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La riqueza de las naciones

Una investigacin sobre la naturaleza y


causas de la riqueza de las naciones

Autor

Adam Smith

Tema(s)

Economa

Edicin original en ingls

Ttulo original

An Inquiry into the Nature and


Causes of the Wealth of Nations

Editorial

W. Strahan & T. Cadell

Ciudad

Londres

Pas

Fecha de publicacin

Reino Unido

1776

Una investigacin sobre la naturaleza y causas de la riqueza de las naciones (ttulo


original en ingls: An Inquiry into the Nature and Causes of the Wealth of Nations), o
sencillamenteLa riqueza de las naciones, es la obra ms clebre de Adam Smith. Publicado
en 1776, es considerado el primer libro moderno de economa.

Smith expone su anlisis sobre el origen de la prosperidad de pases como Inglaterra o


los Pases Bajos. Desarrolla teoras econmicas sobre la divisin del trabajo, el mercado,
lamoneda, la naturaleza de la riqueza, el precio de las mercancas en trabajo, los salarios,
los beneficios y la acumulacin del capital. Examina diferentes sistemas de economa poltica,
en particular, el mercantilismo y la fisiocracia; asimismo, desarrolla la idea de un orden natural.
Este sistema de libertad natural, como lo llama Smith, es el resultado del libre ejercicio
delinters individual que beneficia exitosamente sin proponrselo al bien comn en la
solucin de problemas y satisfaccin de necesidades por medio de la libre empresa, de la libre
competencia y del libre comercio.
La riqueza de las naciones es hoy una de las obras ms importantes de la disciplina econmica
y, para Amartya Sen, el libro ms grande jams escrito sobre la vida econmica. 1 Se trata del
documento fundador de la economa clsica y, sin duda, del liberalismo econmico.
ndice
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1 Contexto

2 Visin de conjunto

3 Plan

4 Temas e ideas

4.1 La divisin del trabajo y el inters personal

4.2 El valor del trabajo y la moneda

4.3 Los factores de produccin

4.4 La formacin de los precios, la competencia y el mercado

4.5 Distorsiones causadas por el Estado

4.6 La renta y los ingresos

4.7 Capital fijo y capital circulante

4.8 Ingreso bruto, ingreso neto y el papel de la moneda

4.9 Trabajo productivo, trabajo no productivo y acumulacin del capital

4.10 El inters

4.11 Los usos del capital y el sistema econmico de Smith

4.12 La regulacin del comercio y la ventaja absoluta

4.13 Las cuatro etapas del desarrollo econmico

4.14 La responsabilidad del soberano

5 Influencia de La riqueza de las naciones

5.1 Influencia inmediata

5.2 Divulgacin y desviaciones

5.3 La riqueza de las naciones en la historia del pensamiento econmico


5.3.1 Crticas

6 Referencias

7 Bibliografa

8 Enlaces externos

Contexto[editar]
Artculo principal: Adam Smith

Adam Smith, autor de La riqueza de las naciones.

Adam Smith empez la redaccin de La riqueza de las naciones en 1764, mientras era tutor del
joven Duque de Buccleugh, cargo por el que fue retribuido generosamente con una pensin
vitalicia. Con ocasin de un Grand Tour, un largo viaje por Europa con su alumno, pas
dieciocho meses en Toulouse, invitado por el abad Seignelay Colbrt. Smith hablaba
poco francs y la mayora de los escritores y filsofos que esperaba encontrar en Toulouse no
se encontraban en la ciudad, por lo que pronto se aburri. 2 En una carta dirigida a David Hume,
Smith anunciaba que haba empezado a redactar un libro con tal de pasar el tiempo. 3 Smith
haba trabajado en ese proyecto desde que era profesor de economa poltica y de otras
materias en la Universidad de Glasgow,4 y haba aludido a l en la conclusin del primer libro
de la Teora de los sentimientos morales, la obra de filosofa moral que lo dio a conocer.
A finales de 1764, aprovech un viaje a la asamblea de los Estados del
Languedoc en Montpellier, la regin ms liberal de la Francia del Antiguo Rgimen, donde
consigui que se adoptase el libre comercio de grano,5 de lo que aparecen testimonios en el
libro.6 Igualmente visit Suiza, donde se encontr con Voltaire, y despus Pars, donde su
amigo el filsofo David Hume lo introdujo en los ms importantes salones. All discuti con los
fisicratas Franois Quesnay y Turgot, que estimularon su inspiracin,7 as como con Benjamin
Franklin, Diderot, d'Alembert,Condillac y Necker, con quien mantuvo contacto durante muchos
aos.
Tras su regreso a Gran Bretaa en 1766, Smith posea un patrimonio suficiente para dedicarse
de lleno a su obra, y retorn a Kirkcaldy tras pasar algunos meses en Londres. La redaccin
era muy lenta, entre otras razones por los problemas de salud de Smith. David Hume se
impacient, y en noviembre de 1772 le orden acabar su obra antes del otoo siguiente para
hacerse perdonar.8 En 1773, Smith se instal en Londres para acabar su manuscrito y
encontrar un editor. Todava faltaban tres aos para que La riqueza de las naciones fuera
publicada, en marzo de 1776. Smith quera dedicar su libro a Franois Quesnay, pero la muerte
de este en 1774 se lo impidi.

Visin de conjunto[editar]
Segn Dugald Stewart, primer bigrafo de Smith, el principal mrito de La riqueza de las
naciones no consiste en la originalidad de sus principios, sino en el uso del razonamiento
sistemtico y cientfico para validarlos y la claridad con la que son expresados. 9 En este
sentido, la obra es una sntesis de los aspectos ms importantes de la economa poltica; una
sntesis audaz que va ms all de cualquier otro anlisis contemporneo. Entre los
observadores que inspiraron la obra de Smith se encuentran John Locke, Bernard
Mandeville, William Petty, Richard Cantillon, Turgot y, seguramente, Franois Quesnay y David
Hume.10
El pensamiento de Smith retoma varios principios favorecidos por la Ilustracin Escocesa: el
estudio de la naturaleza humana es un aspecto primordial, indispensable; el mtodo
experimentalde Newton es el ms apropiado para el estudio del hombre; la naturaleza humana
es invariable en todas partes y a lo largo del tiempo. Para Donald White, Smith estaba
convencido de la existencia de una progresin en el desarrollo humano (el progreso) por unas
etapas bien definidas, y esta idea se encuentra explcitamente en el modelo de desarrollo
econmico en cuatro etapas expuesto en La riqueza de las naciones.
Aunque Smith es conocido en la actualidad como un importante economista, l se consideraba,
a pesar de todo, profesor de filosofa moral, asignatura que haba enseado en Glasgow.
As, La riqueza de las naciones no trata solamente de economa (en el sentido moderno), sino

tambin de economa poltica, de derecho, de moral, de psicologa, de poltica, de historia,


amn de la interaccin y la interdependencia entre todas estas disciplinas. La obra, centrada en
la nocin del inters personal, forma un conjunto con la Teora de los sentimientos morales,
donde haba explicado la simpata inherente a la naturaleza humana. El conjunto deba ser
completado por un libro sobre lajurisprudencia que Smith no pudo acabar e hizo quemar a su
muerte.

Tablas de precios del trigo entre 1637 y 1750, entre las numerosas referencias empricas de La riqueza de las
naciones.

La problemtica de La riqueza de las naciones es doble: por un lado, explicar por qu una
sociedad movida por el inters personal puede subsistir; por el otro, describir cmo apareci y
cmo funciona el sistema de libertad natural.
En este sentido, Smith utiliz sistemticamente los datos empricos (ejemplos y estadsticas)
para validar los principios que expuso, una avidez de hechos (el ndice tiene 63
pginas)11 que fue criticada por algunos de sus sucesores tras la revolucin ricardiana.
As, Nassau William Senior deplor la importancia exagerada que numerosos economistas
conceden a captar datos. Los razonamientos abstractos se mantienen en un mnimo estricto y,
para Jacob Viner, Smith dudaba sobremanera que la abstraccin pudiera aportar la
comprensin del mundo real o guiar ella sola al legislador o el hombre de Estado.
Si bien utiliz un tono decididamente optimista respecto del crecimiento econmico, advirti
tambin del riesgo de alienacin que puede suscitar la divisin del trabajo.

Plan[editar]
La riqueza de las naciones est compuesta por cinco libros, cuyos temas son:12
1. Causas que han perfeccionado las facultades productivas del trabajo y del orden,
segn las cuales los productos se distribuyen naturalmente entre las diferentes clases
sociales (sobre la naturaleza humana, el trabajo y la habilidad, la destreza y la
inteligencia que ha aportado);13
2. De la naturaleza de los fondos o capitales, de su acumulacin y su uso (descripcin de
los negociantes y del capital);
3. De la diferente marcha y del progreso de la opulencia en diferentes naciones (historia
del desarrollo econmico y poltica econmica);

4. Sistemas de economa poltica (en particular, el sistema del comercio internacional);


5. De los ingresos del soberano o de la comunidad (ingresos, gastos y objetivos de
gobierno).

Temas e ideas[editar]
La divisin del trabajo y el inters personal[editar]

Fabricacin de alfileres, lmina deL'Encyclopdie.

Smith parte de la constatacin de que:


El trabajo anual de un pas es aquel fondo que en principio proporciona todas las cosas necesarias y
convenientes para la vida y que anualmente consume el pas; y estas cosas son siempre o el producto
inmediato de este trabajo, o compradas a otros pases con este producto.
13

No hace del trabajo el nico factor de produccin, pero remarca su importancia desde el inicio
de la obra, algo que le distingue de entrada de fisicratas y mercantilistas. La mejora de
laproductividad del trabajo depende en gran parte de su divisin, ilustrada en su clebre
ejemplo de la manufactura de alfileres (inspirado en L'Encyclopdie de Diderot y d'Alembert):
all dnde un solo herrero no podra producir ms de diez alfileres por da, la fbrica utiliza los
obreros en varias tareas diferentes (estirar el alambre, cortarlo, afilarlo, etc.), y llega as a
producir cerca de 5 000 alfileres por obrero empleado. Junto a ese gran incremento en las
cantidades producidas (ver productividad), se ve una disminucin, igualmente extraordinaria, en
el precio de los alfileres. (Smith nota que, adicionalmente, los trabajadores ganan ms en las
fbricas que como trabajadores independientes). La divisin del trabajo se aplica ms
fcilmente en las manufacturas que en la agricultura, lo que explica su retraso en productividad.
La divisin del trabajo por s misma no proviene de la sabidura humana o de un plan
preestablecido, sino que es la consecuencia de una cierta tendencia natural de todos los
hombres [...] que los lleva a traficar, a hacer intercambios y cambiar una cosa por otra. 14 La
motivacin de esta tendencia al intercambio no es la benevolencia, sino el inters personal, es
decir, el deseo de mejorar su propia condicin:
Pero el hombre necesita casi constantemente la ayuda de sus semejantes, y es intil pensar que lo
atenderan solamente por benevolencia. [...] No es la benevolencia del carnicero, del cervecero o del
panadero, la que nos lleva a procurarnos nuestra comida, sino el cuidado que prestan a sus intereses.
Nosotros no nos dirigimos a su humanidad, sino a su egosmo; y no les hablamos de nuestras

necesidades, siempre de su provecho. [...] La mayor parte de estas necesidades por el momento se
satisfacen, como las de los otros hombres, por trato, por intercambio y por compra.15

As, incluso en una sociedad donde no hay benevolencia hacia los desconocidos, donde cada
uno de los individuos persigue su inters personal, donde los intercambios econmicos se
hacen entre mercenarios, el individuo puede prosperar en base a la cooperacin. 16 (ver mano
invisible) Con motivo del estudio de los comportamientos de los animales, Smith concluye
igualmente que los humanos son los nicos de stos que se dan cuenta de que tienen todo por
ganar participando voluntariamente en un sistema econmico donde cada uno trabaje para
obtener los bienes que satisfagan a todos:17 el inters personal no es su nica motivacin, ya
que si as fuera, toda negociacin sera imposible. Queda claro, por tanto, que un hombre es
tambin capaz de comprender el inters personal de su compaero (un ejemplo de simpata) y
de llegar a un intercambio mutuamente beneficioso.18
Si el inters personal tiene un lugar importante en La riqueza de las naciones es porque no est
considerado como el nico aspecto econmico de la relacin del hombre en la sociedad.
La Teora de los sentimientos morales ofrece una perspectiva bastante ms amplia y presenta
una teora de la relacin social que no es reproducida en La riqueza de las naciones;
demuestra que la visin de Smith no se reduce a la de un Homo conomicus. No obstante, la
contradiccin aparente entre las dos principales obras de Smith, ha dado origen a un
problema Adam Smith en la literatura econmica,19 hoy caduco.20
Smith mostr a continuacin que una cierta acumulacin de capital es necesaria para la puesta
en marcha de la divisin del trabajo y que el nico lmite para sta es la dimensin
del mercado. Esta proposicin ha sido considerada como una de las ms brillantes
generalizaciones que se pueden encontrar en toda la literatura econmica. 21 El progreso viene
as de la divisin acelerada del trabajo, que proviene de una inclinacin natural del hombre. El
intercambio, natural y espontneo, se inscribe en el sistema de libertad natural subyacente
en toda la obra.
Smith tambin era consciente de los efectos adversos de una mayor divisin del trabajo:
Un hombre que pasa toda su vida para completar unas pocas operaciones simples cuyos efectos son
siempre los mismos, o casi, no tiene tiempo para desarrollar su inteligencia ni ejercer su imaginacin para
buscar los medios para resolver aquellas dificultades que nunca se terminan de localizar; pierde pues
naturalmente el hbito de desplegar o de ejercer sus facultades y se vuelve, en general, tan estpido e
ignorante como se pueda convertir una criatura humana; el aletargamiento de sus facultades morales lo
hace incapaz de apreciar ninguna conversacin razonable ni de tomar parte en ellas, hasta le impide
sentir alguna pasin noble, generosa o tierna y, en consecuencia, formar algn juicio mnimamente justo
sobre la mayora de los deberes ms ordinarios de su vida privada
22

El individuo se vuelve entonces incapaz de formar un juicio moral, tal y como se describe en
la Teora de los sentimientos morales. Para prevenir esta situacin, Smith recomienda una
intervencin gubernamental que se haga cargo de la educacin de la poblacin.

El valor del trabajo y la moneda[editar]

La moneda permite medir e intercambiar el valor, pero no es el valor en s misma.

Una vez establecida la divisin, cada miembro de la sociedad debe poder recurrir al resto para
proveerse de aquello que necesite; es pues necesario tener un medio de cambio, la moneda.
La posibilidad de intercambiar bienes o pagar en moneda por ellos hace aparecer la nocin
de valor. El valor tiene dos significados: el valor de uso, o utilidad, y el valor de cambio. Smith
se centra sobre todo en el segundo (plantea, pero no resuelve, la paradoja del valor sobre el
primero). Cmo medirlo? Cul es el factor que determina la cantidad de un bien a la hora de
intercambiarlo por otro? Para l, es del trabajo de los dems del que cabe esperar la parte
ms grande de todos estos bienes; as, ser rico o pobre, segn la cantidad de trabajo que
podr pedir o que estar en capacidad de comprar. [...] El trabajo es pues la medida efectiva
del valor intercambiable de toda mercanca.23
El valor del trabajo es constante: Las cantidades iguales de trabajo deben ser, en cualquier
tiempo y cualquier lugar, de un valor igual para el trabajador. [...] As, el trabajo, no variante
nunca de su propio valor, es la nica medida real y definitiva que puede servir, en cualquier
tiempo y en cualquier lugar, para valorar y comparar el valor de todas las mercancas. Es su
precio real; el dinero no es ms que su precio nominal. 24 Esta teora del valor, que ignora
la demanda y se basa exclusivamente en los costes de produccin, se impuso durante ms de
un siglo hasta queWilliam Jevons, Carl Menger y Lon Walras introdujeron el marginalismo.
Para Smith la moneda no es el valor en s, y la acumulacin de moneda no tiene inters
econmico para un pas. La moneda sera ms bien una forma de medida prctica del valor de
las transacciones y el medio de cambio de este valor. Para cumplir estas funciones, los metales
preciosos son particularmente apropiados, puesto que su valor vara poco en periodos de
tiempo razonables. A largo plazo, el trigo podra ser un mejor patrn. Como los metales
preciosos tienen un costo importante, Smith propona reemplazarlos por papel moneda,
siguiendo una ratioestricta para evitar la emisin sin contrapartida. El sistema bancario
resultante sera una especie de gran carretera area, donando al pas la facilidad para
convertir una gran parte de sus grandes carreteras en buenos pastizales y en buenas tierras
para el trigo.25

Los factores de produccin[editar]


En una economa primitiva se puede considerar que la cantidad de trabajo utilizada para
producir un bien es el nico elemento que determina su valor de cambio. En las economas
avanzadas la formacin de los precios es ms compleja porque involucra tres elementos:
el salario, el beneficio y la renta (predial o de arrendamiento), que constituyen la remuneracin
de los tres factores de produccin: el trabajo, el capital, y la tierra. Smith distingue igualmente
tres sectores de actividad: la agricultura, la industria, y el comercio.

Las distinciones entre los factores de produccin y la forma que su remuneracin toma para las
diferentes clases sociales constituyen un punto central de La riqueza de las naciones. Las
motivaciones de estas clases no son las mismas, y no coinciden necesariamente con el inters
general.
Esta distincin ntida entre las remuneraciones de los diferentes factores de produccin es
tpica de la Economa clsica. Fue necesario esperar a la Revolucin neoclsica de finales
del siglo XIX para que la remuneracin de los factores fuera integrada en el precio de la
produccin.26

La formacin de los precios, la competencia y el mercado[editar]


El salario es la compensacin directa del trabajo, es decir, el alquiler de la capacidad productiva
del trabajador. El beneficio sobreviene cuando el stock de valor o de capital, acumulado por una
persona, es empleado para poner a otras personas a trabajar, facilitndoles herramientas de
trabajo, materias primas y un salario con el fin de alcanzar un beneficio (esperado y no
garantizado) mediante la venta de aquello que producen. La ganancia sera, de acuerdo con
Smith, la recompensa de un riesgo y de un esfuerzo. La renta predial aparece desde que el
territorio de un pas se encuentra repartido en manos privadas: a los propietarios, como todos
los dems hombres, les gusta recoger donde no han sembrado, y demandan una renta, incluso
por el producto natural de la tierra.27 Esta es pagada por los agricultores a los propietarios en
contrapartida por el derecho a explotar la tierra, que es un recurso escaso y productivo. No
requiere ningn esfuerzo por parte de los propietarios.
Diferentes tipos de bienes hacen intervenir a estos elementos en proporciones diferentes y
tienen precios diferentes. Puesto que estos tres elementos se tienen en cuenta en el precio de
casi todos los bienes, existe en todas partes una remuneracin media para cada uno de ellos,
es decir una serie de tasas medias o naturales.28 El precio natural de un bien debe ser
suficiente para pagar la renta, el trabajo y el beneficio que han sido necesarios para su
fabricacin. El precio de mercado puede ser ms o menos elevado que este precio natural,
pero tiende a este debido a la competencia. De hecho, un productor que no tiene en cuenta esa
competencia arriesga su inters personal: si vende sus bienes demasiado caros, pierde a sus
clientes, si paga a sus empleados demasiado poco, pierde a stos. El mercado competitivo se
encarga as de la produccin de los bienes demandados por el pblico, y remunera a los
productores en funcin del xito de su produccin.29
En algunos casos, sin embargo, se puede haber concedido un monopolio a un individuo o
compaa. Como ste no est sujeto a la competencia, el monopolista puede vender
constantemente por encima del precio natural y entonces obtener un beneficio superior a la
tasa natural. En las palabras de Smith:
"El precio de un monopolio es en cada ocasin el ms alto que se puede conseguir. El precio
natural, o el precio de la libre competencia, por el contrario, es el ms bajo que se puede tomar,
no de hecho en cada ocasin pero sobre un tiempo considerable. El uno es en cada ocasin el
ms alto que se puede exprimir de los compradores, o el que, se supone, van a consentir dar:
el otro es el ms bajo que los vendedores generalmente pueden permitirse aceptar, y al mismo
tiempo continuar sus negocios.".30
La parte de cada uno de los tres elementos de un precio vara segn las circunstancias. El nivel
de los salarios viene determinado por el enfrentamiento de intereses de los trabajadores y los
empresarios:

Los obreros desean ganar el mximo posible, los dueos, dar el mnimo; los primeros estn dispuestos a
llegar a un acuerdo para elevar los salarios, los segundos para bajarlos.
31

Los empresarios tienen a menudo la ventaja en este conflicto. Apoyndose en la obra


de Richard Cantillon, Smith seala que existe un salario mnimo de facto: el salario de
subsistencia que permite a un asalariado mantener a duras penas a su familia. 32 A veces
incluso, las circunstancias pueden favorecer a los asalariados: cuando los beneficios
aumentan, un propietario, un rentista o un capitalista puede mantener a nuevos empleados, lo
que hace que aumente la demanda de trabajo; incluso cuando un obrero independiente
contrata a empleados. El aumento de la riqueza nacional da lugar entonces a un alza de los
salarios del trabajo y los asalariados son los mejor pagados all dnde la riqueza aumenta ms
rpidamente. Smith lo ilustra con los ejemplos de las colonias britnicas de Amrica del Norte,
de la propia Gran Bretaa, de China y de la India. Este aumento salarial es del todo deseable:
Ciertamente, no se puede valorar como feliz y prspera una sociedad donde la mayora de sus miembros
estn reducidos a la pobreza y la miseria. Lo justo, no obstante, exige que aquellos que alimentan, visten
y dan hogar a todo el cuerpo de la nacin, tengan, en el producto de su propio trabajo, una parte
suficiente para poder alimentarse, vestirse y encontrar vivienda por s mismos.31

El beneficio medio es prcticamente imposible de determinar debido a su gran volatilidad entre


sectores y de ao en ao. Smith propone acercarse al tema estudiando el tipo de inters del
dinero. En base a un estudio comparativo entre varios pases y varias pocas, concluye que a
medida que aumentan las riquezas de la industria y del pueblo, el inters disminuye. 33 Si la
tasa de beneficio tiende a disminuir, y aumenta la existencia de capital, la reduccin de las
tasas es compensada por un volumen de partida ms importante, puesto que el dinero crea
dinero. Asegura asimismo que vale ms obtener un beneficio ms pequeo con un capital
grande, puesto que crecer ms rpidamente, que no un capital pequeo con un beneficio
grande.34
El equilibrio entre ingresos del trabajo y del capital proviene de la competencia: cada uno de
los diversos usos del trabajo y del capital, en un mismo lugar, ha de ofrecer necesariamente un
equilibrio entre ventajas y desventajas que establece o que tiende continuamente a establecer
una igualdad perfecta entre todos los usos. Si, en un mismo lugar, hubiera cualquier uso que
fuera evidentemente ms o menos ventajoso que todos los dems, mucha gente se llegara a
precipitar en un caso, o a abandonarlo en el otro, de forma que sus ventajas se volveran muy
rpidamente al nivel de aquellos otros usos.35 Por ejemplo, si los consumidores deciden
comprar ms guantes y menos zapatos, el precio de los guantes tiende a subir mientras que el
de los zapatos tiende a bajar. Entonces, las ganancias de los guanteros aumentan mientras
que las de los zapateros disminuyen. En consecuencia, el trabajo en el sector de la zapatera
desaparecera, mientras que en el sector de los guantes se incrementara. Finalmente, la
produccin de guantes aumenta y la produccin de zapatos disminuye, con tal de ajustarse al
nuevo equilibrio del mercado.36 La asignacin de la produccin (y de los recursos) se ajusta de
esta forma a los nuevos deseos de la gente sin la menor planificacin. Este equilibrio del
mercado no impide las desigualdades: para Smith, en una sociedad libre, las desigualdades en
el salario provienen de la dureza del trabajo o de su propiedad, de su facilidad de aprendizaje,
de su regularidad en la ocupacin, de su estatus y de sus oportunidades de xito. De estas

cinco fuentes de desigualdad, solo dos influencian sobre la tasa de ganancia del capital: el
atractivo y la garanta de recuperacin de la inversin.

Distorsiones causadas por el Estado[editar]


Pero el Estado (la polica de Europa)37 es capaz de causar desigualdades muy grandes:
restringiendo la competencia o provocndola ms all de su nivel natural, o bien, oponindose
a la libre circulacin del trabajo y de los capitales entre diferentes usos y lugares. Con respecto
a la restriccin de la competencia, Smith ataca particularmente al corporativismo, que permite
enriquecerse a los empresarios y a los comerciantes con base en la acumulacin de privilegios
y restricciones. En definitiva, dependen de los propietarios, de los agricultores y el resto de
trabajadores del campo. Pone en guardia particularmente contra los riesgos de colusin: Ya
es bien extrao que gente del mismo oficio se encuentre reunida, con tal de disfrutar o de
distraerse, sin que la conversacin acabe con alguna conspiracin contra el pblico, o para
hacer cualquier maquinacin para elevar los precios. 38
Por el contrario, con la asignacin de pensiones, becas y plazas en los colegios y seminarios,
el Estado atrae hacia ciertas profesiones a mucha ms gente de la que habra si no existieran
dichos incentivos. Smith cita a los curas de pueblo, tan numerosos a causa de que su
educacin casi gratuita no puede ser retribuida por el parlamento. La educacin literaria
aparece sin embargo como un beneficio limpio (una externalidad positiva). Las leyes sobre el
aprendizaje y la exclusividad de las corporaciones traban ms la libre circulacin de las
personas entre oficios que la de los capitales: por esto un rico comerciante encontrar ms
facilidades para obtener el privilegio de establecerse en una ciudad de la corporacin que un
pobre artesano para obtener el permiso para trabajar. 38 En Inglaterra, las Poor Laws (Leyes
de Pobres) prcticamente prohiban a los pobres cambiarse de parroquia para encontrar un
trabajo mejor, un atentado manifiesto contra la justicia y la libertad naturales. 38 Finalmente,
las leyes sobre los tipos de salarios no tienen por objetivo remunerar a un obrero cualificado al
mismo tipo que a un obrero ordinario.

La renta y los ingresos[editar]


La renta o arrendamiento es el tercer y ltimo elemento constitutivo de los precios. La renta es
un tipo de precio de monopolio, no vale el mnimo valor posible para el propietario, pero en
cambio s que es el valor mximo posible para el agricultor. Mientras que la rentabilidad del
capital y del trabajo van al alza, la renta a la baja: Smith sugiere que es determinado por la
cantidad de tierras cultivadas, cantidad que es determinada por el nivel de poblacin. (David
Ricardoofrecer un anlisis mucho ms detallado en 1817). Depende pues de la calidad de la
tierra, pero tambin de la tasa media de rendimiento del trabajo y del capital. Se trata de un
excedente: cuando aumenta el precio de la tierra, el ingreso adicional es totalmente capturado
por la renta.
Los salarios, el beneficio y la renta, constituyentes del precio, son igualmente los constituyentes
de los ingresos; se reencuentra esta identidad en la descomposicin moderna del producto
interior bruto, donde la produccin total es igual al ingreso total. Las tres clases de la sociedad,
cuyos ingresos comportan indirectamente los ingresos de toda la poblacin, son los
propietarios, los agricultores y los capitalistas. El inters de estas clases no coincide
necesariamente con el inters comn. Este es el caso de los propietarios y los agricultores: lo
que enriquece a la nacin los enriquece de igual manera a ellos. Con respecto a los
capitalistas, si la expansin del mercado es provechosa tanto para ellos como para el pblico,
la restriccin de la competencia es provechosa solamente para ellos. Smith aboga por una
mayor desconfianza de las propuestas de los capitalistas:

Cualquier propuesta de una nueva ley o de un reglamento del comercio, que proviene de esta clase de
gente, debe ser siempre recibida con la mayor desconfianza, y no adoptarla nunca hasta haberla
sometido a un largo y serio examen, al que hace falta dedicar, no digo solamente la ms escrupulosa,
sino la atencin ms cuidadosa. Esta propuesta viene de una clase de gente cuyo inters no sabra nunca
ser exactamente el mismo que el de la sociedad, ya que tienen, en general, inters en engaar al pblico,
e incluso en oprimirlo y que, adems, han hecho ya una y otra cosa en muchas ocasiones.
39

Capital fijo y capital circulante[editar]

Una mquina de vapor es un ejemplo decapital fijo.

El fondo acumulado (el conjunto de las posesiones) de una persona se divide en dos partes:
una sirve para el consumo inmediato (vveres, vestidos, muebles, etc.) y no contribuye al
ingreso, la otra puede usarse de tal forma que procure un ingreso a su propietario. Smith
separa esta segunda parte, denominada capital, en dos categoras. El capital fijo genera un
beneficio sin cambiar de manos, como por ejemplo la maquinaria. Las mercancas de un
negociante, en general todos los bienes que son vendidos a cambio de un beneficio y
reemplazados por otros bienes, constituyen el capital circulante.
Esta divisin se traslada a la sociedad. As, las viviendas entran en la categora de consumo,
tanto si estn ocupadas por sus propietarios como si no (puesto que una casa no puede
producir nada por s misma). Lo mismo ocurre con la ropa, aunque puede alquilarse. Los
ingresos que se obtienen de estos bienes provienen siempre, en ltimo anlisis, de otra fuente
de ingresos.40 El capital fijo est constituido por mquinas, edificios usados para la
produccin, mejoras aportadas a la tierra y aptitudes y competencias adquiridas por todos los
miembros de la sociedad (lo que se denomina hoy capital humano). El capital circulante se
compone de dinero, provisiones (alimentos o materias primas) retenidas por los productores o
comerciantes y productos acabados pero todava no vendidos. Todos los capitales fijos
provienen en origen de los capitales circulantes y necesitan el consumo de capitales circulantes
para ser mantenidos.

Ingreso bruto, ingreso neto y el papel de la moneda[editar]


Smith hace una distincin entre ingreso bruto e ingreso neto: el ingreso bruto es la suma de la
produccin de la tierra y del trabajo de un pas, mientras que el neto deduce los gastos de
mantenimiento del capital fijo y de la parte del capital circulante constituido en moneda. Se
reencuentra esta distincin en los agregados modernos: producto interior bruto y producto
interior neto. El dinero por s mismo no contribuye a la renta nacional: la gran rueda de la
circulacin es del todo diferente de las mercancas que hace circular. La renta de la sociedad

se compone nicamente de estas mercancas, y nunca de la rueda que las pone en


circulacin.25Esta concepcin es radicalmente diferente de la de los mercantilistas. El dinero
es un medio de almacenamiento del valor y no es til al fin y al cabo, simplemente permite ser
intercambiado por bienes consumibles. Smith deduce la legitimidad de la moneda fiduciaria,
que cuesta infinitamente menos de fabricar que la moneda de plata o de oro. Esta conclusin
se sostiene en un estudio de los sistemas bancarios de Inglaterra y de Escocia, donde Smith
evoca igualmente al sistema de Law.

Trabajo productivo, trabajo no productivo y acumulacin del


capital[editar]

Acumulacin de capital, divisin del trabajo y crecimiento.

Para Smith, el trabajo productivo es aquel que contribuye a la realizacin de un bien comercial
(como el trabajo del obrero), mientras que el trabajo improductivo no aade nada al valor (como
es el trabajo del criado, donde los servicios mueren en el mismo instante en que se
prestan.)41 Esta distincin es a menudo utilizada en economa. No sobreentiende que el
trabajo improductivo es intil o deshonroso, pero dice que su resultado no se puede conservar
y no contribuye pues al fondo econmico para el ao siguiente.
Los trabajadores productivos son remunerados a partir de un capital, mientras que los
trabajadores improductivos son remunerados a partir de un ingreso (renta o beneficio). A
medida que una economa se desarrolla, su capital aumenta y la parte necesaria por el
mantenimiento del capital aumenta tambin.
Los capitales aumentan de hecho con la moderacin la causa inmediata del aumento del
capital es la economa y no la industria,41 motivado por el esfuerzo constante, uniforme e
ininterrumpido de todo individuo con tal de mejorar su suerte. 41 Dedicando ms fondos al
trabajo productivo, el capital de un hombre ahorrador pone en marcha una produccin adicional
(en trminos modernos, el ahorro es igual a la inversin). As, lo que es ahorrado es igualmente
consumido, pero por otros: por los trabajadores productivos en lugar de los trabajadores
improductivos o de los no trabajadores, que reproducen el valor de su consumo, ms una parte
de beneficio. A la inversa, el malgastador desgasta su capital y disminuye la masa de los
fondos disponibles para el trabajo productivo, lo que disminuye el ingreso nacional, incluso si
no consume ms que bienes nacionales.
La nica manera de aumentar la produccin de la tierra y del trabajo es aumentar, bien el
nmero de trabajadores productivos, bien la productividad de estos. Esto requiere un capital

suplementario, ya sea para pagar a los nuevos trabajadores, o para facilitarles nuevas
mquinas o mejorar la divisin del trabajo.
Un pas que tenga un exceso de improductivos (una corte numerosa y brillante, una gran
institucin eclesistica, grandes flotas y grandes ejrcitos), 41 invertir en ellos una parte
excesivamente grande de sus ingresos y quedar sin los suficientes para mantener el trabajo
productivo a su nivel, lo que provoca una disminucin del ingreso nacional ao tras ao.
Del mismo modo, si la demanda de trabajo aumenta, los salarios se elevan por encima del nivel
de subsistencia; a largo plazo esto provoca un aumento de la poblacin y de la demanda de
alimentos, lo que empuja al poder adquisitivo en la direccin del nivel de subsistencia. Aun as
nunca vuelve tanto a este nivel, por lo que la acumulacin de capitales contina
persiguindose, lo cual permite a la sociedad entera mejorar su suerte. 42 Esta mejora es del
todo deseable para Smith:
Esta mejora sobrevenida en las clases populares ms bajas, debe ser vista como una ventaja o un
inconveniente para la sociedad? A primera vista, la respuesta parece extremadamente simple. Las
criadas, los obreros y artesanos de toda clase componen la mayora de toda sociedad poltica. O, nunca
se puede percibir como una desventaja para el todo aquello que mejora la suerte de la mayora?
Seguramente, no se ha de ver como feliz y prspera una sociedad donde la mayora de sus miembros
estn reducidos a la pobreza y la miseria. La nica equidad, por otro lado, exige que aquellos que
alimentan, visten y conforman todo el cuerpo de la nacin, tengan, en el producto de su propio trabajo,
una parte suficiente para estar ellos mismos aceptablemente alimentados, vestidos y alojados.

Smith describe as un crculo virtuoso, espoleado por la acumulacin de capital, que permite al
pueblo entero aumentar su nivel de vida.

El inters[editar]
En un prstamo, lo que quiere el prestatario no es el dinero en s mismo, sino el poder de
compra de este dinero; as el prestamista le concede el derecho a una parte del producto de la
tierra y el trabajo de un pas. Cuando el capital total de un pas aumenta, la parte disponible
para prestar aumenta igualmente y el tipo de inters disminuye. Esto no es un simple efecto de
escala, pero la consecuencia del aumento del capital hace cada vez ms difcil obtener un
rendimiento en el interior del pas. En consecuencia, las diferentes formas de capital entran en
concurrencia y su remuneracin disminuye; su rendimiento disminuye por la misma causa y
este rendimiento no es otro que el tipo de inters.
Segn Smith, John Law, John Locke y Montesquieu cometieron un error habitual suponiendo
que la bajada del valor de los metales preciosos tras el descubrimiento de las minas de
Amrica, haba sido la causa de la cada generalizada de los tipos de inters en Europa. Un
viejo ejemplo de ilusin monetaria.
En algunos pases, la ley prohbe el inters. Estas medidas no sirven de nada:
La experiencia ha hecho ver que estas leyes, en lugar de prevenir el dao de la usura, no hacan ms que
aumentarlo; el deudor estando entonces obligado a pagar, no slo por el uso del dinero, sino todava ms
por el riesgo que corre el acreedor al aceptar una indemnizacin que es el precio del uso de su dinero. El
deudor se ve obligado, por decirlo de alguna manera, a asegurar a su acreedor contra las sanciones por
usura.43

Smith preconiza que la tasa de usura tiene que ser ligeramente superior a las tasas ms bajas
usadas, lo que permite favorecer a los mejores prestatarios sin por eso disuadir al resto.

Los usos del capital y el sistema econmico de Smith[editar]

Una marina mercante importante es smbolo de un pas rico.

Smith distingue cuatro usos del capital: suministrar directamente un producto en bruto,
transformar un producto bruto en acabado, transportar un producto en bruto o acabado all
donde sea demandado y dividir un producto en pequeas partes adaptadas a las necesidades
diarias de los consumidores. El primer uso corresponde al sector primario moderno, el segundo
al sector secundario y los otros dos pertenecen al sector terciario.
La cantidad de trabajo implementada para una cantidad dada de capital depende fuertemente
del sector de actividad. Es en la agricultura donde el capital es el ms productivo: sirve no slo
al trabajo del granjero, sino tambin en el de sus criados de granja, (...) sus bestias de trabajo
y de acarreo que hacen que tantos obreros sean productivos. 44 La ganancia del granjero
permite no slo la reproduccin del capital, sino tambin la de la renta. Vienen despus, por
orden decreciente, las manufacturas, el comercio al por mayor (interior y despus internacional)
y al final el comercio al por menor. Smith atribuye por otra parte, el rpido crecimiento de las
colonias de Amrica a la fuerte proporcin de capital que han dedicado a la agricultura.
Cada una de estas ramas no es solamente ventajosa, sino tambin necesaria e indispensable,
cuando est naturalmente dirigida por el curso de las cosas, sin trabas y sin restricciones. 44
En el caso del comercio internacional, un pas debe exportar su excedente de produccin no
consumido por la demanda interior, con el fin de cambiarlo por cualquier cosa que le sea
demandada. Un pas que alcanza una cantidad significativa de capital suficiente para satisfacer
la demanda interna, utiliza el excedente para satisfacer la demanda de otros pases: una
marina mercante importante es as smbolo de un pas rico.
A lo largo de su exposicin sobre los usos del capital, Smith explica la razn principal de la
prosperidad reciente de Inglaterra:
Sin embargo, aunque los excesos del gobierno hayan podido retrasar, sin duda, el progreso natural de
Inglaterra hacia la mejora y la opulencia, no obstante no han podido pararlo. El producto anual de las
tierras y del trabajo, es hoy indudablemente mucho mayor que el que haba en la poca de la
restauracin, o al de la revolucin. Hace falta pues, en consecuencia, que el capital que sirve anualmente
para cultivar las tierras y mantener este trabajo sea tambin el mayor posible. A pesar de todas las
contribuciones excesivas exigidas por el gobierno, este capital ha crecido insensiblemente y en silencio
por la economa privada y la sabia conducta de los particulares, por este esfuerzo universal, constante y
no interrumpido de cada uno de ellos con el fin de mejorar su suerte individual. Es este esfuerzo que sin
cesar acta bajo la proteccin de la ley, y que la libertad deja ejercitarlo en todos los sentidos, como crea

conveniente; es el que ha sostenido el progreso de Inglaterra hacia la mejora y la opulencia, en casi todos
los momentos, en el pasado, y que se espera que har en el futuro.41

Esta explicacin y la recomendacin adjunta ilustran el sistema intelectual de La riqueza de las


naciones. Por una parte, Smith describe un sistema econmico sobre una base emprica slida;
por otra parte describe un sistema analtico que explica las relaciones entre los diferentes
componentes del sistema econmico.45 En esta ocasin, ofrece un cierto nmero de
recomendaciones polticas, que tienen una resonancia considerable en Inglaterra y despus en
Occidente. Estas recomendaciones eclipsan a menudo el cimiento intelectual que las sostiene,
pero explican la inmensa popularidad del libro tras su aparicin.
Las recomendaciones de Smith son realistas. Contrariamente a Franois Quesnay, quien exige
un sistema de libertad perfecta y justicia perfecta para intentar las reformas, Smith destaca
que si una nacin no pudiera prosperar sin el disfrute de una libertad perfecta y de una
perfecta justicia, no habra en el mundo una sola nacin que hubiera podido prosperar. 46 En
cambio, el individuo es capaz de conducir a la sociedad a la prosperidad y a la opulencia, pero
(...) todava tiene que superar los mil obstculos absurdos que la tontera de las leyes humanas
a menudo sita en su camino.47
Smith no preconiza tampoco un abandono total de la esfera econmica por el gobierno: en
muchos casos, puede ser beneficioso, incluso necesario, reglamentar la actividad. Recomienda
as la reglamentacin del tipo de inters con la finalidad de no penalizar a los emprendedores
serios y controlar la emisin de moneda. Es favorable a los impuestos sobre el alcohol en
funcin de su graduacin, una de las ms antiguas propuestas de impuesto pigouviano. Ms
generalmente, admite que el ejercicio de la libertad natural de cualquier individuo, que podra
comprometer la seguridad general de la sociedad, es y tiene que ser restringida por las leyes,
en cualquier posible gobierno, tanto en el ms libre como en el ms desptico. 25

La regulacin del comercio y la ventaja absoluta[editar]


Smith se haba opuesto ya a los monopolios en el libro I. En el libro IV, estudia en detalle el
sistema mercantilista britnico y sus efectos perversos. Estos eran particularmente visibles en
las colonias de Amrica del Norte, donde larebelin acababa de empezar.
Para l, la motivacin del comercio internacional, como de cualquier comercio, es aprovecharse
de la divisin del trabajo. As, la mxima de cualquier cabeza de familia prudente es la de no
intentar hacer en su casa aquello que le costar menos comprndolo hecho. El sastre no
intenta hacer los zapatos, sino que se los compra al zapatero; el zapatero no intenta hacer sus
vestidos, sino que recurre al sastre; el granjero no intenta hacer ninguna de las dos tareas, sino
que se dirige a los dos artesanos y les da trabajo. 48 El mismo principio de ventaja absoluta se
aplica entre pases: aquello que es prudencia en la conducta de cada familia en particular, no
puede ser una insensatez en un gran imperio. Si un pas extranjero nos puede facilitar una
mercanca con un trato mejor que nosotros mismos estamos en condiciones de fijarnos, vale
ms que le compremos con cualquier tipo de producto de nuestra propia industria, empleado de
manera que nos aporte alguna ventaja.49 La ventaja absoluta de un pas puede ser natural
(clima) o adquirida (conocimiento), lo que nos lleva a la conclusin: en tanto que uno de los
pases tendr ventajas que le faltarn al otro, le ser ms ventajoso para este ltimo comprar al
primero, que no fabricarlo l mismo.49
Smith se opone en virtud de este principio a cualquier poltica de control o restriccin del
comercio, cuyo efecto no hace ms que disminuir la importancia del mercado potencial, lo que
limita la extensin de la divisin del trabajo y por lo tanto la renta nacional. Las medidas

mercantilistas dirigidas a proteger la industria no aumentan el ingreso total, sino que desvan
una parte de su uso natural:
La industria general de la sociedad nunca puede ir ms all de aquello en que puede emplear el capital de
la propia sociedad. (...) No hay ningn reglamento de comercio que sea capaz de aumentar la industria de
un pas ms all de lo que el capital de este pas puede mantener; todo lo que puede hacer, es que una
parte de esta industria tome otro camino distinto del que habra tomado sin aquel y no es seguro que esta
direccin artificial prometa ser ms ventajosa para la sociedad que la que hubiese tomado la industria
voluntariamente.49

El sistema de libertad natural preconizado por Smith se aplica igualmente en las relaciones
comerciales con los extranjeros, donde el inters personal se manifiesta con ms fuerza. As,
en uno de los pasajes ms clebres de la historia del pensamiento econmico, explica:
El ingreso anual de toda sociedad es siempre precisamente igual al valor intercambiable de todo el
producto anual de su industria, o ms bien es precisamente la misma cosa que este valor de intercambio.
En consecuencia, ya que cada individuo trata, al mximo posible; primero emplear su capital para hacer
valer la industria nacional; y segundo dirigir esta industria de manera que haga producir el mayor valor
posible, cada individuo trabaja necesariamente para devolver el mayor ingreso anual posible de la
sociedad. En verdad, su intencin, en general, no es la de servir al inters pblico, ya que l mismo no
sabe hasta qu punto puede ser til a la sociedad. Prefiriendo el xito de la industria nacional al de la
industria extranjera, no piensa ms que en darse personalmente una mayor seguridad; y dirigiendo esta
industria de manera que su producto tenga el mximo valor posible, no piensa ms que en su propia
ganancia; en aquello, como en muchos de otros casos, es guiado por una mano invisible hacia el
cumplimiento de un fin que nunca ha estado en sus intenciones; y no es siempre lo peor para la sociedad
que esta finalidad no entre en sus intenciones. Buscando slo su inters personal, trabaja a menudo de
una manera mucho ms eficaz para el inters de la sociedad, que si se lo hubiera puesto como objetivo
de su trabajo.49

La imagen de la mano invisible no es utilizada ms que en esta ocasin en La riqueza de las


naciones, y Smith no hizo ciertamente una regla absoluta, garantizada por las reglas empricas
o metafsicas. Representa las fuerzas sociales y no la providencia. 50

Las cuatro etapas del desarrollo econmico[editar]


La riqueza de las naciones presenta un modelo de desarrollo econmico en cuatro etapas,
caracterizadas por su modo de subsistencia:

los pueblos cazadores,

los pueblos pastores,

las naciones agrcolas o feudales,

las naciones comerciantes.

La organizacin social se desarrolla en cada poca y permite a su vez un desarrollo econmico


renovado. Permite tambin un aumentado refinamiento en el arte de la guerra. Con los
cazadores y los pastores, toda la tribu puede ir a la guerra; en las naciones agrcolas o feudales
una parte de la poblacin tiene que quedarse para cultivar la tierra (en la poca romana, los
soldados retornaban para hacer la cosecha y posteriormente slo los granjeros se quedaban
para alimentar al conjunto de la poblacin). 51 En una sociedad civilizada, los soldados eran
mantenidos completamente por el trabajo de los que no eran soldados, el nmero de los
primeros no puede ser superior de los que estn en situacin de mantenerlos. 51
Las instituciones se desarrollan en cada nueva etapa, sobre todo a consecuencia de la
aparicin de los derechos de propiedad, que tienen que ser defendidos. La tercera etapa
establece un lugar de intercambio mutuamente beneficioso entre las ciudades y el campo, que
prefigura el beneficio del comercio internacional, Smith admite sin embargo que los beneficios
son repartidos de forma desigual.52 El sistema de libertad natural corresponde a las
instituciones necesarias para la cuarta etapa.
Karl Marx utiliza un modelo similar, aunque con algunas particularidades, en El capital, donde
las etapas corresponden a modos de produccin diferentes y donde la fase contempornea
est caracterizada por el antagonismo entre el capitalista y el trabajador.53

La responsabilidad del soberano[editar]


Smith no esconde la mala opinin que tiene de soberanos y prncipes. Son costosos, propicios
a la vanidad, frvolos e improductivos.54 Recortan el valor de la moneda e intentan proyectos
mercantilistas que encallan habitualmente. En el libro V, Smith los confina a un rol bastante
ms modesto:

proteger a la sociedad contra toda violencia interior o exterior,

proteger a todos los miembros de la sociedad de la injusticia o la opresin causada por


uno de sus miembros,

proporcionar infraestructuras e instituciones pblicas, que son beneficiosas para la


sociedad, pero que un empresario privado no puede financiar por s mismo.

La defensa nacional no autoriza las aventuras militares de los grandes imperios, que Smith
lamenta. Para l, las guerras contemporneas tienen todas causas y efectos comerciales. As,
la Guerra de los Siete Aos tiene su origen en los monopolios concedidos al comercio
colonial.55
El ejercicio y la financiacin de la justicia son una responsabilidad bastante importante para
Smith. La justicia est ntimamente implicada en las disputas sobre los derechos de propiedad
y las relaciones econmicas. A menudo, la defensa de la propiedad no es justa por s misma:
el gobierno civil, en tanto que tiene por objeto la seguridad de las propiedades, es, en la
realidad, instituido para defender a los ricos de los pobres, o bien, a aquellos que tienen
propiedades frente a los que no tienen.56 Pero en un pas donde la administracin de justicia
es relativamente imparcial, esta protege la propiedad de todos, incluyendo a los pobres.
El suministro de bienes pblicos es la tercera funcin indispensable del gobierno. Smith
distingue claramente las polticas mercantilistas de ayuda a los sectores definidos (que
aprovechan a los comerciantes de estos sectores en detrimento del resto de la poblacin), que
son de hecho las que ponen trabas al crecimiento, de las que estn en condiciones de

aumentar la renta nacional. De entre estas, distingue incluso las infraestructuras rentables (que
pueden ser financiadas con el pago por su uso) de aquellas, generalmente tiles pero no
directamente rentables, que el gobierno tiene que financiar. Adems de infraestructuras fsicas,
esta categora comprende los gastos institucionales como la educacin pblica.57
Con respecto a los ingresos pblicos, Smith recomienda que los individuos paguen un impuesto
proporcional a sus ingresos, sin elementos arbitrarios, de la manera ms cmoda para ellos y
con un coste mnimo. Relaciona en esta ocasin un inventario de impuestos absurdos o
arbitrarios recaudados en Gran Bretaa. Es igualmente favorable a la idea de que los productos
de lujo sean ms fuertemente gravados que los otros, con la finalidad de animar a la
austeridad, lo que permite el crecimiento de la renta nacional.
Finalmente, Smith advierte contra el uso de la deuda pblica como instrumento de financiacin,
a causa de su carcter pernicioso. El prstamo sita al soberano a resguardo de un alza
impopular de los impuestos para financiar el esfuerzo que supone una guerra y, sobre todo, si
no se despliega sobre el suelo del pas:
La mayora de la gente que vive en la capital y en las provincias alejadas del escenario de operaciones
militares no perciben casi ningn inconveniente por la guerra, pero disfrutan, en su comodidad, del
entretenimiento de leer en las gacetas las proezas de sus flotas y de sus ejrcitos. (...) Ven
ordinariamente con disgusto el retorno de la paz, que pone fin a sus entretenimientos, y, tambin, a mil
esperanzas quimricas de conquista y gloria nacional que se fundamentaban sobre la continuacin de la
guerra.55

El aumento resultante de la deuda pblica no dejar de tener consecuencias molestas; ante lo


que Smith afirma: el incremento de deudas enormes aplasta el presente en todas las grandes
naciones de Europa, y probablemente las arruinar a todas a la larga. 55
La riqueza de las naciones no tiene una conclusin real de conjunto: el ltimo pasaje recuerda
el endeudamiento considerable de Gran Bretaa causado por su aventura colonial: ya hace
ms de un siglo cumplido que los que dirigan Gran Bretaa haban entretenido al pueblo con la
idea imaginaria de que posean un gran imperio en la costa occidental del Atlntico (...)
proyecto que ha costado gastos enormes, que contina costando todava, y que amenaza con
costarnos cifras semejantes en el futuro.55 Propone la liberacin de estas costosas colonias de
Amrica del Norte, y acaba con: ya es hora de que, de ahora en adelante, se las arregle para
adaptar sus puntos de vista y sus designios, conforme a la mediocridad real de su fortuna .55

Influencia de La riqueza de las naciones[editar]


Influencia inmediata[editar]

William Pitt (el Joven) fue un admirador de los planteamientos de Smith en La riqueza de las naciones.

La primera edicin se public en Londres el 9 de marzo de 1776 por Strahan y Cadell, en dos
tomos, y a un precio de 1,16 libras.58 David Hume, Samuel Johnson y Edward Gibbon elogiaron
la obra, que se agot en seis meses. En vida de Smith fueron publicadas cuatro nuevas
ediciones (1778, 1784, 1786, 1789), de aproximadamente 5 000 ejemplares. Durante este
tiempo se imprimieron las traducciones al dans (1779-1780), francs (1778-1779, 1781)
y alemn (1776-1778).
El libro tuvo una influencia fundamental sobre la poltica econmica del Reino de Gran Bretaa.
Desde 1777, Lord North adopta dos tasas smithianas: una sobre las criadas y otra sobre los
bienes vendidos en subasta. El presupuesto de 1778 contena una tasa sobre la vivienda y una
sobre la malta. Los polticos solicitaron rpidamente la opinin de Smith sobre asuntos de
actualidad, como la cuestin irlandesa.59 En 1784, Charles James Fox le cit oficialmente por
primera vez en el Parlamento.60 El primer ministro William Pitt (el joven) aplic los principios de
Smith en el tratado Eden-Rayneval de libre cambio firmado con Francia en 1786, y lo utiliza
para la elaboracin de sus presupuestos. El Acta de Unin con Irlanda deriva tambin de esta
influencia; Pitt estaba deseoso de liberar a Irlanda de su sistema caduco de prohibiciones. 61
En Francia, la primera mencin a La riqueza de las naciones fue una crtica en el Journal des
savans, aparecida en 1777. La primera traduccin fue publicada en La Haya en 1778-1779 y
su autor, M. . . ., es desconocido. Se puede tratar del abad Blavet, que public una
traduccin diferente por episodios semanales en el Journal de l'agriculture, du commerce, des
arts et des finances entre enero de 1779 y diciembre de 1780, despus en una edicin en seis
volmenes en Yverdon-les-Bains en 1781 y una de tres volmenes en Pars el mismo ao. Esta
traduccin es considerada mediocre,62 pero era reconocida por Smith. Jean-Antoine
Roucher public otra traduccin, sin gran mrito, en 1790.63 El conde Germain Garnier public
una traduccin mejor en 1802, una versin de la cual fue revisada por Adolphe Blanqui en
1843. Sin embargo, las ideas de Smith calaron escasamente en Francia, hasta que fueron

retomadas y desarrolladas por Jean-Baptiste Say, empezando por su Tratado de economa


poltica de 1803. Napolen Bonaparte, que ley La riqueza de las naciones en la Escuela
militar, pudo inspirarse en ella para formar sus ideas econmicas: moneda fuerte, tipo de
inters estable, control del gasto pblico, rechazo del recurso a la deuda salvo casos de
urgencia y abandono de toda participacin directa del Estado en el comercio; sin embargo, esta
tesis no ha sido probada.64
La primera traduccin completa al castellano fue obra de Jos Alonso Ortiz, quien consigui
publicarla en 1794 tras superar las trabas establecidas por la Inquisicin espaola.65 Haban
transcurrido ya dieciocho aos desde que Smith publicara el original y solamente se contaba
con traducciones parciales de La riqueza de las naciones, siendo la de mayor importancia la
deCarlos Martnez de Irujo y Tacn.65 Es evidente la influencia que ejerci Smith sobre
los ilustrados espaoles, entre los que destaca Jovellanos; y la lite colonial que aspiraba a la
independencia.66

Divulgacin y desviaciones[editar]
Entre los promotores ms ardientes de la obra de Smith figuran aquellos hacia los que l
mismo tena una mayor desconfianza: los comerciantes y los capitalistas. 67 Segn Thomas
Sowell, nadie ha formulado al respecto denuncias ms mordaces que Smith, ni el mismo Karl
Marx.68 Smith no favorece a ninguna clase en La riqueza de las naciones, pero muestra una
gran simpata por los pobres y los consumidores.69 Su mensaje de fe en los principios del
mercado se desva hacia una apologa del Laissez faire, (aunque Smith no utiliza nunca este
trmino)70 y una hostilidad dogmtica a toda intervencin pblica con el objetivo de promover el
bienestar general.71 Smith se opone totalmente al principio de una manipulacin estatal en el
mecanismo del mercado (oposicin a la que admite excepciones), pero nunca se enfrenta en
su vida al problema del Estado del bienestar, y su claro efecto sobre este mecanismo: la idea
de que la accin pblica pueda superar las Poor Laws y que el proletariado pueda tener voz en
las deliberaciones pblicas es todava absurda en su poca. 72

La riqueza de las naciones en la historia del pensamiento


econmico[editar]
En la historia del pensamiento econmico, La riqueza de las naciones es una obra
revolucionaria: asesta un golpe letal a las teoras premodernas, el mercantilismo y la fisiocracia,
y vale a su autor el ttulo (raramente discutido) de padre de la economa poltica. Se
encuentran los grmenes de muchas diversas teoras ulteriores, como la ley de Say, la
teora ricardiana de la renta agrcola, o la ley de la poblacin de Thomas Malthus; los
economistas rivales delsiglo XIX lo citan para apoyar a sus respectivas posiciones.73 Ms de un
siglo despus, uno de los grandes de la escuela neoclsica, Alfred Marshall, declara al
respecto de su propia obra: todo est ya en Smith. 74
Determinadas nociones de Smith como el valor trabajo, desarrollado por la escuela clsica, se
mantienen dominantes durante el siglo siguiente, hasta la revolucin marginalista de los aos
1870. La idea de un valor trabajo objetivo es por otra parte un punto de desacuerdo
fundamental entre neoclsicos y marxistas, estos ltimos siguiendo a Smith y David Ricardo y
negndose a reconocer el valor que puede ser construido en la eleccin subjetiva individual. 75
Mientras tanto, Smith subestim sobradamente la importancia de la Revolucin Industrial que
se iniciaba ante sus propios ojos, y su anlisis de la sociedad britnica fue rpidamente
superado por los acontecimientos: las fbricasaparecieron y sealaron el camino a una quinta
edad, la del capitalismo.76

Crticas[editar]

Karl Marx.

Uno de los primeros crticos con La riqueza de las naciones es el filsofo Jeremy Bentham,
quien en Defensa de la usura (Defense of Usury) ataca las recomendaciones de Smith sobre la
limitacin de los tipos de inters y propone una teora distinta del crecimiento, basada en el rol
de los innovadores. Jean-Baptiste Say y ms tarde Joseph Schumpeter retomaron y
desarrollaron esta teora.
Las predicciones sobre el crecimiento regular de los salarios empujado por la acumulacin de
capital son desmentidas poco despus de su muerte por los bruscos aumentos de los precios
alimenticios, entre 1794-1795 y entre 1800-1801. Las penurias y los levantamientos condujeron
a Thomas Malthus a escribir su Ensayo sobre el principio de la poblacin (1798), donde
expresa sus dudas sobre la posibilidad de procurar confort material a la mayora de la
poblacin. El filsofo y amigo de Smith, Edmund Burke, ofrece una prediccin todava ms
pesimista enPensamientos y detalles sobre la escasez (Thoughts and Details on Scarcity)
(1795).
Las tesis de Smith sobre las ganancias mutuas generadas por el comercio internacional fueron
retomadas y extendidas por David Ricardo en Los principios de la economa poltica y
tributacin(1817). Ms adelante, los crticos de Smith insistieron en el idealismo de sus
hiptesis, y favorecen las soluciones proteccionistas adaptadas al mundo real. En 1791, en
su Informe sobre las manufacturas, Alexander Hamilton recomienda a los Estados Unidos que
no se especialicen en la agricultura, sino que establezcan barreras aduaneras con el fin de
permitir el desarrollo de una industria nacional que pudiese competir con las
europeos. Friedrich List expuso este mtodo en 1827 y despus lo generaliza en 1841
con Sistema nacional de economa poltica, y John Stuart Mill realiz una doctrina econmica
rigurosa en Principios de economa poltica (1848).
Las crticas de los autores socialistas del siglo XIX culminaron en el tomo II de El capital,
de Karl Marx. Segn l, las contradicciones cclicas inevitables del capital comportan una
superabundancia de trabajadores en el mercado de trabajo, lo que lleva sistemticamente su
salario a los ingresos de subsistencia. De la misma manera que Smith bautiz al sistema
mercantil para denunciarlo, Marx bautiza y condena el sistema capitalista.

Referencias[editar]