-invlida.
Eduardo se detuvo y se volvi hacia el hombre ms pequeo.
Ella no es una invlida.
La mayora de las veces no, respondi, temeroso del
temperamento oscuro del joven, que ya haba visto una o dos veces
. Pero hay semanas en las que ella no puede levantar la cabeza, por
lo general en la primavera y el otoo. Tiene pulmona todos los
inviernos. Se movi. Una maldita molestia, eso es ella. Tengo que
pagar una enfermera para que la cuide noche y da durante los
ataques.
Viniendo de una familia que era tierna con sus enfermos, Eduardo
encontr increblemente insensible la actitud de Colston, pero se
mordi la lengua.
Tengo una proposicin para hacerle.
Colston extendi una mano invitndolo.
Por favor. Adelante, pues.
Tengo un ttulo y un apellido bastante antiguo. Mi abuela es una
descendiente directa de la familia de Isabel, la Reina de Espaa, y
22

tiene tambin conexiones con la mayora de las casas reales de


Europa.
Claro, mi querido muchacho, por supuesto. No hay ni un alma por
aqu que no sea consciente de tu linaje, a pesar de que t nunca
hablas de ello.
No haba ninguna razn para hacerlo, hasta ahora. No aadi
que consideraba de mala
educacin presumir de tales
conexiones. Todo el mundo en el Condado de Valladolid saba que era
slo mitad espaol, que su esposa haba muerto misteriosamente y
que l era un conde. A pesar de su ttulo, l no podra ser la eleccin
para yerno de la mayora de los hombres. Pero Colston Barron quera
conexiones con la realeza, y aunque las suyas eran un poco raras,
todava las tena. Mir a lo lejos, consciente de la mirada fija de su
vecino. Si me casara con Bernadette, usted tendra el yerno con
ttulo y la aceptacin social que busca. Por otro lado, yo tendra los
fondos que se necesito desesperadamente para salvar a mi rancho de
la bancarrota.
Colston se qued mudo. Se qued mirando, sin aliento, sin sentido,
al alto hombre al lado suyo. Despus de un minuto dej escapar el
aliento que estaba conteniendo.
Te casaras con ella? Con ella!
A Eduardo se le contrajeron los msculos de todo el cuerpo por la
forma en que el hombre se refera a su hija, pero asinti.
Que me aspen!
Eduardo no respondi. Mir al insensible padre de Bernadette y
esper.
Colston solt otra rfaga de aliento y se llev una mano a la frente.
Bueno, esto es como un shock. Quiero decir, t y la chica ni
siquiera se gustan el uno al otro. Se pelean todo el tiempo.
Sera una fusin, seal
amor. Bernadette estar atendida.

l,

no

un

matrimonio

por

Pero, hombre, t querrs un heredero. Ella no puede darte un


nio!
Eduardo frunci el ceo.
23

Por qu?
Su madre y su hermana mayor murieron en el parto, dijo
Colston. La chica est aterrorizada de tener un hijo. Es la razn por
la que me pelea tanto sobre arreglar un matrimonio para ella. No lo
sabas?
Eduardo neg con la cabeza. Pareca preocupado, y lo estaba.
Asum que ella no quera verse obligada a casarse con un hombre
slo porque tuviera un ttulo.
Es un poco ms complicado que eso, me temo. Colston suspir
pesadamente. Ella no es tan frgil como su madre y su hermana, a
pesar de sus pulmones dbiles. Pero tiene un temor antinatural a dar
a luz, y con buena razn. Es posible que t nunca seas capaz de
El hombre mayor se detuvo y tosi incmodamente. Bueno, estoy
seguro de que t entiendes.
Hubo un largo silencio. Era una decepcin, pero todava no alteraba
los hechos. Si Eduardo no haca algo, y pronto, iba a perder Rancho
Escondido para siempre. Poda vivir sin un hijo por el momento. Ms
tarde, despus de que su valioso patrimonio estuviera a salvo de los
banqueros y de los tribunales, podra preocuparse de la aversin de
Bernadette al embarazo.
Aun as me gustara casarme con ella, dijo Eduardo.
Colston estaba sorprendido y encantado.
Mi querido muchacho, dijo l, cogiendo la mano de Eduardo
para sacudirla con fervor. Mi querido muchacho, no puedo decirte
lo feliz que me has hecho!
No va a mostrarse feliz, seal Eduardo solemnemente. Y
creo que lo mejor sera no mencionarle que hemos hablado.
Ya.... T quieres ganarla.
Eduardo se encogi de hombros.
Voy a cortejarla, lo corrigi. Formalmente y muy
correctamente. No hay necesidad de hacerla sentir como una novia
negociada en el proceso.
No va a ser fcil, dijo Colston. Ya ha corrido a un posible
pretendiente, record sombramente. Maldito pequeo fastidio,
24

eso es lo que es ella, se complace en desafiarme! Es una cosa


punzante en el mejor de los casos.
Eduardo saba eso, pero estaba recordando lo que haba sucedido
en el invernadero. Bernadette era vulnerable a l fsicamente. Poda
jugar con esa atraccin, la utilizara para conquistarla. No iba a ser
muy duro, tampoco. Se senta como una especie de canalla por
organizar las cosas de esta manera, pero se estaba quedando sin
opciones. Nunca podra trabajar por un salario o mendigar dinero a su
abuela. Si perda el rancho, esas seran sus nicas opciones. l
preferira cortarse su propia garganta.
Qu quieres que haga? pregunt Colston de repente.
Invitarme al baile, por supuesto, fue la seca respuesta. Yo me
encargo del resto.
Hecho!

***

Totalmente inconsciente de las maquinaciones a su alrededor,


Bernadette super el ataque de asma y ayudaba a Mara en la cocina.
Ah, el conde es todo un hombre, deca Mara, todava soadora,
mientras haca pan en la vieja bandeja de madera. Todo un
hombre. Y te llev a la casa en sus brazos.
Bernadette se ruboriz, avergonzada.
Yo estaba dbil, dijo secamente. El polen de mis flores me
haba provocado espasmos de tos que no poda controlar. Se mova
mientras apilaba platos. Adems, ya sabes que no hay nada entre
Eduardo y yo. l no me gusta.
Gustar no es siempre una necesidad, seorita. A veces es un
obstculo. Mir a la otra mujer pcaramente. l es muy guapo,
verdad?
Comparado con qu?
25

Seorita! Mara estaba sorprendida.


Seguro que lo
encontraras ms de tu gusto que algunos de estos pendejos que tu
padre invita aqu con la esperanza de casarte con ellos.
Bernadette jug
recordndolos.

con

un

tenedor. Sus

ojos

estaban

tristes

Duques, condes y nobles, murmur. Y ni con todos ellos


juntos haras un solo buen hombre. Ella sacudi la cabeza. Yo no
quiero ser vendida a un hombre por un ttulo, slo para que mi padre
pueda codearse con gente como los Rockefeller y los Astor. Mir a
Mara. l no entiende. Tienes que haber nacido en esos crculos. No
puedes pertenecer a ellos slo porque tienes un poco de dinero. Mi
padre no es un hombre culto. Es lo que llaman un trepador. l nunca
se mover en los crculos de la alta sociedad, independientemente de
lo bien que me case. Por qu no puede ser feliz entre la gente a la
que le gusta?
Un hombre siempre busca al menos una cosa que no puede
tener, dijo Mara filosficamente. Supongo que debemos tener
sueos.
S. Tambin las mujeres. Sonri pensativamente. Sabes, me
gustara ser capaz de ir al teatro sin escolta, o sentarme en un
restaurante sola, o escalar montaas. Me gustara usar pantalones y
cortarme el pelo y trabajar en un empleo. Vio la cara de asombro de
la otra mujer y se ri. Piensas que estoy loca, no?
Esas cosas, dijo Mara, incmoda, son para los hombres.
Deberan ser para todos. Por qu los hombres tienen todos los
derechos? Por qu pueden hacer esclavas a las mujeres? Por qu
tienen ellos el derecho de mantenernos sin votar, o de ayudar a hacer
las leyes que nos gobiernan? Llevo todos los libros de mi padre, le
digo cundo comprar y cundo vender, incluso manejo el
presupuesto. l admite que hago un excelente trabajo como tenedor
de libros, pero, me paga por mi trabajo? No. La familia, dice l, no le
paga a la familia por su ayuda! Seal con el dedo a Mara
. Recuerda mis palabras, un da habr un levantamiento en contra
de
toda
esta
injusticia. Estaba
excitndose
demasiado
emocionalmente. Su pecho comenz a sentirse cerrado y empez a
toser.
26

Mara sirvi caf rpidamente en una delicada taza de porcelana y


se la entreg a Bernadette.
Toma. Bbela... Rpidamente rpidamente.
Bernadette lo hizo, apenas capaz de obtener varios tragos en su
convulsionada garganta. Se sent y se inclin hacia adelante, odiando
el maleficio que le impeda ser una mujer normal.
Est mejor eso? pregunt Mara un momento despus.
S. Bernadette aspir lenta, cuidadosamente y se sent. Mir a
Mara con tristeza. Creo que ser mejor que sea menos emocional
sobre mis ideas.
Podra ayudar.
Se llev una mano al pecho.
Me pregunto cmo es que Eduardo sabe qu hacer cuando tengo
un ataque. pregunt ella, porque su manejo cuidadoso le haba
resultado desconcertante.
Porque l me pregunt y yo se lo dije, dijo Mara simplemente
. Lo perturb encontrarte una vez en ese estado y tuvo que
conseguir a tu padre para que te atendieran. Acurdate, continu
irritada, tu padre entretena a un amigo y se enoj mucho por haber
sido interrumpido. l y el conde hablaron acerca de esto, a pesar de
que nunca te lo dijeron. Se encogi de hombros. Despus, el
conde se acerc y me pregunt qu haba que hacer contigo. Estaba
furioso con tu padre por su falta de sensibilidad.
A Bernardette le dio un vuelco el corazn.
Qu extrao. Quiero decir, ni siquiera le gusto.
Eso no es as, dijo Mara con una suave sonrisa. Es tierno
contigo. Es algo que uno nota, porque l tiene poca paciencia con la
mayora de la gente. Mi Juan dice que los vaqueros son muy
cuidadosos de no molestar al conde, porque su temperamento es algo
as como una leyenda. Y nunca parece perderlo contigo.
Eso no lo detiene de burlarse de m, de ser sarcstico. Discutimos
todo el tiempo.
Tal vez lo hace porque t lo tratas de la misma manera. Y quizs
l no quiera que t sepas que le gustas.
27

Ja!
Maria hizo una mueca.
De todos modos, l es amable contigo.
Cuando le conviene. Bernadette no quera pensar en cmo se
haba comportado con Eduardo ms temprano. Le avergonzaba
recordar lo cerca que haba llegado de rogarle que la besara. Tena
que asegurarse de que no estuvieran solos otra vez. No servira de
nada la piedad de l. Era mejor evitar que alguna vez l averiguara
cun violentos eran sus sentimientos hacia l.

***

Su padre no volvi a casa hasta mucho despus de que Eduardo se


hubo ido. Hizo una pausa para comprobar el repintado de la sala de
baile antes de unirse a su hija en la sala de estar.
Mirndola duramente, fue a servirse un coac.
Eduardo dijo que te sentas mal, dijo secamente. Nunca pareca
estar bien con ella, como sola hacerlo con su hermano. Siempre
haba una distancia entre ellos.
S, lo estaba, respondi ella con calma. Pero como ves, estoy
mejor ahora. Slo fue el polen de las flores. Molesta mis pulmones.
Igual que el polvo, el perfume, el aire fro y diez mil otras cosas,
dijo framente. La mir por encima de la copa de coac, sus
pequeos ojos entrecerrados y calculadores. Espero que te vistas
adecuadamente para el baile. Puedes tomar el carruaje e ir a la
ciudad. Har que Rudolfo te lleve. Compra algo caro, algo que haga
que te veas como la hija de un hombre rico. Hizo un gesto con la
mano al sencillo vestido azul calic que llevaba. Algo que no
parezca hecho en casa, agreg.
Bernardette se tens, deseando con todo su corazn poder decirle
lo que realmente pensaba de su modo de tratarla. Pero no tena otra
28

opcin en ese momento. Si su situacin alguna vez cambiaba, se


prometi, este pequeo prepotente iba a tener una bronca!
Fuiste t quien me dijo que me hiciera mi propia ropa para no ser
una carga financiera para ti, Padre, dijo ella.
El se ruboriz.
El propsito de esta baile es encontrarte un marido!
Y t un yerno con ttulo! Replic ella, ponindose en pie con
erizada furia. As puedes mezclarte con la clase de personas
adecuadas
No me hables as! dijo l furiosamente.
Entonces no me trates como una enfermedad que puede
contagiarte!
respondi ella,
sus
ojos
verdes
brillando
temperamentales. Yo no puedo evitar tener los pulmones malos y
nunca ped nacer! No necesito mirar dos veces para saber que me
culpas por la muerte de mi madre!
l suspir profundamente y pareci crecerse.
Por supuesto, y eso es justo lo que hiciste, dijo entre dientes
. T la mataste.
No por culpa ma, respondi ella. El latido de su corazn era tan
rpido y contundente que le haca temblar todo el cuerpo. Apenas
poda respirar. Odiaba discutir. Le traa unos ataques temibles. Pero
ella no iba a dar marcha atrs. Tampoco vas a traerla de vuelta por
tratarme como a tu peor enemigo.
l tom un trago enorme de brandy y dej escapar un spero
suspiro.
La amaba ms que a mi vida, dijo casi para s mismo. Era la
mujer ms hermosa que hubiera visto. Nunca pude entender lo que
vio en m, pero era todo mi corazn. Luego viniste t, aadi,
volvindose hacia ella con los ojos tan fros como tiernos haban sido
cuando hablaba de su difunta esposa. Y mi Eloise se fue para
siempre.
No fue mi culpa, dijo ella.
l la mir.
29

No fue de nadie ms, replic l. Termin su coac y dej la copa


. Bueno, habr perdido mi tesoro, pero voy a conseguir un poco de
satisfaccin por verte bien casada. Le dirigi una mirada larga y
calculadora. He invitado a dos nobles europeos al baile.
Los dos empobrecidos, sin duda, dijo ella burlonamente.
El resplandor fue ms feroz.
Los dos provienen de finas familias europeas y necesitan
esposa. Y tambin mi ayuda, as que no te atrevas a avergonzarme
como hiciste la ltima vez, manchando con betn tus dientes y
usando pantalones, por el amor de Cristo!Yo te
Fue culpa tuya, interrumpi ella con ms valor del que
realmente senta. No lo hice para mostrar debilidad a ese
hombre. Puedes decirle a tus nuevos candidatos que no busquen aqu
una esposa, dijo ella tercamente.
Ellos pueden y lo harn. Te casars con quien yo diga, le dijo en
un tono intransigente. Puedes despotricar todo lo que quieras,
pero lo hars! De lo contrario, aadi con dureza, te voy a echar
de casa, as que me ayudars, o lo har!
Ella no poda creer estar oyendo eso. Su cara se puso mortalmente
blanca mientras lo miraba con los ojos como platos.
Lo hars, entonces? respondi. Y quin llevar tus libros y
el balance de tus cuentas, pagar tus facturas y te mantendr dentro
de un presupuesto para que el rancho sea financieramente slido?
Sus puos se apretaron a los costados.
Luch contra los indios, los norteos y contra gente que me
odiaba cuando trabajaba en los ferrocarriles porque era irlands! Y sin
embargo, todo eso fue menos problema que los que t me das todos
los das de mi vida! Apartaste a Eloise de m! Puede la contabilidad
compensar eso?
Ella se sent y lo mir fijamente, rogando que sus pulmones no
quisieran hacer un espasmo de nuevo. Nunca se poda mostrar
debilidad frente al enemigo!

30

Colston dej escapar el aliento que lo estaba ahogando. Slo


entonces pareci darse cuenta de lo que le haba dicho. Se acerc a la
ventana y mir hacia afuera, con la espalda rgida.
Eso fue un poco duro, mordi apagado. Realmente no te
echara. T eres mi nica hija, a pesar de todo. Pero no vayas en
contra de m, muchacha, advirti. Quiero ser respetable, y no hay
nada que no har para conseguirlo. Te casars!
Con un hombre que ni siquiera conozco. Estaba luchando
contra las lgrimas de rabia e impotencia. Un extranjero que me
llevar a morir a algn fro pas extranjero.
Se dio la vuelta.
Claro que no vas a morir, pequea tonta! exclam l. Vas a
tener mucamas y otros criados que cuiden de ti. Alguien va cocinar y
limpiar para ti. Sers tratada como una reina!
Voy a ser una intrusa, contest ella. No deseada y odiada
porque me habr casado por tu dinero!
Colston alz las manos.
Te ofrezco el mundo, y t quieres poner etiquetas en todo!
Ella se estaba muriendo por dentro. La iba a vender, y nunca
volvera a ver de nuevo a Eduardo. Nunca, nunca
Hay una alternativa, dijo el padre despus de un minuto.
Ella levant la vista.
l estudi sus botas, cubiertas de barro.
Podras considerar casarte con Eduardo.
El corazn se le fue a ella a la garganta. Se llev una mano a l,
para que no saltara al suelo.
Q qu?!
Eduardo!, l la mir fijamente, con los pies bien plantados y
ambas manos detrs de su espalda. l es viudo, y lo que la
sociedad educada llamara un mestizo, pero tiene un ttulo. Su familia
est conectada a la realeza europea.
Ella se ech a rer, casi ahogndose en el proceso.
31

Eduardo no me quiere, dijo con amargura. l me odia.


Tal vez est dispuesto a casarse contigo, continu, con cuidado
de no hablar de la conversacin que haba tenido con el hombre
. Especialmente si tratas de mejorarte un poco, si te vistieras y le
sonrieras de vez en cuando. l tendr competencia en el baile. Otros
dos hombres, ambos con titulo. Esto podra ponerlo en guardia.
Apart la vista, para que ella no pudiera ver la profana alegra de sus
ojos. La haba asustado lo suficiente para que Eduardo ahora
pareciera la salvacin misma. Se felicit en silencio por su
astucia. Esto en cuanto a su obstinada negativa a considerar un
partido de su eleccin. Podra ser convencida, con las palabras
adecuadas y estrategias.
l ha dicho que no quiere volver a casarse, continu ella.
Tambin dijo que no quera perder su herencia, le record l
. Si su pasado no fuera tan desagradable, su abuela podra ayudarlo
a ser un buen partido en Espaa, como hizo con su difunta
esposa. Pero su esposa muri en circunstancias misteriosas y su
madre se ha visto envuelta en un nuevo escndalo en el Este. Ella no
es en absoluto espaola, es de Texas con herencia alemana y buena
cuna irlandesa.
Ya s eso. Ella vive
marido. Eduardo la odia.

en

Nueva

York

con

su

segundo

Colston no saba cmo ella saba eso, pero no forzara su


suerte. Cruz los brazos sobre el pecho.
Su abuela, a causa de lo que hizo su madre, est decidida a dejar
su fortuna a su segundo primo. No slo es completamente espaol,
sino que tampoco tiene ningn escndalo sobre l.
Eduardo te cont eso?
l asinti.
Hace algn tiempo, por supuesto, aadi evasivamente.
Dicen que la anciana va a venir para quedarse con l durante el
verano.
Estar contento, me imagino. l ama a su abuela.

32

Lstima que no sea mutuo. Sus ojos pequeos se clavaron en


su rostro. Bueno, qu piensas sobre casarte con Eduardo?
Ella trag saliva.
Me gustara estara dispuesta, supongo, dijo ella, con el justo
toque de mala gana, si eso me salvara de tener que vivir en algn
lugar extranjero.
l tuvo ganas de bailar una giga, pero no se atreva a dejar que su
obstinada hija supiera lo mucho que le agradaba su aceptacin. A
veces incluso ella le gustaba por su espritu, siempre y cuando l no
recordara lo que le haba costado con su nacimiento. Lo jurara, era
casi su imagen en carcter. Entonces supongo que irs a la ciudad
como te he sugerido, y encontrars un bonito vestido para llevar al
baile?
Ella exhal un largo suspiro.
Supongo que podra hacer eso.
Ve a Meriwether, donde tengo una cuenta. Compra cualquier cosa
que necesites.
Ella se puso de pie.
El ttulo de Eduardo slo es bueno en Europa, comenz.
l levant una mano.
Es bueno en cualquier lugar, dijo secamente. Incluso en
Texas. No es ms que medio espaol, pero a la mayora de la gente se
le escapa eso, debido a sus relaciones europeas. Le dirigi una
mirada larga y desagradable. Teniendo en cuenta tu falta de belleza
y el estado de tu salud, realmente creo que sera demasiado
optimista pensar que un europeo pueda desearte. Tendremos suerte
si en realidad Eduardo est dispuesto a asumir llevarte.
No soy una carga tanto como te gusta pensar, padre. Me gano el
sustento. Soy bastante buena con cifras y presupuestos. Eduardo
podra incluso encontrar que soy una ventaja, teniendo en cuenta sus
actuales circunstancias.
Se encogi de hombros.
Eres bastante til cuando ests bien. Pero te enfermas muy a
menudo, Bernadette. Se alej pesadamente. Son los recuerdos
33

que vuelven, dijo con honestidad en un raro momento. Veo su


cara cuando muri, oigo sus gritos, siento cmo se me parte el
corazn y me muero por dentro. Puso una mano distradamente a
su pecho. La amaba tanto!
Bernadette realmente sinti las palabras. Pero antes de que
pudiera hablar, su padre dio media vuelta y sali por la puerta, con
pasos ruidosos y furiosos, como siempre cuando tena que
enfrentarse a algo desagradable o irritante.
Bernardette se qued mirando apenada. Si se hubiera vuelto hacia
ella en lugar de alejarse, cun diferente podra haber sido su vida. l
la culpaba por la muerte de su esposa, siempre la culpara. Nunca
podra esperar tener una relacin estrecha con l, porque l no quera
una. Todo lo que quera de su hija era un matrimonio ventajoso y no
tener que verla ms. No es que dijera eso, pero era lo que quera
significar.
Se sinti muy vieja cuando fue a buscar el sombrero y los
guantes. Ahora tena unas pocas opciones para elegir, pero iba a salir
de la vida de su padre. No se vea casndose con un europeo. Y le
encantara casarse con Eduardo. Pero eso, era poco probable, a pesar
del curioso inters de su padre. La aversin de Eduardo a un segundo
matrimonio era bien conocida por todos. Su padre nunca podra
persuadirlo de llevar a cabo tal empresa, y ciertamente ella no sera
capaz de seducir a su vecino para contraer matrimonio con sus
lamentables recursos.
An as, dejando que su padre creyera que podra suceder quizs
evitara que continuara presionndola sobre sus otros candidatos.
Por un instante, se permiti soar cmo sera casarse con Eduardo
y mostrarle abiertamente su amor, y a cambio ser amada por
l. Fsicamente senta una poderosa atraccin por l, que se ampliaba
profundamente por el inmenso amor que senta. l no tena esa clase
de inters en ella, aunque pareciera hallarla fsicamente atractiva.
Se pregunt si realmente ella podra hacer crecer ese inters.
Saba muy poco de los hombres, pero era una gran lectora de libros
prohibidos, y saba cmo vestirse y comportarse en pblico. Algunas
de las chicas de su exclusivo colegio en Nueva York le haban hablado
con toda franqueza acerca de sus relaciones con los hombres. Pero
34

Bernadette, aunque era enrgica, era una novata. Eduardo podra


hacerle cualquier cosa, y no se atreva a tentarlo a una posicin
donde quizs ella pudiera caer en desgracia.
Pero la sola idea de que l pudiera estar dispuesto a casarse con
ella era una proposicin tan intrigante que su corazn estaba
saltando. Era la primera vez que era capaz de ver al matrimonio como
una posibilidad real en su vida. A pesar de las manipulaciones de su
padre, quizs pudiera permitirse ser convencida. Si Eduardo estuviera
algo interesado en casarse con ella, podra perfectamente ser la
persona que lo ayuda a reorganizar su rancho y hacer que diera
beneficios. A su padre no le gustaba que le recordara que lo haba
salvado de una importante prdida financiera una vez, varios aos
antes de que por primera vez se hiciera cargo de la enorme tarea de
la administracin, luego de la dimisin de su tenedor de libros. A l le
haba gustado la idea de no pagar a un extrao, o permitir que un
extrao viera sus activos. Pero si Eduardo quera casarse con ella,
aunque fuera por el dinero de su padre, estaba por verse. Esto
tambin le daba la esperanza de que, si tuviera coraje, sus sueos
podran hacerse realidad.

35

Captulo Tres
Bernadette se encontr a s misma en la exclusiva tienda
Meriwether sin una idea clara de qu iba a comprar.
El hermano del propietario, el Sr. Clem Meriwether, quien haba sido
el vendedor principal desde que Bernadette tena memoria, la recibi
en la puerta con una amplia sonrisa.
Encantado de verla de nuevo, seorita Barron, dijo formalmente
. En qu la puedo ayudar hoy?
Mi padre me envi por un vestido de fiesta, Sr. Meriwether, dijo
ella. Todava no s muy bien
Pero tengo precisamente lo que necesita! l rea entre dientes
mientras la conduca al interior. Y qu coincidencia que hubiera
llegado hoy. Es de Pars, un diseo original que estaba destinado a
una de las chicas Carson en Fort Worth, pero ella se neg a aceptarlo,
y nos lo enviaron a nosotros en consignacin. No tena ni idea de que
alguien aqu lo querra. Estamos tan alejados de la verdadera
sociedad Se dio la vuelta y sus orejas se pusieron rojas.
Disculpe, seorita, nunca quise decir que su padre no fuera de la
sociedad o nada de eso!
No es nada, seor Meriwether, dijo con una amable sonrisa.
No me ofende. No crey prudente aadir que su padre se habra
puesto por las nubes y cancelado su cuenta si hubiera odo lo que el
buen hombre haba dicho.
Hemos odo hablar de ese baile que va a dar el mes prximo. Es
cierto que vienen los Culhane desde El Paso?
Bueno, los padres, de cualquier modo, corrigi. Entendemos
que dos de los tres hijos estn de vacaciones juntos en un crucero,
dejando a uno para ver el rancho.
An as, es algo as como un honor para cualquiera que los
Culhane viajen desde tan lejos para una fiesta, no?
36

S, lo es, tuvo que ceder. Estarn alojados en el rancho


durante una semana, por supuesto, junto con los otros huspedes.
Algn otro tejano en la lista de invitados? sonde suavemente
mientras tomaba una caja elegantemente recortada de un estante.
No estoy realmente segura, respondi ella. Padre ha
mantenido silencio sobre su lista de invitados. Creo que quiere
sorprenderme, aadi con el toque justo de picarda.
Es comprensible. Es su cumpleaos?
Ella sacudi la cabeza.
No es ninguna ocasin real, minti ella, sin querer admitir que
su padre estaba haciendo el baile principalmente para subastar a su
hija al hombre que tuviera el ttulo ms impresionante. Solo que
Padre tiene la idea de una diversin de verano, a pesar de que dice
que es para celebrar la compra del nuevo ferrocarril.
Entonces, mucho mejor. Puso la caja sobre el mostrador, abri
el broche de oro y sac el vestido ms exquisito que Bernadette
hubiera visto en su vida. Contuvo el aliento al verlo.
El vendedor se ech a rer.
No tengo necesidad de preguntar si le gusta. Si espera un
momento, seorita Barron, voy a buscar a mi esposa para que venga
y la ayude a probrselo.
Se acerc a la parte trasera de la tienda y llam a Maribeth, una
mujer pequea y alegre que lleg, secndose las manos con un trapo.
He estado preparando pan con mantequilla y encurtidos, Miss
Barron. Le voy a guardar dos o tres frascos para cuando venga la
prxima vez.
Vaya, gracias! dijo Bernadette, sorprendida por la oferta.
No es nada en absoluto. Ahora, permtame que la ayude con este
vestido. No es encantador? Y Clem nunca pens que alguien de la
zona pudiera necesitar un vestido tan magnfico! De hecho,
realmente lo han trado de Pars, sabe?
La pequea mujer parloteaba mientras conduca a Bernadette atrs
a la improvisada sala de probador y la ayudaba con el vestido. Llev
algo de tiempo, porque pareca tener un centenar de pequeos
37

botones para abrochar. Pero una vez que el vestido estuvo puesto,
Bernadette supo que habra vendido todo lo que tena para conseguir
el dinero suficiente para comprarlo.
Era blanco, una deliciosa mezcla de un material suave que caa
hasta los tobillos en capas de encaje y georgette, adornado con flores
rosa y pequeos lazos azules. El cuerpo estaba cubierto con el mismo
suave georgette y pequeas mangas abullonadas hacan eco del
motivo. Sus hombros quedaban al descubierto y apenas se vea la
parte superior de sus bonitos pechos. Era un vestido seductor sin ser
vulgar. Bernadette se mir en el espejo con puro asombro.
Esa soy yo? pregunt ella, con el corazn palpitante de
emocin.
Oh, Dios, s, dijo la seora Meriwether con un suspiro. Qu
encantador cae, y que bien le queda! Debe dejarse el pelo suelto y lo
ata en la parte trasera con una cinta de seda rosa, querida. Le voy a
mostrar cmo.
Nunca he llevado el pelo suelto, dijo dubitativa.
Va a ser perfecto con este vestido. As. Djeme mostrrselo.
Deshizo el elaborado peinado de Bernadette y lo sustituy por uno
ms simple, compensado por la cinta de satn rosa que hizo de un
largo material sedoso.
Ahora s, dijo cuando termin. Ve lo que digo? Va perfecto
con el vestido.
De hecho lo es, tuvo que admitir Bernadette. Se vea joven y
elegante y de alguna manera vulnerable. Casi pareca verse
bonita. Se sonri a s misma y se sorprendi por el cambio que esto
haca en sus rasgos ms bien comunes.
Y un abanico que vaya con l, estaba la pequea mujer
. Dnde he puesto aqul de seda? Aj!
Trajo un abanico tan bonito que Bernadette se enamor de l
instantneamente. Estaba hecho de seda rosa plido con dibujos de
elegantes flores, bordadas en encaje color marfil. Era el abanico ms
bello que jams haba visto.

38

Y estos guantes y ese bolso pequeo. Necesitar zapatos. Vamos


a ver qu tenemos
Fue el momento ms emocionante de la vida de Bernadette. Para
cuando tuvo envueltas sus compras y estaba lista para irse, se senta
como si hubiera sido liberada de una prisin. El baile sera la gloria de
su vida, a pesar del afn de emparejarla de su padre. No poda
esperar para ver la cara de Eduardo cuando la viera!

***

Su padre no confiaba en Bernadette para hacer los arreglos para su


baile, por lo que se los haba asignado a la seora Maude Carlisle, ex
secretaria social de uno de los Astor en Nueva York, y esposa de un
destacado oficial retirado del ejrcito en San Antonio. La seora
Carlisle se estaba quedando con unos amigos en Valladolid durante
varias semanas y estaba muy contenta de ayudar al seor Barron a
planear su gran fiesta.
Ella saba exactamente cmo hacer para organizar las cosas a gran
escala, y se puso a trabajar de inmediato. Dos semanas ms tarde,
haba enloquecido a la mitad del personal del rancho de Barron. Esto
no molestaba ni un poco a Colston. Pero Bernadette estaba abrumada
con las quejas. Todo el mundo incluyendo a Mara lloraba en su
hombro, mientras se hacan los meticulosos arreglos. Haba una
panadera para ocuparse de los dulces, un cocinero local para
ocuparse de los bocadillos para la mesa de entremeses y las flores se
haban comprado en un invernadero. No se haba pasado por alto
ningn detalle, no se haba dejado nada por hacer. Bernadette haca
todo lo posible para permanecer fuera del camino de la locura en
curso.
Se puso la falda de montar e hizo que el mozo de cuadra le
ensillara su preciosa yegua baya. Acababa de montar cuando su
padre entr en el granero.
39

Y a dnde vas? demand. La seora Carlisle necesita que t


hables con Mara sobre la vajilla.
Por qu? pregunt con cierta sorpresa.
Mara de pronto ha olvidado cmo hablar Ingls, por eso!
Silenciosamente, Bernadette aplaudi la iniciativa de su amiga. Esa
era una manera de moverse cerca de la seora Carlisle.
Sabes que no hablo espaol, minti ella sin mirarlo a los
ojos. En realidad, ella haba mantenido su conocimiento de la lengua
como un secreto, tanto para su padre, as como para Eduardo, porque
esto le daba una clara ventaja cuando se trata de su padre. Poda
hablar con el personal en su propio idioma siempre que a ella le
gustara. l no poda. Slo hablaba galico e ingls.
Podras por lo menos convencer a Mara para que hable con la
pobre mujer!
Voy a montar a caballo, Padre, dijo. Tengo que tomar aire
fresco para mis pulmones.
l la mir con recelo.
Ests huyendo. Eso no es nada bueno. Klaus Branner y Carlo
Maretti llegan aqu maana en el tren desde Houston.
Su corazn dio un salto y se sinti repentinamente enferma.
Ya te he dicho lo que siento por eso, dijo ella con frialdad.
Y yo te dije a ti lo que yo siento, dijo estricto. Eduardo no se
ha acercado por ac en dos semanas, aadi, y se neg a hacerle
saber cunto lo preocupaba eso. l no crea mucho en sus habilidades
para atraer a los europeos, pero Eduardo la miraba recientemente de
otra forma. Le gustaba Eduardo tambin, y lo respetaba. Podra
haber sido el partido ideal. Se preguntaba por qu Eduardo
aparentemente haba cambiado de parecer, despus de su
discusin. Parece que ya no est en la carrera, mi nia, as que
quedan slo mis dos candidatos.
Lo que deca era verdad. Eduardo no haba venido a buscarlo, lo
cual era muy inusual en l, y Bernadette se haba preocupado hasta
enfermarse acerca de las razones. Era imposible invitarse a s misma
a su rancho, as que lo esper en vano y vea desintegrarse sus
40

sueos. Saba que sin la esperanza de Eduardo como pretendiente, su


padre se volvera rpidamente a sus otros dos candidatos. Como lo
haba hecho.
Bernadette lo mir con una falsa sonrisa.
Tal vez ellos no me quieran, dijo audazmente.
Te querrn, contest lacnicamente.
dinero!

Porque quieren mi

Ella hizo un ltimo intento de razonar con l.


No te importa si soy feliz o no,
miserablemente. No te importa en absoluto?

padre? pregunt

Su rostro se cerr, volvindose apretado y duro.


Yo no estoy feliz, seal. He estado solo y miserable durante
veinte aos por tu culpa!
Ella contrajo el rostro.
T no ests libre de culpa!
Pareca como si l fuera a explotar.
Cmo te atreves a hablarme de esa manera? bram l
. Cmo te atreves?!
El labio inferior de ella temblaba. Agarr la fusta con ms firmeza,
hasta que sus nudillos se pusieron blancos.
Espero nunca vivir lo suficiente para tratar a un hijo mo de la
manera en que t me has tratado, dijo ella con voz ronca. Y
espero que t vivas lo suficiente para arrepentirte de haberlo hecho.
l se detuvo en toda su altura y la mir.
Ese da nunca llegar.
Ella dio la vuelta a su caballo y se alej, dejndolo solo de pie.
No recordaba haberse sentido nunca tan deprimida y
desesperada. Eduardo estaba fuera de su alcance, y los candidatos de
su padre iban a llegar al da siguiente. Se pregunt si ella poda huir
sin ser atrapada. Era una mala manera de enfrentarlo, pero saba que
otras mujeres jvenes en situaciones similares haban hecho esas

41

cosas. Si todo lo dems fallaba, era una solucin viable, incluso


aunque su precario estado de salud lo haca impracticable.

***

Estaba sumida en sus pensamientos, sin ninguna idea real de a


dnde iba. En esta zona del sur de Texas haba en su mayora cardos
y cactus, arena,
polvo y calor, incluso en primavera. Pero le
encantaba la sensacin de libertad que le daba todo ese largo
horizonte vaco delante de ella. Era como mirar las estrellas por la
noche;
y haca que sus pequeos problemas parecieran muy
insignificantes. Ahora mismo, necesitaba eso ms que nada. La
inminente llegada de dos europeos con ttulo la enfermaba del
estmago. Tal vez a ellos no les gustara. Pero si necesitaban tanto el
dinero, probablemente estaran dispuestos a casarse con un
espantapjaros, o con cualquier vaca. Incluso con ella.
Gui a la pequea yegua hacia el arroyo que atravesaba las tierras
de su padre. All haba unos pocos sauces, junto con algunos
mezquites y lamos. Las hojas estaban con el suave y claro verde de
los brotes nuevos, y soplaba una brisa. Tampoco la brisa era tan
ardientemente clida, como lo era generalmente. Desmont bajo un
gran rbol de mezquite y se ech el sombrero de ala plana a un lado
mientras se inclinaba para mojar el pauelo en la corriente.
Los pjaros llamaron su atencin y se estaba preguntado por su
repentina explosin de sonido cuando oy el ruido de unos cascos
aproximndose.
Se dio la vuelta, acercndose a su montura. Era un lugar solitario, y
a menudo haba bandidos por all. Pero a medida que el jinete se
acercaba, lo reconoci al instante y suspir con alivio. Como de
costumbre, un estremecimiento de alegra la apual en su interior al
tenerlo ante sus ojos. Montaba el caballo como un soldado, muy
erguido y orgulloso, y amaba slo mirarlo.
42

Qu haces aqu sola? llam Eduardo secamente mientras se


acercaba.
Sus palabras rompiendo el hechizo bajo el que pareca estar, ella
sonri con tristeza.
Estoy escapando de la seora Carlisle.
l arque las cejas bajo el ala ancha de su sombrero y sonri.
La seora Carlisle?
Es quien est organizando el gran baile, le inform. Estoy
tratando de mantenerme fuera de su camino. Y lo mismo todos los
dems. Todo el personal puede renunciar en cualquier momento.
No deberan estar llegando los huspedes de la ciudad pronto?
Los candidatos que mi padre ha elegido llegarn maana, dijo
con disimulada repulsin. Uno es alemn y el otro es italiano.
Los invit, entonces, murmur en voz baja. Eso era una
sorpresa. Colston Barron no pareca interesado en otros candidatos
para la dote de Bernadette la ltima vez que haba hablado con el
hombre. Por supuesto, l haba evitado el lugar como la peste desde
entonces. La culpa lo haba mantenido lejos, ya que lo inquietaba
pensar en usar a Bernadette para sus propios fines. Estaba
avergonzado de s mismo, de su motivo poco noble, cortejando a una
mujer a la que no amaba en aras de obtener ganancias financieras.
Era, en el mejor de los casos, deshonesto, y l era demasiado
honorable para no sufrir por mala conciencia.
Por supuesto que los invit, respondi Bernadette. Lo mir con
tristeza, con desmayada acusacin. T no eres uno de sus posibles
candidatos, por cierto, en caso de que te lo preguntes. Eso debera
ser de algn modo reconfortante para ti.
l sac una petaca del bolsillo de su camisa y extrajo uno de sus
favoritos puros cubanos. Sac una pequea caja de fsforos y
encendi uno antes de hablar.
Ya veo....
Bernardette se pregunt por qu, de repente, l se vea tan
pensativo, tan tenso. l dio la vuelta y ella estudi su perfil. Podra
43

estar molesto porque no era un candidato para su mano? No se


atrevi esperar eso. Pero qu si lo estaba?
l sinti su vida mirada y gir a su encuentro. Ella se ruboriz
graciosamente.
Cmo te vas a sentir viviendo en el extranjero? le pregunt.
Es eso o encontrar alguna manera de ganarme la vida, dijo ella
con cansancio. Mi padre dice que o me caso o me voy de casa.
Seguro que no! exclam enojado.
Bueno, l amenaz con hacerlo, respondi ella. Frot suave y
ausentemente el hocico de la yegua. Est decidido a salirse con la
suya en esto.
Y hars lo que te diga, Bernadette? pregunt en voz baja.
Levant la mirada hacia l, con las mejillas rojas.
No, no lo har! No, aunque tenga que conseguir trabajo como
dependienta en alguna parte o trabajar en una fbrica!
Tus pulmones no sobreviviran nunca trabajando en una fbrica
de algodn, dijo en voz baja.
La otra alternativa es ser sirvienta de alguien, respondi
rotundamente. Tampoco podra soportar hacer eso. No por mucho
tiempo. - Apoy la mejilla contra el largo hocico del caballo con un
suspiro. Por qu no se puede detener el tiempo o ir hacia atrs?
pregunt quedamente. Por qu no puedo estar sana en lugar de
enferma?
No puedo creer que un padre eche de su casa a su hija porque
ella se niegue a casarse con un candidato elegido por l, dijo,
irritado.
No es lo que se hace en las familias espaolas todo el tiempo?
Eduardo desmont, cigarro en mano, y se acerc a su lado. Era
mucho ms alto que ella, as que tena que echar la cabeza hacia
atrs para ver su rostro enjuto y moreno cuando se encontraba tan
cerca.

44

S, lo es, respondi. De hecho, mi matrimonio fue el


resultado de uno de esos
acuerdos. Sin embargo, las familias
estadounidenses no suelen hacer ese tipo de elecciones.
Eso es lo que t crees, respondi ella. Lo hacen todo el
tiempo en las familias ms ricas. Conoc a una chica en la escuela
secundaria que fue obligada a casarse con un rico viticultor francs, y
lo odiaba de slo verlo. Se escap, pero la trajo de vuelta y la hizo
seguir adelante con la ceremonia.
Lo hizo?
Ella vacil en decirle por qu. Era vagamente escandaloso y uno no
habla de esas cosas en pblico y mucho menos con los hombres.
Dime, le pidi l.
Bueno, l la mantuvo fuera toda la noche, dijo ella a
regaadientes. Ella jur que no pas nada, pero su familia dijo que
estaba arruinada y tuvo que casarse con l. Ningn otro hombre
decente la querra despus de eso, ya ves.
Su oscura mirada se desliz por su silueta delgada en traje de
montar y empez a sonrer de una manera que nunca haba hecho
antes.
Qu innovador, murmur.
Fui a la ceremonia, continu Bernadette. Me sent muy mal
por ella. Ella estaba llorando en su propia boda, pero su padre estaba
pavonendose. Su nuevo marido era un miembro de la antigua
nobleza francesa, la parte que no muri en la Revolucin y que ms
tarde fue restaurada a su antigua gloria.
Aprendi ella a aceptar a ese partido? sonde.
Sus ojos se nublaron.
Se arroj por la borda del barco que los llevaba a Francia, dijo, y
se estremeci.
Su cuerpo lleg a la orilla varios das
despus. Dijeron que su padre se volvi loco despus. Ella era su
nica hija, y su esposa llevaba mucho tiempo muerta. Sent pena por
l, pero nadie ms lo hizo.
Eduardo fum su cigarro y mir el agua turbia del ro. Haba habido
una buena lluvia el da anterior, y el suelo estaba empapado. Se
45

senta extraamente traicionado por lo que haba odo. Se pregunt


por qu el padre de Bernadette haba cambiado de parecer. Tal vez
se dio cuenta que no lidiara fcilmente con Eduardo en los negocios,
o quizs comprendi que un hombre que era la mitad espaol no era
la clase de conexin que quera tener. A Eduardo lo picaba pensar que
Colston pudiera sentir que l no era lo suficientemente bueno para
casarse con su hija.
Lo siento si te he avergonzado, dijo ella despus de que un
largo silencio cay entre ellos.
l le dirigi una mirada.
No tienes porqu, dijo. Por qu a tu padre le importa tan
poco tu felicidad, Bernadette?
Ella apart la vista, descansando su mirada en el ro.
Pens que lo habras odo hace mucho tiempo. Mi madre muri
dndome a luz, dijo. l desde entonces me culpa de haberla
matado.
l hizo un sonido spero en la garganta.
Qu tontera! Es Dios quien decide las cuestiones de vida o
muerte.
Ella volvi la mirada atrs sobre l.
Mi padre tampoco cree en l, dijo con resignacin. Perdi su
fe junto con mi madre. Todo en lo que cree ahora es en ganar dinero y
conseguir un ttulo para la familia.
Qu vida tan desolada y amarga!
Ella asinti.
Pens que ella se vea muy pulcra en su traje de montar. Su pelo
estaba recogido con tanto cuidado que el viento apenas lo haba
desordenado. Siempre le haba gustado la forma en que ella se
sentaba en el caballo, tambin. Su difunta esposa poda montar en
una silla, pero apenas poda mantenerse. Bernadette cabalgaba como
un vaquero.
Qu ests haciendo aqu? pregunt ella de repente.
Una esquina de su boca se torci.
46

Buscando terneros perdidos. No puedo permitirme la prdida de


una sola cra en mi actual situacin financiera.
Ella frunci el ceo ligeramente.
Tu madre se cas con un millonario, verdad?
Sus ojos parpadearon, y su cara se puso tensa.
No hablo de mi madre.
Ella levant una mano.
Lo s. Lo siento. Es slo que pens que como dej el rancho en
las actuales dificultades por sus gastos, podra estar dispuesta a
enmendarlo.
l no se abland.
No movera un dedo para salvarlo, ni tampoco a m, dijo
framente. Ella viva despreciando a mi padre porque l no la
dejaba dar grandes fiestas y tener una casa llena de huspedes
alojndose durante el verano. Lo condujo a tal desesperacin que
muri con el corazn roto, creo, pero yo era joven, slo tena ocho
aos, reflexion, con una expresin terrible en sus ojos al recordar
la escena muy vvidamente. Mi madre estaba con su ltimo amante
en ese momento, por lo que fui enviado a Espaa a vivir con mi
abuela en Granada. Cuando tuve la edad suficiente, volv aqu a
reclamar el legado de mi padre. Neg con la cabeza. No tena ni
idea de la lucha que iba a tener. Aunque de haberlo sabido tampoco
me habra detenido, aadi.
Estaba fascinada por este vistazo de algo muy personal en su vida.
Dicen que tu bisabuelo construy el rancho sobre una antigua
concesin de tierras espaolas.
As lo hizo, respondi.
Tu madre amaba a tu padre?
Se encogi de hombros.
Ella amaba las joyas, las fiestas y el escndalo, dijo entre
dientes. Avergonzar a mi padre era su mayor placer en la
vida. Adoraba la notoriedad. La mir fijamente. Tu padre dijo que
t hermana mayor, y tu madre, murieron en el parto.
47

Incmoda, ella apart los ojos. Sus manos se apretaron en la brida


de la yegua.
S.
l se acerc ms.
Tambin dijo que tenas miedo de ello.
Sus ojos se cerraron y se ri sin alegra.
Asustada? Tengo terror. Es por eso que no quiero casarme. No
quiero morir Eso era cierto. Incluso sus fantasas acerca de
Eduardo siempre
terminaban
con un
beso
casto, nada
ms. Curiosamente, no se le ocurri preguntarse por qu su padre le
haba dicho una cosa tan personal sobre la familia.
Eduardo la estaba estudiando. Ella era pequea, s, pens, pero
tena las caderas anchas y era robusta. Sin duda, el asma sera
infinitamente ms peligrosa que la constitucin en materia de parto.
No todas las mujeres tienen problemas con el parto, dijo. Mi
difunta esposa era mucho ms delgada que t, Bernadette, y ella
tuvo una labor fcil.
No le gustaba que le hablara de su esposa. Su mano solt la brida.
Apuesto a que no tena una madre y una hermana, ambas
muertas de esa manera.
Ella era hija nica. Su madre an est viva.
Se dio la vuelta, mirndolo.
Alguna vez la ves?
l sacudi la cabeza con brusquedad.
Pero, por qu?
No quera hablar de esto, pero era inevitable. Bernadette sacaba
informacin de l como nadie ms poda hecho.
Ella est encerrada.
Sus ojos se abrieron.
Encerrada?
S. Una mirada terrible, apareci en sus ojos. Est bastante
loca.
48

La respiracin de ella era audible.


Cielos!
l baj la mirada hacia ella.
Contina. Pregntame, la desafi al verla vacilar. Segura
que no quieres que pare antes de saber si mi esposa estaba
trastornada, tambin?
Ella baj su mirada ante el enojo en la de l.
Perdona. Yo no tengo derecho de preguntarte una cosa as.
Cuando te detuvo eso antes?
Se ruboriz.
Lo siento, murmur otra vez, y se movi para volver a montar
la yegua.
Su delgada mano la agarr justo cuando ella levant su pie hacia el
estribo. l la hizo darse vuelta y luego dej caer la mano. Sus ojos
buscaron los suyos.
Consuela era callada e introvertida y muy digna, dijo finalmente
. Si haba locura en ella, slo apareci una vez. Y de eso, nunca
hablo, aadi lacnicamente.
La amabas? pregunt con ojos suaves y curiosos.
Me cas con ella porque mi abuela le eligi para m, Bernadette,
respondi. Su barbilla se levant. Iba a ser una fusin de
fortunas, una alianza de familia. Tristemente, tuve poco de la fortuna
que mi padre dej, y nada de mi madre. La familia de Consuela haba
sufrido prdidas devastadoras en sus viedos a causa de la sequa y
de un desastroso incendio que mat los viedos. Ambas familias
vieron en m una manera de reparar las viejas fortunas. Pero haba
demasiado en mi contra.
Quera consolarlo, pero ella no poda pensar en una manera digna
de hacerlo.
Qu qu barbaridad, dijo.
importante para ti.

Creo que el rancho es muy

Es todo lo que me queda propio.


49

Haras cualquier cosa para salvarlo, no es as? pregunt en un


tono apagado.
No cualquier cosa, dijo, y se dio cuenta de que era verdad. l
no iba a fingir estar enamorado de Bernadette para que ella se casara
con l. Aunque un buen matrimonio probablemente me salvara de
la bancarrota, aadi con leve insinuacin.
Ella toc la silla con una mano nerviosa.
Tienes alguna candidata en mente?
Oh, s, dijo. Eso, al menos, era verdad.
ayudarte a montar.

Ahora, djame

l la ayud a montar la silla y apoy su mano justo al lado de su


muslo mientras la miraba pensativamente.
No vengas aqu sola otra vez, advirti. Hay hombres malos
en el mundo, y t no eres fuerte.
Ella levant las riendas en la mano enguantada.
Teddy Roosevelt tena asma cuando era nio, ya sabes, dijo ella
. Se fue a Cuba con su propio regimiento y luch con valenta, y
ahora es gobernador del estado de Nueva York.
Ests pensando en seguir sus pasos?
Ella baj la mirada hacia l y se ri en voz baja.
No, no quise decir eso. Slo quise decir que si l pudo superar
dicha enfermedad, tal vez yo tambin pueda.
Nada repara los pulmones dbiles, dijo l.
cuidarte.

Tienes que

No necesito que me lo digas. Mi padre ha elegido a dos hidalgos


empobrecidos para que lo hagan por m.
l la estudi cuidadosamente.
No dejes que te empuje a algo que no quieras, dijo, de repente
impetuoso. La vida es demasiado corta para estar atado a una
persona con la cual no tienes nada en comn.
Bonitas palabras viniendo de ti, replic ella. T dejaste que te
concertaran un matrimonio.
50

l entrecerr los ojos.


No lo veo de esa manera. Puedo heredar una fortuna a la muerte
de mi abuela, todas las tierras de la familia y los viedos en Andaluca
y compartir la herencia de mi abuela. Se crea que una alianza con la
familia de Consuela podra aumentar la herencia para nuestros hijos y
por lo tanto garantizar la futura prosperidad de toda la familia. Pero
en estos das mi abuela mira con ms agrado a mi primo Luis, que
tambin se cas a su favor y tiene un hijo.
Ella lo mir sin comprender.
Te dolera perder su dinero?
Se vea duro en ese momento, ms duro de lo que nunca lo haba
visto.
No, en absoluto, si yo pudiera salvar mi rancho. Si no puedo,
podra terminar como un vaquero trabajando por un salario. Cort la
mirada. Prefiero robar comida a rogar por ella. Un matrimonio
ventajoso podra evitar eso, por lo menos.
Ella estaba ligeramente sorprendida.
Nunca he pensado en ti como un oportunista.
l se ri con frialdad.
Y no lo soy, por regla general. Pero ltimamente me he
convertido en un realista, corrigi.
Si amaras a alguien
El amor es un mito, dijo con dureza, un cuento de hadas que
las madres dicen a sus hijos. Mi abuela me dijo que mis padres no
estaban enamorados cuando vivan juntos. Me gustaba mi esposa,
pero no tena ms amor por ella que el que ella senta por m. Si
quieres saber lo que pienso del amor, Bernadette, tiene ms que ver
con dormitorios que con las alianzas de boda.
Ella jade y se llev la mano a la garganta.
Eduardo!
Sus cejas se arquearon.
No sabes de lo que estoy hablando, o eres tan verde como te
ves?
51

No deberas hablarme de estas cosas!


Por qu no? Tienes veinte aos. Sus ojos se estrecharon
. No has sentido alguna vez arder el fuego en tu interior por un
hombre? Nunca has querido saber lo que pasa en la oscuridad entre
un hombre y una mujer?
No!
Sonri burlonamente.
Entonces tu padre est realmente esperando un milagro si piensa
casarte con la nobleza europea. Esperarn que cumplas con tu deber,
por supuesto. Un hombre necesita un hijo para heredar el ttulo. O no
crees que ocurrir?
No puedo No voy a tener un hijo! dijo, conmocionada.
Entonces, para qu le servirs a un noble con ttulo?
Tanto como le sirvo a mi padre, ella estuvo de acuerdo.
Absolutamente para nada. Pero no deja de emparejarme.
No lo hace? Sus ojos se desviaron hacia el horizonte,
pensativo. Tal vez lo haga, despus de todo.
No me digas que encontrars una manera de salvarme!
El se ech a rer.
Podra hacerlo, por cierto. La mir con curiosidad. Pero se
podra pensar que has saltado de la sartn al fuego.
Cmo es eso?
Le puso una mano en el muslo y la vio retorcerse y luchar para
apartarla.
Te deseo, dijo secamente. Una alianza entre nosotros podra
resolver mis problemas y los tuyos.
Se ruboriz.
T me... deseas... a m?
S. Le cogi la mano enguantada en la suya y la apret con
fuerza. Lo supiste aquel da en el jardn de invierno cuando nos
quedamos mirando el uno al otro tan descaradamente. Lo sabes
ahora. Tal vez sea la razn menos honorable para que dos personas
52

se casen pero t necesitas ser salvada de un fro matrimonio y yo


necesito salvarme de la bancarrota. Pero en mi casa, Bernadette, por
lo menos seras independiente.
Y t podras salvar tu herencia. Ella lo mir con curiosidad.
T sabes que yo soy quien lleva los libros de nuestro rancho,
verdad?, y que puedo presupuestar hasta los huesos?
l sonri lentamente.
Mara canta constantemente tus alabanzas. Y tambin tu padre
tiene que admitir que manejas sus asuntos admirablemente. Sus
ojos negros se estrecharon. Tu mente rpida para los nmeros sera
de gran valor para m tambin, Bernadette. Y el hecho de que te
encuentre deseable es una ventaja.
Ella lo mir con renovado inters.
No haca falta que me lo preguntaras de esta manera, dijo,
pensando en voz alta. Me podras haber cortejado y fingido estar
enamorado de m para que me casara contigo, y yo nunca hubiera
notado la diferencia.
S, podra haberlo hecho, estuvo de acuerdo inmediatamente
. Pero yo habra notado la diferencia. Eso es algo bajo y vil que un
hombre no hace, ni siquiera para salvar su vida. Le solt la mano.
Te ofrezco una alianza de amigos y saciar las pasiones, cuando,
aadi maliciosamente, t tengas el coraje de invitarme a tu
cama. Hay ventajas y desventajas. Pinsalo cuidadosamente y
djame saber lo que decidas. Pero decdelo pronto, agreg
intensamente. No hay mucho tiempo.
Te lo prometo, voy a pensar en ello, dijo ella, tratando de
reprimir su alegra.
l asinti. Le sonri.
Puede que no sea tan malo, reflexion. Tengo una manera
con las mujeres, y t necesitas a alguien que te cuide de ti misma, as
como independizarte de tu padre. Podra ser un buen matrimonio.
Todava sera una novia de oferta, seal ella, a pesar de estar
desconcertada por su franqueza.

53

Con un seor espaol, murmur, y sonri. Pero prometo ser


paciente.
Se ruboriz de nuevo.
Eres un hombre malvado!
Un da, le dijo l despus de que mont su propio caballo,
riendo en voz baja, es posible que te alegres de ello. Adis,
Bernadette!

54

Captulo Cuatro

Bernadette estaba en la luna por la increble proposicin de


Eduardo, pero ahora tena que encontrar la manera de ponerla en
prctica. Su padre ya no tomaba en cuenta a Eduardo.
Todava quera un noble europeo para Bernadette, y no lo iba a
dejar hasta que tuviera uno. Dej de preocuparse por ello y se
concentr en buscar la forma y los medios para casarse con el
hombre que amaba, aunque l haba admitido que no la
amaba. Seguramente ella lo amaba lo suficiente por los dos.
Mientras tanto, los dos candidatos de su padre haban llegado, con
valija y equipaje, junto con varios miembros de familias prominentes
que se alojaran con los Barron hasta el baile. Los Culhane se haban
retirado en el ltimo momento, disculpndose por tener algunos
problemas que haba que abordar cerca de casa. Enviaron sus
pesares, pero todos los dems se presentaron.
Bernadette ya estaba teniendo problemas con el noble alemn. A
Klaus Branner le gust el aspecto de Bernadette y se convirti en su
sombra. Tena unos cuarenta y tantos aos, rubio y barrign y ms
bajo que ella. El italiano era voltil y no encontr a Bernadette para
nada de su agrado, por lo que pasaba la mayor parte de su tiempo
con su padre, hablando de armas y caza.
A Bernadette le molestaba tener que luchar contra los avances del
alemn, pero su padre haba dejado en claro que l no iba a
intervenir.
Eduardo no te quiere, lo ha dejado perfectamente claro por su
ausencia, dijo su padre tenazmente cuando se quej del duque
amoroso. Hizo un gesto de impotencia con la mano y no miraba la
expresin lastimera de ella. Vas a llegar a acostumbrarte a ello,
dijo secamente, y fue a reunirse con su amigo italiano.

55

Pero Bernadette no se acostumbr a ello. Y se puso peor. Un da, el


da anterior al baile, de hecho, el duque alemn maniobr a
Bernadette detrs del biombo chino de la sala de estar y puso sus
manos sobre sus pechos regordetes.
Ella le dio una patada en la espinilla lo suficientemente dura como
para hacerle llorar, y luego ech a correr buscando la seguridad de su
habitacin cerrada, llorando copiosamente por la rabia y el asco
terrible que senta.
Ya no poda soportar los avances repugnantes de su futuro novio. Si
su padre no la iba a defender, no haba nada ms que hacer excepto
huir.
Se visti con su traje de montar y botas, sac una manta del
armario y sali por la ventana de su habitacin. Echando una mirada
vigilante alrededor, en el caso de que su perseguidor anduviera cerca,
se meti en la cocina, donde Mara estaba trabajando en la comida
del medioda.
Nia! exclam Mara cuando se enfrent a su seora vestida
para el camino y llevando un colorido sarape. Qu ests tramando?
Empcame algo de comer, y muy rpidamente, por favor. Estoy
huyendo, dijo con firmeza.
Las cejas negras Maria se alzaron.
Pero no puedes! No sola! Por favor, habla con tu padre!
Yo habl con l, dijo a travs de los labios temblorosos. Me
dijo que me acostumbrara a tener a ese repulsivo hombre Branner
acaricindome! No lo har, te lo digo! Puso sus regordetas manos en
m por ltima vez! Me voy.
Pero es muy peligroso!
Estar aqu es ms peligroso, dijo Bernadette. No voy a ser
acosada y tratado como una mujer de la calle por ese horrible
hombre, mientras que mi padre se mantiene al margen y no hace
nada! Si no me voy, le voy a pegar un tiro! Por favor, empcame
algo de comer, y date prisa, Mara, antes de que me encuentre!
Mara murmur preocupada algo en espaol, pero hizo lo que le
pidieron, envolviendo un pedazo de pollo fro y un trozo de pan, todo
56

lo que quedaba de la ltima cena, en un pao y metindolo en una


alforja, junto con un tarro de duraznos en conserva.
Es muy poco. Vas a morir de hambre mucho antes de que caiga la
noche.
No te preocupes, voy a estar mucho ms segura entre las
serpientes y cactus que aqu a la voluntad del pulpo alemn!
Bernadette abraz afectuosamente a Mara y cautelosamente se
acerc a la cuadra. Ella hizo que el confuso mozo de cuadra pusiera la
silla de montar a su caballo, mirando a su alrededor con cautela por
cualquier persona que quisiera detenerla.
Una vez que estuvo en la silla, se dirigi rpidamente hacia las
montaas cercanas, donde poda esconderse con seguridad. No tena
ningn arma, pero esperaba no necesitarla. Si poda esconderse
durante dos o tres das, el tiempo suficiente para asustar a su padre,
ella podra sealar su punto. La opinin pblica no sera favorable
para un hombre que enviaba huyendo a su infeliz hija al salvaje Texas
para escapar de un pretendiente no deseado!
Cabalg hasta que el cielo se puso prpura y rojo en la tarde, y
luego detuvo su montura en un pequeo arroyo debajo de unos
rboles y desensill su caballo, cuidando dejarlo atado, para que no
vagara durante la noche.
Ella saba cmo hacer una fogata, era una habilidad necesaria aqu
en el desierto campo donde las noches podan ser de cero
grado. Utiliz su silla de montar como almohada, la manta de la silla
como cama, y su sarape de colores para cubrirse. Iba a ser una noche
muy incmoda, pero podra soportarla. Cualquier cosa era preferible
a tener a ese hombre repulsivo maltratndola!
Pero si era fcil contemplar una noche en el desierto, soportarla era
ms difcil. Saba que los bandidos asaltaban a menudo campamentos
aislados. No tena dinero, pero era fcilmente reconocible para la
gente de la zona como la hija del ciudadano local ms rico. Podran
secuestrarla para pedir rescate, o algo peor. Se estremeci ante la
idea de unas manos sucias, y codiciosas en su cuerpo.
Se qued mirando las llamas, temblando y preguntndose dnde
haba estado su mente para considerar un plan de accin tan
imprudente. Saltaba a cada ruido que oa. Era la primera vez en toda
57

su vida que estaba completamente sola, y fue desconcertante cuando


se sent y pens en todas las cosas que podran sucederle a causa de
su locura. Lo peor de todo fue considerar lo que podra suceder si ella
tuviera un ataque aqu, en medio de la nada. No tena nada para
detenerlo, ni siquiera caf.
Pens en Eduardo y lo que le haba dicho, de ellos dos conspirando
para arreglar su propio matrimonio. Era la mejor oportunidad que
tena para escapar de los planes de su padre para ella. Pero la
asustaba un poco pensar en Eduardo ntimamente. l necesitara un
hijo. Pareca casi una mana con los hombres. Y si ella nunca poda
estar lista para dormir con l? Seguira estando dispuesto a casarse
con ella con esa amenaza cernindose sobre ellos?

***

Mientras ella estaba sentada sola en el desierto con su fogata,


congelndose bajo la liviana manta y deliberando acerca de su
miseria, algo muy diferente estaba sucediendo en el rancho.
Eduardo haba llegado con la intencin de ver a Colston Barron y
hacer una vez ms la proposicin de matrimonio para Bernadette. Si
el hombre se negaba, l simplemente podra fugarse con su futura
esposa. La posesin era, despus de todo, las nueve dcimas partes
de la ley, y Bernadette estaba dispuesta.
El dueo del rancho se encontraba en su estudio con un hombre
ms viejo, menudo, moreno y corpulento, y estaban examinando una
escopeta cuando Eduardo fue anunciado por Maria.
Bueno, Eduardo! dijo Colston, perplejo. No me lo
esperaba. No has venido a vernos en un tiempo tan largo que pens
que nos habas sacado fuera de tu vida, muchacho!
Eduardo mir al hombre pequeo, ms joven y luego al alemn con
desprecio apenas disimulado. Despus de haber tenido una breve
58

conversacin con Mara, estaba furioso por la falta de accin de


Colston en nombre de Bernadette.
Vine a hacerte una pregunta, pero eso puede esperar. Estas
consciente, continu Eduardo en un tono fro, tranquilo, de que
Bernadette ha huido?
Los ojos del pequeo irlands se le salan de la cara redonda.
Ella qu?
Ha huido, repiti Eduardo. Mara dice que se ha ido hace ms
de una hora. No lo saba?
Colston se ruboriz.
Bueno, no.
Y supongo que la causa es tan vaga para ti como su
ausencia? aadi, apualando con la mirada al noble alemn, que
enrojeci de vergenza.
Colston se aclar la garganta.
Eso no importa. Dnde crees que se ha ido?
Probablemente a las montaas, dijo Eduardo a travs de sus
dientes. Y justamente a un ranchero cercano le han robado ganado
un grupo de forajidos. No es un buen momento para que Bernadette
est sola y sin proteccin, especialmente en su dbil estado fsico!
Pareca como si Colston quisiera esconderse debajo del suelo. Sus
insuficiencias eran como caballos desfilando ante sus invitados de
honor. Sus puos apretados.
Voy a mandar a uno de mis hombres a buscarla de una vez,
dijo.
No vas a hacer nada por el estilo! retom Eduardo, con su
evidente temperamento despierto . Si no te importa lo suficiente
como para buscarla t mismo, no te molestes. Voy a encontrarla y
traerla de vuelta!
Colston vacil entre el alivio y la indignacin.
Te agradezco tu ayuda, muchacho, pero mi hija no es asunto
tuyo
59

Y tampoco tuyo, al parecer. Los ojos nix de Eduardo se


achicaron. Qu pena infernal que una mujer joven no pueda evitar
ser molestada en su propia casa!
Bien, mira aqu! comenz Colston.
Quin es este rudo advenedizo? exigi el alemn en fuerte
acento Ingls.
Eduardo se acerc a l con paso gil y firme que era lo suficiente
intimidante para el ms bajo y ms rotundo, como para que el noble
extranjero retrocediera un paso.
Le voy a decir quin soy, dijo Eduardo con hielo goteando en
cada slaba. Soy un amigo de la familia. Y si todava est aqu
cuando traiga a casa a Bernadette, usted desear no haber estado.
Con una mirada final a Colston, se volvi y se dirigi airadamente a
la puerta.
Colston trag saliva y luego volvi a tragar saliva. El italiano, que
no haba dicho ni una palabra, sonri con tristeza.
Creo que su hija no se casar con ninguno de los dos, signore,
pens el italiano, si ese hombre est en su camino.
Ya no quiero casarme con ella, dijo Herr Branner bruscamente,
luchando para salvar su ego herido. Ella es fra. No tiene ninguna
chispa. Semejante mujer vuelve a un hombre loco. Se inclin ante
Colston formalmente. Si me proporciona una calesa y uno de sus
hombres para que me lleve a la estacin, seor Barron, voy a
preparar mi partida. Lamentablemente, debo decir que no puede
quedarme para su baile.
l dio un taconazo y se fue antes de Colston pudiera pensar en algo
que decir para detenerlo.
Como yo no quiero casarme con su hija, tampoco, puede que
tambin vaya con l, dijo Maretti con una sonrisa. Quiero
disfrutar del baile, pero no en estas circunstancias. Puedo extenderle
mis felicitaciones y mis condolencias por el futuro matrimonio de su
hija? Creo que usted encontrar en su futuro hijo poltico una especie
de juicio.

60

El nico consuelo de Colston era que Eduardo tena conexiones con


la realeza europea, y que el hombre haba sido, despus de todo, su
primera opcin. Le asombraba que Eduardo deliberadamente se
hubiera mantenido alejado durante semanas y de repente llegara en
el peor momento posible. Por otro lado, su vehemencia por el
bienestar de Bernadette era muy alentadora. Quizs no todo estaba
perdido.
Por lo menos Eduardo encontrara a la nia; Colston no tena
ninguna duda de eso. Pero tema a la reaparicin de ellos dos.

***

Eduardo cabalg hacia las distantes montaas, an ardiendo por la


actitud insensible del padre de Bernadette hacia ella. Qu clase de
padre dejara a su hija totalmente expuesta a los avances no
deseados de un invitado, sin importar la razn? Odiaba la idea misma
de las manos de otro hombre sobre Bernadette.
La sigui a las montaas y luego tuvo que desacelerar su ritmo a
medida que la pista se haca ms difcil de seguir. Oy un sonido que
le hel la sangre, el grito de un puma. Ese era otro de los peligros en
los que Bernadette probablemente no haba pensado, y estaba seguro
de que ella no estaba armada. l siempre llevaba una pistola y un
rifle. Esperaba no necesitarlos.
Cuando la oscuridad empez a caer en serio, le preocupaba no
poder encontrarla a tiempo para salvarla de una noche sola y
aterradora en el desierto. El aire de la noche no sera bueno para sus
dbiles pulmones, y poca gente se daba cuenta de lo fra que se haca
despus de la puesta del sol. Siempre llevaba dos mantas en su
montura, por si acaso.
Estaba tan frustrado que casi perdi el leve olor a humo. Entonces,
cuando el olor de la madera ardiente lleg a l, su corazn dio un
brinco. Desmont y se subi a una roca para tener una mejor visin
61

en la direccin que crea que haba llegado el humo. Efectivamente,


vio una pequea fogata abajo.
Ir cuesta abajo en la oscuridad, era precario, pero su caballo tena
un paso firme y cuidadoso, y se tom su tiempo.
Mientras cabalgaba siempre en su direccin, Bernadette se puso
de pie con una manta a su alrededor en el pequeo crculo de luz de
la fogata y se qued temblando mientras esperaba que l se acercara
lo suficiente para verlo.
Ella levant la barbilla.
Ser mejor que no se acerque ms, grit con voz ronca. Mi
padre y mis hermanos estn a las afueras del campamento. Me van a
escuchar si grito!
Se ri de sus nervios. Se vea frgil y vulnerable, pero qu espritu,
incluso de cara al tangible peligro!
Nunca dejas de sorprenderme, dijo suavemente mientras
cabalgaba lo suficientemente cerca para que ella lo reconociera.
Eduardo!, Corri hacia l cuando se desmont, mirando su
cara morena con absoluta confianza y alivio.
l sonri, quitndose los guantes para tomar sus manos entre las
suyas.
Ests helada! No tienes otra manta?
Solamente esta. Sus dientes castaeteaban. No me di cuenta
que iba a hacer tanto fro. Porque ests aqu? aadi preocupada
. Te envi mi padre?
Su rostro se endureci.
Mara me cont lo que pas. He venido a buscarte.
T, no mi padre, murmur con tristeza.
l iba a mandar a uno de los trabajadores del rancho. Le dije que
no se molestara.
Tendra que haber enviado a uno de sus candidatos a novio en su
lugar, dijo framente.

62

Creo que el alemn debe estar en el primer tren hacia el norte,


dijo secamente. Y el otro caballero probablemente no estar muy
lejos detrs de l.
Oh, gracias a Dios!
Sac las mantas de su mochila en la silla de montar y la envolvi
alrededor de ella antes de quitar las alforjas y empezar a hacer caf
en un pequeo jarro.
Qu te hizo el alemn, Bernadette? pregunt cuando tuvo la
cafetera en el fuego y los dos estaban ya sentados cerca.
Ella apart la avergonzada mirada a la luz brillante de la hoguera.
Ya no importa. No tiene importancia, si ya se ha ido.
S que importa! Debera haber disparado al
No pasa nada, interrumpi antes de que pudiera expresar la
maldicin. No puedo ser la primera mujer que fue acariciada
alguna vez en contra de su voluntad.
Pareca furioso. La vio alejarse de la fogata y agacharse en su cama
improvisada.
Estabas planeando pasar la noche?
Ella asinti.
Pens que si mi padre se asustaba lo suficiente, podra cancelar
sus planes.
Los va a cancelar ahora, le asegur l, calentndose las manos
en el fuego. Te prometo que lo har.
Ella dej escapar un largo suspiro.
Gracias por venir a buscarme.
l la mir con curiosidad.
Puede que no te consideres a salvo cuando te diga lo que tengo
en mente.
Ella arque sus cejas.
Qu?
Tengo la intencin de mantenerte fuera toda la noche.
63

l esperaba un shock y miedo. Pero despus de vacilar un


momento, ella se ech a rer con deleite.
Qu idea tan maravillosa! Si los potenciales novios no se han
ido, seguro que lo harn despus de esto!
Tengo la intencin de desplazarlos, dijo breve. Si tu padre
quiere a un noble por yerno, puede tenerme. Voy a cuidarte
malditamente mejor que l, y no te voy a arrastrar a Europa para que
mueras.
Ella lo mir con deleite.
De verdad quieres casarte conmigo?
l asinti.
No va a ser un matrimonio por amor, dijo l, su voz suave y
tranquilizadora, pero tendrs libertad e independencia, y yo me
ocupar de ti.
Voy a cuidar de ti, tambin, respondi ella con suavidad.
l se sorprendi al descubrir que le gustaba la idea de alguien
cuidando de l. No era aceptable admitirlo, por supuesto, y l no iba a
hacerlo. Pero lo toc como pocas cosas en su pasado reciente lo
haban hecho.
Has comido algo? pregunt l.
Ella se ri, tirando de la manta cerca.
Tena un rollo y un poco de pollo fro que Mara empac para m,
pero no obstante, tengo hambre, dijo simplemente.
Yo tambin.
Supongo que no trajiste algo de comer?
El ri entre dientes.
He venido con mucha prisa, dijo. Pero me detuve en el caf
de la seora Brown en el camino hasta aqu y le hice empacar un
poco de carne fra, pan y queso. l neg con la cabeza mientras
buscaba en la alforja. Debo haber tenido una premonicin.
Qu amoroso proveedor vas a hacer! exclam ella.

64

Puso carne asada fra y queso en una rebanada gruesa de pan y se


la dio. Ella comi con avidez, sorprendida de que su miseria se
hubiera tornado en placer. Eduardo podra no amarla, pero le estaba
ofreciendo un nuevo comienzo, un futuro que la liberara de la
dominacin y manipulacin de su padre. Haba desaparecido el
fantasma de un matrimonio con un extranjero, de tener que ir a vivir
a otro pas.
Contando tus pesares? le pregunt l, unos minutos ms
tarde, notando su comportamiento estudioso.
Ella levant la cabeza rpidamente, y la sacudi.
Oh, no, dijo ella a su vez. Estaba considerando mis
bendiciones! Ser tan agradable no tener que depender de mi padre
por mi vida.
l frunci el ceo ligeramente.
No va a ser una vida ociosa, advirti.
Yo puedo cocinar, respondi ella con calma. Y coser, limpiar,
y sin duda puedo llevar los libros y el presupuesto! No soy una
invlida total, y me imagino que estar mucho ms saludable si
tambin soy feliz.
Eso puede ser as. Se sirvi caf en una de las dos tazas viejas
que haba recuperado de su alforja y se la entreg a ella. Bebe
esto, dijo. Te ayudar a entrar en calor, y puede evitar lo que
temo sea una reaccin inevitable por haber tomado fro.
Ella hizo una mueca mientras tomaba un sorbo.
Lo siento, dijo ella. No haba planeado hacer esto hasta que
Herr Branner se puso amoroso detrs del biombo chino. Ella levant
la vista. No tienes un biombo chino, verdad?
l sonri con picarda.
No. Pero te voy a comprar uno cuando hagamos nuestra fortuna,
si lo deseas.
Ella se estremeci abiertamente.
No, gracias.

65

Al menos, conmigo vas a estar a salvo de los pretendientes


extranjeros, dijo l, aleccionador. Y no voy a culparte por cosas
sobre las que no tienes control.
Te refieres a mi madre, no? le pregunt con perspicacia. l
asinti. Lamento que mi padre no pueda dejar de recordarla. Podra
haberse vuelto a casar y haber sido muy feliz, pero no se poda ni
hablar con l de ello. La llora como si ella hubiera muerto ayer, y me
echa la culpa de su muerte.
Tal vez se echa la culpa a s mismo, Bernadette, dijo en voz
baja, y lo descarga en ti.
Ella tir de la manta cerca. El fro era peor ahora, ondeando a
travs de su cuerpo delgado como un golpe.
Hace tanto ffro!
Dej su taza y se uni a ella sobre la bolsa de dormir.
T no debes tomar fro. Perdname, Bernadette, no pretendo
ofenderte, pero no tengo otro medio para calentarte.
l la atrajo hacia abajo sobre la bolsa de dormir extendida a sus
brazos, sonriendo cuando ella se puso rgida.
S, lo s, va a ser muy ntimo, dijo, envolviendo la manta
alrededor de sus hombros mientras recostaba a ambos de espalda
contra la silla que ella haba usado como almohada. Pronto te
acostumbrars a esto.
Ella ri nerviosamente.
Eso es lo que mi padre dijo sobre el hombrecillo regordete
tocndome.
Se puso tenso entonces, sus ojos brillaban de furia.
Ninguna mujer debera tener que acostumbrarse a algo que ella
considera ofensivo.
Ella apoy la mejilla contra su ancho pecho con un pequeo suspiro
y cerr los ojos. Poco a poco, oblig a sus msculos tensos a
relajarse. Mientras lo haca, sinti el calor de l irradiar a su alrededor.
Oh, esto es mucho mejor, susurr. Gracias.
l se ri entre dientes, atrayndola ms cerca.
66

Pcara desvergonzada, murmur. Deberas estar gritando por


ayuda.
Yo no necesito ayuda. Te vas a casar conmigo.
S, lo har. Estir los msculos tensos y se recost contra la silla
. Va a tener que ser un evento, agreg. No podemos huir y
casarnos, como hicieron la reina Isabel y el rey Fernando, sin
conocimiento o consentimiento de sus padres.
Qu? Ella abri los ojos y lo mir. El rey y la reina de
Espaa se fugaron?
l sonri.
Exactamente. De lo que se dice, fue idea de Isabel. Ella acababa
de salir de la adolescencia. Se reuni con Fernando secretamente y le
propuso que se casaran y unieran su reino natal de Aragn con el
suyo de Castilla. De tal alianza, ellos conquistaran y gobernaran
toda Espaa .
Y l estuvo de acuerdo?
S. Se casaron en secreto y regresaron a sus respectivos reinos. A
la muerte del padre de Fernando, cuando lleg a ser rey de Aragn,
anunciaron su unin al mundo y se unieron para expulsar a los moros
de Espaa. Piensa en lo mucho que lograron, y todo porque una joven
mujer enrgica tuvo el coraje de cambiar la historia. La mir con
cario. Debe haber sido como t, creo, Bernadette. Nunca fuiste de
pararte dcilmente y dejar que otros decidan tu destino. Ninguna
tonta jovencita estara yaciendo a solas con un hombre en la
oscuridad, desafiando a su padre y al resto del mundo.
Oh, yo no soy tan valiente, protest. Es egosmo. Yo no quiero
ser un sacrificio humano.
Su brazo se contrajo.
Tampoco lo sers. Pero volvamos a
matrimonio. Habr un escndalo, lo entiendes.

la

cuestin

del

S. Quedar arruinada, concord ella fcilmente.


l la mir.
Arruinada?
67

Ella mir hacia l con una sonrisa malvada.


Comprometida? Cautivada? Seducida?
l no sonri. Estaba registrando la suavidad de ella en sus brazos,
la chispa de alegra que le daba tenerla tan fuertemente abrazada.
Seducida? le pregunt en voz baja, y la atrajo ms cerca
. Qu excelente idea!

68

Captulo Cinco
Bernadette fue muy valiente hasta que Eduardo la acost con
cuidado en la bolsa de dormir y se cerni sobre ella con intencin.
Su corazn se aceler como un loco, y su respiracin, ya incierta,
era tensa y audible.
l se suaviz a la vez. Su mano se acerc para retirar hacia atrs
los mechones de pelo rubio que se haban escapado del moo encima
de la cabeza.
Perdname, dijo en voz baja. Slo quera molestarte, no
asustarte. Respira lentamente, Bernadette, lentamente. No hay nada
que temer.
Ella luch para relajarse, para reprimir los latidos furiosos de su
corazn. Se llev la mano a la garganta y se qued all mientras lo
miraba con los ojos muy abiertos, torturados.
Me levanto y hago ms caf? pregunt l. Te ayudara a
respirar ms fcilmente?
Ella sacudi la cabeza.
No es el asma, susurr.
Se qued quieto.
Entonces qu?
Se mordi el labio inferior. Sus ojos buscaron los suyos.
Es estar tan cerca de ti, admiti con timidez, y baj la mirada
hacia su boca.
--Ah...
Slo era una slaba suave, pero electrific sus sentidos. Ella no
pudo contener su nerviosismo. Sus dedos fueron a la parte delantera
de su camisa y la apretaron. Su valenta pareca abandonarla cuando
ms la necesitaba.

69

Me emociona, tambin, querida, dijo en sus labios, mirando


cmo se separaban. Se inclin ms cerca. A su alrededor la oscuridad
era como una manta, y el fuego moribundo daba an ms intimidad a
su situacin. Bsame, dijo en un suspiro.
Ella sinti sus labios tocando los suyos, acaricindolos. Era una
tierna, susurrante caricia, pero hizo que todo su cuerpo se pusiera
rgido con inesperado placer. Ella jade y sus pequeas manos se
aferraron a su chaqueta y se apretaban all mientras se aferraba,
tratando de persuadirlo hacia ella. Mientras la boca de l jugaba con
sus labios, sus dedos delgados subieron a su torso y se detuvieron
ante el empuje de sus pechos. De pronto l sinti el cuerpo de ella
sacudirse.
Sus pulgares los bordearon suavemente, bromeando.
Va a aceptar mis manos? susurr. O tanta intimidad
conmigo es desagradable para ti?
Ella no poda hablar por la agitacin en su interior. Se estremeci y
su cuerpo se arque ligeramente. l entendi el mensaje silencioso.
l suspir mientras sus dedos alisaban sobre la parte donde ella
haba conocido tan slo dos caricias. Pero sta no era repulsiva. Era
gloriosa. Ella se relaj en la bolsa de dormir y lo mir con ojos suaves
y aturdidos mientras l la tocaba. l sinti que sus pezones se ponan
duros bajo sus manos y sonri suavemente, para tranquilizarla.
No tienes miedo de m.
No, susurr ella sin aliento. Le toc la cara, la dura boca,
hacindole ver la emocin en sus ojos. Jade cuando sus dedos se
volvieron ms insistentes. l sostena la pequea dureza entre el
pulgar y el ndice y prob su firmeza con audacia. Haba una
expresin en su moreno y delgado rostro que ella nunca le haba visto
antes. Era intensa, sensual, totalmente absorta.
Es esto lo que los hombres y las mujeres hacen juntos en la
oscuridad? susurr ella con curiosidad.
S, respondi en voz baja. Pero sin ropa, amada.
Ella estaba avergonzada de su propia sinceridad, y mucho ms de
la suya. Pero estaban a punto de casarse. Tena que enfrentarse con
sus innombrables miedos.
70

Y luego qu? pregunt ella.


El sonido de sus manos movindose sobre la tela de su vestido era
ruidoso en la suave oscuridad, y slo era interrumpido por el crepitar
del fuego y los sonidos lejanos de la noche.
Sabes algo de la verdadera intimidad? pregunt l en voz
baja.
Slo que los hombres estn hechos de manera diferente que las
mujeres, dijo. Una de las chicas de mi escuela haba estado con
un hombre, sin embargo, aadi con timidez. Ella deca que era
muy escandaloso y divertido, y que sus cuerpos se convertan en
parte del otro. Ninguna de nosotros entendi lo que quiso decir.
Busc el rostro enrojecido.
Quieres que te lo cuente, que te explique lo que pasa?
Creo que debes, comenz. Si vamos a casarnos.
No hay duda de eso, dijo solemnemente. Yo nunca te habra
tocado de esta manera si mis intenciones hubieran sido menos que
honorables. Eres muy inocente, Bernadette, aadi, como si eso lo
inquietara.
Y muy nerviosa. Ella se ri temblorosa. Pero me gusta la
forma en que se siente cuando me tocas.
Al igual que yo.
Tom una de sus pequeas manos y la llev lentamente a su
vientre, deslizndola hacia abajo hasta que encontr algo inesperado
y totalmente sorprendente. Control su retirada instintiva y sostuvo
su mano all.
Aqu es donde somos ms diferentes, dijo en voz baja. Esta
parte de mi cuerpo entra en la tuya en dnde eres ms mujer. Nos
unimos y de esta manera nos complacemos uno al otro de un modo
secreto.
Su sorprendida protesta fue audible.
Es un perjuicio lo que nos hacen nuestros padres por mantener
estas cosas con tanto misterio, dijo l, su voz profunda y solemne
. Para rodearlas con mito y romance. La intimidad sexual es un
regalo de Dios, Bernadette, no es algo vergonzoso, sino algo
71

reverente entre el hombre y la mujer. No slo sirve para darnos el


mayor placer que la vida puede ofrecernos, sino tambin para crear
hijos.
Ella se aclar la garganta, avergonzada por tan contundente
discurso sobre un tema que toda su vida haba sido nublado y
brumoso.
Nadie habla de eso, dijo.
Tales temas, dicen, no son aptos y son indecentes para ser
discutidos entre hombres y mujeres. l se ri en voz baja. Pero yo
soy un hombre malvado, Bernadette, y t no eres una retrada violeta,
a pesar de tus pulmones dbiles.
Su mano segua descansando en donde l la haba puesto, pero
ahora l empezaba a sentirse ms familiar para ella, menos
impactante. Estaba a punto de decirlo cuando sus dedos se movieron
inquietos y algo comenz a sucederle a l, algo tangible.
Oy un sonido ms profundo en la garganta de l, acompaado por
una brusca sacudida de su cuerpo.
Fascinada, ella lo mir a los ojos mientras l se excitaba y ella
senta lo que ocurra bajo su temblorosa mano.
Otro aspecto del misterio revelado, dijo l en un tono
desenfadado pero tenso.
Estaba impresionada. De pronto se sinti vieja y sabia. Sus ojos
buscaron los suyos sin vergenza. Ella trag. Su cuerpo senta la
maravilla de lo que estaban compartiendo, su mente ondulando con
pensamientos prohibidos. La sorprenda su propia audacia mientras
sus dedos se movan tmidamente.
l los detuvo en seguida con una risa ronca.
La curiosidad es peligrosa, le susurr. Especialmente en una
situacin como la nuestra. Estas exploraciones es mejor guardarlas
para el matrimonio.
Ella sonri con timidez.
Esperar por ellas.

72

Yo tambin. Dio la vuelta sobre su espalda, con una pequea


mueca porque estaba excitado y molesto. Pero la atrajo hacia su lado
y la cubri con ms fuerza con la manta. Eres imprevisible.
Desvergonzada? murmur ella.
Su brazo se contrajo.
Una sorpresa deliciosa, respondi. La nica intimidad de
casado que he conocido fue desagradable y humillante.
Qu?
Suspir.
Sabes cmo reaccionaba Consuelo a m cuando la tocaba,
Bernadette? Tensaba todo su cuerpo, apretaba los dientes, cerraba los
ojos y murmuraba oraciones hasta que yo terminaba. Despus de la
segunda vez, nunca visit su cama de nuevo. Nuestro hijo naci
nueve meses despus, y yo saba que nunca habra otro hijo despus
de l. Mi orgullo no hubiera sobrevivido otra noche en su cama.
Se mordi el labio.
Oh, querido!
Oh, querido? repiti l, curioso.
Y si y si yo soy as?
l se ri bajo.
No lo sers.
Cmo podremos saberlo con certeza, hasta que
l se movi un poco, tir de la manta hasta la cintura y de pronto
puso su boca justo sobre un pequeo pecho.
Fue la sensacin ms increble que jams hubiera sentido. Ella grit
de pura alegra, tomando con las manos su oscura cabeza y
acunndola hacia ella, tirando de ella mientras su cuerpo se arqueaba
para mantener el prohibido contacto.
l se estaba riendo! Ella sinti su aliento contra la tela hmeda
cuando se inclin de nuevo y tom el pezn duro en sus dientes y lo
mordi con exquisita ternura hasta que ella se estremeci.

73

Levant la cabeza, manteniendo una mano tibia sobre el lugar que


haba besado mientras la miraba a los ojos abiertos como platos.
Yo s que t no eres y jams sers como Consuela, susurr.
Ella busc en su rostro.
Eres realmente malo.
Sonri.
S. No te alegra?
Ocult la cara contra l y sonri mientras la plegaba a l y pona la
manta sobre ellos. Se alegraba, pero no iba admitirlo. El matrimonio,
al parecer, no iba a ser el terror que haba esperado.

***
Pero cuando se despert a la maana siguiente, se sinti
avergonzada y un poco tmida con Eduardo. l se dio cuenta, y la
abraz cuando ella haba saltado de su saco de dormir compartido.
Nada ha cambiado desde anoche, la reprendi con suavidad.
Excepto que, por supuesto, t ahora ests arruinada y debes
casarte conmigo.
Ella suspir.
Si, lo s. Y nunca conseguiremos que lo olviden, no para el resto
de nuestras vidas.
Tienes que admitir, que era la nica manera de obtener el
permiso de tu padre, le record. Y para salvarte de sus
candidatos.
Se recost contra la silla, triste y preocupada.
Lo habra dado, encantado, pero t no te acercaste a m. Asumi
que t no me queras.
l contuvo el aliento.
l no dijo nada! Tampoco t lo hiciste!
Se movi un poco lejos de l.
74

T eras su mejor candidato desde el principio, creo, dijo. l te


ofreci como una alternativa al alemn y al italiano, y dijo que si a ti
te interesaba su propuesta, enviara a casa a los extranjeros. Pero no
llegaste, as que asumi que no estabas interesado del todo en m.
Hablamos el da de tu ataque de asma, dijo breve. Le dije
entonces que yo no estara reacio a casarse contigo.
Ella jade.
No dijo nada!
l tom una de sus pequeas manos entre las suyas y se la sostuvo
ligeramente.
Yo estaba avergonzado de mi propia conducta, dijo secamente
. Era deshonesto y bajo arreglar un matrimonio por la espalda sin
tu conocimiento. Mi conciencia me coma como el cido.
El corazn de ella salt de pura alegra. l no era un pcaro,
despus de todo. Pero la sorprendi de que hubiera estado dispuesto
a casarse con ella.
Podras haberme dicho algo a m de eso, dijo.
El ri entre dientes.
S, podra haberlo hecho. Volvi la cabeza y de repente se dio la
vuelta, de modo que su cara estaba debajo de l. Pero me senta
muy atrado por ti, y nada seguro de que quisiera semejante
complicacin.
Sus finas cejas se levantaron.
Queras una esposa que no te atrajera?
Se encogi de hombros.
Dicho as, suena absurdo.
Creo que entiendo, un poco, respondi ella. Su mirada estaba
absorbida en su hermoso rostro. Queras ser honesto acerca de
cmo te sentas. No estabas dispuesto a fingir una emocin que no
sentas.
l asinti.
As fue exactamente, Bernadette.
75

As que te quedaste fuera y mi padre pens que habas decidido


no casarte conmigo.
Y yo pens que l haba decidido que no era lo suficientemente
bueno para casarme con su hija, confes.
Sus cejas se arquearon.
T no lo pensaste!
Lo hice.
Ella sacudi la cabeza.
Pero, no sabes que te admira ms que a cualquier otro hombre
que conozca?
Suspir.
No. No lo saba. Busc sus suaves ojos. Impulsivamente, sus
dedos fueron a sus cejas y las recorri con curiosidad. Yo soy medio
espaol y medio texano, dijo. Es una mezcla curiosa, como ser en
parte indio. Algunas personas objetan. Me llaman mestizo.
Hay indios en tu pasado? pregunt ella.
Si los hay, mi abuela nunca lo admitira. Busc sus ojos un poco
preocupado. Vas a pasar un tiempo duro con ella, Bernadette. Ella
no va a estar de acuerdo con un matrimonio fuera de la nobleza, a
pesar de mi ascendencia mixta.
No es como si furamos razas diferentes, seal.
Y tu padre es rico. Ya lo s. Pero a ella no le importar. Es
anticuada para esas cosas. Al igual que tu padre, agreg secamente
, Las lneas sanguneas le importan demasiado.
Mi padre dijo que ella no podra ser capaz de encontrarte otro
partido en Espaa.
Sus ojos brillaron.
Debido a que mi esposa muri en circunstancias misteriosas,
agreg para ella.
Ella extendi la mano y le toc la boca dura y delgada.
No te enfades. No podemos tener secretos, no en un matrimonio
como va a ser el nuestro.
76

l hizo una mueca. Sus dedos capturaron los de ella y los


sostuvieron.
No, no podemos! Pero esos secretos sern para un momento en
que t y yo estemos menos obligados entre nosotros. Sus dedos se
contrajeron en los de ella. Yo no mat a Consuela, dijo. Eso
tendr que valer por ahora.
Tu abuela est por venir este verano, no?
Vendr en el momento en que ella sepa que habr una boda, y va
a traer a Lupe con ella.
Ese fue un nuevo nombre.
Lupe?
Lupe de Rias, dijo breve.
Un hombre o una mujer?
Una mujer. Y la primera eleccin de mi abuela para mi esposas,
despus de Consuelo.
El corazn Bernadette dio un brinco.
Quieres decir que hay una candidata para que se case contigo,
una de la nobleza?
Se vea cazado. Sus ojos oscuros fueron a los pechos de Bernadette
y recordaba el calor suave de ellos bajo su boca. Ellos no eran
grandes en absoluto, pero eran adecuados, firmes y dulces al
tacto. Ojal pudiera ver a travs de la tela.
Qu? pregunt, distrado.
Dije, que si no has perdido tu oportunidad de casarse con la
nobleza.
No quiero a Lupe, dijo simplemente. Te prefiero a ti.
El corazn le dio un salto y se ri en voz baja.
Me prefieres, realmente, con los pulmones lamentables y todo?
S. Su cabeza se inclin y su boca encontr su pecho suave.
Ella abri la boca y cogi el rostro entre las manos, pero era un
esfuerzo a medias para contenerle.
77

Quiero verte, murmur. Sus manos se movieron sobre su


cuerpo y su cara pasaba por su suave cuello, la mejilla, los labios. l
se movi para que una pierna larga se deslizara sensualmente sobre
las suyas.
Su boca cubri la de ella y sus manos se aferraron a su cuello
mientras ella luchaba por un poco de cordura. No la encontr. Sus
labios se abrieron, como l le haba enseado la noche anterior, y se
revelaba en la lenta caricia de sus dedos.
l levant la cabeza para mirarla a la cara absorta y los ojos
empaados. Su mano cubri su pecho descaradamente.
Prefiero cortarme la pierna que cambiarte por Lupe, dijo con
voz ronca. Ya me perteneces.
Ella se relaj en la bolsa de dormir y se lo qued mirando con
avidez, su cuerpo rendido, suave, evidentemente disfrutando de sus
atrevidas caricias.
Suspir profundamente y mir a su alrededor.
El da ya se est alejando de nosotros, dijo con pesar, y seal
a sus manos lejos de ella. Por mucho que yo prefiera quedarme
aqu y continuar con este pasatiempo agradable, tenemos que
afrontar las consecuencias. Se puso de pie y tir de ella con l,
haciendo una pausa para alisar hacia atrs su cabello despeinado
. Necesitas un cepillo, y no tengo uno.
Ella sonri.
No importa. Tenemos muchos ms problemas y mi padre
probablemente ni siquiera se dar cuenta. Ella hizo una mueca.
l va a estar furioso.
T crees? Se inclin y le bes la punta de la nariz. Yo no
creo que lo est, Bernadette.
Eduardo.
l puso un dedo sobre su suave boca. Sus ojos se volvieron hacia el
corpio y se quedaron all mientras l sonrea maliciosamente.
Espero que el calor lo seque rpido, seal, mucho antes de
que tu padre lo vea.
78

Ella baj la mirada hacia la pequea mancha de humedad justo


encima de su pezn y se ri tmidamente.
Se secar, dijo.
La sujet por los hombros, su rostro moreno estaba tranquilo y muy
maduro.
Me encantas, dijo en voz baja. Tus respuestas son todo lo
que un hombre podra desear y soar. Vamos a hacer un buen
matrimonio, Bernadette.
S, creo que lo haremos, estuvo de acuerdo. Ella vacil. T no
me quieres, sin embargo.
l tambin dud. No quera ser tan honesto con ella, pero tal vez
era la manera ms sabia.
No, confes. Te tengo cario. Me gusta tu espritu. Me
encanta la forma en que me siento cuando hago el amor
contigo. Cuando los nios vengan, ellos nos unirn an ms
cerca. Ser suficiente.
Ella no saba nada de eso. Lo amaba desesperadamente. Y all
estaba ese comentario sobre los nios. Estaba aterrorizada an del
parto, a pesar de que senta el mismo deseo abrumador que l.
Deja de preocuparte, dijo l cuando
melanclica. Confa en m. Todo va a estar bien.

vio

su

expresin

Espero que s, dijo.


Sonri.
Espera y vers.

***

Les tom una hora para llegar a casa. Efectivamente, como


Bernadette haba temido, Colston Barron se paseaba por el rea cerca
79

del establo, fumando un cigarro y con feroz apariencia. Los mir a los
dos sin decir una palabra mientras desmontaban y le daban sus
caballos al chico del establo.
Eduardo tom la fra y pequea mano de Bernadette en la suya y la
apret con fuerza mientras se acercaban a su padre, pero l no
estaba buscando disculpas. De hecho, casi se pavoneaba.
Voy a enviar un cable a mi abuela hoy para anunciar mi prximo
matrimonio con Bernadette, dijo, atajando los caones del pequeo
irlands antes de que pudiera sacarse el cigarro de la boca. l levant
una mano cuando Colston empez a hablar. Habr que guarda el
protocolo, por supuesto, y nuestros parientes tendrn que tener
tiempo para hacer los arreglos necesarios para asistir. Mi mejor amigo
pertenece a la Casa de Windsor, y me gustara que estuviera conmigo
en la ceremonia. Espero que entiendas que va a ser un evento de
gala, aadi con arrogancia deliberada, puesto que Bernadette
se casar ante la mayora de las casas reales de Europa.
Colston pareca como si fuera a desmayarse.
Quieres decir que todava quieres casarte con ella?
Por supuesto que quiero casarme con ella. Siempre quise. Nos
llevamos muy bien juntos. Ser un buen matrimonio.
Colston se sec la frente sudorosa, mirando a uno y a otro. Su
rostro se endureci un poco.
Pero ella no volvi a casa ayer por la noche, y todos los sirvientes
lo saben. Gimi l. Van a murmurar.
No cuando ellos sepan que pas la noche con mi prima Carlita, de
la Ciudad de Mxico, que se alojaba conmigo anoche, respondi con
calma. Solt la mano de Bernadette y encendi un cigarro de su
cuenta. La he trado a casa esta maana. Mis sirvientes lo pueden
jurar, por supuesto, que esa es la verdad.
Colston dej escapar un largo suspiro.
Es todo culpa ma, dijo rotundamente. Pens que no la
queras ms. El alemn pareca hacerlo. l se movi incmodo,
evitando los ojos acusadores de su hija. Pens que ella se
acostumbrara a l. Nunca so que huira. Mir a Bernadette.
Podras haber sido devorada por los lobos, t tonta imbcil!
80

No me llames imbcil! Tir ella de vuelta. Quin fue el que


me dijo que dejara a ese hombrecito horrible, hacer lo que quisiera,
todo porque quera un yerno noble?
Chist, no me puedes hablar a m de esa manera!
Eduardo se interpuso entre ellos al or que la respiracin de
Bernadette comenzaba a raspar.
Discutir sobre un hecho consumado es una prdida de esfuerzo,
dijo con calma. Tenemos una boda que organizar. Mi prima Lupe
viene junto con mi abuela de visita. Ella organiz una boda para la
casa real espaola hace poco y est familiarizada con el protocolo y la
tradicin. Ella se encargar de los detalles.
Y voy a pagar por ellos, dijo Colston a la vez. Pareca aliviado
aunque culpable. Mir a Bernadette como si estuviera en busca de
signos de agitacin. En dos meses, agreg con una mirada
preocupada en un punto de la esbelta cintura de Bernadette.
Cmo te atreves?! estall Eduardo furioso cuando vio la
mirada especulativa.
Colston contuvo el aliento.
Hijo mo, yo no he dicho una palabra!
Ella estaba molesta, sola, hambrienta, asustada, y helada por
aadidura! Incluso un sinvergenza dudara en abordar a una mujer
en tal condicin, y menos cualquier hombre decente!
Pido disculpas, s, lo hago, dijo Colston a la vez. Tienes que
perdonar las sospechas de un anciano. Yo te conozco mejor.
S, as es, dijo Eduardo, un poco menos agitado. l se qued
mirando Bernadette. Supongo que el baile no ha sido cancelado?
le pregunt de repente.
Bueno, no, comenz Colston vacilante. No estaba seguro de
qu hacer cuando ella no volvi a casa, agreg secamente
. Incluso no saba que la habas encontrado. Podra haber sucedido
cualquier cosa. Estaba a punto de llamar a todos mis invitados y
hacer arreglos para enviarlos a casa.
Innecesario, respondi
pregunt a Bernadette.

Eduardo. Tienes

un

vestido?

81

Ella sonri.
S. Pap me ha enviado a la ciudad. Es un original de Pars.
El color?
Es blanco, le dijo.
pequeos lazos azules.

Con rosas de seda de color rosa y

Qu apropiado!, murmur. La pulsera Ramrez de


esponsales es de oro tachonado de esmeraldas. Y el anillo de
esmeraldas es una piedra nica, muy antigua. Te los dar esta noche,
en el baile. l levant su pequea mano en la suya y se la llev
suavemente a la boca, la bes efusivamente. Hasta luego, querida.

82

Captulo Seis
Con expresiones similares, Bernadette y su padre observaron a
Eduardo cabalgar de vuelta. Ninguno habl durante un minuto.
Pens que l no quera para nada un matrimonio contigo, dijo
Colston rgidamente.
Ella sonri para sus adentros.
Yo tambin. Se volvi y mir a su padre con curiosidad. l
pens que habas decidido que no era lo suficientemente bueno para
m.
No! estall, horrorizado. Seguro que no!
Ella cedi al ver la preocupacin en su rostro.
Est todo bien, padre. Le dije que nunca has pensado tal cosa, y
que tenas un gran respeto por l.
Claro, eso es un alivio, dijo l, arrastrando un pauelo para
secarse la frente sudorosa. Mir a su hija. Se mantuvo lejos. Pens
que nos estaba diciendo de una manera agradable que haba
cambiado de opinin sobre ti.
Eduardo nunca lo hubiera hecho de esa manera, dijo ella, algo
sorprendida. Habra venido a ti y te lo hubiera dicho si hubiera
cambiado de opinin.
Supongo que lo hara, cierto. Se puso las manos a la espalda y
apret mientras caminaban. Cmo se dio la charla del matrimonio,
entonces?
Estbamos hablando de los visitantes extranjeros. l estaba
enojado porque me escap, agreg sin decir porqu. Me dijo que
si me tena que casar con un ttulo, poda ser el suyo. El necesita un
prstamo y t necesitas un yerno con ttulo. De esta forma, los dos
consiguen lo que quieren.
Sus pequeos ojos se estrecharon.
83

As lo haremos. Pero, qu sacas t de l? pregunt con


suspicacia.
Lo que ms quiero en el mundo, dijo sencillamente.
Y eso es?
Eduardo, respondi ella con suave dignidad. Se volvi hacia la
casa.
En realidad se ri entre dientes.
Whist, y no es eso una historia, cuando han sido como los
peores enemigos por aos! Qu ha pasado? pregunt al cabo de
un minuto.
Nada muy espectacular, me temo, minti ella con una cara
seria. l me salv de congelarme. Tal vez de la muerte. Haca
mucho fro y no haba llevado mantas suficientes. Ella se ri. l
trajo algunas. No aadi que las haban compartido.
Barron se vea diferente, casi culpable, y no quera mirarla a los
ojos.
Herr Branner y Signore Maretti se fueron a la estacin de tren
poco despus de que corrieras hacia las montaas. l se tens un
poco. Lamento mucho el comportamiento del seor Branner. Pero
pareca interesado en ti, y Eduardo no. Pero como Dios es mi testigo,
nia, nunca me esperaba que hicieras algo tan peligroso y tonto. l
la mir y de nuevo. Espero que sepas que me gustara mucho ms
tener de yerno a Eduardo. Yo lo respeto. Estuvo bastante formidable
cuando vino a tu rescate. Sus rasgos se iluminaron. Por Dios, lo
estaba. Se ri entre dientes, volviendo a caer en el acento familiar
. Estaba lleno de furia, y echando humo por sus orejas. Nunca
pens que volara as por tu bienestar, muchacha. Supongo que no es
slo el dinero lo que quiere, despus de todo.
Ella sonri con timidez.
Creo que le gusto un poco. No es un matrimonio por amor,
como l dice, pero tenemos cosas en comn. Su mirada se pos en
el suelo. Vamos a salir adelante.
Su padre acort sus pasos y suspir.
84

Yo s que no es exactamente lo que quieres, nia, una pareja sin


amor. Pero a veces hay que conformarse con lo que podamos
conseguir. No todos tienen la suerte de encontrar un amor como el
que tena con tu madre.
Su rostro se endureci cuando lo dijo, y Bernadette supo que la
tregua haba terminado. Ella levant sus faldas largas y, lanzando un
breve adis, se lanz a la cocina y a la seguridad de la compaa de
Mara.
Mara estaba en la luna con las noticias.
Oh, el conde estaba tan furioso, dijo con entusiasmo mientras
haca un espacio en la mesa para el plato de carne que acababa de
cocinar. Pas por aqu despus de que hablara con tu padre y los
caballeros extranjeros y cuando vio que no quedaba nada de la
comida, l dijo que iba a ir a la ciudad a conseguir comida para llevar
con l, porque saba que estaras tan hambrienta como muerta de
fro.
Lo estaba, a pesar de lo que me llev conmigo, dijo
Bernadette. Se sonroj. No tuve la intencin de causar tantos
problemas. Estaba muy molesta.
Y tambin El Conde, aadi Mara con una sonrisa que
mostraba sus dientes blancos y perfectos. Entonces, cuando no
regresaste a casa en toda la noche, aadi, tu padre se puso muy
rgido y preocupado. Se encogi de hombros. Yo, por supuesto,
saba que guardaran el decoro, cualquiera que fuera la situacin. El
conde es un caballero, un hombre de calidad. l no hara nada para
manchar tu reputacin.
No lo hizo, dijo ella. Pero sera mejor que nadie sepa que
estuvimos solos anoche, por eso le est diciendo a todo el mundo que
me llev a su casa para quedarme con una prima suya con quien yo
simpatizo. Esta maana me trajo a casa.
Mara sonri.
Un cuento encantador. Y, por supuesto, nadie lo duda!

85

***

Demasiado para ese optimismo, pens Bernadette ms tarde,


cuando estaba parada en la puerta del saln de baile con su precioso
vestido nuevo y decenas de ojos astutos la miraban con sospecha y
dbil desprecio.
Se puso de pie al lado de su padre, mirndolo inquietarse. Tena la
cara roja y pareca completamente fuera de s. Bernadette pens que
estaba enojado con ella hasta que lo vio mirarla con inquietud
mezclada de disculpa.
Hay un escndalo desarrollndose. Ese maldito muchacho de
establo nos oy hablando esta maana, dijo Colston entre dientes
. Le cont a un vaquero, quien lo comparti con sus familiares. Otro
de ellos estaba comentndolo una vez ms cuando uno de nuestros
visitantes que habla espaol lo oy. Se lo dijo a todos los
dems. Todos saben que estuviste fuera con Eduardo toda la
noche. Lo siento, nia.
Ella se puso roja. Su comportamiento impulsivo haba destruido su
reputacin. Eduardo podra casarse con ella, podra llegar a ser
respetable, pero a nadie se le olvidara que se haba quedado toda la
noche con un hombre con quien no estaba casada.
Levanta la cabeza! dijo Colston bruscamente cuando vio su
expresin taciturna. Segura de que no tienes nada de qu
avergonzarte. No les dejes mirarte por abajo! Eres una Barron. Eres
tan buena como cualquiera aqu!
Ella no era, y l lo saba, pero era la primera vez que la haba
defendido en los ltimos tiempos y eso la toc.
Gracias, padre, dijo.
Pareca incmodo otra vez. Sus ojos se dirigieron a la puerta y
pareci hundirse con alivio.
Ha llegado, entonces.
Se dio la vuelta y vio a Eduardo, elegante en traje de noche y
vindose noble en cada centmetro. Se dirigi directamente a
86

Bernadette, sin detenerse a hablar con ninguno de los invitados, y su


sonrisa era para ella sola.
Te ves hermosa, le dijo, y levant la mano muy correctamente a
los labios. Volvi la cabeza hacia los invitados que estaban
murmurando entre ellos. No necesit que le dijeran que su secreto
era ahora de conocimiento pblico. Sonri burlonamente a su
anfitrin. Este parece ser el mejor momento para hacer el anuncio,
le dijo a Colston. No te parece?
Tambin lo creo, hijo mo. Colston se acerc a la banda y pidi
silencio. Cuando tuvo la atencin de sus invitados, le indic a Eduardo
y a Bernadette que se unieran con l. Eduardo hizo un gesto a su
sirviente que se asomaba a la puerta con una caja de terciopelo en
sus manos.
Damas y caballeros, tengo un anuncio que hacer! Quiero
anunciar el compromiso matrimonial de mi hija, Bernadette, con el
conde Eduardo Rodrigo Ramrez y Cortes de Granada, Espaa, y el
Rancho Escondido de Valladolid County, Texas. Espero que todos
ustedes se unan a m para desearle a la feliz pareja todo lo mejor
para su futuro juntos!
Hubo una sorprendida duda, luego aplausos tibios, y luego un
rugido de aplausos.
Eduardo y Bernadette intercambiaron miradas irnicas. Abri la
caja de terciopelo que su sirviente tena en la mano y sac una
preciosa pulsera antigua de oro y esmeraldas que l coloc en la
mueca pequea de Bernadette. Esto fue seguido por el anillo de
herencia, tambin de oro con esmeraldas. Sorprendentemente,
encajaba en el dedo como si hubiera sido hecho para ella.
Mir a Eduardo, que tena expresin de sorpresa.
Una buena seal, dijo solo para sus odos. Se dice que si el
anillo encaja en una novia Ramrez sin ajustes el partido es bueno.
Levant la mano y bes el anillo.
Colston estrech la mano de Eduardo. Sus ojos estaban fijos en la
joyera que Bernadette estaba usando ahora.

87

Supongo que te das cuenta de que ella est usando el rescate


de un rey? le pregunt en voz baja. Vale ms que suficiente para
restaurar tu fortuna.
Eduardo mir desapasionadamente.
Estas dos piezas son todo lo que queda de la herencia de mi
padre, dijo en voz baja. Fueron transmitidas del antepasado que
las haba creado a partir de esmeraldas bolivianas en el siglo XVI para
su novia. Llevan una maldicin, quienquiera que se atreva a
venderlas, perder no slo su fortuna, tambin su vida. Sonri
divertido. Nunca nadie ha tenido el coraje de probar la maldicin.
Ya veo.
Bernadette estaba mirando, no a las joyas, pero s a Eduardo, con
el corazn en los ojos grandes y verdes.
l la mir y vio su expresin y contuvo el aliento. l lo saba,
siempre haba sabido, sus sentimientos hacia l. Pero ahora haba una
diferencia en la forma en que reaccionaba a la misma. Se sinti
temblar en el interior por el hambre que se levant como un calor
seco en su espalda y se extendi sobre l como el fuego. Desvi la
mirada antes de que la emocin pudiera encender una reaccin
visible que los avergonzara a los dos.
Hubo ms aplausos y los visitantes se reunieron para ver el anillo y
la pulsera de Bernadette, sin pensar ms en el escndalo que era
este nuevo chisme jugoso para compartir con otros y llevar a sus
casas.
Oh, este anillo es magnfico! Dijo la seora Carlisle, cogiendo
la pequea mano de Bernadette en sus dedos regordetes. Debe
valer una fortuna!
Lo es, contest Eduardo, mirndola altivamente. Pero hablar
de esos temas en compaa es vulgar.
Volvindose roja de vergenza, se aclar la garganta y se llev una
mano a sus perlas falsas. Obviamente, sus antecedentes y su
experiencia como secretaria social personal de uno de los Astor se
haba desvanecido en la ruda sociedad del suroeste de Texas.

88

La seora Carlisle hizo los arreglos para el baile, dijo


Bernadette rpidamente, para salvar a la pobre mujer de ms
vergenza. No hizo un trabajo maravilloso?
La mujer mir como si fuera a caer sobre Bernadette con alivio.
El motivo es, en efecto, elegante, murmur Eduardo.
El orgullo de la seora Carlisle fue restaurado. Sonri a Eduardo.
Si necesita ayuda con la boda empez a decir.
Levant una mano y sonri para suavizar el rechazo.
Es usted muy amable. Sin embargo, mi prima Lupe se encargar
de los arreglos.
La seora Carlisle pareca preocupada.
Se da cuenta de que incluso aqu una boda de este tipo
requerir de una cierta elegancia?
l pareci sorprendido. Huelga decir que estaba imaginando una
banda de mariachis y bailarines de flamenco.
Mi querida seora, dijo con un dejo de altivez, Lupe es una
noble de alta alcurnia espaola que recientemente organiz la boda
de la sobrina del rey.
La mujer estaba casi tartamudeando. Su opinin de los latinos era
tan evidente como para ser embarazosa, pero cambi de nuevo,
inmediatamente.
El rey de Espaa?
Por supuesto.
Entonces seguramente debe saber debe ser muy hbil en
estos asuntos. Me disculpa? Hay un viejo amigo, al que debo
saludar. Felicitaciones a los dos!
Ella estaba con la cara roja y casi corriendo para escapar poniendo
su pie ms lejos que su boca.
Eduardo la vio alejarse con una ceja elegantemente arqueada.
Los dedos de Bernadette pellizcaron el dorso de su mano.
l se ri entre dientes, mientras los agarraba con fuerza entre las
suyas.
89

Ya crees que tienes que corregir mi mal comportamiento, futura


esposa?
Ella no es tan mala como yo la he hecho parecer, murmur con
una sonrisa.
No poda aceptar el cambio de Bernadette. Haban sido enemigos
durante mucho tiempo, hasta haca poco. Ahora ella era tan diferente
que se preguntaba cmo es que alguna vez haban estado en
desacuerdo. Ella estaba a punto y elegante y se vea preciosa con el
vestido de corte bajo. Se encontr recordando la suavidad de sus
pechos bajo su boca, y los mir con placer. l no haba probado an
su suave piel. Y quera. Mucho.
Ella vio donde estaban sus ojos mirando y abri educadamente un
elegante abanico de seda con una pequea mano enguantada para
bloquear su mirada.
Vergenza debera darte, susurr.
l sonri.
Estabas recordando, tambin? se burl en voz baja.
Se ruboriz y mir rpidamente a su alrededor para ver si alguien
haba escuchado.
No quieres golpear mis dedos otra vez? invit.
Vas a hacer un marido muy difcil, dijo.
Slo de vez en cuando. Y nunca por la noche. l levant una
mano cuando la vio cerca de una explosin. No, no, me voy a
reformar. Ech un vistazo a su alrededor. Por qu eras objeto de
tanta especulacin cuando llegu?
Uno de los vaqueros nos escuch hablando con mi padre esta
maana y cont que habamos estado juntos toda la noche. Esa alma
querida le dijo a otro, dijo sarcsticamente. Luego otro y otro,
hasta que, al parecer, alguien se sinti obligado a informar al resto de
nuestros visitantes.
Dime el nombre del hombre y voy a tener una pequea charla
con l, dijo, mirando a su alrededor con peligro en sus ojos.
Claro que no lo har, respondi ella, abanicndose.
puedes ir por ah disparando a la gente.

No
90

Bernadette, me lastimas! Apoy la mano sobre su corazn


. Sera tan incivilizado?
Por supuesto que s, respondi sin dudar, rompiendo su abanico
cerrado para enfatizar sus palabras. Y mi padre estara horrorizado.
Supongo que lo hara. Le cogi la mano entre las suyas y la
atrajo hacia la pista de baile. Creo que todos estn esperando por
nosotros para comenzar el vals, seal. Se detuvo en medio de la
sala de baile y le sonri mientras su mano enguantada se insinuaba
en torno a su pequea cintura. Ests lista para esto? Pregunt
con delicadeza. Los pulmones no te molestan todava?
Ella sacudi la cabeza.
Supongo que deberan, despus del fro de la noche pasada y
todo este perfume del que estamos rodeados. Pero me siento muy
bien. Ella le sonri. De hecho, me siento como si pudiera flotar
hasta el techo.
l la atrajo un poco ms cerca y cuando la banda comenz a tocar
un vals de Strauss, la tom en los primeros pasos de ancho, con
experiencia.
Nunca hemos bailado juntos, dijo ella.
Lo s. En realidad nunca tuvimos oportunidad. Bailas muy bien.
Me ensearon al terminar la escuela. T bailas bien. Ella dej
que sus pies le llevan a lo largo de las tensiones que provocaba la
msica, riendo suavemente de placer cuando giraban y flotanban
juntos con gracia alrededor de la sala de baile. Supongo que
aprendiste cuando eras nio, dijo.
l asinti.
Se esperaba. Todas las gracias sociales, idiomas, esgrima.
Puede realmente practicar esgrima? pregunt, fascinada
. Podras ensearme?
El se ech a rer.
Por qu?

91

Siempre he querido aprender. Es tan bello verlo. Fui a una


exposicin en la ciudad de Nueva York cuando estaba en la
escuela. Fue muy gracioso.
Tu padre tendra un ataque al corazn.
Mi padre no tiene por qu saberlo, seal. Despus de todo,
no te vas a casar con l.
No, no lo soy. Busc su rostro extasiados con ms inters que
nunca. Qu otros logros tienes?
Puedo hacer encaje de aguja, tejer y crochet, dijo. Sus ojos
bailaban. Y tambin puedo montar a caballo, disparar un rifle y
hablar de poltica.
Habilidades tiles en estas partes, murmur con sequedad. l
le dio la vuelta otra vez y se ri mientras sus ojos brillaban. Me
gusta el pelo de esa manera, dijo inesperadamente. Deberas
usarlo suelto ms seguido.
Por lo menos una de nuestras invitadas piensa que es descarado
y escandaloso, confes. Como usar pantalones!
Su mirada cay sobre sus faldas largas.
Puedes usar pantalones cuando montemos juntos, si te gusta, y
sorprender a cada trabajador en el rancho.
Ella sonri.
Oh, Eduardo, va a ser tan divertido estar casados!
Estaba empezando a sentir de esa manera. Era inesperado. Su
primer matrimonio haba sido apagado, fro e insensible. Consuelo le
haba dejado cicatrices que nunca haban sanado. Pero Bernadette
era intensa e hilarante. Lo atraa como nunca lo haban hecho otras
mujeres, y su inocencia tena un atractivo especial. Se alegr de
haber empezado correctamente con ella. l nunca podra haberla
cortejado con pasin falsa o amor fingido. Era mejor que sus
sentimientos por el otro se hubieran aireado. De esta forma, podran
tratar con honestidad cualquier dificultad que encontraran.
Bernadette vio su expresin sombra y se preguntaba por ella.
No ests dudando?
92

Acerca de casarme contigo? Sonri. Por supuesto que


no. Slo estaba pensando en lo sabio que es que no debamos fingir
amor por el otro. La honestidad es siempre lo mejor.
Ella murmur su acuerdo, pero no poda mirarlo a los ojos. No
servira de nada que le dijera que estaba locamente enamorada de l
y que haba sido as desde todo el tiempo que poda recordar. l lo
sabra algn da. Y esperaba que, para entonces, no le
importara. Incluso podra aprender a amarla un poco.
Ella sigui sus pasos complicados con facilidad, pero fue un alivio
cuando otras parejas empezaron a unirse a ellos en la pista de
baile. Se encontr muy pronto sin aliento, y odiaba la idea de la gente
mirndola fijamente mientras ella luchaba por respirar.
l se dio cuenta cuando ella empez a jadear suavemente. Tambin
se dio cuenta de que ella nunca se quejaba. Ella le sonrea y
continuaba. Pero se detuvo en medio de una vuelta y le tom la
mano, colocndola suavemente en el hueco de su brazo.
Eso es suficiente por ahora, dijo con afecto genuino. Podemos
quedarnos al margen y ver a los dems. Te gustara un poco de
ponche fro?
Me encantara!
Tiene una veta obstinada, Bernadette, reflexion mientras
caminaba entre la multitud de bailarines. No estoy seguro de que
sea una buena cosa. Te exiges demasiado a veces.
Su voz era suave con preocupacin y elevaba su corazn. Tena que
cuidar de ella un poco, slo un poco. Su rostro se ilumin y se
convirti en radiante. Baj la mirada hacia ella y no pudo apartar la
mirada. Esos ojos, esos suaves ojos verdes, lo tenan casi hipnotizado.
Ella estaba sin aliento de nuevo, pero no por el esfuerzo esta
vez. Sus ojos pasaron de la cara hasta los hombros blancos a la
delicada divisin entre sus bonitos pechos.
Pareca que ninguno de ellos podra olvidar esos momentos
exquisitos en el desierto cuando la haba tocado de manera
prohibida. Estaba en su cara que l deseaba eso de nuevo.
Sus dedos se contrajeron en la manga, transmitiendo sus propias
inclinaciones.
93

l ech un vistazo a la puerta del patio y de nuevo hacia ella. Su


rostro era duro, sus ojos negros brillantes. l agarr sus dedos
enguantados en los suyos.
Vamos a tomar un poco de aire? le pregunt de manera
uniforme, sorprendido de que su voz pudiera sonar tan perfectamente
normal cuando se revolva en su interior.
S, vamos, estuvo ella de acuerdo inmediatamente.
La condujo a travs de los bailarines de nuevo, sonriendo
educadamente y sin ver una sola cara al pasar.
El patio no estaba desierto. Haba dos parejas bailando muy
juntas. Eduardo dio un gran rodeo y llev a Bernadette al jardn de
rosas que era su orgullo y alegra. Haba setos altos y dos grandes
rboles de sombra un poco ms all, con un banco de piedra bajo el
mismo.
l la sent all. A la luz de la luna suave, su rostro se vea
precioso. Estaba un poco sonrojada, y su respiracin era tensa, pero
estaba sonriendo.
El aroma de las rosas no es demasiado abrumador para ti?
Ella sacudi la cabeza.
Estoy bien. Solo me cans un poco mientras estbamos bailando,
eso es todo.
Mir a su alrededor.
Es hermoso aqu. Hay una enramada de rosas en casa de mi
abuela en Granada, y una profusin de flores se hincha all en el mes
ms clido. Hay rboles de naranja y limn.
Llevaste a jvenes all?, brome.
Slo una, mi prima lejana Lupe, respondi con pereza. Y su
chaperona, aadi con una sonrisa. En Espaa no es apropiado
que una jovencita vaya a ninguna parte con un caballero sin escolta.
Me lo contaste, una vez.
Pero nos vamos a casar, le record suavemente. Y no creo
que este lugar sea propicio para cualquier cosa terriblemente

94

indiscreta. Ahora bien, agreg, mientras lentamente se quitaba los


guantes blancos, uno nunca sabe. No?
Sus dedos largos y delgados trazaron la delicada lnea de sus labios
y luego la curva de su suave mentn, por su garganta a lo largo de la
arteria palpitante de su clavcula. Descansaron all, mientras su
cabeza se acercaba a ella y ella sinti su aliento en la boca.
Bernadette, me haces sentir como un gigante cuando te toco.
Por qu?
Te derrites contra m. Tus labios se levantan por los mos. Tu
cuerpo se inclina hacia m. Tiemblas, y puedo escuchar el tenor
mismo de la respiracin. Sus dedos traspasaron lentamente hacia
abajo y la sinti saltar bajo la ntima caricia. Estas son cosas que
ninguna mujer puede fingir con un hombre. T me deseas mucho. Me
complace que no lo puedas esconder.
Ella se ech a rer nerviosamente.
Eres presumido.
No, no lo soy en absoluto. Yo soy perceptivo. Sus dedos se
movieron de nuevo y su boca captur el pequeo grito que se escap
de sus suaves labios.
La bes con controlado ardor mientras sus dedos dentro de su
corpio traspasaban y tomaban con duro empuje su pezn entre
ellos. l la acariciaba. Ella se apoy en l y gimi, aferrndose a l
mientras su mano alisaba con ternura sobre la carne blanda.
Cuando sinti que ella se arqueaba sin poder evitarlo, retir su
mano invasora y apart la boca de la de ella. Estaba teniendo
problemas para respirar, tambin, y su cuerpo le deca que esto no
poda continuar mucho ms tiempo.
l le acarici la mejilla suavemente mientras buscaba sus ojos
empaados y encontr lgrimas brillando en ellos.
Va a ser un buen matrimonio, dijo con voz ronca.
S.
Se levant bruscamente de espaldas a ella mientras se pona los
guantes blancos de nuevo. Su corazn estaba embistiendo con
insistencia contra su trax y se senta hinchado. Probablemente era
95

visible. No se atreva a volver al saln de baile hasta que estuviera


bajo control. La idea de la facilidad con que reaccionaba a Bernadette
le diverta, y se ri en voz baja en la quietud del jardn.
Por qu ests rindote? pregunt ella, levantndose y
parndose a su lado.
Baj la mirada hacia ella.
No te puedo decir nada hasta que estemos casados.
Oh, ya veo, murmur ella, mirndolo hacia abajo y luego
rpidamente a lo lejos con un suave color. Crees que soy ciega?
l se ech a rer.
Eres una nia malvada!
Ella le sonri con picarda.
T dijiste que yo era receptiva.
Y descarada, brome. Uni su mano a la de ella. Ven. Vamos
a dar un paseo a lo largo por las rosas hasta que pueda convencer a
mi cuerpo muerto de hambre de contener su perverso apetito. No me
importa que veas, agreg suavemente, pero me importa hacer
publicidad de mi estado para el mundo en general.
Se pregunt por la camaradera que compartan. Nunca haba
soado que hubiera un hombre que pudiera llevarla a travs de las
emociones como Eduardo. Haban sido adversarios, amigos,
conspiradores, y pronto iban a ser amantes.
Amantes.
La palabra rebot en su cabeza, detrs de las imgenes
prohibidas. Sera dulce poder estar en los brazos de Eduardo y dejarlo
hacer lo que le gustaba a su cuerpo. Ella ya saba que l poda darle
placer en ms de un sentido. Pero era el resultado de la intimidad lo
que la asustaba. Era el espectro del embarazo. Record la agona de
su hermana durante largas y dolorosas horas, lamentables antes de
morir. Record las fuertes remembranzas de su padre sobre la muerte
de su madre en su propio nacimiento. La sola idea de tener un hijo la
aterrorizaba.
Pero cuando miraba a Eduardo, la idea de no tener uno era an
ms triste. l tena que tener un hijo para reemplazar al que haba
96

perdido. Era el tipo de hombre que mimara a un nio, hombre o


mujer. No sera como su padre, culpndola y mantenindola alejada
por algo que no era su culpa. l era un hombre justo. Sera un buen
padre. Pero ella tena que superar su miedo y considerar la idea de
tener un hijo con l. Y no iba a ser fcil.

97

Captulo Siete
El resto de la noche fue una delicia y Bernadette se movi a travs
de ella como alguien caminando en el aire. Eduardo nunca se movi
de su lado, ni siquiera cuando una mujer de sociedad del oeste
bastante joven de una de las familias ms ricas coquete con l.
Su padre estaba obviamente encantado, por el nmero de familias
adineradas e influyentes que estaban disfrutando de su
hospitalidad. Se mezclaba, trabajando tan duro en tratar de ser uno
de ellos que su actitud sumisa era casi cmica. Y a Bernadette le
pareca como si los huspedes estuvieran slo siguindole la
corriente. No tenan nada en comn con l, algo de lo que no pareca
darse cuenta. Poda tener dinero, pero su fondo, aunque honesto y
trabajador, era todava comn. Estas personas eran de una clase
social que nunca haba conocido privacin o penuria, provenientes de
familias con noble linaje o ricas. Hablaban de golf y acerca de
propiedades en Inglaterra y Escocia, alrededor de dignatarios
extranjeros y amigos con los que a menudo se visitaban.
Colston Barron poda poseer algunos ferrocarriles, pero de lo nico
que poda hablar era de la construccin de los mismos. Conoca bien
el tema, porque haba empezado como obrero irlands pobre en el
tramo oriental de la Unin del Pacfico, trabajando junto con los
veteranos del Norte y del Sur de la guerra entre los estados por tres
dlares la hora. Tena casi treinta aos, cuando uno de los ferrocarriles
haba entrado en suspensin por falta de pagos. Colston haba
convencido a dos extranjeros para invertir en el negocio con l,
invirti todo lo que pudo empear y pedir prestado en el ferrocarril en
bancarrota. Con una capacidad natural para hablar de la manera de
salir de cualquier crisis y convencer para trabajar al ms perezoso de
los trabajadores, l hizo de aquella inversin una fortuna para sus
socios, y luego se las haba comprado. A sus cincuenta y tantos aos
ahora, era tan rico como muchos de sus huspedes.

98

Por supuesto, ninguno de sus invitados haba trabajado su camino a


la fortuna con el sudor de su frente. Y cuando hablaba de su ascenso
de categora, pona a sus invitados incmodos. Era un recordatorio de
que eran descendientes de hombres como Colston, hombres cuya
determinacin y fuerza de acero haban construido imperios. Al igual
que Rockefeller y Carnegie, era un constructor de imperios con el tipo
de determinacin centrada de la que la mayor parte de ellos
careca. Y, ms, era un espejo, que reflejaba sus propias debilidades e
insuficiencias. Puede que tuviera bordes speros, pero l era
nico. Ellos eran slo imitaciones de los hombres que haban tallado
fortunas con hierro, carbn y el acero en bruto. En consecuencia, se
congregaban entre s y sonrean cortsmente cuando se una a sus
crculos, y trataban de encontrar un terreno comn sobre el que
construir una conversacin. Pero haban pocos. El padre de
Bernadette pareci darse cuenta de una vez, porque se encerr en s
mismo y con excepcin de los saludos de cortesa al pasar frente a
sus invitados, pareca muy remoto e inaccesible.
l no es feliz, dijo Bernadette a Eduardo mientras bailaban
juntos por ltima vez, otro elegante vals que la dej sin aliento.
Lo s. l espera que el dinero pueda resolverlo todo. No es as.
Pareca extrao cuando dijo eso, y la mirada que le dirigi a
Bernadette era demasiado compleja para entenderla.
Ella no saba que l se estaba sintiendo ms culpable por minutos
por casarse con ella, cuando lo que ms necesitaba era un prstamo
y no una esposa. l poda darle afecto, sin duda, y una gran
pasin. Pero por debajo de ello, no haba nada. La de ella sera una
existencia estril, rica y honrada, pero sin verdadera felicidad. Ojal
pudiera amarla. Pareca como una trampa para casarse con ella slo
por un prstamo, incluso aunque hubiera sido honesto acerca de sus
sentimientos.
Ella vio su expresin y le sonri.
Ah ests sintindote culpable de nuevo, dijo con extraa
percepcin. Quieres dejar de preocuparte? Yo s lo que estoy
haciendo, a pesar de lo que pareces pensar. No te pido las estrellas,
Eduardo. Voy a tener independencia, un techo sobre mi cabeza y un
99

marido lo suficiente guapo para que otras mujeres se pongan verdes


de envidia. Se ri en voz baja. Qu ms puedo pedir?
Muchos, si quieres saber la verdad, respondi en voz baja.
Me molesta, este trato nuestro.
No debera. Estoy dispuesta a conformarme con lo que me has
ofrecido. No puedes dejar morir el rancho. Mi padre es tu nica
esperanza de mantenerlo. Se qued mirando la pechera y decidi
que ella poda ser quien tambin le diera la opcin de retractarse si
quera. Creo que l podra estar dispuesto a darte el prstamo sin
tener que casarte conmigo.
Contuvo el aliento. Por el ceo cuando inclin sobre su cabeza
estaba realmente enojado.
Yo rechazara cualquier oferta, dijo secamente. El trato es
que te cases conmigo primero. No tengo ninguna intencin de
retractarme de ello. Y tampoco, agreg con firmeza: t lo vas a
hacer. Ya es demasiado tarde. Tienes puesto el anillo de compromiso
de la familia, y la pulsera. Cuando doy mi palabra, la mantengo,
Bernadette.
S, lo s, pero te viste obligado a ello.
No lo fui. Pude haber acudido a mi abuela. Todava podra hacerlo.
Y sacrificar tu orgullo, dijo ella,
mendigar. Prefiero que te mueras de hambre.

irritada.

Ir

Su vehemencia en su nombre lo diverta. Su brazo la atrajo


perceptiblemente ms cerca.
Lo haras? Y te moriras de hambre conmigo, mi futura esposa?
Por supuesto, dijo con simple honestidad. De eso es lo que se
supone que se trata el matrimonio.
Su cara se vea brevemente ojerosa y solemne.
Consuelo habra ido con sus padres en ese caso, en lugar de
enfrentar tal degradacin.
Ella pellizc su brazo.
No soy Consuelo, ni es probable que lo sea, dijo. Te
importara no compararnos? Es incmodo.
100

Ni la mitad de incmodo como estara yo en caso de que llegaras


a ser como ella.
Estaba recordando lo que haba dicho sobre la otra mujer en sus
momentos de intimidad y ella se sonroj, incmoda.
l vio su expresin y qued perplejo.
No debera haberte dicho tal cosa. Es indecente. Pero pens que
debas saber la verdad. No fue un matrimonio por amor, antes o
despus. Y no, yo no la mat.
Nunca pens que lo hicieras. No necesitabas decrmelo por
segunda vez.
Por qu siempre me defiendes? pregunt l, con su rostro
duro e inmvil. T no me conoces, Bernadette. Hay lugares oscuros
de mi alma, que muy rara vez salen a la luz. Tal vez te resulte difcil
vivir conmigo.
Me resulta difcil vivir con mi padre, le record. Vas a ser un
da de campo en comparacin con mi vida pasada, por ingrato que
suene. Se llev el pauelo a la boca y tosi. El ejercicio de baile
estaba produciendo an ms disnea y tena miedo de que pudiera
tener un ataque.
Vamos a detenernos ahora, dijo l suavemente, llevndola
fuera de la pista de baile. Lo has hecho muy bien esta noche,
teniendo en cuenta el olor de todos estos perfumes pesados.
Frunci el ceo. Vas a estar bien?
Por supuesto. Ella volvi a toser. Har que Mara me traiga un
caf y me sentar en silencio mientras los invitados se preparan para
salir. Los que no se quedan con nosotros, matiz ella.
Yo ver a Mara. T sintate aqu. La acomod en una silla y se
alej en direccin a la cocina.

***

101

Los invitados se fueron con bastante rapidez, todos radiantes con


las ltimas noticias que llevaban de regreso a sus respectivos
hogares. Bernadette casndose con un noble espaol, y cun
emocionante iba a ser tener un gran evento celebrndose tan cerca
de sus hogares!
Bernadette recibi las felicitaciones a su paso, pero se dio cuenta
de que su padre estaba positivamente taciturno.
Despus de que la habitacin se hubo limpiado de los huspedes,
Colston se uni a Bernadette y Eduardo en el saln.
Has disfrutado, padre?
l hizo una mueca.
Claro, y un montn de pavos reales pavonendose, murmur l
mirndolos tmidamente. Nunca he estado tan incmodo en mi
vida. Toda esa charla de golf, de tenis, de caballos de carreras y
hoteles de lujo! Y esas ropas finas y modales de saln, hombres
cuyas manos eran como lirios blancos como las de una mujer rica!
Esas personas no hicieron sus fortunas, las heredaron, seal
Bernadette.
Ya veo. l se volvi hacia ella. Por lo menos no fue en vano,
agreg, mirando a Eduardo con una sonrisa. Tengo un buen yerno
para mis penas, y alguien que herede este lugar cuando yo me haya
ido.
Qu pasa con Albert? pregunt Bernadette, sorprendida.
Crees que alguna vez volvera a vivir aqu? Buf Su suegro
le ha dado un barco y se ha convertido en un pescador. Dice que
nunca am nada tanto. Vendera este lugar y nunca llorara. Eduardo
no lo hara, aadi, dirigiendo su mirada hacia el hombre ms joven
de pie junto a Bernadette. Le encanta la tierra. Hara que rinda,
igual que yo.
Yo podra no tener xito, le dijo Eduardo. Pero no ser por
falta de intentos. Baj la mirada hacia la cara plida de Bernadette
. Esta nia necesita su cama, y tengo que volver a casa. Fue una
fiesta muy buena, dijo a Colston.

102

As lo fue, padre, y fue amable de tu parte convertir tu baile en


nuestra fiesta de compromiso, agreg Bernadette.
Colston se encogi de hombros.
Me siento un tonto. Nunca me he tragado tanto orgullo en mi
vida. Estoy para ir a la cama y un ponche caliente. Est Mara
todava en la cocina?
S, dijo Eduardo, indicando la taza de caf negro que estaba
bebiendo Bernadette, y que Mara haba hecho para ella.
Colston se movi inquieto.
Tendrs que verla alrededor de las flores, dijo a Eduardo con
preocupacin sorprendente. Ella las ama y pasa demasiado tiempo
entretenindose con ellas, limpiando la tierra. Va a pagar por ello con
varios das en cama.
Yo me ocupar de ella.
Voy a cuidar de m misma, dijo Bernadette a su prometido.
No quiero pasar mi vida luchando contra mis pulmones. No habr
ningn problema en absoluto.
Colston pareca culpable. Murmur un educado buenas noches y se
fue dejndolos a los dos solos.
Eduardo la mir con cierta preocupacin.
Le dir a Mara que te vigile esta noche, por si acaso. Te ver
maana.
Ella le sonri.
S.
Se inclin rpidamente y le dio un suave beso en la frente.
Que duermas bien, Bernadette.
T tambin.
Le puso una mano en el delgado hombro y se lo apret suavemente
antes de levantarse y seguir a su padre a la cocina. l iba a
asegurarse antes de irse que Mara se hiciera cargo de su
prometida. A pesar de las garantas de Colston, l no estaba
convencido de que el hombre tuviera los mejores intereses de su hija
en el corazn.
103

***

El comportamiento de Eduardo en el baile aliger el paso de


Bernadette y le dio esperanza para su futuro. Sin embargo, slo dos
das despus, su mundo se hizo aicos. Eduardo lleg a buscarla con
una calesa para llevarla a conocer a los huspedes que haban
llegado mucho antes de lo esperado, justo el da anterior.
Mi abuela est aqu, dijo a Bernadette y a su padre. Estaba
rgido y muy formal, como si la atmsfera en Rancho Escondido ya
hubiera cambiado drsticamente. A ella le gustara conocer a mi
futura esposa. He prometido llevar a Bernadette.
Bueno, por supuesto que quiere conocerla, dijo Colston
. Busca tu gorro, chica, y ve con Eduardo.
Bernadette no necesitaba que la instigaran. Estaba ansiosa por
conocer a la abuela de Eduardo, de quien tantas veces haba
hablado. No es que ella no estuviera un poco intimidada por la
perspectiva, sobre todo porque Eduardo pareca diferente.
El rancho de Eduardo estaba muy lejos de la carretera de tierra,
detrs de un can, donde mezquites y sauces daban sombra a una
gran estructura de adobe con tiestos de flores colgantes. Era elegante
y magnfica, con madera importada para las puertas y ventanas y un
porche que Bernadette haba amado siempre, era el tipo de casa que
ella deseaba que su padre hubiera construido, en lugar del terror
victoriano que tanto le gustaba.
Eduardo la ayud en los escalones de la entrada y le dio la calesa
tirada por caballos a un criado para que la guardara. Acompa a
Bernadette en el porche y vacil justo antes de entrar.
Ella es espaola hasta los pies, le dijo en un tono quebradizo
. Puede ser una prueba para ti al principio. S paciente.
Por supuesto.
104

Entr en la casa con l, por el pasillo con su elegante gran escalera


de caoba, a una gran sala con muebles de palo de rosa y pesados
cortinajes de seda. Haba una alfombra persa en el suelo de madera
impecable que obviamente era importada, y muy valiosa. Y all, en el
sof de seda rosa haba una pequea mujer de pelo blanco con un
vestido de seda negro, mirando a Bernadette como si quisiera darle
con un atizador.
Esta es mi abuela, la condesa Maria Dolores Corts. Abuela, mi
prometida, Bernadette Barron.
Bernadette empez a extender una mano, pero esa rgida y
pequea mujer no movi ni una pulgada. Ella inclin la cabeza. No
dijo nada. Sus ojos hablaban por ella.
La mano de Eduardo toc ligeramente la de Bernadette cuando
cay a su costado.
Mi abuela ha llegado de Espaa y est muy cansada, dijo con
firmeza. Adems, aadi astutamente, su ingls no es muy
bueno.
La anciana le dio una mirada que hubiera derribado a un hombre
menor. Se sent erguida.
Mi ingls es perfecto, dijo con una voz que tena slo un poco
de acento. No me gusta el idioma, pero puedo usarlo!
Como podemos ver, respondi Eduardo. Permaneci mirando a
su abuela hasta que ella se movi inquieta.
Se va a casar con mi nieto, Seorita Barron, dijo la anciana con
fuerza. Usted no es espaola.
Mi ascendencia es irlandesa, coincidi la mujer ms joven.
Mi hijo rompi con la tradicin y se cas con una chica
americana, dijo la condesa con desaprobacin evidente. Una
mariposa sin moral y sin sentido de la familia o de la tradicin. Y ya
ve el resultado! Gesticul con la mano sealando los grandes, pero
obviamente
usados,
muebles
y
cortinas. Ella
era
una
libertina. Dilapid el dinero de mi hijo y lo llev a la desesperacin
Le rompi el corazn.

105

Bernadette se sinti de inmediato a la defensiva. Puso las manos


juntas y apretadas en la cintura y levant la barbilla.
No soy ni inmoral ni cruel, inform que la anciana. Tengo la
intencin de ser una buena esposa.
Levant una blanca ceja.
Si? pregunt burlonamente.
Eduardo empez a hablar cuando una puerta se abri y una
hermosa mujer joven en un vestido de seda amarillo irrumpi en la
habitacin. Tena un sorprendente pelo y unos ojos negros en una
cara angelical.
Eduardo! Qu lindo verte de nuevo!
Se adelant en una nube de denso perfume, sonriendo y haciendo
caso omiso de las otras dos mujeres presentes. La joven se levant en
puntillas y bes a Eduardo en plena boca, impactando a Bernadette.
Lupe! exclam la condesa, indignada.
Oh, no seas tan tonta, Ta Dolores! la reprendi Lupe. Agarr
el brazo de Eduardo fuertemente contra su pecho. No lo he visto
desde hace dos aos.
Lupe de Rias, esta es mi prometida, Bernadette Barron,
Eduardo present a la recin llegada a Bernadette, con modales an
ms rgidos y ms formales que los que haba tenido.
Qu bueno conocerla, seorita, dijo Lupe, pero sus ojos no
estaban sonriendo. Se adelant a ofrecer una lnguida mano a
Bernadette, sofocndola con su denso perfume y ocasionndole un
acceso de violenta tos espasmdica.
Eduardo llam a gritos a su criado y le pidi que trajera
rpidamente caf. Traslad a Bernadette lejos de los dems y la sent
en un silln, arrodillndose junto a ella y tomando sus manos
fuertemente entre las suyas.
Respira
suavemente,
. Despacio. Todo est bien.

Bernadette,

dijo

con

calma

Qu pasa con ella? exigi imperiosamente la condesa.

106

Ella es asmtica, dijo Eduardo a travs de sus dientes, porque


no le haba mencionado esto a su abuela.
Asmtica! La anciana se puso de pie y fue hasta donde estaba
Eduardo. Una invlida? En qu estabas pensando? Ella no podr
darte hijos!
Eduardo la mir escandalizado.
Seguramente debes estar cansada de tu largo viaje. Por qu no
dejas que Lupe te lleve arriba ahora? Necesitas tu descanso.
La condesa lo mir.
No estoy cansada. Mrala! Ni siquiera puede respirar! Qu
clase de amante va a ser ella para el Rancho Escondido?
Podras, por favor, ir a tu cuarto? le pregunt Eduardo, y esta
vez haba una clara amenaza debajo del tono corts.
Sin dejarse intimidar, la anciana cruz los brazos y lo mir por
encima del hombro.
Muy bien. Voy a descansar por una hora. Pero despus t y yo
tenemos que hablar.
Me quedo, Eduardo? Le pregunt Lupe. Tal vez podra hacer
algo.
Lupe, es tu perfume el que ha provocado el problema, dijo
suavemente Eduardo. S que no fue intencional, pero esto se
pondr peor si t no te vas de inmediato.
Lupe no se ofendi en absoluto. Ella sonri.
Desde luego. Yo no quiero empeorar la condicin de
Bernadette. Pobrecita, agreg, toda condolencia. Qu lstima,
tambin, que ella sea tan frgil! Sin embargo, t te hars cargo de
ella, no? Y los criados te ayudarn. Tal vez tambin una buena
enfermera, para que vele por ella cuando tus deberes exijan tu
tiempo?
S, s, eso podra ser una buena idea, Lupe. Ahora, si eres tan
amable.
Lupe mir triunfante.

107

Voy a ayudarte a encontrar la enfermera para ella. Ser un


placer! Pero, crees que deberamos seguir adelante con los planes
de boda ahora? Puede ser que sea prudente esperar unos pocos
meses
Ahora!
Lupe cambi.
Como quieras, por supuesto. Te dejo, entonces.
Ella sali, cerrando la puerta detrs de ella.
Bernadette haba escuchado la conversacin, pero no tom parte
en ella. Estaba ocupada tratando de conseguir respirar. As que esas
eran la abuela de Eduardo y su prima. El escorpin y la serpiente de
cascabel. Dese tener aliento para rer. No era de extraar que lo
hubieran aterrizado con una novia como Consuelo. Esas dos
conspiradoras probablemente haban juntado sus cabezas y lo
convirtieron en el peor partido en la historia de su familia. Haba dicho
que su abuela favoreca a su primo Luis para heredar su
fortuna. Probablemente ella haba salido de su camino para hacer
difcil la vida de Eduardo, por lo que Luis sera la opcin obvia y no
habra chismes acerca de su decisin.
Se pregunt por qu la anciana haba llegado hasta aqu, y por qu
Lupe haba sido elegida para hacer los preparativos de la
boda. Bueno, la prima de Eduardo y su abuela se iban a llevar una
sorpresa. Bernadette no iba a ser dirigida por la nariz, y no iba a
permitir que esas dos destruyeran su vida. Haban hecho todo el dao
que iban a estar autorizadas a hacer. Mir a Eduardo con lgrimas en
los ojos y pens en lo demacrado y cansado que se vea ahora.
Pos suavemente su mano contra su mejilla. El salt, como si el
gesto lo sorprendiera.
Pobre hombre, dijo ella roncamente.
l frunci el ceo. La mano de ella se apret an ms.
Por qu dice eso?
No importa. Ella esboz una sonrisa. No te parece que Lupe
se baa en perfume?
Sonri por primera vez en varios minutos.
108

Creo que debe hacerlo. Qu extrao, no recuerdo que usara tanto


en el pasado. Pero, como ella dijo, ya han pasado dos aos.
Ella es hermosa.
As es.
Bernadette no dijo nada. El criado entr con el caf, se sent y
bebi hasta que sus pulmones se sintieron menos limitados y que casi
poda respirar normalmente de nuevo.
Supongo que no te gustara quedarte a cenar? le pregunt.
Ella estudi su rostro.
No lo creo, respondi ella con suavidad, porque ahora que Lupe
saba que su denso perfume la afectaba, deba haberse puesto an
ms para la cena. Conocer al enemigo era la mitad de la
batalla. Bernadette tendra que buscar algunas armas antes de estar
lista para hacer frente a este grupo.
Tal vez sea mejor as. Estn cansadas, agreg. Vamos. Te
llevar a casa.
Emprendieron el regreso hacia el rancho Barron, pero Eduardo sali
al lado de un pequeo arroyo debajo de unos rboles y se sent en
silencio durante un minuto, con las riendas enrolladas alrededor del
freno.
Ests realmente bien? le pregunt.
Ella sonri.
Estoy bien. Aspir largamente. Lo ves? Ella busc sus ojos
. Y no voy a necesitar una enfermera, aadi con firmeza.
Me he dado cuenta de que tu salud mejora cuando t y yo
estamos solos, respondi l, estudindola. Tu padre te molesta. Lo
mismo ocurre con mi abuela y Lupe. Pero ninguno de ellos va a vivir
con nosotros.
Se pregunt si deba contarle sus sospechas, que las mujeres
conspiraran para impedir el matrimonio. Decidi no hacerlo. Habra
tiempo para eso ms tarde. Adems, Eduardo se preocupaba por
ella. No iba a dejarse influenciar por su familia, no importaba lo
mucho que se preocupaba por ellos. Que hubiera seguido los deseos
109

de su abuela y se casara con Consuelo era algo en lo que ella no


quera pensar.
Har que Lupe empiece maana con los preparativos. Ella va a
necesitar una lista de las personas que t y tu padre quieren
invitar. La ceremonia ser en San Antonio, aadi con firmeza, en
la Catedral de San Fernando. No hay ningn lugar aqu en el que
entren el nmero de personas que debemos invitar. Ser un evento
social, uno muy grande. Debes tener un vestido que te haga justicia,
Bernadette. Lupe te conseguir uno de Madrid. Sus ojos se
deslizaron sobre su cuerpo esbelto con deleite. Tu blancura ser
realmente encantadora en encaje blanco, agreg.
No quieres dar marcha atrs, mientras todava hay tiempo?
pregunt ella, preocupada.
l pens en todas las murmuraciones acerca de su noche en la
montaa, la atrajo cerca protectoramente y suspir.
No, no quiero ir hacia atrs. Inclin la cabeza y la bes
suavemente. Levant la cabeza, pero slo un poco. Le tom los
brazos y los gui alrededor de su cuello antes de inclinarse de
nuevo. Esta vez el beso fue ms ntimo, ms insistente. Mordi el
labio inferior y se traslad a la vez dentro de l, engatusando con la
boca abierta para permitir la penetracin lenta y constante de la
lengua.
Ella gimi y lo sostuvo cerca. Senta que su boca sonrea contra la
de ella, sinti el aumento de su pulso. El suyo propio corri y ella
estaba agitada, pero no a causa de sus pulmones.
Las manos de l se deslizaron hasta su torso para acariciar sus
pechos con perezoso deleite.
Ella lo miraba a los ojos a travs de una niebla aturdida mientras l
la acariciaba.
No hay ms protestas, Bernadette?, brome en voz baja.
Ella sonri con pereza.
Me gusta, susurr. Debo fingir que no hasta que estemos
casados?

110

Eso sera una prdida de tiempo, seal con una sonrisa. Baj
la mirada a la suavidad de sus manos con tristeza. Lo que dara por
probarlos! Pero teniendo en cuenta el cambio de mi suerte
ltimamente, en el segundo que pusiera mi boca sobre ti, correra un
carro lleno de chismes.
Ella se ech a rer.
Eres maravillosamente malvado.
Oh, s! La bes una vez ms, saboreando su boca, y se alej
con evidente desgana. Tengo que llevarte a casa. Antes de que
tenga algunas ideas ms malvadas.
Cunto tiempo se van a quedar tu abuela y Lupe? pregunt
ella, porque mejor saberlo ahora.
Durante el verano, dijo, confirmando sus peores temores. La
mir con una sonrisa. No van a molestar cuando estemos
casados. Tendremos un ala entera para nosotros, lejos de ellas.
Bueno, eso est bien, entonces.
Cogi las riendas y gui el caballo de vuelta al estrecho camino de
tierra.
De veras lamento que las cosas fueran tan mal esta tarde con mi
abuela, le dijo. Ella es vieja y tiene ideas fijas sobre el
matrimonio. Te acostumbrars a ella.
Estoy segura de que lo har, minti.
l la mir y sonri.
Ella no es tan mala, Bernadette. Tuvo una vida muy dura con mi
abuelo. Tuvo una amante durante toda su vida de casados. Cuando
naci mi padre, mi abuelo estaba viajando con la mujer.
Fue tu padre hijo nico?
l asinti.
Su muerte fue un golpe cruel para ella, sobre todo la forma en
que ocurri. La conducta escandalosa de mi madre, el declive de mi
padre, luego su repentina desaparicin.
S, dijo con tristeza. Debe haber sido terrible para tu abuela
y para ti.
111

Lo fue. Mi madre nunca llor, nunca estuvo triste, nunca me


ofreci a m ni a nadie consuelo. Ella estaba demasiado preocupada
con su amante del momento. Su rostro se endureci. Yo tena
ocho aos.
Ella hizo una mueca.
Nunca podra dejar a mi hijo solo bajo esas o cualquier otra
circunstancia, dijo ella distradamente, pensando en voz alta.
Ya lo s. Pero ella pudo, y lo hizo. Se fue a Nueva York. l mir
al frente con ojos fros. No la he visto o escuchado de ella en todos
estos aos. Cerr la puerta entre nosotros y nunca mir hacia
atrs. Mi abuela clasifica a todas las mujeres estadounidenses por ella
y odia la idea de mi boda por esa razn.
Entiendo, dijo, y lo haca. Voy a tratar de llevarse bien con tu
familia, Eduardo.
Ellas tienen fallas, dijo. Pero Abuela me importa, al igual que
tu padre y tu hermano te importa a ti de muchas maneras. l
frunci el ceo. Vas a avisarle a tu hermano sobre nuestra boda?
Por supuesto. Voy a escribirle. Albert y yo somos tan diferentes
en edad, que nunca hemos estado muy cerca. Pero se acordar de ti,
le asegur. Y creo que va a ser feliz por m. Yo lo estoy por l. l y
mi padre nunca se llevaron bien, especialmente despus de que mi
hermana fuera forzada a casarse contra su voluntad.
Frunci el ceo.
Dime la verdad, no le ests permitiendo a tu padre que haga
algo que t no quieres? Nuestro matrimonio tiene tu consentimiento,
as como el suyo?
Sabes que as es, dijo con firmeza. Mi padre no es un hombre
malo. Tal vez un da aprenda que no somos los dueos de nuestro
propio destino. Hay una divinidad que da forma a los acontecimientos
y a las personas.
T sabes eso a tu edad, y l no lo ha aprendido an.
Ella se ech a rer.
Mi padre es un enigma. Ella lo mir con picarda. Lo mismo
que tu abuela.
112

Neg con la cabeza.


Qu los los que tenemos que trabajar en nuestro camino para
casarnos! Pero lo haremos, aadi, sonrindole. Y vamos a
convertir nuestro rancho en un imperio. Ya lo vers.
No puedo esperar, dijo con entusiasmo. Ella apart los ojos
para que no viera el amor brillando en ellos.

113

Captulo Ocho
BERNADETTE estaba muy inquieta por tener a la abuela de Eduardo
y a Lupe en la residencia, mientras se hacan los preparativos para la
boda. Ella saba en su corazn que las dos mujeres iban a hacer las
cosas lo ms difcil posible para ella. No tena miedo de ellas, ni
estaba intimidada por ellas, pero era cautelosa. Y no quera alienar a
la familia de Eduardo.
Por otro lado, recordando la actitud fra de la anciana hacia ella,
saba que no iba a ser capaz de tolerar insultos sin
desafiarla. Independientemente del lugar de la condesa en la vida de
Eduardo, Bernadette no iba a permitir que la mujer hiciera de su vida
un infierno. Haba tenido bastante con ser tratada como una
enfermedad contagiosa por su propio padre.
Una semana ms tarde, su padre lleg de la casa de Eduardo con
una extraa expresin en el rostro. Llam a Bernadette a su despacho
y la hizo sentar. Se vea realmente preocupado.
Quiero saber, comenz tmidamente, si todava deseas seguir
adelante con la boda.
Ella levant las cejas.
Por qu?
Porque acabo de conocer al pequeo escorpin negro de Espaa,
dijo entre dientes. Su rostro enrojeci de ira. Y creo que vas a
pasar un tiempo infernal viviendo con ella, aunque sea slo durante el
verano.
Bernadette lo mir con leve y dbil diversin.
Por qu, Padre, dijo ella, se te ha atragantado, tambin?
Se aclar la garganta, cerr las manos detrs de la espalda y
empez a pasear.
Esa mujer venenosa! murmur. Mirndome por encima del
hombro como si yo fuera uno de sus malditos peones, y dicindoselo
114

a su nieto, delante de m, imagnate! que casi no se me vea la


parte de caballero rico!
Eso no es nada con lo que dijo sobre m, respondi ella con una
sonrisa triste. No me gust en absoluto. Y cuando lleg su sobrina
llevando un galn de perfume denso, tuve un ataque. Ella hizo una
mueca. Lupe le dijo a Eduardo que l tendra que contratar a una
enfermera para m.
La maldita insolente!
Ella lo mir.
Bueno, t solas decir lo mismo.
Pareca incmodo.
Quizs he sido un poco injusto en el pasado, reconoci
. Pero cualquiera fueran mis propios sentimientos, esas mujeres no
tienen derecho a juzgarnos, o hacer comentarios groseros sobre ti. O
acerca de m!
Bernadette sinti, por primera vez, un parentesco afectivo con
l. Cun diferente haba estado su padre desde que ella y Eduardo se
haban comprometido! Por fin, dijo:
Ella no me aprueba, y no le gusta la idea de mi boda con Eduardo,
independientemente de la cantidad de dinero que ests dispuesto a
cederle, dijo con una respiracin pesada. Baj la mirada hacia sus
pequeas manos pulcramente dobladas en su regazo. Debo admitir
que la encontr muy dura de llevar. Y a Lupe
Ella quiere a Eduardo, interrumpi l con una mirada dura.
Lo sabas?
Es difcil de pasar por alto. Finge ser amigable, pero es todo un
engao, y no estoy segura de que Eduardo lo sepa. Ellos son la nica
familia que le queda, y no quiero discutir con l sobre ella. Pero si la
dejan pedir mi vestido de novia, seguramente vaya al altar con dos
tallas menos o con un diseo que me haga parecer ridcula.
Ella no tiene nada que decir sobre el vestido.
Pero
l levant una mano.
115

Te voy a decir lo que vas a hacer. Vas a ir a Nueva York para


comprarte el vestido para tu boda. Har que mi secretaria prepare tu
viaje en nuestro vagn privado. Mara puede ir contigo. Voy a hacer
que una de las esposas de los vaqueros se haga cargo de sus deberes
en la cocina. De todos modos, solo va a tener que cocinar para m,
ahora que finalmente se han ido todos los huspedes.
Bernadette estaba incmoda ante la idea de viajar sola desde tan
lejos.
Yo no me quiero ir, dijo rotundamente.
Es eso o dejar a Lupe escoger el vestido.
Ella se levant.
Esa en absoluto es una opcin, dijo pesadamente. Muy bien,
voy a ir.
Hay un especialista all, un mdico que ha tenido cierto xito
tratando asmticos, agreg sorpresivamente. T podras ir a verlo,
tambin.
Ella estaba estupefacta. Su padre no haba hecho caso de su salud
durante aos, excepto para quejarse de ello.
Lo dices en serio?
l desvi la mirada como si el comentario lo avergonzara.
Por supuesto que s. Vamos, entonces, comienza a empacar. Vas
a irte maana. Voy a telegrafiar ahora para poner las medidas en
marcha.
Pero qu pasa con Eduardo? pregunt ella preocupada. Tena
visiones de las mujeres hablndole para que no se casara con ella,
mientras ella se fuera.
Todava estar aqu cuando vuelvas. Puedes hospedarte en el
Waldorf-Astoria. Les voy a telegrafiar directamente a ellos para
conseguirte una reserva.
Ests siendo muy amable, Padre.
T eres la nica hija que me queda, respondi l bruscamente
. No quiero ver que te cases con harapos, puedo? No en la catedral
ms grande de San Antonio.
116

Oh, ya veo.
l la mir.
No, no lo haces. Quiero que me hagas sentir orgulloso, seguro
que s, pero yo no voy a hacer de ti el hazmerrer por esa arrogante
seorita espaola!
No estaba segura qu decir. Era como estar hablando con un
desconocido.
No lo voy a ser.
Todo este asunto es mi culpa. l se mir las botas. Pensaba
que introducindome en sus crculos sociales me volvera aceptable
para las mejores familias. Nunca me di cuenta hasta el baile lo
equivocado que estaba en eso. Levant los ojos claros hacia ella
. No tengo nada en comn con ellos. Somos tan diferentes como la
noche y el da. Tuve que ganar lo que tengo. La mayora de ellos lo ha
heredado. Los Culhanes y yo nos entendemos, por supuesto, porque
el viejo hizo su fortuna como yo la ma. Pero, entonces, no los
abruman precisamente con invitaciones de vuelta al Este, tampoco.
Pienso que fue igualmente difcil para tus invitados esa noche,
dijo ella. No es que crean que no eres lo suficientemente bueno
para ser invitado a sus eventos sociales, Padre, es que t no
compartes sus mismos intereses. No saben nada de ganado y t no
sabes nada de golf. Ella sonri. Tal vez podras asociarte a algn
club y aprender a jugar. Seguramente alguien en San Antonio cuenta
con un campo de algn tipo para jugar. No hay un hombre llamado
Cummings Macdonough que trajo el juego desde Escocia hace unos
aos y construy un campo de golf all con sus hijos?
S, caramba, eso es! Y l conoce el juego mejor que nadie por
aqu. Chica, eres una maravilla constante para m! Voy a ir a verlo
este fin de semana!
Ella sonri.
Esa es la manera de entrar en los crculos elevados aprender
los juegos que ellos juegan y ganarles en ellos.
El se ech a rer.

117

As lo voy descubriendo. Busc sus ojos, tan parecidos a los de


su madre. Bernadette, nunca te he dado motivos para que pienses
que me importa lo que te pasa. Pero s me importa. Tienes tiempo
para salirte de este matrimonio. No voy a decir una palabra, y an as
le voy a dar a Eduardo su prstamo.
Le hice la misma oferta. l se neg. Dice que dio su palabra y no
va a renegar de ella.
Pero no te importa casarte con l, entonces?
Ella sonri con tristeza.
Lo amo con todo mi corazn, confes. Lo hago desde hace
aos. Incluso si no puede corresponder a mis sentimientos, est
encariado conmigo. Tal vez algn da Ella vacil. Quiz pueda
haber un nio. Al menos un nio, para heredar.
l frunci el ceo. No dijo una palabra, pero estaba viendo a su
hermosa Eloise gritando de dolor.
Tengo que ir a planificar qu llevar conmigo, dijo a toda prisa,
porque vio la mirada y la mal entendi por completo. Gracias por
dejarme tener mi propio vestido Padre. Estoy muy agradecida.
Es bastante poco, muchacha. Dios sabe que no he hecho casi
nada por ti. Se volvi hacia la ventana. No se te ocurra nada
barato. Compra un vestido para que Lupe se vuelva verde como un
guisante de envidia.
S, seor, lo har! Abri la puerta y se detuvo. Si viene
Eduardo, podras explicrselo? Quiero decir, sin hacer quedar a Lupe
como un demonio.
El ri entre dientes.
Har lo mejor, murmur. Sin embargo, ella es un demonio.
Yo lo s. Pero l no debe saberlo. Su familia es muy importante
para l. No quisiera hacer nada para molestarlo.
Por lo que he visto de ellas, no sers capaz de evitarlo. l la
mir. T eres mi hija, piensa, y tienes mi temperamento. No puedo
verte permitiendo que la anciana te camine por arriba.
Tampoco yo. Tal vez ella se vaya a casa justo despus de la boda,
dijo esperanzada.
118

Chica, yo no voy a contener el aliento esperando que eso suceda.


Ella suspir.
S lo que quieres decir.

***

El viaje en tren dur cuatro das de ida y cuatro de vuelta. Teniendo


en cuenta el tiempo en el trnsito, la visita a la modista y al mdico
especialista en el tratamiento de enfermedades pulmonares, fue una
estancia de dos semanas. Qu maravilloso lujo, viajar en el coche
privado del ferrocarril de su padre, que fue conectado a un tren con
destino a St. Louis, Missouri, y luego transferida a un coche que se
diriga al este. Fue fascinante ver a los porteros empleados de su
padre trabajando con enrgica eficiencia para transformar el coche
para que sirviera a todas sus necesidades. Era, pens Bernadette, la
manera en que viajaba la realeza.
Nueva York la sorprendi, la intimid, y les encant a las dos
mujeres del suroeste de Texas. Mara estaba encantada con el
vestido de novia que eligi Bernadette. Estaba exquisitamente
bordado con rosas blancas y cubierto de encaje belga. Tena un velo
que le caa hasta la cintura en el frente y corra hacia los bordes
festoneados de la cola satinada en la parte trasera. El cuello alto
estaba bordado y cubierto de delicados encajes, al igual que las
mangas y la falda. Era terriblemente caro. Pero como haba dicho su
padre, record Bernadette, solamente iba a casarse una vez. Y este
era un vestido para la gracia de una princesa.
Estaba a su medida, arreglado, embalado y haba sido enviado a la
estacin de tren para cuando Bernadette y Mara estuvieran listas
para partir.
Mientras tanto, Bernadette haba visto al Dr. Harold Metter, un
joven mdico con algunas nuevas ideas sobre el tratamiento del asma
que estaban atrayendo mucha atencin en la comunidad mdica. Le
119

recet sedantes y le haba dado una orden de un preparado para


Bernadette, junto con una receta para llevarse a casa con ella. La
droga era un opiceo, por lo que era imperativo que la usara slo
cuando todo lo dems fallaba, haba instruido l. Tambin le
prescribi ejercicio moderado, aire fresco y una dieta ligera.
Bernadette senta ms confianza en s misma como nunca haba
sentido antes. Tambin junt el coraje suficiente para preguntarle al
mdico sobre la posibilidad de tener un hijo. l dijo que no haba
razn por la que no debiera, incluso cuando le cont acerca de su
historial mdico familiar. La examin y la declar bastante en forma
para llevar a un nio sin poner en peligro su vida. Aqu, de nuevo,
tenan teoras revolucionarias, y una de ellas era que deba
mantenerse activa hasta el mismo nacimiento del nio. Si se
comunicaba con l por correo cuando ella misma supiera que estaba
embarazada, le recetara un curso de ejercicios para hacer el parto
ms fcil, as como su referencia a un obstetra destacado en San
Antonio.
Bernadette regres a Valladolid County sintindose durante todo el
viaje como si estuviera flotando. Tena su exquisito vestido de boda y
la esperanza de una vida normal, de bebs y de un matrimonio
feliz. Todo lo que tena que hacer era conseguir estar alrededor de la
vieja condesa y la joven Lupe, y conquistar el corazn de
Eduardo. Animada por el optimismo, senta que poda lograr cualquier
cosa. Era slo una cuestin de planificacin, se dijo. Y ella estaba lista
para iniciar una campaa.

***

El vestido fue admirado y declarado perfecto por su padre. l


tambin se sorprendi por las recomendaciones del mdico, y estaba
encantado con el pronstico. Pareca genuinamente conmovido por
los giros positivos en su vida.
120

Eduardo pas a verla al da siguiente de su regreso. Se vea


perfectamente normal hasta que le habl. l estaba remoto, formal, y
tan correcto que pareca un extrao.
Se sentaron juntos en la sala de estar, tomando el caf que Mara
haba trado de la cocina, y ninguno habl durante varios minutos.
He entendido que has encontrado un vestido? pregunt por
fin, su rigidez teida de ira.
Bueno, s. Se pregunt por su actitud. No te explic Padre
que yo quera elegir mi propio vestido?
Ciertamente, me lo explic. Sin embargo, mi prima Lupe se sinti
profundamente ofendida por este viaje de compras. Ella ayud a
comprar el vestido para la sobrina del rey, y te lo aseguro, que
encontr un vestido acorde con la realeza.
Ella cruz las manos sobre el regazo de su vestido azul claro y lo
mir fijamente sin retroceder un centmetro.
Me atrevo a decir que ella estaba ansiosa por complacer al rey,
dijo con nfasis.
l levant las cejas.
Ests insinuando que ella no estara ansioso por complacerme a
m?
No lo dudo. Pero yo quera elegir mi propio vestido.
l la mir sin parpadear durante unos segundos antes de volver a
hablar, con menos beligerancia.
Ella llor, sabes?, murmur. Mi abuela estaba muy molesta,
tambin. Dijo que probablemente tu padre tena una pobre opinin de
los espaoles y desconfiaba de nuestro gusto.
Tonteras, dijo irritada.
Tonteras?
Ella hizo un gesto con la mano.
Quiero decir, que l no piensa semejante cosa. Fue mi idea lo de
ir a Nueva York, minti. El vestido no fue ms que un subterfugio
que utilic para conseguir que mi padre aceptara el viaje. Vi a un
especialista, mientras estuve all, Eduardo. Su entusiasmo brillaba
121

en sus ojos verdes como faros. Ella se inclin hacia delante. Me dio
sedantes para tomar cuando tenga un ataque, y me dijo cmo
fortalecer mis pulmones para que los ataques disminuyan! Ella
quera decirle que podra incluso tener un hijo sin miedo, pero de
repente la lengua se trab sobre el tema, sobre todo porque no
estaba actuando como el Eduardo que haba conocido durante tantos
aos.
Esta es una buena noticia, dijo finalmente. Pero puedes
tomar sedantes cuando apenas puedes respirar?
l es un mdico muy bueno, respondi ella. Una de las
parientes del presidente se atiende con l. Ha tenido muchos xitos
con su tratamiento.
Entonces, estoy de acuerdo en que el viaje no fue en vano.
Dej su taza de caf. Pareca cansado, y no demasiado feliz.
Las cosas no van bien en el rancho? pregunt vacilante.
Sus ojos negros se levantaron mirando a los de ella, y luego se
estrecharon.
Mi abuela est angustiada porque decid tomar una esposa antes
de haberlo discutido con ella. Se inclin hacia atrs. Trajo a Lupe
en el viaje con ella con la idea de que estaramos dispuestos a
comprometernos.
Un escalofro pas por la columna de Bernadette. Sinti que su
cuerpo se adormeca por el impacto de las palabras.
Lupe es espaola, continu l. Tiene aplomo, cuna, y es muy
rica. Y mi abuela crea que iba a ver ahora el error de mis modales
rechazando a Lupe y luego casndome con Consuelo.
El genio de Bernadette, nunca leve, explot. Se puso de pie con un
rpido movimiento y se volvi para ir hacia la puerta.
Adnde vas? exigi Eduardo, levantndose.
Ella abri la puerta y volvi sus ojos furiosos hacia l.
Es evidente que tu abuela tiene ms influencia sobre ti que
yo. Csate con Lupe, entonces. Tal vez ella llegue a ser tan
maravillosa esposa como Consuelo. Tu abuela tambin la escogi para
ti, verdad?
122

Ella camin fuerte hasta el final del pasillo, apenas consciente de


los pasos duros detrs de ella. Cuando estaba an con la despensa,
una delgada mano la agarr del brazo con firmeza, la empuj
suavemente dentro de la despensa y Eduardo cerr la puerta detrs
de ellos.
T,
pequea
tigresa
incivilizada,
murmur
Eduardo
airadamente, presionndola contra las estanteras llenas de
conservas de frutas y verduras. La habitacin era pequea y poco
iluminada, sofocantemente calurosa. Pero ninguno de ellos lo not.
Sultame! gru, luchando. Lupe es todo lo que quieres. Lo
dijiste. Por qu no corres a casa y pones un anillo en su
dedo? Toma, te lo voy a devolver!
Ella tir del anillo en su dedo de compromiso, pero cuando levant
las manos para luchar con la pieza de joyera firmemente ajustada,
Eduardo inclin la cabeza. Encontr su suave boca y la abri bajo la
furiosa presin de sus labios.
Ella lo golpe, pero l la sujet de las manos y se las puso en la
espalda, abrazndola indefensa mientras su boca devoraba la de
ella. Bernardette senta sus rodillas como si fueran a colapsar cuando
el duro y ardiente beso segua y segua. Las fuertes manos de l
fueron a su espalda y la capturaron, envolvindola en contra de la
fuerza de su cuerpo.
Ah, granuja! frot contra su boca.
El slo la bes ms fuerte. Sus caderas presionaban las ella,
aprisionndola contra la dura madera de los estantes. l se acerc
an ms, poniendo una larga pierna entre las suyas con lo que ella
estuvo en una nueva y sorprendente intimidad con l. Cuando l
movi las caderas, su excitacin se hizo bastante evidente.
Ella se tens, a pesar de la languidez que sus besos haban
invocado en ella.
Eduardo sinti su retirada y levant la cabeza. Su respiracin era
tan spera como la de ella, y sus ojos brillaban con deseo, mientras
buscaba los de ella.
Ahora mndame a Lupe, susurr l, tan cerca que su aliento
provoc pequeos escalofros contra sus labios hmedos.
123

Ella apenas poda decir palabras ms all de su lengua. Su cuerpo


se senta hinchado y tembloroso. Haba podido sentir lo excitado que
estaba, y estaba avergonzada.
Por favor, susurr. Debes parar
Debo? l la mir a los ojos y deliberadamente se acerc an
ms, para que ella lo sintiera de una manera que nunca le haba
permitido hasta ahora. Lo sientes, Bernadette? Se burl con voz
ronca. Sabes lo que quiere?
Eduardo!, jade.
Toda esa magnfica pasin, desperdiciada en enojo, cuando
podra ser tan provechoso emplendola de una manera muy
diferente, susurr, inclinndose de nuevo. Abre tu boca,
Bernadette. Pon tus manos contra de lo que sientes y tcame.
T sinvergenza! Ella luch, pero slo empeor las cosas. l
gimi y su ardor fue de repente insistente.
Ella gimi lastimeramente contra la penetracin de su lengua. Su
cuerpo se tens por las sensaciones que el sugerente beso provocaba
en su cuerpo virginal. Era como aquella noche en el desierto, cuando
l la haba abrazado y acariciado con tanta avidez. Pero ahora su
cuerpo lo encontraba familiar, y ella reciba gustosa las caricias que
una vez la hubieran arrancado de sus brazos avergonzada.
Ella se estremeci cuando las manos de l buscaron los botones en
su cuello y los comenz a desabrochar. La habitacin era calurosa, tan
calurosa. Apenas poda respirar por el calor. Y luego su boca encontr
la garganta y se abri camino por la senda de botones hasta que se
traslad derecho dentro de su vestido, en su corpio, contra su pecho
desnudo.
Ella se estremeci y gimi en voz alta. Sus dedos se atraparon en
su pelo grueso y ella tir de su cabeza, guindola, moviendo su
cuerpo, cambiando, para atraerlo adonde quera su boca.
Por favor, se atragant ella. Por favor, aqu aqu slo un
poco ms lejos!
Sus manos lo guiaron a ciegas hasta que su boca estuvo en el duro,
hinchado pezn.
124

Aqu? susurr l con voz ronca. Aqu, Bernadette? l


empez a mamar, saboreando su piel suave, y ella se arque hacia l
con avidez.
S, solloz. S, s, s!
Su boca era el centro del universo. Era malvado, lo que estaban
haciendo, pero ella lo quera. Oh, cmo lo quera! Quera su cuerpo
hacia abajo alrededor de la cintura, y toda su boca sobre sus
pechos. Ella quera sus ojos, sus manos, su boca en cada centmetro
de su cuerpo
l gimi ante la fiebre en que ardan. La traslad a la luz de la
ventana alta y sus manos movieron eficientemente la blusa y los
tirantes de su sujetador de algodn y camisa a un lado. Ella no se
haba molestado en ponerse su habitual cors a causa del horrible
calor, y ahora que lo saba, l se alegr de ello. Tir de las correas
hasta la cintura y se qued sin aliento ante la visin de los firmes,
llenos, rojos y disparados pechos.
Querido Dios, Bernadette, susurr. Los toc reverentemente,
acaricindolos con ternura y admiracin.
Ella se estremeci, sus manos agarrndose a la manga mientras la
magia de su toque obraba en su cuerpo y haca doler sus partes ms
femeninas.
Ella arque la espalda, con los ojos medio cerrados, ahogndose en
la deliciosa sensacin de ser vista ntimamente por l.
Por favor Eduardo, susurr ella, tirando de su cabeza.
l la mir a los ojos como platos.
Qu es lo que quieres, amada? Susurr en voz baja. Mi
boca en tus pechos, as, sin ropa que opaque la sensacin?
S, dijo ella entrecortadamente. Oh, si!
Es lo que quiero tambin, tu sabor, como ptalos calientes en mi
lengua. Se inclin y lentamente abri su boca contra la piel sedosa,
sintiendo su respuesta inmediata, al or sus suaves gritos, disfrutando
el sabor y el olor de ella.

125

Fue lento y minucioso. Ella se senta en sus brazos como si hubiera


muerto e ido al cielo, mientras l burlaba, tocaba, probaba y
exploraba con ternura.
Tan exquisita piel, murmur l contra su cuerpo. Suave, clida
y con aroma a rosas. Te quiero toda, Bernadette. Quiero sentir tu
cuerpo suave y desnudo bajo el mo en mi cama. Quiero poseerte
absolutamente.
Ella debera haber estado sorprendida por las apasionadas
palabras. Pero slo se excit ms. Sus brazos se deslizaron alrededor
de su cuello y fue al encuentro de su arrebatadora boca con todo el
torpe ardor que pudo, amando su sabor, su tacto.
El repentino sonido de pisadas fuertes y voces an ms fuertes en
el pasillo los hizo apartarse de un salto. Eduardo pareca aturdido, que
de hecho lo estaba. Sus ojos negros observaban los pechos desnudos
de Bernadette como si fueran incapaces de cualquier otra cosa. La
toc otra vez, con sereno asombro, incluso cuando los pasos se
hicieron ms fuertes.
Ella empez a hablar, pero l puso su dedo sobre sus labios y
ambos contuvieron la respiracin hasta que los pasos, que se haban
detenido brevemente en la despensa, de repente se fueron por el
pasillo hacia la sala de estar.
Demasiado cerca, murmur en voz baja. Busc los ojos con una
sonrisa triste. Demasiado para moderarse. Baj la mirada a sus
pechos y neg con la cabeza mientras empezaba a tirar de la camisa
y el deslizaba el sujetador para cubrirla. Qu hermosa eres,
Bernadette. Verte me vuelve loco.
Ella estaba sin palabras. Lo vea vestirla con una sensacin de
irrealidad. No fue hasta que los botones estaban una vez ms
abrochados que su corazn comenz a latir con normalidad. Estaba
sin aliento, pero no peligrosamente. Lo miraba indefensa con anhelo y
adoracin.
l se encontr con esa suave mirada de frente y sonri
suavemente.

126

Me deleita que no tengas experiencia en coqueteos, dijo


. Cuando te toco, no me niegas nada. Es un buen presagio para el
futuro.
Vamos a tener uno?
l asinti.
Porque no puedo dejarte, independientemente de los
sentimientos de mi abuela. Y aadi: Yo le debo mucho, ya
sabes. Pero casarme con Lupe para devolverle gratitud es ms de lo
que soy capaz de darle. Dibuj con los dedos los blandos labios
hinchados de Bernadette. Haces que mi sangre corra como la
plvora a travs de mi cuerpo. Te anhelo, da y noche. La boda debe
ser pronto, por el bien de tu castidad y mi propio honor. Esto
indic lo que los rodeaba, estuvo cerca.
Ella estaba perpleja.
Estuvo cerca? Pero sera imposible que sucediera algo
indiscreto aqu. Ella se ech a rer nerviosamente. Ni siquiera hay
una una cama!
Oh, Bernadette. El ri entre dientes. Qu inocente eres!
Pero no hay ningn lugar... Eduardo!
Mientras que ella le estaba diciendo por qu no poda, l la levant
por la cintura y la inmoviliz contra la pared con sus caderas.
La bes suavemente y la dej abajo otra vez, sonriendo a su cara
roja de comprensin.
Es posible hacer el amor de pie, susurr l, rindose de su
jadeo sorprendido. Y en muchos otros lugares y posturas
inverosmiles. Una vez que estemos casados, te voy a mostrar todos
ellos.
Trat de encontrar las palabras, y no pudo superar su sorpresa. l
le alis el pelo y el vestido, abri la puerta, mir cuidadosamente por
el pasillo y tir de ella con l.
Caminaron juntos muy circunspectos al porche delantero.
No salgas conmigo, dijo. Hace demasiado calor ah fuera.
Se llev la mano de ella a la boca y le bes los dedos suavemente
. Soy el hombre ms afortunado, dijo con solemne fervor. Y voy
127

a hacer mi mejor esfuerzo por hacerte sentir que eres la mujer ms


afortunada.
El corazn le dio un vuelco.
No ests ya enojado por el vestido?
Despus de esto? Ahora estaba riendo. No, Bernadette. No
estoy enojado por el vestido. Volver en un da o dos a
buscarte. Todava tenemos que hacer la lista definitiva de invitados,
las invitaciones y unos cuantos otros preparativos.
Pens que Lupe iba a hacer todo, dijo ella, tratando de no sonar
amarga o celosa.
No ahora. Es tu boda. Creo que deberas decidir algunas de estas
cosas. La mir con avidez. Slo quiero que sea rpido.
Ella sonri.
Yo tambin!
l neg con la cabeza lentamente, maravillado por la pasin que
encendan entre s. Era una cosa magnfica que un hombre y una
mujer pudieran darse tanto placer uno al otro de esa manera
relativamente inocente. La idea de Bernadette en su cama haca
nadar su cabeza, haca endurecer su cuerpo con deseo. Iba a ser el
cielo hacerle el amor. Apenas poda esperar para hacerla su esposa.
Ella vio esa necesidad en l y su rostro se volvi radiante.
Voy a tratar de no decepcionarte, aunque no sea espaola.
El se ech a rer.
Eso no me importa.
Le importa a tu abuela.
Su sonrisa se desvaneci.
Cruza los puentes cuando llegues a ellos, aconsej. No hay
necesidad de pedir problemas prestados.
Esa es la ltima cosa que quiero hacer. Dio un paso hacia
adelante. Voy a tratar de llevarme bien con tu abuela. Te prometo
que lo har.
Lo s bien. l le sonri. Adis.
128

Adis.
Sus ojos se estrecharon.
Es posible que sepas un poco nuestro idioma, dijo pensativo.
Eso podra impresionarla.
Ella ya lo lea y hablaba como si fuera una nativa, pero no pensaba
regalar ese secreto por el momento. Todava poda ser til mantenerlo
en la oscuridad acerca de algunas cosas.
Voy a pensar en ello, dijo ella.
l levant descuidadamente una mano y se dirigi a los establos,
donde haba dejado su caballo. Durante todo el camino al rancho
revivi los momentos de pasin que acababa de compartir con
Bernadette. Y los recuerdos lo hicieron desear salvajemente que la
ceremonia hubiera terminado y que todos los invitados estuvieran
en camino de vuelta a casa.
l y Bernadette solos

129

Captulo Nueve
Tom un mes organizar la boda. Lupe pareca arrastrar sus pies
deliberadamente, con una docena de excusas al da. Mientras tanto,
la vieja condesa trabajaba en cambiar la mente de Eduardo sobre su
novia. Sealaba cada error que poda encontrar en Bernadette, a sus
espaldas y en su cara. Las noches en que Bernadette y su padre
cenaron con la familia de Eduardo fueron puro tormento.
Bernadette se preguntaba cmo iba a sobrevivir en la misma casa
con esa vieja viciosa. No se atreva a criticrsela a Eduardo. La
camaradera que haban estado desarrollando haba desaparecido. l
se volva cada vez ms tenso a medida que los preparativos se
prolongaban, y no toc a su futura novia en absoluto, ni siquiera para
darle un beso en la frente. Le besaba la mano, y eso no con mucho
entusiasmo. A Bernadette le preocupaba que hubiera perdido todo el
deseo por ella.
Ese no era el caso en absoluto. Su deseo haba crecido hasta
alcanzar proporciones violentas, tan inmanejable que tena miedo de
tocar a Bernadette para que no se alejara de l y los deshonrara a los
dos. Estaba impaciente con los retrasos de Lupe y los comentarios
sarcsticos de su abuela, pero estaba decidido a no dejar que las
mujeres vieran que lo estaban molestando. l slo quera pasar la
boda. Una vez que tuviera a Bernadette, el resto obrara por s solo.
Bernadette haba querido a Mara para ayudarla con su vestido
para la ceremonia en el gran hotel de San Antonio, donde sera la
fiesta luego de la boda en la enorme y hermosa catedral de San
Fernando. Pero la condesa haba dicho que sera ms adecuado que
Lupe realizara esa tarea honorable, y Eduardo, por no discutir, estuvo
de acuerdo. l no estaba de muy buen humor porque su amigo que
iba a ser padrino en la ceremonia estaba enfermo y no poda venir. El
hombre haba telegrafiado a ltima hora, dejando a Eduardo, sin
tiempo para reemplazarlo.

130

Lupe llevaba el perfume ms denso que pudo encontrar, y por


supuesto, Bernadette tuvo un ataque de asma que casi la puso de
rodillas. Eduardo, al recordar lo que haba dicho el mdico en Nueva
York, haba buscado en sus bolsas la medicacin que le haba
prescrito y rez para que ella hubiera tenido la precaucin de llevarlas
con ella. Ella lo haba hecho.
l mismo le dio la dosis recomendada de la pequea botella marrn
con tapn de corcho y maldeca en silencio mientras que haca efecto.
Estoy tan apenada, se atragant Bernadette mientras
luchaba por cada respiracin hasta que el medicamento funcionara.
No tienes nada que lamentar, dijo secamente. Le dije a
Lupe l baj la voz. Le habl del perfume. Debe haberlo
olvidado.
Lo hizo a propsito, pens Bernadette, y jur venganza. Pero este
no era el momento ni el lugar. Se recost en la silla con su magnfico
vestido de boda y Eduardo le tom la mano, sin hablar.
Mala suerte, dijo ella al cabo de un minuto, que me veas con
m vestido antes de que nos casemos.
Es lo que todos dicen, l estuvo de acuerdo. No soy
supersticioso. Tampoco lo debes ser t. Respira lentamente.
Bernadette pens en lo guapo que se vea en su chaqu, era la viva
imagen de la elegancia en el vestir. La camisa blanca complementaba
su tez oscura y haca sus ojos negros an ms brillantes.
Te ves muy bien, dijo ella.
l sonri.
Y t tambin. Frunci los labios mientras estudiaba el
asombroso detalle del vestido. El vestido es exquisito. Es de Pars?
Bueno, no, respondi ella, y sonri suavemente. Es de
Madrid.
l se sorprendi.
Es un modelo, de un nuevo diseador espaol. Me enamor de l
en la tienda y tena que tenerlo.
Se adapta a tu blancura.
131

Gracias. Se incorpor lentamente, pudiendo respirar un poco


ms fcilmente. Estoy mejor. Me siento un poco mareada, pero eso
es todo.
El se ech a rer.
Voy a llevarte alzada, si es necesario.
Ella le sonri, pensando en la maravillosa vida que iban a tener,
mientras lo dejaba ayudarla a ponerse en pie.
Sosteniendo su mirada con atencin, baj el fino velo sobre su
rostro.
La prxima vez que te mire, dijo en voz baja, ser cuando
levante el velo y te vea por primera vez, como mi esposa.
Casi no puedo esperar, dijo con voz ronca.
Tampoco puedo yo. l se llev su suave mano en la boca y la
bes justo por encima de los nudillos. Ahora, vmonos
rpidamente, antes de que otras desgracias interrumpan nuestros
planes!
l la empuj hacia la puerta, pasando junto a su aturdida abuela y
su prima, por la larga escalera.
Ha roto la tradicin, se quej la condesa mientras segua detrs
de ellos. Es mala suerte para un hombre ver a su novia con sus
mejores galas!
l se volvi y mir primero a la condesa y, a continuacin,
enfadado, a una apagada Lupe.
Es peor suerte para la novia no poder presentarse en la
ceremonia. Te dije, rega a Lupe, que el perfume denso podra
ocasionarle un ataque, no es as?
Lupe apret las manos con fuerza y trat de parecer digna.
Se me olvid. Me disculpo humildemente.
Creo que lo mejor sera que comenzaras a pensar en tu viaje de
regreso a Espaa, dijo inesperadamente. Estoy seguro, aadi
con una sonrisa suave, que no querras imponerte a una pareja de
recin casados.
Lupe se puso plida. La condesa realmente jade.
132

Eduardo, te olvidas a quien le hablas! rompi ella con seca


autoridad. Esta mujer estadounidense te ha hechizado, para que
le hables tan groseramente a un miembro de tu propia familia!
Bernadette es ms santa que bruja. Pronto ser mi esposa,
agreg en un tono suave pero amenazador. Y esperaba que fuera
tratada por mi familia con la cortesa que se le debe. Vamos,
Bernadette.
l la escolt fuera del carruaje. El paciente conductor le pregunt
sinceramente por su salud, despus de haber sido informado del
motivo de la demora, y la ayud a subir al coche con Lupe y la
condesa. Eduardo las seguira en otro carro, una separacin que puso
a Bernadette inquieta. Lupe an estaba saturada con perfume.
La puerta se cerr y el carro comenz a moverse. Los guantes se
lanzaron de una vez. La condesa dio a Bernadette una mirada que
habra derribado a una mujer menor.
De todas las tonteras! exclam con enojo. Que t tengas
que ser la causa de tanta vergenza para Lupe!
Bernadette, sintindose mucho mejor por los efectos de la
medicina, sonri framente a la anciana.
Pueden pensar que soy completamente ignorante de su
jugarreta, pero no soy tan tonta. No has hecho nada durante
semanas, sino tratar de detener mi matrimonio con Eduardo. Han
conspirado y planeado y se han comportado como siervas del diablo
en la bsqueda de sus propias metas! Usted es una vieja viciosa y
manipuladora que quiere ordenar la vida de todo el mundo que la
rodea. Y t, aadi, dirigindose a Lupe como la condesa, pero todo
se atragant con su lengua, eres una serpiente de cascabel
hacindose pasar por una mujer! T sabas que el perfume le hara
dao a mis pulmones, y te lo pusiste deliberadamente. No eres mejor
que el escorpin negro a tu lado! Ninguno de los dos tiene derecho
alguno para tratar a Eduardo como un nio y empujarlo a casarse con
una candidata de su eleccin! l es un buen hombre y
honorable! Qu lstima que lo mismo no pueda decirse de su familia!
Descarada sinvergenza! Exclam la condesa en un tono
agudo Todo el condado sabe que usted estuvo en el desierto sola
toda la noche con mi nieto! Los criados murmuran sobre eso, ellos
133

chismorrean! Su reputacin est arruinada, y esa es la nica razn


por la que l se casa contigo!
Bernadette levant la barbilla con orgullo, a pesar de que el insulto
haba vuelto sus mejillas plidas.
No me da vergenza que la gente sepa nada de lo que pas en el
desierto aquella noche, minti convincente. Pero no es por eso
que Eduardo se casa conmigo, seora. El necesita un sustancial
prstamo para reparar el dao que su madre le hizo al rancho, para
mantenerlo solvente. Mi padre es la nica esperanza que tiene de
conseguirlo.
La condesa se qued desconcertada.
Mi nieto puede venir a m si necesita dinero, espet.
Podra Pero por qu lo hara, cuando seguramente usted
insistira en que se casara con la vbora junto a usted con el fin de
adquirirlo?
Lupe se qued sin aliento.
Cmo te atreves?!
No hables con ella, Lupe, dijo la condesa con dureza,
temblando de rabia impotente. Ella es una vergenza y una
desgracia para todos nosotros que somos Corts. Apart la vista de
los rasgos plidos de Bernadette. No vamos a hablar con ella de
nuevo. Si Eduardo quiere arruinar su vida al casarse con ella,
quines somos nosotros para detenerlo?
Qu lindo que lo vea. Bernadette apret el pequeo ramillete
de rosas firmemente en sus manos y mir por la ventana. Nunca se
haba sentido tan sola ni tan herida, incluso por los insultos de su
padre.

***

134

El carruaje lleg a la iglesia donde el padre de Bernadette la


esperaba en la acera. l la ayud a apearse como realmente fuera y
siempre hubiera sido la ms preciada de las hijas. Pero cuando la mir
a travs de su velo, su radiante sonrisa muri repentinamente. Mir
con enojo a las dos mujeres que estaban siendo ayudadas a salir del
carruaje por el padrino.
Qu es lo que pasa? pregunt a su hija mientras la conduca a
la gran catedral.
Nada que yo no hubiera previsto, dijo en voz baja. No te
creers que estn felices de que se case con una americana,
no? Ellas queran que se casara con Lupe. Ella se ech a rer
estrepitosamente. Por lo menos lo hemos salvado de ese destino
peor que la muerte!
El brazo de su padre se tens bajo su mano.
Caraduras!, murmur con furia.
Este no es el momento, dijo. Eduardo no puede evitar con
quin est relacionado.
No, es una lstima. Anmate, muchacha, agreg con suavidad
. No dejare que te hagan dao.
Oh, no te preocupes por m, dijo ella alegremente. Ellas son
los que van a necesitar proteccin, aadi, slo lo suficientemente
alto para que la condesa y Lupe pudieran orla. Las vio erizarse
visiblemente y esto le dio la satisfaccin ms grande que haba tenido
en los ltimos minutos.

***

La ceremonia fue elegante y hermosa. A pesar de lo desagradable


de su inicio, Bernadette se vio envuelta en la maravilla de estar
casada, en la tradicin de sus antepasados y de los de l. Se
arrodillaron ante el sacerdote y las palabras fueron elocuentes y
atemporales, cuando l las dijo.
135

Cuando Eduardo puso la alianza en su dedo, ella sinti las lgrimas


correr por sus mejillas. Y cuando le levant el velo y la mir a los ojos,
pens que nunca haba visto algo tan hermoso como la ternura en sus
ojos negros mientras l la miraba por primera vez como su esposa.
l contuvo el aliento ante el resplandor de su rostro. Se inclin y
sus labios rozaron los de ella con reverencia. l levant la cabeza y
sonri. Ella le devolvi la sonrisa. Estaba hecho. Eran marido y mujer.
En el viaje de regreso al hotel para la recepcin Bernadette fue con
Eduardo. Ella no dijo nada de la amarga conversacin que haba
tenido con su abuela y Lupe, pensando que cuanto menos se dijera,
antes se enmendara. Adems, quera alejar incluso el toque de un
pensamiento angustioso y dar rienda suelta a sus sentimientos de
amor por su nuevo marido.
Bernadette se cambi su vestido de boda por un bonito vestido de
fiesta verde y blanco con dibujos para la recepcin. Ella se puso una
cinta verde a juego en el pelo trenzado y lo acurruc alrededor de su
cabeza. Se vea diferente, pens mientras se miraba en el espejo. No
era hermosa, pero se vea radiante, como una novia.
Se meti un pauelo de seda bordado en su bolso y sali al pasillo,
en direccin a la escalera que la llevara a la sala donde se realizaba
la recepcin.
Pero a medida que pasaba por la sala de Eduardo, se detuvo. La
puerta estaba entreabierta y pens unirse a l para que pudieran
bajar juntos.
El sonido de las voces y una mujer sollozando detuvo su mano
cuando ella empez a empujar la puerta abierta.
No puedo creer semejante cosa de ella!
Eduardo en espaol.

estaba diciendo

Ella se ri de Lupe, insisti la condesa en el mismo idioma,


obviamente pensando que ninguno de los invitados entenda el
lenguaje de modo que no haba peligro de espas. Ella le dijo a Lupe
que tenas que casarte con ella debido a lo que hicieron juntos en el
desierto aquella noche. Dijo que Lupe era una tonta por esperar que
pudieras cuidar de ella, que te haba embrujado, y que echaras a
136

Lupe y a m a un lado si ella te lo pidiera. Ella dijo que que nunca te


volveramos a ver, que ella se asegurara de ello!
La vieja serpiente venenosa, pens Bernadette con enojo. Empez
a entrar, para hacer frente a la anciana con su mentira flagrante,
cuando Eduardo habl. Sus palabras congelaron su corazn.
Bernadette no tiene voz en lo que hago en mi casa con mi
familia, dijo. No te angustiar de esta manera. A mi propia abuela.
Bernadette oy sollozar, pero no pudo determinar si el llanto
provena de la vieja o de Lupe. Debera haber sabido que iban a tratar
de castigarla por la explosin en el carruaje.
Te habra prestado el dinero, Eduardo, dijo la condesa
miserablemente. Yo te habra dado el dinero. Por qu no me lo
pediste? Por qu, en cambio, te casaste con ella?
Porque t has hecho mucho ya, respondi lacnicamente. T
me criaste. T me enviaste a la universidad. Todo lo que soy se lo
debo a ti. No voy a pedirte ms. l suspir pesadamente. No
poda casarme con Bernadette sin ser honesto con ella. Le dije que no
estoy enamorado de ella, pero que creo que vamos a tener una
agradable vida juntos. Y lo haremos. Pero t y Lupe siempre sern
bienvenidas aqu, lo apruebe ella o no.
Su padre no te hubiera prestado el dinero sin necesidad de
casarse con ella? pregunt la condesa.
Puede que s. Pero bueno, haba otros factores. Y all estaba el
chisme. l se movi; Bernadette pudo or sus pasos, seguidos por
un largo suspiro.
Si tan slo no te hubieras quedado toda la noche y deshonrado,
mi nieto, dijo la condesa.
Hubo un sonido spero.
Yo no la deshonr!
Ella te acusa de hacer precisamente eso! Intervino Lupe
. Ella se jact de ello con nosotros, as como lo hara una
mujerzuela.
Nunca la hubiera credo capaz de semejante mentira! dijo
Eduardo.
137

Se lo dijo a todos, invent Lupe, casi ronroneando. He


indagado que los vaqueros no extendieron el rumor, que lo extendi
ella misma, para asegurarse de que tuvieras que casarte con ella.
Bernadette sinti que su corazn se contraa. Esa mentira era un
golpe maestro de Lupe. Eduardo no creera ahora que Bernadette no
haba iniciado el chisme. Y le dijo otra cosa, que l haba pensado en
pedir a su padre un prstamo sin la condicin del matrimonio.
Se qued all devastada. l haba dicho que haba lugares oscuros
en su alma, y ahora comprenda por primera vez cuales eran aquellos
lugares a los que su abuela y Lupe eran expertas en llegar. Estaba tan
entumecida que no oy sus pasos hacia la puerta hasta que fue
demasiado tarde para escapar.
l tir de la puerta abrindola y vio all de pie a Bernadette. No
saba que hablaba espaol, por lo que se quit las acusaciones de sus
semblante y se dispuso a parecer lo ms normal posible.
Bernadette, salud formalmente. Vamos abajo?
Por supuesto. Saba que su voz sonaba extraa. Se senta
extraa. Acababa de ser asesinada verbalmente y no poda hacer
nada al respecto. Si Eduardo crea las mentiras de su abuela y Lupe y
ni siquiera le peda una explicacin, qu poda decir que lo influyera?
Era una especie de consuelo que l no supiera su facilidad para el
idioma. l nunca sabra que ella haba odo la conversacin. Haba
estado soando que estaba enamorado de ella, que senta ms por
ella que slo deseo, y era feliz, realmente feliz de estar casado con
ella. Ahora estaba furioso porque crea que haba comenzado los
rumores sobre ellos, y le minti.
Fuera de la sartn para caer en el fuego, murmur.
Cmo dices? le pregunt amablemente.
Forz una sonrisa en los labios.
Oh, nada. Slo estaba pensando en voz alta.
Sus ojos negros se estrecharon.
Cmo estn tus pulmones?
Ellos estn bien.
138

Lupe est realmente arrepentida por el perfume. Ella me pidi


que te transmitiera sus disculpas.
Ella se detuvo y levant la mirada hacia l.
Lo nico que lamenta Lupe es que el perfume no era lo
suficientemente fuerte como para provocar un ataque que me
matara, dijo ella, sorprendiendo a l. Ella y tu abuela me
odian. Van a decir o hacer cualquier cosa que pueda romper nuestro
matrimonio. Si t no lo sabes a estas alturas, te vas a enteras antes o
despus. Pero ser demasiado tarde, agreg con tranquila
amargura. Si te dejo, Eduardo, no voy a volver. Nunca.
Este es un momento extrao para hablar de dejarme, seora
Ramrez, dijo framente, usando su nombre de casada como lo
usaran los americanos. En Espaa, una mujer mantena su propio
apellido, aunque se utilizara el de su marido de diversas maneras.
Es la ltima vez que tengo la intencin de hablar de ello,
respondi ella. Busc sus ojos, viendo no lo que quera ver, sino lo
que realmente estaba all, resentimiento, desilusin. Ella suspir.
Realmente estaba ciega, sabes. Yo estuve construyendo castillos en la
arena mojada todo el tiempo. Cmo poda haber credo que la
tregua durara? Estaban en esos lugares oscuros de tu alma, estaba el
hecho de que haban luchado entre s durante aos.
l estaba frunciendo el ceo hacia ella.
No tiene sentido lo que dices.
Ella sonri con tristeza.
Lo s.
Ella sigui su mirada mientras l miraba a su alrededor, dndose
cuenta de que los invitados estaban obviamente esperando a los
novios para la fiesta en la sala de recepcin.
Vamos a entrar? pregunt Bernadette con alegra forzada
. He atado mi cabello para que no impida el hacha.
Qu?
Ella no respondi. Caminaba delante de l, sonriendo a todo el
mundo, la viva imagen de la felicidad.
139

Fue mucho ms tarde cuando se despidi de su padre y se subi al


carruaje con Eduardo y las dos hostiles mujeres, que se dio cuenta de
cmo se deba actuar en la compaa de asesinos.
Se alis la falda de su bonito vestido y tir de su vaporoso manto
cerrndolo ms en ella.
Fue una ceremonia hermosa, dijo Lupe a Eduardo. Un poco
larga, creo. Pero mis arreglos eran adecuados, no te parece?
Hiciste un trabajo maravilloso, respondi Eduardo. Mir a su
esposa. No ests de acuerdo, Bernadette?
Oh, todo era hermoso, dijo alegremente. Y aprecio los
jarrones repletos de rosas. Afortunadamente, tena suficiente
medicamento para contrarrestar los efectos del polen.
Lupe se eriz.
Las flores son necesarios para cualquier boda, dijo.
Ciertamente lo son, y Bernadette cultiva rosas, dijo Eduardo.
Bernadette podra haber aadido que ella pasaba mucho tiempo
evitndolas cuando su jardn estaba en plena floracin. Eduardo saba
eso, tambin. No quera admitir que Lupe haba encontrado la manera
de hacer que fuera difcil para Bernadette en el altar.
Me decepcion con el vestido, continu Lupe frialdad. Yo
hubiera conseguido uno de Madrid, en vez de Paris. Pero supongo que
los diseadores
Mi vestido era de Madrid, cort Bernadette dulcemente,
aunque comprado en Nueva York.
La condesa tir de su propio chal.
Me haba preguntado, dijo ella vacilante. El encaje era muy
familiar.
Debera haberlo sido, dijo Bernadette sin encontrarse con los
ojos de la otra mujer. Entiendo que el encaje que eleg fue utilizado
durante generaciones por las novias Corts.
Hubo un consumo dbil de aire.
Lo elegiste por eso? le pregunt Eduardo, sorprendido.
140

Bernadette desvi la mirada hacia la oscuridad fuera del carro


balancendose.
Consider oportuno continuar una tradicin de larga data.
Hubo un silencio doloroso desde el otro lado del vagn. Ninguna de
las mujeres volvi a hablar hasta que el carro lleg al Rancho
Escondido.

***

LUPE dio las buenas noches con reticencia y obvia envidia. La


condesa hizo lo mismo, pero sus ojos no acababan de encontrarse
con los de Bernadette.
Eduardo abri el camino a la escalera y a la izquierda, donde se
encontraba la suite reservada para la pareja casada.
Bernadette ya haba decidido que no iba a compartir habitacin con
l, cuando l abri una puerta que daba a un dormitorio decorado con
motivos blancos y rosas con cortinas y colchas bordadas y
baldaquines. Era tan exquisitamente femenina que no poda haber
imaginado un hombre compartindola.
Observ su expresin y asinti.
Esta ser tu habitacin, dijo firmemente, para el resto de
nuestro matrimonio.
Ella levant las cejas.
No tienes inters en compartir una conmigo? lo pinch,
conociendo su razonamiento y disfrutando de su malestar.
Elev el mentn y lo vio apretar los dientes.
Dijiste que me queras, insisti. Ya no ms?
Su rostro estaba tan tieso como una roca. l la mir y entrecerr los
ojos oscuros.

141

Dime cmo supieron los vaqueros que pasamos la noche juntos


en el desierto.
Ya te lo dije. Inmediatamente despus de llegar al baile de mi
padre, pero estar encantada de recordrtelo. Los vaqueros lo
supieron porque uno de ellos nos escuch hablando con mi padre, por
supuesto.
Y si te digo que no me lo creo, que creo que difundiste la
historia para que me fuera imposible salir de este matrimonio?
Te ofrec salir de l, y tambin lo hizo mi padre.
l lo saba, pero lo que haba escuchado de su familia haba
flexionado su sentido comn. l la mir.
Niegas haber difundido el rumor?
No niego nada, respondi ella con frialdad. Tienes que decidir
por ti mismo si tengo por hbito mentir.
l saba que ella no lo haca. Pero, por otro lado, por qu Lupe le
mentira sobre este asunto cuando estaba fuera de su alcance como
futuro marido?
Y hasta que lo decidas, continu ella, no tengo ningn deseo
de dormir contigo, por lo que este acuerdo me viene bastante bien.
Su mirada se pos sobre la de ella cuidadosamente.
Espero que descanses bien, seora Ramrez. Se te llamar a
tiempo para el desayuno.
Qu bueno era esperar otra batalla verbal, pens con irritacin. Ella
lo mir fijamente mientras caminaba hacia la puerta.
Cunto tiempo va a quedarse tu familia?
Tanto como lo deseen.
Pens que le dijiste a Lupe que ella deba irse?
l se puso rgido.
Ella pidi no irse sin la compaa de mi abuela. No tuve el
corazn para rechazarla, especialmente despus de su sincera
disculpa.
Fue sincera? Que bonito!
142

T te burlas de ella.
Ahora, por qu debera querer burlarme de tu prima? pregunt
razonable. Tu familia es nica. Tu abuela tiene el porte de la realeza
y tu prima Lupe es tan hermosa como un ngel.
l frunci el ceo.
No te gustan.
No las conozco. Y nunca voy a tener la oportunidad porque
odian la sola vista de mi persona, aadi en silencio. Pero ella sonri a
su marido, ocultando de l su tristeza y decepcin con mucho
cuidado. Voy a visitar a mi padre de vez en cuando, por supuesto,
agreg. Y me gustara ir a visitar a mi hermano pronto, para
contarle a l y a mi cuada sobre la boda. Y para ver a su nuevo
beb.
Discutiremos esto ms adelante, dijo. Es muy poco apropiado
que viajes inmediatamente despus de nuestra boda.
Por qu no? pregunt ella inocentemente. Si tu familia
puede acampar aqu durante nuestra luna de miel, por qu no puedo
ir a visitar a mi hermano?
Bernadette! dijo secamente.
Ella levant la barbilla impertinentemente.
Crees que es apropiado tener la casa llena de gente
deambulando por aqu en un momento tan delicado?
Sus mejillas se volvieron rojizas de rabia.
No va a ser un momento delicado!
Ciertamente no con una audiencia, estuvo ella de acuerdo
. Pero no se supone que lo sepan, verdad? Para todos los
propsitos prcticos, somos una pareja de recin casados. Indic la
habitacin. Y vamos a estar viviendo y durmiendo separados, para
que todos los criados de la casa vean y murmuren acerca de ello.
Ella sonri ampliamente. Vaya, vaya, eso va a verse como si
bueno, ya sabes cmo se ver.
Se vera como si no fuera capaz de consumar el matrimonio, y l lo
saba.
143

Si sigues esto, dijo l lentamente, puedes invitarme a una


situacin que resultar muy desagradable para ti.
Quieres decir que podras violarme?, brome.
Pero l no sonri, como podra haber hecho slo unas semanas
antes. Pareca fro e inaccesible e insultado.
Un hombre no viola a una esposa. Su mirada era fra. Al
principio de todo esto, Bernadette, te dije que nuestra alianza nos
ofreca saciar mutuamente las pasiones. Por el momento sin embargo,
no eres atractiva para m en ese sentido.
Qu extrao, teniendo en cuenta lo que has dicho la noche que
estuvimos en el desierto y en la despensa.
Una dama no habla de semejantes ocasiones.
No soy una dama, respondi ella. Ella sonri un poco a s
misma con frialdad. Yo soy la hija de un obrero del ferrocarril que
construy su fortuna con sus propias manos.
He estado mucho tiempo sin una mujer, dijo finalmente. T
estabas dispuesta y perd la cabeza.
Ya veo.
Suspir irritado, poniendo sus manos detrs de l.
No voy a invadir tu privacidad y voy a esperar que no invadas la
ma. Debemos llegar a estar bastante bien. Como hemos comentado,
tendrs un grado de independencia y libertad aqu que no tenas en
casa, y yo voy a tener un prstamo ganado honradamente, no a
travs de subterfugios y engaos. Sus ojos se estrecharon. Nunca
pretend amarte, Bernadette. He sido honesto.
Y yo no lo he sido? sonde, tratando de hacerle confesar lo
que haba creado esta horrible situacin entre ellos.
l dej escapar un largo suspiro.
Que Dios me ayude, yo no lo s. Se dio la vuelta. Se senta
vaco, traicionado y confundido.
Me quedar aqu por dos semanas, le dijo. Si al final de ese
tiempo, tu abuela y Lupe todava estn aqu, voy a ver a mi hermano.
Se dio la vuelta.
144

Crees que me vas a dar rdenes a m?


Ella no cedi un centmetro.
Te digo lo que voy a hacer, respondi con gran dignidad
. Crees que tu familia no quiere nada excepto tu felicidad. Te
encontrars con una sorpresa muy desagradable.
Le debo mucho a mi abuela, dijo con dureza. Ella me acogi
cuando no tena a nadie. Ella me cri, me aliment, me visti!
Y te hizo saber cada minuto de tu vida que lo haba hecho,
dispar ella enseguida. No es la forma en que ella te convenci de
casarte con Consuelo?
Dio dos pasos largos y furiosos hacia ella y la agarr bruscamente
por ambos brazos.
Nunca me hables de Consuelo!
Por qu, eres igual que mi padre, verdad? pregunt ella.
Pens que la clase y la posicin no significaban nada para ti, pero lo
hacen. T eres el marginado, el garbanzo negro, el hijo mestizo de un
noble espaol y de una heredera americana sin moral. Quieres que
te acepten, que te aprueben, y ests dispuesto a hacer cualquier cosa
que la vieja te pida que hagas para probar que eres lo
suficientemente bueno para ser un Ramrez!
Haba suficiente verdad en la acusacin para ponerlo lvido.
Cllate, dijo con dureza.
l estaba cerca de perder el control y ella lo estaba empujando
derecho a eso. Ella lo saba y estaba emocionada por ello.
No haras cualquier cosa por tu abuela? persisti ella
salvajemente. No lo haras?
Bernadette
Ella quiere ordenarte con quin casarte, dnde vivir, qu hacer
con tu vida. Te haba dicho cundo hacer el amor con Consuelo,
tambin?
Hacer el amor? repiti l, soltando a Bernadette slo el
tiempo necesario para cerrar de golpe la puerta y trabarla.
No lo hars, dijo con voz ronca.
145

Debo hacerlo. Y lo har.

***

Horas ms tarde, Eduardo sali de la habitacin. Bernadette se


sent. Si tan solo pudiera acusarlo de violacin! Pero no lo haba
sido. Al principio, sus manos haban sido rudas, pero una vez que
descubri sus pechos y puso su boca sobre ellos, ella estuvo
perdida. Una caricia caliente llev a la otra, un beso profundo a un
siguiente, un contacto ntimo a otro con un toque an ms ntimo que
la hizo retorcerse de placer inesperado y rogar por ms.
Record que l se haba redo cuando ella clam por l en su
bsqueda ciega de satisfaccin, que el duro embate de l la haba
levantado derecho al cielo y todo la envi inconsciente por el impacto
de la sensacin tan dulce. Si hubo dolor, casi no lo recordaba por el
latido caliente a travs de la pasin. Incluso al recordar, su cuerpo
comenzaba a hincharse y a doler, era plenamente consciente ahora
de su propia capacidad para el placer, as como de la habilidad de
Eduardo para proporcionarlo. No haba imaginado que poda permitir
que un hombre la desnudara y disfrutara de su cuerpo con todas las
luces encendidas as, o que pudiera ser tan descarada como para tirar
de l hacia ella de nuevo, incluso mientras yacan temblando por las
consecuencias de su primera intimidad.
Se acost y se qued mirando al techo, pensando en la natural y
violenta pasin que haba comparta con su marido.

146

Captulo Diez
BERNADETTE
despert
sintindose
vagamente
avergonzada. Durante muchos aos, el fantasma de la intimidad y de
su consecuencia natural, el embarazo, la haba asustado casi hasta la
muerte. Luego, anoche, tan de repente, todos sus temores se haban
desvanecido en las garras de una pasin loca. No haba soado que
fuera capaz de sentir las sensaciones que las fuertes manos de
Eduardo y la clida boca le haban dado. Nada haba penetrado esa
niebla de olvido sensual, y menos que todo, el miedo.
Pero ahora, ella era realmente una esposa y haba muchas
posibilidades de que hubiera concebido. Se toc el vientre con
curiosidad e inquietud dbil. Si ella estaba embarazada, iba a
sobrevivir? Tendra razn el mdico de Nueva York en la evaluacin
de su estado, que poda tener un hijo sin morir en el intento? Haba
estado en lo cierto acerca de su asma. Su tratamiento poco ortodoxo
haba hecho milagros. El ejercicio y el aire fresco estaban haciendo
una diferencia en su fortaleza, y la medicacin que haba prescrito la
ayudaba a pasar los ataques. Ella se sonroj al recordar las
turbulencias de la noche anterior. Ella no haba tenido ningn
problema con sus pulmones, a excepcin de la falta de aire que sin
duda debi ser un efecto secundario de tan hambrienta pasin en los
brazos de un hombre.
Apenas poda pensar en ello sin perder el aliento. Habra sentido
Eduardo tanto placer como l le haba dado? Haba odo su spero
gemido justo al final, cuando ella estaba demasiado exhausta para
levantar un brazo alrededor de l. Record el convulsivo temblor de
su poderoso cuerpo. Seguramente ella tambin haba gemido y se
estremeci cuando el placer la haba consumido totalmente. Cerr los
ojos y pudo ver por encima de ella, ver la perfeccin de su cuerpo
delgado y sin ropa, ver la masculinidad de l que era a la vez
aterradora y emocionante. Ella no haba sabido nada de los hombres
y las mujeres en la cama. Ahora saba demasiado. Hubiera sido mejor
no haber experimentado tanta pasin, porque ahora estara
147

hambrienta todas las noches de su vida. Era improbable que Eduardo


se acercara a ella ahora, porque lo haba hecho enojar mucho. Pero
esa ira no haba durado mucho tiempo. Se haba transformado casi en
seguida en una ardiente y fogosa pasin que los haba dejado a los
dos exhaustos.
Se puso su ropa y se sent cautelosamente en su tocador a
cepillarse el largo, rubio y enredado pelo. Se vea diferente, aunque
no estaba segura exactamente cmo. Sus ojos tenan una nueva
sabidura mundana, y su boca tena una suavidad que no haba
estado all antes. Se pregunt si sera perceptible para los dems
ocupantes de la casa especialmente para su marido.
Una vez que su cabello estuvo en su habitual moo y se hubo
aplicado un rastro de polvo, se dirigi a regaadientes a afrontar al
resto de la familia.
Fue una decepcin encontrar que su marido ya se haba ido. Era
ms tarde de lo que normalmente desayunaban, sin embargo, as que
tal vez no era raro que no lo encontrara en la mesa. La condesa
estaba all, y tambin Lupe. Ellas continuaron hablando como si fuera
invisible.
Estaba indignada por su duplicidad. Sus ojos se estrecharon
mientras serva caf.
Confo en que las dos durmieron bien? pregunt ella con
frialdad.
Nadie le respondi.
Se sirvi salchichas y huevos que ella realmente no quera, slo
para parecer normal.
Dorm bastante bien, dijo. Cuando finalmente me dorm,
aadi dirigindoles una mirada malvada.
La condesa se sinti ultrajada. Dej el cubierto con un ruido sordo.
Las mujeres decentes no hablan de estas cosas, sobre todo en
la mesa!
Pero yo no soy una mujer decente, respondi tranquilamente
Bernadette. Por lo menos, eso es lo que usted le dijo a mi
148

marido. Le hizo creer que empec rumores para asegurarme que se


casara conmigo.
Lupe la mir con furia singular.
Fue l quien lo dijo, respondi ella.
Mientes, replic Bernadette breve. T lo has dicho. Y ms
todava.
Lupe arroj la servilleta y se levant saliendo enfurecida de la
habitacin.
La condesa se qued, menos hostil de lo que haba sido un minuto
antes. Estudi cuidadosamente a Bernadette, con la mano apoyada
sobre la delicada taza de porcelana, que contena el caf endulzado.
Hablas espaol, dijo. Era una declaracin. Saba que Bernadette
hablaba espaol, tena que hablarlo, o nunca podra haber entendido
lo que se dijo en la sala de Eduardo justo despus de la boda.
Tan bien como usted habla ingls, reconoci Bernadette.
La condesa estaba tan segura de s misma ahora. Estudi la otra
mujer con curiosidad.
Por qu no dijiste nada?
Por nada del mundo tratara de ganarme el respeto de mi marido
ahora admitiendo que entiendo su idioma. l ha aceptado como un
hecho que me sal del camino para antagonizar con usted y Lupe, que
he mentido y difund chismes. l le admiti a usted, agreg
dolorosamente, porque le dola recordar, que no siente amor por m.
Ella levant la cara con orgullo. Bueno, el matrimonio es un hecho
consumado y el divorcio es imposible. Todos debemos hacer lo mejor
de ello. Bebi un sorbo de caf y dej la taza hacia abajo. Yo no
soy lo que usted deseaba como nieta poltica, pero tengo ms
humanidad que la que tena su preciosa Consuelo, que trat a
Eduardo como un monstruo.
La aspiracin de la anciana fue audible.
No lo saba? Pregunt Bernadette con frialdad. Oh, ya veo,
usted slo manipula a otras personas, no se molesta en conocer las
consecuencias de su intromisin. Nunca vio a Eduardo despus de la
muerte de su esposa e hijo, pero yo s.
149

La condesa se llev una mano a la garganta.


l nunca le dira todo lo que pas con Consuelo, la prdida del
nio, dijo Bernadette amargamente. l la ama demasiado como
para cargarla con ello.
La condesa baj los ojos hacia la mesa y toc suavemente el asa de
la taza de porcelana.
No cree que sea un asesino.
No, respondi ella con frialdad.
Por qu?
Porque lo amo! dijo Bernadette con angustia apenas
disimulada. Mir de frente los ojos asombrados de la anciana. Lo
amo ms que a mi propia vida, dijo en un susurro spero. Lo
suficiente como para soportar cualquier chisme, cualquier censura,
para estar cerca de l. Me pidi que me casara con l, y aunque yo
saba que era slo porque necesitaba el dinero de mi padre, no pude
aceptar lo suficientemente rpido. Yo esperaba Cerr los ojos
mientras luchaba por controlarse. Esperaba desesperadamente que
algn da pudiera llegar a importarle, slo un poco. Pero ahora veo,
por m misma, qu triste, desesperada esperanza era. Sus ojos se
abrieron, brumosos por el dolor. Yo fui una tonta. Debera haberme
negado a casarme con l el da que la conoc a usted y a
Lupe. Debera haber sabido que no poda luchar contra las dos.
Eduardo le debe lealtad y amor. Nunca dudara de nada que usted le
diga. Dej la servilleta y se puso de pie. Y por supuesto, usted
nunca le mentira, porque lo ama y desea slo su felicidad, aadi
con dbil sarcasmo, complacida cuando la vieja realmente se sonroj
. Eso es lo que me dijo anoche. Que yo no tena honor porque la
haba acusado de mentir y aseguraba que Lupe menta. Empuj su
silla nuevamente abajo de la mesa con las manos temblando. Pero
no soy yo quien no tiene honor, seora Condesa. Es usted. Maldigo el
da en que la conoc.
Se dio la vuelta y se dirigi hacia la puerta.
Usted es una mujer descarada! dijo la condesa en tono
vacilante. Mi nieto estara mejor sin usted, como su padre habra
estado bien librado de su madre!
150

Bernadette haba tenido ms que suficiente de esa actitud de


ms-santa-que-tu. Se acerc a la mesa, levant la jarra de crema y
verti su contenido directamente sobre el pelo inmaculado de la
anciana.
Crema para la gatita, dijo Bernadette con altivez, y dej a la
viejo mujer balbuceando sentada en el comedor.

***

No saba donde estaba Eduardo, y no le importaba. Estaba lo


suficientemente furiosa para empacar sus maletas e irse. Que es
exactamente lo que hizo. Ella misma llev la maleta para el porche
delantero, sorprendiendo a los criados y enfureciendo a Lupe, que
sali al hall y vio lo que estaba por hacer.
Qu ests haciendo? exclam Lupe.
Partiendo, dijo Bernadette a travs de sus dientes. T y la
condesa son bienvenidas para mi marido, que, obviamente, tiene ms
sentimientos por ustedes que los que l consigue fingir por m.
Pero es el da despus de la boda! Llor Lupe. Lo vas a
dejar en ridculo!
Lo crees? Pregunt Bernadette con fingida alegra
. Imagnate cmo van a murmurar los criados cuando cambien las
sbanas de mi habitacin! aadi por si acaso, sonriendo cuando
Lupe casi se desmay ante la cruda observacin. Van a pensar que
no estaba a la altura de mis expectativas, aadi con malicia.
Lupe pareca que iba a desmayarse. Bernadette camin a su
alrededor y de vuelta a su habitacin para coger el chal y el
bolso. Ech una ltima mirada a la cama deshecha y se ri framente
para s misma. Demasiado para su degustacin de la vida
matrimonial. Ella nunca se dejara atrapar de nuevo en las garras de
un hombre.
151

Volvi al porche delantero, donde el criado al que haba encargado


enganchar la calesa estaba esperando con una dolorosa
expresin. Obviamente Lupe haba intentado prohibirle abandonar el
rancho.
No te preocupes, le dijo Bernadette en perfecto espaol
. Nadie te culpar por ello. Es mi orden, que no puedes
desobedecer. Est bien?
S, seora, replic l con gratitud.
Bernadette le permiti ayudarla a subirse al coche despus de que
l hubo cargado su valija.
Voy a enviar por el resto de mis cosas, dijo a Lupe. Puedes
decirle a Eduardo cualquier mentira que te guste, estoy segura de
que se va a tragar cualquier cosa. Adis.
Ella asinti con la cabeza y l tir el ltigo encima de la cabeza del
caballo, poniendo el coche en marcha.

***

Todo el camino a casa, Bernadette se apen por lo que podra


haber sido. Ya no le importaba lo que pensara o hiciera Eduardo. Lo
iba a sacar de su mente e ira a visitar a su hermano, como haba
amenazado. Eduardo poda hacer lo que quisiera.
Su padre la recibi en la puerta delantera, taciturno y triste al ver
su expresin.
Estoy seguro que nunca deb haberte dejado ir all en primer
lugar, muchacha, dijo entre dientes mientras la ayudaba a bajar y
esper a que el criado trajera su bolsa antes de darle al chico una
propina y enviarlo de regreso.
Tendra que haberse casado con Lupe, dijo ella.Y eso es todo
lo que quiero decir al respecto. No quiero agobiarte por estar aqu
ms tiempo del necesario, aadi con orgullo helado. Voy a irme
152

con Albert tan pronto como pueda conseguir un billete para el


prximo tren.
Oh, muchacha, no, t no eres una carga, dijo su padre con
tristeza. Eres bienvenida aqu todo el tiempo que desees
permanecer. Estoy apenado por todo el lamentable lo que he
causado con mis ambiciones fuera de lugar. Muchacha, por nada en el
mundo hubiera querido ese montn de fro sobre ti. Casi no he
dormido pensando en el tratamiento que has recibido de esa vieja y
de esa Lupe.
La preocupacin de su padre le calent el corazn. Fue tan bonito
tener un poco de preocupacin sobre su bienestar, para variar,
especialmente de ese hombre, que nunca se preocup mucho por sus
sentimientos.
Gracias, Padre. Debo decir, que yo tampoco he dormido apenas,
agreg Bernadette sin decir por qu. Quiero descansar. Entonces
realmente querr ir a ver a Albert. Creo que me hara bien
desaparecer por un tiempo.
En unos pocos das, l estuvo de acuerdo.Una vez que hayas
superado esta dura experiencia.
Unos pocos das. Unas pocas semanas? Qu importaba! Nada
iba a cambiar la ruta triste de su vida ahora. Casada y descartada en
menos de un da, diran, y tendran razn. Nadie culpara a la condesa
o a Lupe, culparan a Bernadette. Fue su falta de educacin, diran, lo
que llev a un final desastroso el matrimonio. Eduardo todava tendra
su prstamo, porque eso ya haba sido liquidado y pagado. Su padre
era un hombre demasiado honorable para reclamar el dinero de
vuelta ahora. Y si Eduardo estaba dispuesto a mentir, tal vez l podra
anular el matrimonio. Entonces podra casarse con la preciosa Lupe y
esperar heredar la fortuna de su abuela. Qu maravilloso para l!
Pero las esperanzas de Bernadette estaban tan muertas como sus
sueos. Era lo nico que poda hacer para no llorar a mares. Eduardo
haba sido tan diferente antes de la llegada de sus
parientes. Bernadette lament la muerte de la hermosa relacin que
haba estado creciendo entre ellos.
Se pregunt si l an estara enojado cuando volviera a casa y
encontrara que se haba ido. Lo dudaba seriamente. La condesa
153

estara furiosa por el comportamiento de Bernadette hacia ella y


querra venganza. Lo mismo sucedera con Lupe. Eduardo iba a creer
cualquier cosa que le dijeran. Y probablemente no le importara que
ella se hubiera ido. An no haba hablado con ella desde que haba
dejado su cama. Eso dola ms que nada.
Fue a su antigua habitacin y se sent en el cmodo sof junto a la
ventana. En cuestin de minutos, a pesar de su miseria y de toser un
poco por el polvo del camino, ella estaba profundamente dormida.

***
Estaba bien despus del anochecer cuando Eduardo desmont en
el establo y se dirigi rpidamente hacia la casa. Su conciencia lo
azotaba sobre la forma en que haba tratado a Bernadette. No es que
le hubiera hecho dao, porque saba que no era as. Pero l la haba
utilizado como a una mujer de la calle, y todo porque ella lo haba
hecho enojar con sus acusaciones. En el mejor de los casos, haba
sido un comportamiento deshonroso. Tena vergenza de enfrentarse
a ella.
Su abuela y Lupe se encontraban en la sala cuando lleg, ambas
envueltas en su costura sin fin. Record que Bernadette era experta
en el bordado, pero al parecer no haba sido invitada a unirse a las
mujeres esta noche.
Dnde est Bernadette? pregunt secamente.
Descansando, dijo la abuela, lanzando una elocuente mirada a
Lupe. Ella est descansando. Dice que desea no ser molestada, as
que no la hemos molestado.
Se relaj un poco. Eso era una buena noticia. Al menos no haba
empacado sus maletas y se haba ido, que era lo que l realmente
haba esperado. Tal vez su orgullo no fue tan lacerado como l
imaginaba que haba sido.
Han comido?
154

No. La condesa se puso graciosamente de pie y puso una mano


suave en el brazo de Eduardo. Hemos esperado por ti, hijo
mo. Debes estar muy cansado.
Lo estoy. Y con mucha hambre. Qu pasa con Bernadette?
Ella tuvo una bandeja antes.
Se fueron a cenar. Su abuela recordaba; Lupe coquete con l y lo
hizo rer, y l permiti que lo desviaran.
Se detuvo en la sala de Bernadette en su camino a la cama, pero
no haba luz asomando por debajo de la puerta y no oy ningn
sonido, por lo que asumi que ella estaba dormida. Era mejor as,
pens, no hablar nada con ella ahora. Maana, cuando ambos
estuvieran ms tranquilos, podran hablar de lo que haba sucedido, y
sobre qu clase de futuro podran construir sobre el daado comienzo
de su matrimonio.
Haba puesto el dinero que su padre le haba prestado en buen uso
hasta el momento. Se estaba comprando equipo, la casa estaba
siendo pintada, la madera mala estaba siendo reemplazada y la
ganadera siendo aadida. Sus perspectivas eran mejores de lo que
alguna vez haban sido, y le deba todo a su nuevo padre
poltico. Pagara el prstamo, se prometi a s mismo. Y tal vez podra
ayudar a Bernadette a salvar algo de su orgullo perdido. La
encontraba increblemente atractiva. La quera, ms que nunca,
desde su dulce, caliente noche de pasin. Podra pasar por alto lo
que haba hecho y dicho. Podran empezar de nuevo. Podran tener
una buena vida juntos. Ella podra llevar sus libros y ayudarlo a
reconstruir Rancho Escondido, y el futuro sera agradable.
Le dijo lo mismo a su abuela en el desayuno. Pareca inquieta y
Lupe se vea como si se hubiera tragado un meln entero. Las dos
actuaban culpables.
Sus sospechas aumentaron por momentos cuando el desayuno
termin y todava no haba seales de su nueva esposa. Termin su
caf y fij suspicaces ojos sobre ellas.
Dnde est Bernadette? demand.
Lupe realmente salt. La condesa levant la cabeza en un ngulo
real.
155

Ella se ha ido con su padre, dijo framente. Donde debe


estar. Nunca fue de la clase social para pertenecer a esta gran casa, y
no est en condiciones de ser una esposa para ti. Es mejor que el
matrimonio sea anulado inmediatamente. Entonces, tal vez, podras
casarte con Lupe. Sonri a su sobrina. Ella tiene una formacin
excelente y es muy saludable. Con la riqueza de su familia y la ma,
podran fundar juntos un imperio en Espaa. Por cierto, que t
heredaras cuando muera, si te casaste con ella.
Y qu hay de Luis? pregunt, con voz apenas audible
mientras la controlaba.
Luis? Ella agit su frgil mano. Luis tiene los viedos y los
bienes de su esposa.
Eduardo puso su servilleta con la atencin deliberada.
No le ofreciste a l casarse con Lupe antes de anunciar su
compromiso con Carisa Morales?
La condesa frunci el ceo.
S. Pero, por supuesto, l no era lo suficientemente bueno para
Lupe, aadi rpidamente. No es as, querida?
Lupe empez a responder, pero los ojos negros de Eduardo
incineraron su rostro y la silenciaron.
Cundo se fue Bernadette a casa, Abuela? pregunt en voz
baja.
La anciana jug con la servilleta.
Ayer por la tarde, creo.
Ayer por la tarde! l explot. T me dijiste que estaba
arriba!
La condesa mir vagamente apenada.
Estabas
cansado,
querido. Pens que sera
mejor no
molestarte. Le dije a Lupe, y ella estuvo de acuerdo en que era mejor
no decir nada hasta que estuvieras ms descansado.
Se puso de pie, su era porte autoritario y amenazador.
Bernadette fue a su casa sola en la oscuridad. Es eso lo que
ests diciendo?
156

Todava haba luz, dijo Lupe rpidamente.


Ay, Dios. Respir con dureza. Eso hace mucho tiempo, y yo no
saba nada de ella.
Es una chica viciosa! Dijo la condesa con igual dureza
. Verti una jarra de crema sobre mi cabeza!
Eduardo la mir boquiabierto.
Qu?
Ella lo hizo! Dijo Lupe. Tu pobre abuela, podra haber cogido
un resfriado! Tuve que ir a buscar a un criado para limpiar el
desorden! Cmo puedes desear permanecer como marido de una
mujer tan salvaje?
Ambas cejas se levantaron. Estaba
reconociera a ninguna de ellas.

mirndolas

como

si

no

Por qu verti la crema en ti, Abuela? pregunt.


La anciana frunci el ceo.
Estbamos discutiendo. Ella simplemente perdi los estribos.
Ella nunca atacara sin provocacin. Entonces, qu le dijiste?
La anciana frunci el ceo.
Ella dijo que se iba a casa y que t no merecias nada mejor que
la compaa de Lupe y la ma. Dijo que ramos criaturas sin honor.
l estaba empezando a preguntarme sobre eso, l mismo. Sus ojos
negros se estrecharon.
Y t dijiste? continu.
Ella contuvo el aliento.
Le dije que estaras mejor sin ella!
Por qu?
Ella se puso roja. Sus ojos lo evitaban.
Ella dijo
S?
Ella trag saliva y baj los ojos.
157

Ella le dijo a Lupe que te dejara deliberadamente, de modo que


los criados murmuraran sobre ello. As ellos diran que no estuviste a
la altura de sus expectativas!
l ech hacia atrs la cabeza y ri. Fue el primer pedacito de
diversin que haba sentido en mucho tiempo. Poda imaginar a
Bernadette lanzando crema encima de su abuela, acusando
abiertamente a Eduardo de decepcionarla en la cama y dejndolo
para que se enfrente a los renovados chismes de sus
proezas. Debera estar furioso, pero no lo estaba. Bernadette haba
claramente doblado las tablas de su abuela, y estaba lleno de
admiracin por ella. Estaba empezando a tener una idea muy clara de
lo que estaba pasando en su casa. Haba estado ciego en todos los
sentidos, al parecer.
No es divertido! dijo su abuela furiosa.
S, lo es, respondi. l le sonri. T eres mi familia, y te quiero
mucho. Pero has sido muy injusta con Bernadette, que nunca te hizo
ningn dao. Su vida ha sido muy difcil. Su padre la culpa por la
muerte de su madre en el parto. La ha tratado como una carga todos
estos aos. En cierto sentido, ella se cas conmigo para escapar de
l. Y t la has enviado de vuelta al fuego.
La condesa apart los ojos.
Ella es incivilizada.
Ella es enrgica e independiente, corrigi. Ella es el tipo de
mujer que est al lado de un hombre y lucha contra el mundo con l y
para l. Lamentablemente, no voy a ser yo, aadi, sorprendido al
descubrir que lo inquietaba saber eso. Deberas haberle dado una
oportunidad. Y lo mismo yo, aadi en voz baja.
Su abuela movi la mano.
Ya est hecho, dijo. Ella se ha ido y creo que no va a volver.
Ya veremos. Se inclin para besar la cara solemne de su abuela
suavemente. Te preocupas por m, a tu manera, pero no tienes ni
idea de qu clase de hombre soy, o qu clase de mujer
necesito. Hiciste una eleccin desastrosa con Consuelo, y nunca te lo
dije por miedo a herir tus sentimientos. Yo debera haber sido menos
cuidadoso y ms honesto. Consuelo odiaba este lugar y me odiaba a
158

m. Su odio la convirti en una mujer fra y amargada. Ella se volvi


loca, dio la espalda a su propio beb y lo dej morir de hambre, dijo
con dureza.
El rostro de la condesa palideci.
No!
S, afirm. Llegu a casa y lo encontr en su cuna. Ella haba
despedido a los criados. Estaba sentada en la sala haciendo su
bordado como si nada en el mundo estuviera mal. Cuando le habl de
la nia, simplemente me mir con una total falta de comprensin o
culpa. Dos das ms tarde, justo despus del funeral, tom una de mis
armas y se fue a las montaas detrs de la casa. La encontramos
horas ms tarde, con una bala en la cabeza. Su mirada se pos en
el suelo. Hubo muchos comentarios despus. Al menos unas pocas
personas pensaron que yo la culpaba por la muerte del nio y la mat
en venganza. Su cabeza se levant con orgullo. No era la
verdad. De hecho, Consuelo se volvi loca despus del nacimiento del
nio y ya no era competente para ser esposa o madre. Tena criados
con ella todo el tiempo. Pero cuando sal esa vez, en un viaje de
negocios, los despidi y no haba nadie para razonar con ella sobre el
nio. Ella me odiaba, dijo, por la atencin que le prestaba al nio. Se
asegur de que nunca pudiera prestarle atencin de nuevo.
La condesa puso su rostro entre las manos viejas y arrugadas y
llor.
Eduardo le toc el hombro ligeramente, su mente todava atrapada
en el dolor del pasado.
Beba en exceso despus, ms por el dolor del nio que por
ella. Habra muerto en una borrachera, creo, salvo que Bernadette
desafi la pistola que tena en la mano, vino y se la llev lejos de
m. Ella me devolvi a la vida otra vez, me hizo ver que yo no poda
morir con el nio y Consuelo. Ella me salv, en su siempre tan
cuidadosa, y muy sutil manera. Nunca supe por qu.
La condesa lo saba, y eso la hizo sentir ms culpable todava. Ella
ignoraba todos estos detalles. Mir a su nieto a travs de las capas de
culpa y arrepentimiento, y saba que nada de lo que hiciera podra
compensar lo que le haba costado.
159

Lupe, que haba permanecido en silencio todo ese tiempo, se


adelant para tomar las manos de la anciana y ayudarla a levantarse
de la silla.
Deberas descansar, Ta, dijo suavemente. Mir a la dura cara
de Eduardo. En sus ojos tambin haba remordimientos, junto con una
indefensa atraccin que los largos aos no haban borrado. Ella se
encogi de hombros Tal vez las dos somos culpables de la ida de
Bernadette, dijo. Envar un poco la espalda. Si le pides que
vuelva, ella no tendr ms motivos de queja, agreg. De mi parte,
o de la ta. Te doy mi palabra.
Eduardo suspir.
Me temo que har falta algo ms que eso para atraerla de nuevo
aqu, respondi, pensando no en su comportamiento, sino en el de
s mismo. Bernadette no olvidara fcilmente cmo la haba
humillado. Y, tambin, era posible que estuviera aterrorizada por las
probables consecuencias de esa accin. Hizo una mueca al recordar la
muerte de su madre y su hermana en el parto. Ella se asustara y su
padre no hara nada para consolarla. Ella estara sola, como siempre
haba sido, excepto cuando haba estado con l. Dara cualquier cosa
en ese momento para volver a los das en que ella confiaba en l,
cuando ella se preocupaba por l. Cmo deba odiarlo ahora!
Observ a la condesa subir la escalera con Lupe, y pens en lo vieja
que se vea, en lo sola. Ella no tena vida propia que dejar. Su nico
placer era la manipulacin de las vidas de las personas alrededor de
ella. Esa arrogancia haba dado lugar a la mayor tragedia de su vida,
y ella nunca lo haba sabido. Ahora que lo haca, tal vez se
desvaneciera su arrogancia y se convertira en la mujer amable y
gentil de su infancia

***
A pesar de lo temprano de la hora, Eduardo ensill un caballo y
cabalg hasta el rancho Barron. No esperaba que Bernadette lo
quisiera ver, pero tena que intentarlo por el bien de su honor. Le
160

haba causado suficientes problemas a esta nia-mujer en su crema y


nata. Ahora tena que intentarlo y hacer reparaciones.
Cabalg hasta la casa, desmont y at las riendas al poste. Mara lo
recibi en la puerta con un gesto de preocupacin.
Qu pasa? pregunt a la vez, porque saba por su expresin
que algo estaba terriblemente mal aqu.
Es la seorita la seora, corrigi ella de una vez, luego hizo
una mueca. Tal vez fue el viaje a casa con el viento y el polvo de
ayer, quin sabe? Ella despert a la casa entera anoche, con un
feroz ataque en los pulmones. Ella est muy mal. La medicina no ha
funcionado. El seor Barron ha enviado por el doctor. Sacudi la
cabeza y mir a travs de las lgrimas. Creemos que ella puede
morir, seor!

161

Captulo Once
EDUARDO entr en la habitacin de Bernadette con terror en su
corazn. No poda recordar haberse sentido tan asustado y
miserable, excepto cuando haba encontrado a su hijo muerto.
Colston Barron estaba sentado al lado de la cama donde una blanca
Bernadette yaca todava luchando por respirar. Ella estaba recostada,
plida y sudorosa. Su respiracin era audible, ronca horrible.
Eduardo se acerc a la cama y la mir por encima de la cabeza de
su padre.
La medicina, dijo con urgencia. Han usado la medicina?
Colston lo mir sin comprender.
Seguro, caf, dijo dbilmente, y algunos de los ts de hierbas
que le dio el Dr. Blakely
No! lo interrumpi rpidamente. La medicina que trajo a
casa desde Nueva York!
Colston todava no acababa de entender lo que estaba hablando el
joven.
Oh, eso. No lo pudimos encontrar. No est en la bolsa que trajo a
casa.
Madre de Dios, dijo Eduardo, conmovido. Estar de vuelta
tan pronto como pueda!
Corri hacia la parte delantera de la casa, desat las riendas de su
montura, salt a la silla y casi mat al caballo volviendo a todo galope
a Rancho Escondido. Salt de la silla en la puerta, gritando por un
mozo de cuadra que le trajera un caballo fresco.
Subiendo de dos en dos los escalones, se negaba a recordar lo que
haba visto, no quera que el terror lo demorara an ms de su
cometido. Se dirigi a la sala que haba ocupado Bernadette y
comenz a hurgar en el bal hasta que encontr el preciado frasco de
la medicina.
162

Eduardo!, exclam Lupe cuando pas junto a ella en el pasillo


. Pasa algo?
Bernadette se est muriendo, dijo entre dientes, y sigui
adelante.
Lupe, sorprendida, apenas oy la exclamacin de la diminuta
anciana de pie justo dentro de su propia puerta.
Muriendo, fue lo que dijo? exclam la condesa.
Su medicina, murmur Lupe. Debe de haber vuelto a casa por
ella. Ella la olvid. Se volvi hacia la condesa. No debe haber
estado pensando con claridad, dijo ella, inquieta.
La condesa se persign.
Que Dios me perdone, susurr ella y se alej.
Eduardo cabalg de vuelta por donde haba venido, apretando la
medicina en una mano todo el viaje. Querido Dios, por favor, rezaba,
djame llegar a tiempo!
El viaje pareca no terminar nunca. l era consciente de cada nube
en el cielo, del sonido de los perros ladrando en algn lugar
cercano. Sinti la amenaza de lluvia en el aire, pero ninguna de esas
cosas realmente hizo ninguna impresin en su mente torturada. Todo
lo que poda ver, pensar, respirar era Bernadette. Tena que estar a
tiempo.
Tom la ltima curva a la casa pidiendo disculpas al pobre caballo,
tan agotado que apenas poda respirar. Lo dej en el porche y corri
hacia el interior, por el pasillo, a la habitacin de Bernadette. El
sonido spero de su respiracin llenaba el espacio. Su rostro estaba
plido y fro, transpirando, pero estaba igual. Poda ver su respiracin
en la base de su garganta, poda ver sus costillas expandirse,
mientras trataba de conseguir que entrara oxgeno en sus pulmones,
pasando por el aire viciado que no poda obligar a salir de ellos.
Colston se puso de pie cuando vio lo que Eduardo tena en la
mano.
Esa medicina, dijo con aire ausente, y sus ojos estaban
enrojecidos. Se limpi un ojo con la manga. Yo ni siquiera pens en
ella.
163

Ella la olvid. Adelantndose, Eduardo midi la dosis y levant


suavemente la cabeza de Bernadette para drsela. Aqu, susurr
. Aqu, Bernadette, debes tomarla. Esta es tu medicina. Aliviar el
espasmo para que puedas respirar. Vamos, abre tu boca, querida.
Ella recordaba muy poco desde su llegada a casa. Eduardo estaba
aqu, ella apenas poda distinguirlo a travs de sus ojos
torturados. Estaba tratando de darle algo. Qu era? Obedeci su
profunda voz mecnicamente y tom el medicamento.
Eduardo tom el lugar de Colston junto a la cama y luego esper,
sosteniendo estrechamente la pequea mano de Bernadette en la
suya. Estaba sosteniendo su mano derecha, pero not la izquierda,
reposando sobre su pecho. No haba ningn anillo en ella. Hizo una
mueca, porque saba para sus expensas por qu haba desaparecido
el anillo. Ella se lo haba quitado. Lo haba sacado a l de su vida. Se
lo mereca, pero dola.
Esa medicina, dijo Colston, ha funcionado antes. Crees que
funcionar esta vez? Ella est tan mal, Eduardo, tan mal!
Va a funcionar, dijo obstinadamente. Tiene que funcionar!
l no se permita creer lo contrario. Bernadette no poda morir. No
poda perderla. La vida sera nada sin ella.
Sus dedos se cerraron alrededor de los de ella. Estaba
imaginndolo, o estaba su respiracin era un poco menos dificultosa
ahora? Se puso de pie y se acerc a ella, para poder ver su rostro ms
claramente. S, ella estaba relajndose. Sus ojos se abran mientras
aspiraba. Todo su pecho se elev violentamente con la lucha de
atrapar cada respiracin. El hueco en la base de la garganta absorba
cada impulso de aire. Poda ver la palidez de su rostro, el sudor fro
que lo cubra. Bernardette estaba agonizando, y l quera soportar el
dolor por ella.
Abri la boca, pero no pudo lograr las palabras. Ella se incorpor un
poco ms, inclinndose hacia adelante. La medicina estaba haciendo
girar su cabeza. Sin embargo, su pecho se estaba relajando. Sus
pulmones se estaban relajando.
Lentamente inhal y el aire sali otra vez! Ella se ri
suavemente ante la repentina facilidad para respirar. Lo hizo de
nuevo. Entonces de nuevo.
164

Ella est respirando ms fcil, lo ves, muchacho? Exclam


Colston. Alabado sea Dios!
Alabado sea l, en efecto, dijo
. Bernadette, est alivindose ahora?

Eduardo

pesadamente

S, logr decir con voz ronca. Est mejor.


Acerc la frente de ella hasta su pecho y la mantuvo all, inclinado
sobre ella con los ojos escociendo repentinamente hmedos.
Pequea tonta! Explot contra su suave pelo, acunndole la cabeza
an ms cerca mientras la angustia que haba mantenido a raya
durante la ltima hora horrible se apoderaba de l y lo haca temblar
por dentro. Pequea tonta, podras haber muerto, saliendo sin tu
medicina!
A ti qu te importa? replic ella. T ni siquiera te
molestaste en venir despus de m!
Sus manos se aflojaron un poco. l levant la cabeza de su pelo y
se ech un poco hacia atrs.
Bernadette, yo no saba que t no estabas en tu habitacin hasta
esta maana, dijo miserablemente. Pero supo que no le crea. Ella lo
miraba con fros ojos verdes. Hizo una mueca. Sus sentimientos no
eran solo porque l no viniera despus, sino por lo que le haba hecho
en su noche de bodas.
Ella se recost contra las almohadas altas y aspir el aire
fresco. Cerr los ojos por el esfuerzo y volvi a abrirlos. Era ms fcil
respirar, pero todava le costaba.
Gracias por traer la medicina, dijo Colston con sentida emocin
mientras palmeaba al joven en la espalda. Yo tena mucho miedo
por ella. Ella deca que le diramos la medicina, y pens que quera
decir el t de hierbas, maldigo mi cerebro lento!
Bernadette se haba sorprendido por la atencin de su padre haca
ella, una nueva e inusual ocupacin para l. Se haba sorprendido an
ms por la llegada de Eduardo y su carrera para obtener su medicina
de su bal. Ella no recordaba que estaba en el bal y no su
maleta. Fue casi un error fatal.
Quieres un poco de caf recin hecho, nia? le pregunt su
padre con suavidad.
165

Ella asinti con la cabeza lentamente.


Voy a ir a buscar a Mara. En seguida vuelvo!
Sali y Eduardo se sent en la silla que haba ocupado, cerca al
lado de Bernadette.
Porque ests aqu? pregunt,
avergonzada. No has hecho lo suficiente?

apartando

la

cara

l sinti arder su rostro con el comentario. Se mir las manos


mientras buscaba algo que decir para aliviar el dolor que le haba
infligido.
Perd el control la noche de nuestra boda, dijo en voz baja
. Completamente. No tengo ninguna excusa que ofrecer excepto
que yo estaba enojado y no tuve control sobre mi temperamento y
mis pasiones. Me doy cuenta de que lo que pas fue difcil para
ti. Te pido disculpas humildemente por cmo te trat. Te pido
disculpas por creer que me hayas mentido.
Ella se sonroj ante el recuerdo. No poda soportar encontrarse con
su mirada buscando sus ojos por lo que haba pasado entre ellos. l
conoca su cuerpo como nadie ms lo conoca, cmo se vea, se
senta y reaccionaba a sus expertas caricias. Ella le haba suplicado
Su dbil gemido de vergenza le atraves el cuerpo como una
flecha caliente.
Perdname, dijo pesadamente. T eras virgen. No tena
derecho a tratarte as, tan crudamente. No tengo ninguna excusa
real, aadi en voz baja, levantando los ojos oscuros de vuelta a su
cara, excepto que yo te quera tan desesperadamente que me fue
imposible dar marcha atrs.
Ella se ruboriz an ms. Sus manos se apoderaron de la colcha y
apart la cara.
Ah, puedo ver la vergenza, coment con suavidad. No
recuerdas tanto lo que hice como la forma en que te comportaste
conmigo, es ese el verdadero problema?
Por favor, ella se ahog. No puedo hablar de ello!
Debemos, contest. l le tom la mano y la apret suavemente
entre las suyas. Bernadette, t eres mi esposa, agreg en voz
166

baja. Lo que hice contigo sucede entre hombres y mujeres. Es parte


del matrimonio.
Ella se mordi el labio inferior para detener su temblor, pero los
ojos se le llenaron de lgrimas.
Me comport como una mujer de un burdel.
Sus manos se apretaron en la de ella.
Te comportaste como una mujer que quera muchsimo
pertenecer al hombre con el que se haba casado, dijo con una voz
que lleg slo a sus odos, que no hubiera llegado a la puerta. Qu
exquisito fue amarnos, Bernadette. Qu apasionado. l se llev la
mano de ella a la boca, la volvi y bes la palma hmeda con avidez
. No poda mirarte de frente despus por la vergenza y el
desprecio de m mismo que senta. Entiendo que te forc. T lo
sabas, no es as?
Ella asinti con la cabeza bruscamente.
Pero no me forzaste.
No. T fuiste generosa. Ms generosa de lo que mereca. l dej
escapar un largo suspiro. Todo ha ido mal con nosotros. Yo tena
grandes esperanzas para nuestro matrimonio, y no he hecho otra
cosa que matarlas. Quiero que regreses conmigo.
Ella sacudi la cabeza.
Sus dedos acariciaron los suyos.
Mi abuela ha prometido que no va a causar ms problemas entre
nosotros, convenci. As tambin Lupe.
Ms bien debera saltar a un pozo de vboras.
l sonri con tristeza.
Una buena descripcin, me temo, pero ellas son mi familia,
aunque muy desagradables. Se acerc, buscando sus ojos verdes
. Vuelve a casa, susurr. Te amar de nuevo, pero ms
lentamente, ms tiernamente, de manera que crear en ti una
adiccin que nunca puedas satisfacer.
Su cuerpo se estremeci. Ella
sonrojndose escarlata.

lo

fulmin

con

la

mirada,

167

No me hables de esa manera!


Sonri maliciosamente y le bes los nudillos clidamente.
Quiero hacer mucho ms que hablar, susurr, dejando sus ojos
caer en sus pechos acaricindolos. Dios mo, lo que me cost
dejarte despus de que hiciramos el amor! Te mir y me dola hasta
los pies.
Ni siquiera me hablaste!
l se encogi de hombros de una manera muy espaola y sonri.
Te dej por vergenza.
Ella mir las delgadas, bellas manos y record la ternura de ellas,
su maestra sobre su cuerpo. Ella tom una respiracin ms larga,
ms lenta.
Estaba avergonzada, tambin, dijo en voz baja. De las cosas
que te dije. Su voz se quebr.
Su boca ardi contra sus dedos.
Cosas malvadas, maravillosas, susurr. Elevaron mi sangre,
me volvieron temerario y salvaje contigo, me excitaron! Me gustaron
mucho las cosas que me dijiste, querida, tanto que te las dije de
nuevo a ti. Lo has olvidado?
No, no lo haba hecho, y todo su cuerpo se estremeca de slo
pensarlo. Ella levant la cara y busc sus ojos negros. Eran tiernos y
llenos de afecto. Haba pasado tanto tiempo desde que le haba
sonredo de esa manera particular.
Los dientes de l pellizcaron la piel en el dorso de la mano
afectuosamente. Su rostro se tens.
Me miraste cuando me colocaba justo encima de ti. Cuando me
viste por primera vez, de esa manera, jadeaste.
Haba jadeado incluso ms con lo que vino despus, ante la tierna
separacin de sus largas piernas, ante el lento y mesurado embate de
su cuerpo en el de ella y la conmocin de la intimidad, la verdadera
intimidad, que lo haba acompaado.
Te doli un poco, susurr, mirndola directamente a los ojos,
y jadeaste de nuevo. Pero estabas demasiado hambrienta de m para
168

pedirme que parara. Te levantaste, para que yo pudiera entrar ms


fcilmente
Eduardo!
Y miraste como lo haca, continu sensualmente. Sonri a su
vergenza. Eso hizo ms intenso nuestro placer, la observacin. Era
malvado, no? Malvado y a la vez satisfactorio.
Ella trag saliva.
T t dijiste que nunca habas dejado que una mujer te viera.
Ni tampoco yo Sus dedos trazaron las lneas de su palma. Ese
tipo de intimidad era una cosa que poda hacer solo en la oscuridad,
porque senta una especie de vergenza con las mujeres que
posea. Baj la mirada hacia los pequeos dedos apretados en los
suyos. Con Consuelo, bueno, yo te dije como fue eso. La mir a
los suaves ojos. No saba que el sexo poda ser algo tan
conmovedor, algo tan reverente, como lo que hemos compartido
juntos con la luz. Me diste verdadero xtasis, una plenitud mucho ms
all de lo que jams haba experimentado antes, y estaba
sacudido. Estaba inquieto por la experiencia y me senta culpable de
que casi te haba forzado a someterte a m. Por eso, tambin, lo
siento. Mi falta de percepcin casi te cost la vida.
Ella lo observ con una nueva perspectiva. l era un hombre
complejo. Mantena sus sentimientos ms profundos cuidadosamente
ocultos, pero stos estaban all. Ella tena que importarle algo para
haber hecho semejante escndalo por su medicamento.
Y t, continu l en voz baja, conseguiste satisfaccin,
tambin, no, Seora Ramrez?
Ella baj la mirada como una roca caliente y su respiracin se
volvi entrecortada nuevamente.
Aqu, ahora, nada de eso, reprendi l, alzndole la barbilla
para poder ver sus ojos. En esto, en lo ms intimo de los asuntos
de casados, nunca debemos ocultarnos la verdad el uno al otro. Te
dej completamente satisfecha?
Ella trag saliva.
S, susurr.
169

l asinti.
Pero hubo dolor.
U un poco.
S. Sangraste.
Ella se ruboriz y apart los ojos.
Eso, tambin, es natural, le dijo. Yo no te hice dao. La herida
se curar y nunca va a ser otra vez incmodo para ti.
Dej escapar el aliento en la garganta.
Me da vergenza hablar de estas cosas.
Eres mi esposa. Vuelve a casa y vive conmigo.
Ella lo mir con recelo.
Por qu?
Sonri.
Debido a que una mujer que se siente suficientemente segura
para verter crema sobre la cabeza de la condesa es el tipo de mujer
que necesito que me ayude a salvar a Rancho Escondido.
Ella hizo una mueca.
No debera haber hecho eso, ni siquiera despus de lo que ella
me dijo, murmur. Fue horrible tratar a una vieja mujer indefensa
de tal manera.
Indefensa? Abuela? Puso una mano en la frente de ella
. Debes tener fiebre si crees eso. Abuela no ser impotente ni en su
lecho de muerte. Ella tambin tiene remordimientos. Vuelve y dejar
que se disculpe. Sus dientes blancos brillaron. Ser una
oportunidad nica en la vida, te lo aseguro. Y mientras ella realiza
este interesante y profundo nuevo ejercicio, estoy seguro de que
encontrar una manera de hacerse sonar inocente.
Bernadette logr rer. Busc en su rostro.
Y Lupe?
Se llev la mano de ella a la rodilla y la mantuvo all.

170

Lupe es mi primo. Nada ms. Nunca podra haber sido nada


ms. Yo s que ella siente ternura por m, pero yo soy incapaz de
devolverla, dijo simplemente. Te quiero a ti. Slo a ti, Bernadette.
Y ella lo quera a l. Pero estaba demasiado insegura para
decirlo. Yaca respirando suavemente, sus prpados caan mientras el
sedante surta plenos efecto.
Lo hars? pregunt con delicadeza.
Me voy a quedar en una habitacin para m?
l dej escapar un largo suspiro.
S. Por supuesto. Tendrs todo lo que desees.
Todo lo que ella deseara. Mir hacia la ventana, donde el cielo azul
y las mullidas nubes blancas eran visibles a travs de la fina tela.
Tengo que pensar en ello.
l dud. Era un momento difcil. Tena que tener cuidado de no
molestarla ms de lo que ya lo haba hecho. Mir su pequea mano
con sus uas perfectamente redondeadas.
Me gustara ms si duermes conmigo, aadi en voz baja
. Pero entiendo cmo debes sentirte.
Ella se sorprendi.
T todava me deseas?
Su pregunta, tanto como su tono, lo sorprendieron. Levant la
mirada hacia su rostro. Ella tena ms color ahora, y sus ojos verdes
brillaban.
Eso nunca se detiene, dijo en voz baja.
Pero acabas de decir que me quedara en una habitacin
separada
Slo porque era lo que yo pensaba que queras, dijo en breve
. Querido Dios, Bernadette, te tom como si fueras una mujer de la
calle! Cmo puedo esperar que me quieras de nuevo despus de
eso?
Sus ojos se ampliaron.
Lo hiciste?
171

Su inocencia lo hizo sentir anciano. Se ech a rer a pesar de la


gravedad de la situacin.
Qu pregunta ms desvergonzada. Realmente esperas que
conteste?
Ella mir hacia la puerta, pero no haba nadie all, ni tampoco pasos
que se acercaban. Se inclin hacia adelante con seriedad.
Es as como un hombre lo hace con una con una mujer
mala? susurr.
Bernadette! Se ech a rer impotente. Dios mo!
Bueno, si es as, continu ella, imperturbable,cmo cmo
se supone que debe ser con una chica que no es mala?
l tom la cuestin en serio y respondi de la misma manera.
Tierno, respondi. Sin tratarla urgentemente y con besos
insistentes. Sin la violencia de la penetracin y el ritmo duro.
Se ruboriz graciosamente.
Pero
Pero, qu?
Pero fue por eso que fue tan excitante.
l asinti.
Para m tambin, confes. Fue el mejor acto de amor que he
tenido. Pero debera haber sido ms cuidadoso contigo. Era tu primera
experiencia con un hombre.
Fue todo lo que haba esperado que fuera, le dijo. Y muy
embarazoso! Con la luz, quiero decir!
Suspir suavemente.
Eso fue lo nico que hice bien, le dijo. Te am con luz, as que
pude ver tu cara en el momento en que te volviste mi amante, mi
mujer, mi esposa. Puedo guardar esa expresin de asombro y placer
en mi corazn hasta que sea un hombre muy viejo. No me la habra
perdido por nada del mundo.
Ella estaba sorprendida. Avergonzada, sin duda, pero tambin
complacida.
172

Yo no poda verte para nada, susurr. Tu cara estaba


borrosa. Me senta como si fuera a morir por el placer, as era de
fuerte.
l sonri.
Me halagas.
Yo no s cmo.
El ri entre dientes.
S lo sabes. Se inclin ms cerca. Hay an ms sorpresas
guardadas para ti, tambin, Seora Ramrez.
Ella sonri con timidez.
De veras, realmente?
Lo que podra haber dicho entonces fue irrelevante, porque su
padre y Mara entraron en la habitacin cada uno con una bandeja
cargada con caf y tarta.
Ests mucho mejor! Exclam Mara al ver el color en la cara
de Bernadette. Alabada sea la Virgen, qu milagro ha hecho el
conde!
Un milagro, ciertamente, dijo Colston con callada gratitud
. Salvaste su vida.
Oportuno, respondi, mirando a Bernadette tomar un sorbo de
caf negro. Pienso que ella salv la ma, una vez.
Bernadette frunci el ceo ligeramente.
Lo hice?
Poco despus de la muerte de mi esposa y mi hijo, le record
. Me emborrach y estaba agitando una pistola alrededor, lo has
olvidado?
Ella sacudi la cabeza.
Pens que podras estar pensando en dispararle a alguien con
ella.
As era, dijo con humor sombro. A m mismo.
No!
Sus anchos hombros suban y bajaban.
173

Era un tiempo difcil para m. Haba encontrado el nio, ya sabes,


muerto de Mir hacia arriba y vio a Colston Barron vacilar, como si
estuviera a punto de salir de la habitacin.
Ven y sintate, Colston, dijo Eduardo pesadamente. Ustedes
dos fueron los nicos defensores que tuve durante ese tiempo
terrible. Nunca habl de lo que pas. Creo que debera. Me gustara
que ustedes dos sepan la verdad.
Colston todava vacilaba.
Hijo, s que el recuerdo debe ser doloroso.
As es. Pero se los quiero contar.
Colston se rindi y tom la otra silla cerca de la cama de
Bernadette. Eduardo estrechaba la suave mano de ella en la suya
mientras hablaba.
La madre de mi esposa estaba loca, dijo en voz baja. Yo no lo
saba, ni mi abuela, hasta despus de la boda. Consuelo pareca
perfectamente normal, as que no tena ninguna razn para sospechar
que las cosas estaban mal en su cabeza. Cuando la traje aqu, al
Rancho Escondido, despus de nuestra boda en Madrid, el lugar se
estaba cayendo a pedazos por mi larga ausencia durante los
preparativos para la ceremonia en Espaa. Tena que trabajar da y
noche para recuperar mis prdidas, para no perder el rancho
entero. Estaba demasiado sola y eso trabajaba en ella, especialmente
cuando descubri que estaba embarazada, poco despus de nuestra
llegada. Su rostro se tens cuando los recuerdos volvieron
. Odiaba la idea del nio casi tanto como haba llegado a odiarme a
m. Cuando l naci, ella lo ignor por completo. Tuve que encontrar
una nodriza para atenderlo. Se qued mirando la mano de
Bernadette, sinti el reconfortante apretn. Contraje una deuda
muy pesada y tena que ir en un viaje de negocios a pedir prestado
ms dinero. Trat de conseguir que Consuelo viniera conmigo, pero no
lo hizo. Ella se qued con el beb, y me asegur de que hubiera un
montn de sirvientes para vigilarlos a ella y al nio, porque ya tena
dudas sobre su cordura. Cuando volv a casa, la encontr sola en la
casa. Haba despedido a los sirvientes dicindoles que iba a tomar el
beb y a encontrarse conmigo.
174

Los dedos de Bernadette se apretaron ms contra su mano, porque


ella poda sentir el esfuerzo que le estaba costando decirle esas cosas
a su padre.
l suspir largamente.
Ella estaba bordando. Me mir con calma y me pregunt si mi
viaje haba sido un xito. Le pregunt por el beb, y me mir como si
no entendiera lo que quera decir. Fui por el pasillo hasta la habitacin
donde estaba el nio. Haca fro en la casa, porque era invierno, y uno
malo. La chimenea no se haba encendido en absoluto. El beb estaba
acostado en su cuna, sin tapar. Estaba esqueltico y haba estado
muerto por varios das, por cmo se vea, aadi apretando los
dientes. Lo enterr yo mismo y no le dije a nadie lo que haba
pasado. Consuelo pareca no entenderme cuando le habl
suavemente sobre el beb. Pero esa misma tarde, cargaba una de mis
pistolas mientras yo estaba dando instrucciones a mis hombres
acerca de algunas cosas que haba que hacer urgentemente en el
rancho. Se dirigi a las montaas detrs de casa, en el fro helado, sin
siquiera un chal. Baj los ojos hacia la colcha blanca. Ella estaba
recostada junto a unas rocas cuando finalmente la encontramos, la
pistola todava apretada entre sus dedos, muerta como una piedra de
un balazo en la cabeza. l alz los ojos para mirar de la cara
compasiva de Bernadette a la de su padre. Los sirvientes slo
saban lo que les dije, pero la gente murmur. Se deca que ella haba
matado al beb y yo la mat por venganza y trat de hacerlo parecer
un suicidio. Eso no era cierto. Yo saba que ella tena una enfermedad
de la mente. Yo amaba a mi hijo, y lo llor. Pero no le hubiera hecho
dao a ella. Era demasiado frgil mentalmente para las
responsabilidades del matrimonio, y ninguno de nosotros lo supo
hasta que fue demasiado tarde.
Lo siento mucho, dijo Bernadette suavemente. No me extraa
que estuvieras tan alterado.
Sabamos que no le hiciste dao, muchacho, agreg Colston, en
un tono solemne. Te agradezco por contarnos la verdad de lo que
pas, pero nunca seras del tipo que hara dao a una mujer y yo lo
saba. l sonri para tranquilizarlo. La forma en que luchaste
conmigo por Bernadette slo refuerza esa actitud. He sido un padre
muy lamentable, lo sabes. Pero esta chica tiene un carcter
175

indulgente, y estoy aprendiendo a vivir en el presente en lugar del


pasado.
Todos tenemos que aprender eso con el tiempo, respondi
Eduardo. Quiero llevar a Bernadette de vuelta a casa, si ella quiere
ir.
Qu pasa con las mujeres? pregunt Colston con cautela.
Oh, creo que Bernadette puede hacerles frente, murmur
secamente.
Creo que puedo, tambin, dijo. Ella amaba desesperadamente
a Eduardo, y l estaba sintiendo algo por ella, aunque fuera slo
afecto. No era mucho, pero era suficiente para construir. Nunca
dejar que se diga que una buena chica irlandesa sali corriendo de
una pelea!
Colston la fulmin con la mirada.
Eres tan buena como cualquiera y que no se te olvide!
Ella le sonri.
No lo har!
Eduardo tena curiosidad.
Te hicieron ese comentario?
As era, y por l. Bernadette no quera recordar lo que haba odo en
el hotel despus de la boda.
Slo una insinuacin, dijo evasivamente. No voy a tener que
empacar otra vez, dijo, cambiando de tema. No tuve tiempo de
desempacar.
Voy a traer el coche de vuelta para buscarte, le dijo. Y esta
vez, agreg con firmeza, usars algo en la cara durante el viaje
para proteger tus pulmones del polvo!
S, Eduardo, murmur ella con una mirada malvada.
Ah, qu dcil suenas, dijo con picarda, y lo bien que s que
no eres nada de eso.
Dijiste que ibas a ser el amo en tu casa, le record. Yo slo
estaba tratando de ser adecuadamente servil.
176

Ya has demostrado lo humilde que eres. l mir divertidamente


a Colston. Verti una jarra de crema sobre mi abuela.
Colston dej escapar una risa encantada.
Eso alivia gran parte de mis temores, dijo, levantndose. Voy
a volver al trabajo, entonces. Cuida de ti, muchacha, aadi con
firmeza. No ms descuidos con los pulmones. Yo no voy a arriesgar
la nica hija que tengo!
El rostro de Bernadette estaba radiante. Sonri a su padre con puro
deleite.
Voy a estar bien, prometi.
l le gui un ojo y se fue, dejndola con Eduardo.
Se sonrieron el uno al otro.
As que empezamos de nuevo, dijo en voz baja. Y esta vez,
no vamos a caer en la primera valla.

177

Captulo Doce
La condesa y Lupe se encontraban en la sala de costura cuando
Eduardo escolt a Bernadette de vuelta a la casa. Levantaron la vista,
y en realidad parecan avergonzadas.
Bernadette todava no est bien, les dijo formalmente. La
llev arriba para acostarse hasta la cena.
Por supuesto, dijo Lupe, y forz una sonrisa en los labios.
La condesa mir a Bernadette con una expresin moderada.
Espero que se sienta mejor, dijo con frialdad.
Me siento mucho mejor, respondi ella con un brillo deliberado
. Gracias por preguntar.
Eduardo la atrajo hacia l, asintiendo cortsmente a sus familiares.
La habitacin a la que la llev era enorme, con ventanas que iban
casi hasta el techo y con pesados muebles de caoba. La cama era
enorme, con cuatro postes, y su cubrecamas era un edredn de
retazos obviamente hecho por un experto. Las cortinas eran como las
sillas, sencillas y funcionales, ms que bonitas. Era la habitacin de
un hombre, no de una mujer.
He dormido aqu desde mi regreso al rancho, dijo a Bernadette
. Puedes hacer cambios, si lo deseas.
No voy a hacer nada de inmediato, le dijo. Se sent en el borde
de la cama, que era tan alta del suelo que sus pies no tocaban la
madera pulida. Mir a su marido con una tmida sonrisa.
l suspir, se recost en la amplia cmoda con los brazos cruzados
sobre el pecho y la estudi.
Te ves como en casa en mi cama, dijo. Espero que sepas que
no pienso que nuestro matrimonio sea uno platnico.
Lo s.
Sus ojos negros se estrecharon.
178

Bernadette, no hemos hablado de un nio, dijo despus de un


minuto. Yo s que t tienes pnico del parto. Tambin s que en el
calor de nuestro encuentro, no hice nada para tratar de evitar uno.
Ella tena ms curiosidad que miedo.
Puedes? Evitar un nio, quiero decir Cmo?
El ri entre dientes.
Ms preguntas!
Yo no s nada acerca de los hombres y las mujeres. A quin ms
puedo preguntar?
l se acerc a la cama y se sent a su lado.
Puedo usar un preservativo, le dijo, y explic dnde y cmo se
utilizaba.
Sus ojos se ampliaron.
Pero no es incmodo para ti?
Un poco. Y puede ser as de incmodo para ti. Pero es un mtodo
probado y verdadero de prevencin del embarazo.
Se qued mirando las puntas de sus zapatos altos de botn e hizo
una mueca.
Algo te molesta?
Ella se movi.
Sera como hacer el amor con guantes, murmur.
Su corazn salt.
Ya veo Y no me gusta la idea?
Me gusta Ella
sentirte a ti.

vacil,

incapaz

de mirarlo. Me gusta

Su respiracin se hizo audible.


Sentirme dentro de ti? susurr.
Ella contuvo el aliento. Segundos ms tarde, estaba de espaldas
sobre la colcha y Eduardo se estaba dando un festn con su boca. Ella
senta sus manos sobre su cuerpo, clido y acogedor, y, sintindose
exquisitamente hambrienta, lo arrastr hacia ella.
179

l vacil.
Un momento!
Se levant, cerr y trab la puerta del dormitorio. Se volvi hacia
ella con sus manos ya desabrochando los botones de su camisa.
Ella lo miraba desnudarse sin embarazo alguno, yaciendo apoyada
sobre los codos, con los ojos cada vez ms y ms grandes cuando se
quit la ltima prenda.
l se acerc a la cama. Ella se sent, su respiracin venia en
jadeos. Arranc botones y cierres, dando la bienvenida a las manos
de l cuando asumieron la tarea.
Tendrs aliento suficiente para esto? pregunt tensamente
mientras la sentaba en la cama y apartaba los calzones adornados de
encaje que llevaba.
Oh, s, susurr ella con voz insegura.
La tumb de espaldas sobre la cama y se sent a su lado,
disfrutando de su desnudez.
Sultate el pelo.
Ella le concedi el deseo, arrancando los imperdibles en su prisa,
porque obviamente l iba a esperar hasta que ella terminara antes de
ir ms lejos.
Eduardo extendi su pelo sobre la colcha, disfrutando de su suave
brillo rubio y su longitud. Mir hacia la ventana y se dio cuenta de que
una hoja estaba abierta. Se levant sin decir palabra y fue a cerrarla
hermticamente.
Volvi a ella, solemne y visiblemente excitado.
Por qu hiciste eso? pregunt ella mientras l se acostaba en
la cama junto a ella.
T y yo hacemos el amor ruidosamente, dijo suavemente. No
quiero que contengas tus gritos por miedo a ser escuchada. Me gusta
cuando te quejas.
Ella se aferr a sus hombros desnudos hambrienta mientras la
cabeza de l se inclinaba a sus pezones. Se endurecieron de una

180

vez. l sonrea mientras los chupaba y oy un suave grito que sala de


los labios de ella.
Sus manos se deslizaron debajo de ella, alrededor de ella. Una
mano se desliz suavemente por su vientre suave y separ las
piernas para poder disfrutar de su feminidad. Ella se estremeci y
jade cuando la prob y se burl de su cuerpo en entusiasta
sumisin. Se arqueaba, suplicndole que no se detuviera.
Su boca se desliz hasta sus labios y los apart bajo los suyos
presionando suave y clidamente.
Se tom un tiempo muy largo para excitarla, haciendo arder su
cuerpo y apostando por ellos. En todo momento, le sonrea y la
besaba con ternura, observando sus indefensas reacciones y
saborendolas.
Ella estaba tan hambrienta de l que las lgrimas le escocan los
ojos. l vio que no poda prolongar su placer a menos que hiciera algo
primero con el mpetu de ella. Puso su boca suavemente sobre la de
ella y su mano se movi sobre ella expertamente. Ella se estremeca
rtmicamente y luego se tens y grit cuando l la satisfizo.
S, susurr l, levantando la cabeza para poder verle la cara
. As est mejor?
Ella tom aliento en un sollozo.
Eso es todo?
El se ech a rer. Le bes los prpados hmedos.
Apenas hemos comenzado, susurr. Pero estabas demasiado
impaciente para lo que tengo en mente. Tcame, Bernadette. Quiero
que disfrutes de mi cuerpo como tengo la intencin de disfrutar del
tuyo. Atrajo las tmidas manos a l y le ense qu hacer con ellas.
Fue como un viaje de descubrimiento. Ella aprenda de l y l
aprenda de ella en una apasionante y emocionante intimidad que
hizo que todas sus inhibiciones desaparecieran.
A diferencia de la primera vez, l tuvo toda la paciencia del mundo
con ella. Se detena de vez en cuando para que los dos se
calmaran. Cada vez que lo haca, el placer se intensificaba a un grado
181

casi aterrador. Bernadette nunca haba soado que su cuerpo fuera


capaz de soportar tal nivel de placer fsico.
Se estremeca indefensa mientras el deseo segua creciendo. Su
cuerpo estaba abierto a l, a sus ojos, a sus manos, a su boca. Yaca
debajo de l como un sacrificio cremoso, con los ojos muy abiertos,
adorando la evidente masculinidad de l lista justo encima de ella.
l fue perdiendo poco a poco su control. Se sinti palpitar y saba
que iba a tener que tomarla pronto si quera satisfacerla, tanto como
a s mismo.
Desliz su mano por la parte superior del muslo y lentamente la
coloc debajo de l, posicionndola con gran cuidado y ternura.
Vio cmo sus ojos se dilataron cuando baj sobre ella y empez a
sondear, con delicadeza, esa parte de ella que estaba ansiosa por
aceptarlo. La facilidad de su pasaje hizo brotar un fuerte suspiro en
los labios de l. Estaba tan excitada que su cuerpo ni siquiera vacil
cuando l comenz a entrar en ella.
Ella baj la mirada, fascinada con el proceso de absorcin de
l. Sus manos sobre los poderosos brazos se contrajeron con el lento
y dulce placer.
Tan hermoso. Tan reverente, esta unin de lo masculino y lo
femenino, este lento y exquisito amarse.
Ella se estremeci por el choque de placer inesperado cuando
aument repentinamente en su interior. Sus caderas se arquearon sin
poder evitarlo, pero l la agarr de los muslos y los aquiet.
No, susurr en voz baja. Tiene que ser lento, amada,
aadi, movindose sensualmente contra ella. Tiene que ser muy,
muy lento. Cerr los ojos y se estremeci con el esfuerzo de
contener su propia impaciencia. Apret los dientes ante las
sensaciones que estaba empezando a sentir. Su cuerpo era clido y
acogedor, y la sinti contraerse involuntariamente a su alrededor y
jade
Ella grit roncamente, sus ojos se encontraron con los suyos con
sorprendido asombro cuando la profundidad de su posesin super
todo lo que haba ocurrido antes.
182

Puedes sentir lo potente que estoy? pregunt l vacilante,


movindose cada vez ms cerca. Nunca he logrado tal
cercana!
Ella se estremeci, porque el placer de
insoportable, aterrador en su impacto explosivo.

pronto

se

volvi

Estoy asustada!
l tom sus muecas y las forz sobre la cama al lado de sus
orejas. Su rostro era casi amenazador, oscuro y duro cuando de
repente empuj hacia abajo en largas, duras e insistentes
embestidas.
Querido Dios! Ella llor, su cara retorcindose, presionando
su cuerpo mientras el feroz fuego creca y creca y creca.
Amada, se atragant l. Mi vida, mi alma, mi corazn!
Su rostro atormentado se volvi borroso cuando ella sinti las
primeras contracciones rasgando a travs de su cuerpo. Ella se calm
y convulsion, una y otra vez y otra vez. No poda respirar. No poda
sentir el latido de su corazn. Senta el impacto del poderoso cuerpo
de Eduardo en oleadas de placer exquisito que eran lo
suficientemente profundas para ser percibidas como dolor.
Oy su propia voz gritar largamente, como si estuviera a una gran
distancia. Ella le susurr algo al odo, algo que apenas oy ella
misma, y entonces estaba llorando fuerte cuando la tensin explot y
se caa y se caa desde una gran altura para aterrizar en ardiente
suelo caliente.
Los roncos gemidos de Eduardo resonaban en sus odos mientras
ella lo senta temblar incontrolablemente durante lo que pareci una
eternidad. Sus manos eran duras en sus muecas, pero incluso eso
era dulce. Lo senta tan profundamente en su cuerpo que se pregunt
si no se habran fundido juntos y se volveran inseparables
despus. Su corazn estaba tan lleno que se desbordaba. l no tena
forma de saber que ella haba entendido las calientes, y tardientes
palabras que haba susurrado en espaol en la cima de su placer,
pero ella lo haba hecho. La haba llamado su vida, su alma, su
corazn. Haba susurrado que ella era su amada. Estaba tan
183

abrumada por la confesin como lo estaba por el exquisito placer que


se haban dado el uno al otro.
Se abrazaron en la caliente secuela, sudando y temblando, sus
corazones corriendo enloquecidos.
La elegante, y musculosa espalda de Eduardo estaba hmeda bajo
sus dedos buscando. Ella lo senta profundamente dentro de ella, y se
movi deliberadamente, porque amaba las sensaciones de placer que
le daba.
l gimi suavemente y se movi, tambin.
Bernadette, dijo, conmovido. l se movi de nuevo, jadeando
. Bernadette, ni siquiera tan cerca es lo suficientemente cerca.
Si, lo s. Ella sonri y sus brazos se apretaron a su alrededor.
l le acarici el rostro con el suyo.
Recuerdas lo que me dijiste, justo al final, lo que me susurraste
al odo?
Lo recordaba. Su cara se zambull en la garganta y se apret all
vehementemente.
Dijiste: Djame embarazada. l se estremeci. Dios mo,
pens que iba a morir despus de eso, tratando de acercarme
ms. Quera penetrar en tu alma!
No fue as? Susurr con ardor. Se sinti como si lo hicieras
. Sus brazos se apretaron de nuevo y ella se estremeci, tambin
. Quiero mucho un beb, ella se ahog. Ya no tengo miedo,
Eduardo. El mdico de Nueva York, dijo que no iba a ser peligroso en
absoluto. Me dijo que tena que tena buenas, anchas caderas, y no
debera tener un momento difcil. Ella le bes la garganta
hambrienta, consciente de su sorprendida quietud.
De verdad quieres un hijo, conmigo?
Oh, si!
Se volvi lentamente hacia su lado, todava enterrado en ella y la
mir a los suaves ojos. Su cabello negro estaba hmedo y caa con
picarda en su amplia frente. Le toc la boca hinchada con cuidado.
El asma seguro que lo hara ms difcil para ti.
184

Traz las cejas gruesas y sus pmulos altos.


No quieres un hijo conmigo?
Sus ojos se cerraron.
S, dijo tensamente. Ms que nada en el mundo!
Ella sonri con ternura y se inclin hacia delante para besarle la
dura boca. Se movi experimentalmente y se ri por el placer que
esto provocaba. Su mirada se encontr con la de l.
Otra vez, susurr ella. Por favor
Las manos de l se deslizaron hasta sus caderas y las sostuvo
contra las suyas. l se movi sinuosamente y contuvo la respiracin
cuando se sinti a s mismo hincharse.
Oh... s, ella jade. S!
l haba querido decirle algo, pero no poda pensar de qu se
trataba. Apret los dientes cuando la fiebre se apoder de l otra vez
y empuj sus caderas contra las de ella sin poder hacer nada.
Fue caliente y salvaje y todo muy rpido. La ternura de la vez
anterior fue eclipsada por la precipitada pasin que compartan. Ella
era tan violenta como l, mordiendo y araando esta vez, una bruja
debajo de su pujante cuerpo. Cuando lleg el clmax, los elev a los
dos en una caliente inundacin de satisfaccin que los dej jadeando
y agotados.

***

Durmieron durante mucho tiempo, tendidos desnudos sobre el


edredn, uno en brazos del otro. Cuando despertaron, la habitacin
estaba oscura.
Eduardo se sent, gimiendo mientras estiraba sus doloridos
msculos.

185

Seora Ramrez, murmur secamente. Creo que usted ha


torcido mi espalda.
Te ests quejando? murmur, frotando su pie desnudo sobre
su larga pierna, insinundola a lo alto de su muslo.
l la agarr y la sigui hasta arriba de su cuerpo. Encontr su boca
y la bes con somnolienta pasin.
Nunca, susurr. Me encanta la forma en que eres conmigo en
la cama, Bernadette. Me encanta la forma en que se siente cuando
nos unimos.
A m tambin! Ella le acarici con la cara su garganta. Tengo
hambre, dijo ella como un nio.
El se ech a rer.
Tengo hambre, tambin. Comemos algo?
Yo no pude tomar el desayuno, porque estaba muy enferma,
murmur ella con cansancio. Estoy muerta de hambre.
Nos vestimos y vamos en busca de comida?
S.
Encendi la lmpara y la mir con deleite cuando ella sali de la
cama y comenz a vestirse.
Qu exquisito cuerpo que tienes, murmur mientras
recuperaba su propia ropa del piso, donde estaba esparcida alrededor
de la cama. Nunca so lo sensual que seras.
Yo tampoco, confes. Hizo una pausa mientras se cerraba la
blusa. Eduardo, yo soy lo suficientemente normal? pregunt ella
con seriedad.
Se abroch los pantalones antes de tomarla por los brazos y mirarla
fijamente.
Por qu, porque te entregas tan completamente?
Eso, y las cosas que te digo.
l sonri, se inclin y la bes suavemente.
Bernadette, eres un sueo. Eres todas mis esperanzas
cumplidas. No cambiara una cosa sobre la forma en que eres
186

conmigo. Traz su boca suavemente hinchada con ternura. La


nica queja que tengo, si se puede llamar as, es mi propia falta de
resistencia. Te quiero muchas veces ms de lo que soy capaz de
poseerte.
S, pero parece que no puedo parar, murmur. Quiero decir,
es que a ti te sucede slo una vez, pero yo sigo y sigo.
Las mujeres lo hacen, susurr con malicia. Y me encanta que
t sigas y sigas, porque recibo tanto placer de tus tantas veces como
el que recibo de mi sola vez.
En serio?
Se ech a rer y la envolvi ms cerca.
Realmente. Suspir. La primera cosa inteligente que he hecho
en mi vida fue casarme contigo.
El corazn le dio un vuelco.
Realmente no ests arrepentido?
No.
Yo tampoco.
Quisiste decirlo, lo de un nio? pregunt al cabo de un
minuto, echndose hacia atrs para buscar sus ojos.
Lo dije en serio.
Entonces vamos a ver qu pasa.
Ella le sonri.
S.

***

Bajaron juntos, slo para encontrar la sala desierta.

187

Ellas han ido a sus habitaciones, me imagino, dijo Eduardo con


una sonrisa triste. Probablemente sintieron que t necesitabas ms
descansar que conversar.
Ella lo mir con preocupacin.
No piensas que nos escucharon? pregunt ella.
l sonri.
Nuestras habitaciones estn en el otro extremo de la casa. Nadie
nos escuch.
Se pregunt si deba confesar que haba entendido lo que le haba
dicho a ella. Busc sus ojos oscuros y decidi esperar, slo un poco
ms. Lo amaba con todo su corazn. Era el paraso mismo saber que
comparta esos sentimientos. Por lo menos, pensaba que l lo
haca. Se acord de un viejo refrn, que un hombre deca tales cosas
a una mujer cuando quera asegurar su cooperacin. Tal vez si fuera
paciente, slo un poco ms, ella podra aprender lo que ms quera
saber acerca de sus sentimientos hacia ella.

***

Se establecieron en una unin nueva y apasionada convivencia,


que se acentu por el anuncio de Lupe que regresaba a Granada
dentro de la semana. La condesa se quedara otro par de semanas. Al
principio, estas noticias no fueron completamente bien recibidas por
Bernardette. Pero cuando Lupe se hubo ido, la anciana busc a su
nueva nieta poltica en el saln.
Apoyndose pesadamente en su bastn con mango de plata, la
condesa se sent cautelosamente en una pequea silla lateral al otro
lado de Bernadette. Sus ojos pequeos se centraron en los puntos
intrincados que la joven estaba bordando en el cuerpo de un vestido
nuevo que estaba haciendo.
Usted tiene un don para esto, dijo la condesa un poco tiesa.
188

Bernadette la mir fijamente.


Mi abuela sola visitarnos de vez en cuando. Ella me ense a
coser y a hacer ganchillo.
Disfruto de esas ocupaciones, tambin, fue la respuesta. La
condesa se movi en la silla, haciendo crujir la negra falda de tafetn
de su vestido de cuello alto. Tu madre hace trabajos manuales?
Mi madre muri cuando yo nac, dijo Bernadette simplemente
. Nunca la conoc.
La anciana frunci el ceo.
Eras hija nica?
Bernadette neg con la cabeza.
Tena una hermana mayor. Ella muri dando a luz. Tengo un
hermano, Albert. l, su esposa y su hijo viven en Maine.
La condesa se qued mirando la punta de sus zapatos que
asomaban por debajo de su falda larga. Pareca perdida en sus
pensamientos.
Debes percibir el parto con de poco de terror, entonces.
Un poco, confes Bernadette. Levant la vista de su costura
. Pero un mdico en Nueva York me dijo que no iba a ser
especialmente peligroso para m. Tengo caderas anchas, como puede
ver, y una constitucin fuerte. Bueno, excepto por mis pulmones,
aadi con una sonrisa triste.
La condesa se aclar la garganta y se limpi los labios con un
pauelo de seda delicadamente bordado apretado en una pequea
mano.
Mi nieto parece muy capaz de ocuparse de ti, cuando tus
pulmones te dan problemas.
l le pregunt a Mara, nuestra ama de llaves, lo que deba hacer,
explic. Le preocupaba que mi padre fuera ms bien indiferente a
mi condicin. Ella suspir. Mi padre ha cambiado mucho desde mi
boda con Eduardo. Durante mucho tiempo me culp por la muerte de
mi madre. Pero parece muy diferente en estos das. Creo que tal vez
se preocupa un poco por m.
189

La condesa pareci alterarse.


Un nio no es responsable de su propio nacimiento, dijo con
altivez. Se qued mirando a Bernadette, y era casi como si la anciana
pudiera ver a la nia sola, insegura que haba sido una vez. El viejo
rostro se suaviz un poco. Mi hijo era todo mi mundo. Yo lo cri, lo
eduqu, y le permit venir aqu, a heredar esta casa que haba
construido el padre de mi esposo. Su rostro se endureci.
Encontr a esa mujer en San Antonio, en una fiesta, y la deslumbr
con su encanto, su riqueza y su herencia. Se casaron en contra de mis
deseos, y durante muchos aos ni siquiera nos hablbamos. Aspir
lentamente, y el dolor de la narracin estaba en las lneas de su
rostro. Le pareci de repente muy vieja y frgil. Cuando lleg la
noticia de que haba muerto, pens que iba a morir, tambin. El
labio inferior de la anciana temblaba y las lgrimas, grandes lgrimas
calientes, rodaban por los contornos delicados de su cara arrugada.
Bernadette dej la costura, se puso de pie y cay de rodillas al lado
de la anciana, abrazndola mientras lloraba.
Yo he estado atormentada, llor la condesa. Quera tanto a
mi hijo!
Por supuesto que s.
La condesa se sec los ojos con el pauelo.
No puede saber el sufrimiento que me caus su muerte.
Creo que tengo una idea de ello. Ella sonri. Debera hablar
con Dios ms a menudo, murmur. l escucha. Yo hablo con l
todo el tiempo. Se cansa de mi conversacin sin fin.
La condesa sonri. Alarg la mano y toc ligeramente la mejilla de
Bernadette.
Mi nia, nunca hubiera esperado consuelo de ti. He sido muy
cruel. Ella hizo una mueca. Eduardo se convirti en mi vida
cuando me lo enviaron a casa de nio para que lo criara. Yo estaba
celosa, y preocupada por l cuando nos enteramos que se casara con
una mujer americana rica. Poda ver la historia repitindose y pens
que no podra soportarlo.
No soy realmente rica, dijo Bernadette. Mi padre lo es.
190

Creo que entiendes mis temores.


S, lo hago, respondi ella. Pero yo nunca podra lastimar a
Eduardo. Lo amo demasiado.
Yo veo eso, dijo la condesa lentamente. Lo vi muy
tarde. Puedes perdonarme por los obstculos que puse en tu
camino?
Si usted me puede perdonar para verterle la crema encima,
respondi Bernadette, la lengua en la mejilla.
La vieja cara de la condesa se ilumin y pareci aos ms joven.
Fue una experiencia que nunca olvidar. Y debo decir que fue
ricamente merecida. Me alegro de no haberle costado a Eduardo la
nica flor brillante de su vida. Sacudi la cabeza. Me habl de
Consuelo, finalmente. Levant sus cejas. Lo sabes?
Bernadette asinti.
No tena idea. Sabamos que su madre tena algunas
peculiaridades, pero no tenamos ni idea de que estaba loca,
completamente loca. Luego, cuando Eduardo insisti en traer a
Consuelo a Texas, fuera de nuestra vista, no supimos nada de sus
problemas con ella. Ella sacudi la cabeza con tristeza. Tengo
tantos remordimientos. Uno nunca debe inmiscuirse en los asuntos de
los dems.
S, pero a veces es muy difcil no hacerlo, cuando uno se
preocupa por ellos.
La condesa sonri.
S. As es. La sonrisa se ampli y agreg: Por qu no le dices
a mi nieto que puedes hablar espaol?
Porqu ahora no es el tiempo para eso.
La condesa se ech a rer.
Y por qu no es este el momento para decirle que hablas su
idioma lo suficientemente bien?
Porque aprendo muchos secretos que l no quiere que yo sepa,
dijo Bernadette simplemente. Se lo dir. Pronto.

191

La condesa busc los ojos verdes brillantes y pens en lo agradable


que sera tener un bisnieto con unos ojos tan bonitos.

***

Eduardo se dio cuenta de la mejora de las relaciones entre las dos


mujeres de su vida con secreta diversin. Las vallas aparentemente
haban sido reparadas muy rpidamente, porque ahora en las noches
la condesa se sentaba junto a Bernadette mientras trabajaban en su
costura y diversos proyectos de ganchillo y nunca parecan quedarse
sin temas para conversar. Haba algo ms entre ellas, tambin, sin
embargo, se dio cuenta, porque parecan ms y ms como
conspiradoras.
Llev a Bernadette a montar con l una maana cuando el roco
todava estaba en el csped cerca de la casa.
Le gustaba usar viejos jeans cuando iba con l, algo que l
esperaba que indignara a su muy apropiada abuela. Se sorprendi
cuando la condesa se ech a rer y dijo que su nueva nieta era una
chica sensata por no usar faldas pesadas y voluminosas a caballo.
La has cambiado, coment Eduardo cuando estaban lejos de la
casa.
Tal vez ella me ha cambiado un poco, tambin. Me cae bien,
agreg. Ella es contradictoria, por supuesto, y dolorosamente
obstinada, pero siempre sabes exactamente dnde te encuentras con
ella. La echar terriblemente de menos cuando se vaya.
Como tambin yo, l la mir divertido. Me doy cuenta de que
tus lamentos no incluyen a Lupe.
Sus ojos brillaban mirndolo.
No echo de menos a Lupe, dijo secamente. Esa coqueta,
sobre perfumada, y entrometida libertina!
l ech hacia atrs la cabeza y aull.
192

Ella senta lo mismo por ti, creo.


No est casada contigo. Yo lo estoy!
l la mir con afecto indulgente.
As est usted, seora Ramrez. Muy casada.
Ella saba que se refera a sus exquisitas noches juntos, y se
sonroj a pesar de s misma.
Ay, que placer me das. No podra vivir sin ti. Qu placer me
das. Yo no podra vivir sin ti.
Ni yo, sin ti, dijo ella sin pensar. Oh, mira, Eduardo!
l estaba tan sorprendido por su respuesta en una lengua que l no
crea que hablara, que estuvo distrado inmediatamente. Sigui el
dedo de ella apuntando a una pequea manada de venados de cola
blanca amarrados a travs de su camino.
Hermosos, no es as? pregunt, pero su mente daba
vueltas. Ella hablaba espaol? Y si lo haca, cuntos de sus
pensamientos ntimos, sin darse cuenta, le haba regalado?
Me encanta estar aqu, murmur ella. Y si te fijas, mis
pulmones me dan menos problemas que nunca antes.
Me he dado cuenta. Sus ojos se estrecharon mientras la
estudiaba. Bernadette, es posible que t me entiendas cuando
hablo en espaol? Es posible que t me entiendas cuando hablo
espaol?
Ella lo mir y puso su expresin ms suave.
Perdona. Qu dijiste? pregunt.
l lo repiti, ms despacio.
Ella frunci el ceo.
Querido mo, vas a tener que decirlo en ingls. Lo siento, dijo
con aparente sinceridad. Qu quiere decir?
Nada, contest l, y pareci relajarse. Nada de nada. Nos
vamos?

193

Ella inst a su montura para mantener el ritmo con la suya y dej


escapar un suspiro de alivio. Eso haba estado demasiado cerca de
una llamada para su comodidad!

194

Captulo Trece
CLAUDIA, que trabajaba en la cocina, lleg tarde para preparar el
desayuno, y se disculp profusamente con Bernadette porque traa a
sus dos hijos con ella.
Ella explic en espaol de tiro rpido que su hermana estaba
enferma y no poda dejar al nio y la nia, entre las edades de tres y
cuatro, a solas con ella.
Bernadette se ech a rer y le dijo a Claudia que siguiera adelante
con sus tareas mientras lea a los nios un cuento.
Empez a hacer eso, en impecable espaol, y se no se dio cuenta
de la aparicin de su marido y su abuela en el arco que separaba la
cocina del comedor.
Eduardo escuchaba mientras ella lea y se detena para explicar
algunas de las palabras ms difciles, siempre en espaol, para el
nio y la nia en su regazo.
Contuvo el aliento. Nunca haba imaginado esto y record las
cosas que haba dicho delante de ella con dbil vergenza, que creci
hasta alcanzar proporciones gigantescas cuando record sus susurros
desinhibidos en la cama. Y ella haba fingido no entender nada!
Su ingesta de respiracin era audible. La cabeza de Bernadette se
volvi de pronto y cuando vio la cara de l, supo que su secreto ya
no era ms un secreto.
Ella sonri tmidamente.
Buenos das.
Buenos das.
Su abuela se ri entre dientes.
As que, finalmente le permites compartir el secreto, dijo con
diversin en sus ojos oscuros. Ya era hora, tambin! Dejad que los
nios vengan a la sala conmigo y voy a terminar la historia para
ellos. Creo que ustedes dos tienen algo que discutir!
195

***

Algo que discutir, ciertamente! murmur Eduardo mientras


cerraba la puerta del dormitorio detrs de ellos. Se cruz de brazos y
la mir con impaciencia.
Ella se acerc a l y le sonri con malicia mientras envolva sus
brazos alrededor de su cuello.
Una mujer tiene que tener alguna manera de averiguar lo que su
esposo realmente piensa de ella, dijo. Nunca me lo habras dicho.
Crees que no? Con un largo suspiro busc sus ojos
chispeantes. Te quera desde el principio. Debes haberlo sabido.
Yo saba que me queras, estuvo ella de acuerdo. Pero podras
haberme querido sin amarme. Ella vacil. Escuch todo lo que
dijiste a Lupe y a tu abuela acerca de m, Eduardo, justo despus de
la boda
Querida. l gimi, abrazndola ms cerca. Me hubiera
cortado un brazo para ahorrarte eso! Yo te quera hasta el punto de la
locura, y luego me dicen que habas empezado las murmuraciones
escandalosas sobre nosotros Levant la cabeza y sus ojos negros
se disculpaban. Bernadette, mis emociones estaban en tal
confusin y me senta en el centro de una tormenta que nunca pens
capear. Delineaba su cara con dedos tiernos. Creo que me
enamor hace aos, pero tena miedo del matrimonio. Haba pasado
por muchas cosas con Consuelo, y los recuerdos del matrimonio de mi
padre eran igual de malos Se inclin y la bes suavemente
. Puedes perdonarme?
S, respondi ella. Te puedo perdonar.
A partir de este momento, juro que no escuchar a nadie ms
que a ti y a mi propio corazn.
Ella sonri, disfrutando de su rara disculpa.
196

Bien! Porque tengo un consejo muy sano para ti en varios


asuntos que tienen que ver con la contabilidad de aqu!
El ri entre dientes.
Muy bien. Me comprometo a escuchar. Suspir suavemente
. Te amo, Bernadette. No s cuando empez, en realidad, pero no
puedo imaginar ahora la vida sin ti.
Tampoco puedo imaginar la vida sin ti. Volvi la cabeza y le
bes la clida garganta.
La condesa saba que hablabas espaol.
Ella se ech a rer.
S, lo saba, la querida vieja malvada, y no dijo ni una palabra.
Ella ha estado disfrutando de su situacin ltimamente. Te
adora. Como lo hago yo.
Y yo la adoro. Slo tena miedo de que fueras a ser herido como
tu padre. Porque no me conoca, ella pens que yo podra ser como tu
madre.
T nunca podras ser como ella, murmur. La atrajo ms cerca
. Bernadette, cuando las cosas estn mejor financieramente aqu,
te gustara viajar a Maine y visitar a tu hermano?
Oh, me encantara!
l levant la cabeza y le sonri.
Entonces es un trato. Sus ojos se estrecharon. Nuestras vidas
no van a ser fciles por un tiempo. He hecho todo lo que poda hacer
para sacarnos del borde de la quiebra, incluso con el prstamo que
me hizo tu padre. Puede ser muy difcil.
Ella levant la mano y le toc los labios.
No me importa, dijo con sinceridad. Vamos a hacerlo juntos.
l asinti.
Juntos.

***
197

Volver a la prosperidad fue un proceso largo y difcil. Bernadette


demostr ser un activo increble debido a su aptitud natural para la
contabilidad y el presupuesto. Se hizo cargo de las cuentas que
haban quedado inactivas cuando semanas atrs el gerente haba
renunciado para volver a Oriente, y slo entonces Eduardo empez a
ver que sus ltimas derrotas fueron directamente atribuibles a la falta
de experiencia financiera del hombre.
Pero yo no tena ni idea! Explot cuando Bernadette lo sent
en la oficina y comenz a mostrarle el enorme desembolso de dinero
en efectivo para suministros, algunos de las cuales no eran ms que
un lujo. Asum que l saba lo que estaba haciendo aqu. Se dio
una palmada en la frente y rompi a blasfemar en espaol.
Bueno, bueno, lo consolaba. No es tan malo. Por lo menos no
te estaba robando, y algunas de estas cosas estn realmente en
condiciones lo suficientemente buenas para ser devueltas como
crdito. Se inclin sobre los libros, recitando artculos como sillas de
montar y piezas duplicadas para el nuevo arado mecanizado que l
haba aadido a su exiguo almacenaje de equipos. Mr. Jakes, de
herramientas, las tomar de vuelta y probablemente estar
encantado de conseguirlas, porque el viejo Harrod acaba de comprar
un arado mecanizado para s. Sonri a Eduardo. Va a estar feliz de
tener repuestos.
l neg con la cabeza mientras miraba por encima del hombro las
cuentas.
Tienes una habilidad natural, se maravill. Impresionante!
Y t pensaste que solo era fsicamente irresistible, brome ella
con una sonrisa recatada.
l le acarici el pelo suavemente y luego la bes, slo en la sien.
Me sorprendes constantemente. Cmo pude arreglrmelas sin
ti?
No tengo idea.

198

Se puso serio entonces, mientras examinaba sus nmeros en lpiz


en el libro de cuentas.
Tenemos que encontrar otras maneras de conservar nuestros
recursos, para que esto no vuelva a suceder. Neg con la cabeza
. Podra patearme por confiar tan completamente en el
hombre. Supuse que ya haba administrado un rancho antes, que
saba exactamente cmo manejar la contabilidad.
No te culpes. Esto se le escapara a la mayora de las personas
que no estuvieran familiarizadas con los pequeos detalles de la
operacin diaria de un rancho. Levant la vista hacia l. Un
administrador de ganado slo trata con un aspecto, los propios
animales. Esto es algo que conozco muy bien, porque yo tena que
ocuparme de todos los pedidos de nuestro rancho cuando estaba en
casa, ella sonri. Mi padre apenas sabe leer ni escribir, confes
. l es muy sensible acerca de que la gente lo sepa, pero eso ha
hecho la vida ms difcil para l de muchas maneras. Mi madre,
entiendo, era la que manejaba con mucho el genio el dinero, y lo
ayud a enriquecerse en sus primeros aos juntos.
Eduardo la abraz.
Me doy cuenta de que mi propia fortuna est asegurada con su
hija cuidando de mi rancho para m!
Ella ri entre dientes.
Es temprano todava. Pero yo no veo ninguna razn por la que no
se puedan recortar estos gastos y empezar a ganar dinero con el
ganado, en lugar de perderlo.
Despus de ese da, Eduardo pas a depender del misterioso
sentido financiero de Bernadette. Su padre tuvo que prescindir de
ella, desde luego, pero Bernadette le haba encontrado un buen
sustituto, un ex empleado de banco que tena una especial habilidad
con las cuentas.
Mientras tanto, Eduardo comparta sus planes y sus sueos con
ella, y cuando lleg el momento de comprar y vender ganado, se
asegur de que ella fuera con l a las diferentes reuniones con otros
ganaderos. Los ganaderos se sorprendieron al principio, cuando
Eduardo insisti en que su esposa participara en los debates. No
199

estaban acostumbrados a una mujer que saba cmo evaluar el


ascenso y la cada de los precios del ganado en el mercado, o los
factores que intervienen en una comercializacin exitosa. Pero
Bernadette los impresion inmediatamente cuando seal una
reciente noticia acerca de las fluctuaciones de precios de ganado y
las razones para ello. Aconsej la venta de determinadas existencias
y la compra de otras y les relat sus teoras para hacerlo. Los
ganaderos slo escucharon a medias, convencidos de que Eduardo
estaba fuera de su cabeza para dejar que una mujer tomara tales
decisiones.
Pero cuando se duplic el precio que recibi por sus sacrificadas
existencias, y compr ms a precio de ganga, comenzaron a
escuchar. A partir de entonces, cuando Bernadette aconsejaba una
estrategia para Eduardo, haba un pblico interesado.
Eduardo encontraba
Bernardette.

graciosa

la

aceptacin

de

ellos

por

La mayora de ellos tienen esposas que se sientan a coser todo el


da y quieren hablar de moda, confi. No saben muy bien cmo
tratar a una mujer que puede entender los precios del ganado.
Me estoy divirtiendo.
De hecho as es, dijo solemnemente. Te das cuenta de que
ya hemos duplicado nuestra inversin en la nueva cepa de ganado
Santa Gertrudis que compramos en el King Ranch? Son una raza
resistente. Debido a su ascendencia Brahman, soportan muy bien los
extremos de calor y fro, y tienen la configuracin de carne de sus
antepasados Hereford.
Me gustan sus bonitas chaquetas rojas, le dijo.
l le hizo una mueca.
Me gustan los precios que traen en subasta, respondi l
. Ganan peso muy satisfactoriamente en la escasa vegetacin que
la tierra puede proporcionar, por lo que tienen menos necesidad de
complementar
su
alimentacin
con
grano
caro. Suspir
. Bernadette, por primera vez, tengo grandes esperanzas sobre
nuestra prosperidad.
200

Yo tambin, contest ella. Mi padre parece tener el mismo


sentido de optimismo, tambin. l est contento de haberte hecho el
prstamo. Y an ms alegre de tenerte en la familia, creo, agreg
. Siempre tuvo un alto concepto de ti.
Y yo de l, respondi. l puede ser spero en los bordes, pero
es un caballero para todo.
Ella cerr los dedos alrededor de la mano descansando al lado de
las de ella sobre el libro de cuentas.
Estamos hacindolo muy bien, dijo. Pero echo de menos a tu
abuela.
La bes en el pelo.
Yo tambin. Se fue a su casa a regaadientes, pero haba asuntos
de negocios que requeran su atencin.
Dijo que iba a volver para el primer bautizo, dijo ella, trayendo
deliberadamente un tema que haba sido tab entre ellos la mayora
de los cuatros meses de su matrimonio. A pesar de su miedo al parto,
Bernadette ahora se encontraba frustrada y triste porque no estaba
embarazada. Se estaba enfrentando a la posibilidad de que podra ser
estril. Ella saba que la culpa no poda recaer en Eduardo, porque l
y Consuelo haban tenido un hijo. Se senta insuficiente, de algn
modo. Se daba cuenta de que Eduardo nunca hablaba sobre su
situacin, o haca referencia al hecho de que en cuatro meses de
matrimonio ella no haba podido llevar a cabo la promesa de un hijo.
No habl durante un minuto entero. Su mano acarici
distradamente el cabello claro, que estaba recogido en un gran
rodete en lo alto de su cabeza.
Tal vez habr esa promesa, un da, murmur l.
Ella lo mir con tristeza.
Lo siento, dijo ella suavemente. S lo mucho que quieres un
hijo.
Se encogi de hombros y forz una sonrisa.
Te amo, Bernadette, dijo l, su voz tierna y baja. Si de ese
amor viene un nio, ser maravilloso, pero podr envejecer feliz
incluso si vivimos solos hasta que muramos.
201

Lo s, respondi ella, pero quiero un nio, tambin.


l la atrajo a sus brazos y la bes con ternura.
No te preocupes por eso, susurr. El tiempo se encargar de
la mayora de los problemas.
Eso espero.
Volvieron a los libros y se deleitaron en la forma en que el ganado
iba prosperando.

***

Pero como con cualquier empresa exitosa, se avecinaban


problemas. Los rebaos de crecimiento de Eduardo fueron advertidos
por hombres sin escrpulos y sin medios de la Guerra EspaolaAmericana. Varios de ellos se unieron y empezaron a asaltar los
ranchos por el ganado vacuno con el que comenzaban su propia
operacin en la frontera con Mxico.
Una noche allanaron las zonas perifricas del rancho de Eduardo y
se llevaron ms de un centenar de cabezas de ganado de engorde
listos para enviar al mercado.
Eduardo, al ser informado de la redada por uno de sus vaqueros,
inmediatamente ajust las correas de la montura para su arma y
carg su Winchester.
Bernadette casi se atragant de miedo mientras l fue dando
grandes zancadas hacia la puerta, sordo a sus splicas de control.
Cuida de ella, le dijo a Claudia mientras se estrellaba el
sombrero. Volver en cuanto pueda. Muchachos, vmonos! llam
a sus hombres mientras giraba en la silla y se dirigi al frente del bien
armado grupo.
Se detuvo en el rancho Barron, y Colston, quien tambin haba
perdido ganado, montaba con sus propios hombres , se encontr con
su hijo poltico.
202

Juntos cabalgaron por el largo camino hacia Mxico.

***

Bernardette, se sent frente a la ventana, llena de ansiedad,


bebiendo interminables tazas de caf negro para poder permanecer
despierta. Claudia le trajo unos huevos revueltos y bacn en las
primeras horas de la maana, insistiendo en que tena que comer
algo para mantener su fuerza.
Lo ms extrao sucedi cuando ella se llev un bocado de huevos a
la boca. Lo mir con creciente nusea y de pronto se levant de la
mesa y sali corriendo al porche trasero. Las interminables tazas de
caf negro retornaron devueltas. En lugar de preocuparse, Claudia
hizo una pausa, aplaudi y se ri con puro deleite.
Estoy enferma como un perro, y t te quedas all parada
rindote de m? murmur Bernadette a travs de los espasmos que
la sacudan.
Oh, no, seora, no de la enfermedad, sino por lo que la
causa. Esta enfermedad en particular va a terminar en tan slo unos
pocos meses, y usted tendr un hermoso y pequeo beb para
mostrar!
Bernadette contuvo el aliento. Ella mir boquiabierta a Claudia.
T crees?
Claudia asinti con la cabeza, sonriendo cuando Bernadette
nuevamente devolvi por encima de la baranda.
Oh, s, dijo Claudia. Eso creo.

203

Captulo Catorce
Bernadette estaba muy contenta y abrumada ante la perspectiva
de estar embarazada, pero tambin estaba aterrorizada ante la
perspectiva de ser viuda incluso antes de poder compartir sus
esperanzas con Eduardo.
Cuando la nusea pas, volvi a su vigilia junto a la ventana y se
oblig a recoger su hilo y aguja de ganchillo para mantener sus fras y
temblorosas manos ocupadas. Pens en el beb y, sonriendo, empez
a trabajar en un diminuto par de escarpines. Ella saba hacer
calcetines, as que stos no representaban una dificultad. El tiempo
pas mucho ms rpido cuando se vio obligada a concentrarse en lo
que estaban haciendo sus manos.
Pens sobre cmo recibira Eduardo la noticia acerca de su
condicin, y sonri. Sera un padre maravilloso, y este nio podra
ayudarlo a compensar la prdida de su hijo. Pens en la expresin que
tendra su cara cuando ella se lo dijera, y sus temores se calmaron un
poco. Pero el miedo por que pudiera no volver era innegable.
Estaba bien despus del amanecer, cuando oy el sonido de los
cascos de los caballos. Dej a un lado su labor de ganchillo y sali al
porche con Claudia pisndole los talones. Sus ojos buscaban
frenticamente la presencia alta, imponente de su marido montado
en la silla. Cuando ella no lo vio de inmediato, pareca que sus peores
miedos se estn realizando, y las lgrimas le escocieron los ojos.
Eduardo, grit lastimosamente, sus dedos presionando con
fuerza contra la superficie de adobe de la casa. l no est
ah! Claudia, lo han asesinado!
204

No, no, seora, no! Exclam Claudia, corriendo para sostener


a su seora desplomndose.l est muy bien, por cierto! Mire,
seora!
Bernadette sigui el dedo de la mujer ms pequea sealando a
Eduardo, muy por detrs de los otros, a caballo junto a su padre
mientras vaqueros de los dos ranchos arreaban ganado hacia los
recintos vallados cercanos.
l est bien? la voz de Bernadette son hueca a sus propios
odos, y de repente, se fue hacia abajo, a pesar de los esfuerzos de
Claudia por sostenerla.
Agitando los brazos frenticamente Claudia llam la atencin de
Eduardo y de Colston, quienes alentaron a sus monturas y se
precipitaron hacia el porche.
Inmediatamente Eduardo estaba fuera de la silla de
montar. Levant su esposa inconsciente en brazos, mientras
escuchaba la confusa explicacin de Claudia de lo que haba pasado y
la llevaba a la sala. l la acost en el sof, sus ojos yendo con
sorprendido deleite al tejido de crochet abajo que ella haba dejado
atrs.
Bernadette! llam l en voz baja, frotndole las manos
preocupado. Querida, dime!
Ella lo escuch como a travs de una niebla. Sus ojos verdes se
abrieron perezosamente y lo mir a los negros brillantes. Ella sonri,
levantando una mano hacia su rostro, que l agarr y bes con fervor.
Esta ella bien? Muchacha, qu te ha pasado? exclam
Colston Barron al lado de su hija.
Fue slo el alivio de ver que Eduardo estaba vivo, susurr. Un
nio necesita un padre y una madre, aadi, sintiendo un placer
abrumador.
Un nio, dijo Eduardo, saboreando la palabra. Se inclin y bes
la cara plida de su esposa con algo parecido a la reverencia. Todas
esas preocupaciones, para nada. Dios es bueno.
Oh, s, l lo es, estuvo ella de acuerdo con fervor.

205

Un nio, estaba murmurando Colston. Pareca estar muy


preocupado.
Bernadette mir ms all de la cara exultante de su marido a su
preocupado padre.
Habl con el mdico en Nueva York, le dijo suavemente a su
padre. Me dijo que no tena nada que temer sobre el parto, a pesar
de las tragedias de nuestra familia. Me dijo que yo iba a estar bien!
Colston todava se vea perturbado.
Te vas a cuidar muy, pero muy bien, me oyes? Si necesitas
enfermeras, mdicos, me asegurar de que los tengas, muchacha.
Ella sonri feliz.
Gracias, Padre.
l se aclar la garganta y mir tmidamente.
Tener un nieto es un evento importante, dijo. Su rostro comenz
a iluminarse. Por qu?, podr ensearle todo acerca de los
ferrocarriles, no es as? Y sobre duendes y hadas
Bernadette se ri.
Y Eduardo le puede ensear acerca de sus antepasados
espaoles, ella estuvo de acuerdo.
Qu herencia que va a tener!, murmur Eduardo contento,
mirando la cintura de su esposa con evidente placer. Y que madre
encantadora.
S, ella va a ser perfecta, coincidi Colston. En casa
siempre estaba en torno a los hijos de los vaqueros. Ella a nacido
para ser mam.
Casi no puedo esperar, dijo Bernadette en voz baja, y hablaba
en serio.
Tampoco yo, secund Eduardo. Pero haba una leve
preocupacin en su cara que tuvo la precaucin de esconder de ella.

***
206

EL RANCHO fue de mejora en mejora en los meses que siguieron. A


pesar de las protestas de Eduardo, Bernadette continu llevando los
libros y cuentas, y la prosperidad segua. No hubo ms robos de
ganado. El ganado vacuno contratado fue vendido, junto con una
nueva camada de terneros pura raza. Para sorpresa de Bernadette, se
carg un lote completo en un barco en la costa, con destino a
Australia.
No puedo creer las ventas que estamos haciendo, le dijo a
Eduardo.
Tampoco yo Baj la mirada hacia el montculo de su hijo y lo
toc con suavidad. Cunto tiempo ms piensas t que tardar,
Bernadette?
El mdico dice que ahora en cualquier momento, respondi
ella.
Los msculos de la mandbula de l latieron.
Ella se apret tan cerca de l como lo permita su vientre enorme y
apoy la cabeza contra su pecho.
Por favor, no te preocupes. Prometo no morir.
l se ech a rer, pero tena un sonido hueco. Le acarici el pelo
suavemente mientras sus claros ojos miraban ciegamente el
espacio. Ella era su vida. Si la perda ahora, ni el rancho ni ninguna
otra cosa en la tierra seran suficientes para mantenerlo con vida.
Lo prometo, repiti ella, mirndolo. Eduardo, nuestras vidas
han sido difciles hasta ahora. De verdad crees que Dios iba a ser tan
bueno con nosotros, slo para arrebatarnos la felicidad justo cuando
empieza?
Haces que mis temores suenen como un sacrilegio, murmur.
La fe mueve montaas, respondi con sencillez. Ella sonri
. Todo va a estar bien.
Est bien. Voy a tratar de no preocuparme.

207

***

Pero lo hizo, sobre todo cuando ella cay al suelo temprano una
maana en un charco de agua y, jadeando, llamaba por l para que
fuera a buscar al mdico.
l no quiso dejarla. Envi a uno de los vaqueros a la ciudad, y luego
por Colston Barron.
El doctor tom una eternidad en llegar. Mientras tanto, Bernadette
estaba atormentada por el dolor y lloraba de impotencia. Eduardo no
tena ni idea sobr qu hacer. De hecho, Claudia rpidamente lo ech
fuera de la habitacin. Cuando Colston Barron y el mdico llegaron,
Eduardo estaba a mitad de una botella de whisky escocs importado.
Treme un vaso, nia, y que sea uno grande, dijo Colston a una
de las criadas. Este es un momento para beber en serio.
Eduardo lo mir con los ojos inyectados en sangre.
Han pasado dos horas, dijo con voz ahogada. Trat de mirar
en la puerta, y el mdico hizo que uno de mis hombres me empujara
aqu adentro. Se encogi de hombros. Ella grit, dijo entre
dientes. Debera haber derribado la puerta para llegar a ella, pero
ella me grit que iba a estar bien. Ellos estn complotados contra m,
ella y el mdico. Su rostro se ensombreci mientras levantaba el
vaso a los labios. Mir hacia su suegro totalmente furioso. Si ella
muere, voy a pegarle un tiro a l, justo entre los ojos!
Ella no va a morir, dijo Colston con ms conviccin de la que
senta.
Yo voy a cargar mi arma.
Bebe tu whisky. Puedes cargar tu pistola despus.
Eduardo volvi de nuevo a la botella. Estudi el vidrio y luego el
armero. Se sent de nuevo.
Tal vez sera ms prudente esperar. Slo un poco.

208

Ellos bebieron, hablaron y se preocuparon por una hora


ms. Cuando el mdico entr en la habitacin, secndose las manos
con una toalla, estaban tirados al otro lado de las sillas
lamentablemente despatarrados, ambos medio coherentes y apenas
capaces de sentarse cuando l los llam.
El mdico sonri.
Bernadette est bien. Es un nio, dijo.
Un chico. Un hijo. Alabado sea Dios! murmur Eduardo en un
tono borroso.
Felicidades, muchacho, fel
Y una nia, continu el doctor.
Eduardo parpade. No estaba del todo seguro de estar escuchando
correctamente.
Usted dijo que era un muchacho, respondi.
S.
Ahora ha cambiado de opinin y es una nia?
El mdico se ri entre dientes.
Vas a tener la cabeza del tamao de San Antonio en la
maana. Es un nio y una nia, dijo. Gemelos.
La ingesta de aliento de Eduardo llen la habitacin. Se agarr los
brazos de la silla para mantener el equilibrio.
Gemelos!
Gemelos! Colston se sirvi otro vaso. Alabado sea Dios,
gemelos!
A Bernadette le gustara verlos a los dos, continu. Sacudi la
cabeza mientras se volva. Dios sabe por qu, agreg en voz baja
mientras ellos luchaban por ponerse de pie.
Estaban demasiado borrachos como para haberlo entendido,
aunque l hubiera hablado en voz muy alta. Con los brazos alrededor
del otro como apoyo, se balancearon por el oscuro pasillo detrs del
mdico al dormitorio en donde los gritos de los diminutos bebs se
podan or claramente.
209

Pulmones buenos y fuertes, murmur el mdico cuando Claudia


se acerc con los dos bebs en sus brazos. Y puedo incluir a su
esposa en eso. Su asma no sali a la superficie una vez durante toda
la prolongada labor de parto. Sonri. Creo que podra escribir un
artculo sobre ella.
Que guapos son, expres ella con una sonrisa radiante cuando
le mostr sus pequeas cargas a Eduardo. Son tan hermosos, seor.
Hermosos, declar l, tocando
reverencia. Como mi Bernadette.

cada

pequea

cara

con

Se acerc a la cama, dejando a Colston admirando sus nietos, y se


sent al lado de una cansada y demacrada Bernadette, que todava
de alguna manera logr sonrer y levantar la mano para tirar de l
hacia ella.
Ella lo bes suavemente.
Tenemos nios, susurr ella con voz dbil. Un hijo y una hija.
Y t ests viva, como me habas prometido, y con los pulmones
que ni siquiera te molestaron a travs de esta terrible experiencia,
dijo. La bes de nuevo. Bernie, estoy muy borracho.
Ella se ri del apodo familiar que acababa de darle.
Muy borracho, por cierto! lo rega. No confiabas en m?
Trat de hacerlo, dijo. Pero la confianza es difcil cuando la
gente grita, ya sabes. Sus ojos radiantes se encontraron con los
suyos. Te amo ms que a mi vida, susurr tiernamente. Gracias
por estar viva. Y muy especialmente gracias por nuestros hijos.
Ella acarici con la cara en su hombro.
Gracias a ti, tambin.
l mir hacia su suegro, que se haba sentado en una silla y tena
en brazos uno de los bebs, canturrendole en voz baja. Bernadette
levant la cara y sigui su mirada fascinada. Las lgrimas le escocan
los ojos al ver a su padre con su nieto.
Crees en los milagros, Eduardo? pregunt, pensando en lo
lejanos que haban estado una vez ella y su padre, y lo catica que su
vida haba sido un ao antes. Tantas cosas haban cambiado. No poda
haber imaginado tanta felicidad.
210

S, respondi Eduardo a la suave pregunta. Pero l la estaba


mirando a ella.
Ella le sonri. Tenan un prspero rancho ganadero, dos bebs
recin nacidos y el mundo entero con sus brazos abiertos a ellos. Se
pregunt si estaba soando todo.
Cario, quieres pellizcarme, por si acaso? le pregunt ella.
l se ri entre dientes, porque l saba lo que quera decir.
Slo si aceptas pellizcarme a m a cambio. Se inclin ms cerca
. Pero tal vez no vamos a tener la oportunidad, amada. Si estoy
soando, no me dejes despertar!
Bernadette no poda discutir con ese sentimiento. Ella sonri y le
dio un beso en cambio, el suave susurro de una cancin de cuna
irlandesa vino con amor, pero lamentablemente fuera de tono, de la
direccin del asiento de la ventana. Pens que nunca haba odo una
cancin tan hermosa en su vida.

Fin

211

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