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La expansin japonesa

Artculo principal: Segunda Guerra Sino-japonesa

Este mapa muestra, en violeta, la extensin del territorio chino ocupado por Japn en el ao 1940

Esta tensin creciente se convertira en una guerra abierta el 7 de julio de 1937, cuando
tropas japonesas estacionadas en Manchuria se enfrentaron al ejrcito de la Repblica de
China en las cercanas del Puente de Marco Polo, unos veinte kilmetros al oeste
de Pekn. Esta batalla comenz porque las tropas japonesas crean errneamente que uno
de sus hombres haba sido hecho prisionero por los chinos. Japn exigi disculpas
formales a China, lo cual fue rechazado por el hombre fuerte de China en aquellos
momentos, Chiang Kai-shek, que orden al ejrcito luchar contra los japoneses en el norte
y el 14 de agosto mand a la fuerza area del ejrcito chino a bombardear los barcos de la
marina japonesa anclados frente a las costas de Shanghi.
La violenta reaccin china provoc la movilizacin del ejrcito japons que en poco tiempo
haba logrado hacerse con el control de la regin de Pekn y Tianjin en el norte y atacaron
la baha de Hangzhou en el sur.
La guerra abierta con Japn puso fin a los intentos de Chiang Kai-shek de unificar el pas.
Ante el avance japons, el Gobierno del Kuomintang se vio obligado a abandonar la capital
Nankn, replegndose hacia el interior, primero a la ciudad de Wuhan y, despus, a la
ciudad interior de Chongqing, lugar remoto desde el cual pareca difcil llevar a cabo una
contraofensiva.

Tropas japonesas a unos veinte kilmetros al norte de Shanghi.

El ejrcito japons ocup la mayor parte de la franja costera oriental de China, controlando
los principales centros de produccin econmica. Al rgimen ttere de Manchukuo se
sumaron otros tres regmenes tteres, uno en Mongolia Interior, que los japoneses queran
separar de China como haban hecho con Taiwn y Manchuria, y otros dos regmenes
tteres en Pekn y Nankn. En esta ltima ciudad las tropas japonesas entraron el 13 de
diciembre de 1937 desencadenando una campaa de extraordinaria violencia contra la
poblacin civil, la llamada masacre de Nankn, en la que murieron miles de personas (las
estimaciones varan desde unas 20 000 a 200 000 vctimas, segn las fuentes).
La invasin japonesa supuso tambin el final de la persecucin a la que el gobierno del
KMT haba sometido al Partido Comunista de China. El estado de crisis nacional forz la
colaboracin entre el KMT y el Partido Comunista. Aunque Chiang Kai-shek era al principio
reacio a esta colaboracin con el Partido Comunista, tuvo que aceptarla a raz
del incidente de Xi'an, cuando el mariscal Zhang Xueliang, militar favorable a una alianza
entre el KMT y el Partido Comunista que controlaba la regin de Shaanxi, detuvo a Chiang
Kai-shek en Xi'an, mantenindolo prisionero hasta que acept el establecimiento de un
frente comn entre el KMT y los comunistas para defenderse frente a la agresin
japonesa.
La invasin japonesa permiti as al Partido Comunista reagruparse en su base nortea
de Yan'an, ciudad desde la cual controlaban una parte de Shaanxi y de Mongolia Interior,
as como la totalidad de Gansu y Ningxia. Muchos intelectuales afines al Partido
Comunista, como la escritora Ding Ling, se unieron a los comunistas en Yan'an, mientras
el rgimen debilitado de Chiang Kai-shek mantena un control tenue sobre el sur de China
desde la capital provisional de Chonqqing.
Estados Unidos y Reino Unido reaccionaron ante las acciones militares de Japn en China
imponiendo un embargo de metal en bruto seguido por uno de petrleo, una congelacin
de bienes y el cierre del canal de Panam para naves japonesas. Las negociaciones
diplomticas alcanzaron su punto culminante con la Nota de Hull el 26 de
noviembre de 1941, el cual fue descrito por el primer ministro Hideki Tj como un
ultimtum. El embargo petrolero era especialmente peligroso para Japn, pues careca de
recursos petroleros propios.

Los lderes japoneses decidieron que slo les quedaban tres opciones: ceder ante las
demandas de los Estados Unidos y el Reino Unido y retirarse de China, esperar que la
escasez de petrleo debilitara a sus fuerzas, o aumentar las dimensiones del conflicto e
intentar adquirir las fuentes de petrleo del Sudeste asitico. Finalmente se decidieron por
esta ltima opcin.
Los japoneses estaban tremendamente impresionados con la Batalla de Tarento del
Almirante Andrew Browne Cunningham, donde unos cuantos biplanos Swordfish ingleses
lanzaron una ofensiva desde un portaaviones mucho ms cercano a los objetivos que la
base principal britnica en Alejandra, inhabilitando a la mitad de la flota italiana y forzando
su retirada a Npoles. Yamamoto envi una delegacin naval a Italia, que concluy que
una versin ms grande y mejor soportada que la brillante maniobra de Cunningham
podra forzar a la flota estadounidense a retirarse hasta California, dando tiempo para
alcanzar la "Gran Esfera de Co-Prosperidad del Sudeste Asitico" lo que implicara
tomar el control de las reservas petroleras de las Indias Orientales Holandesas, que
permitira incrementar la capacidad defensiva. Ms importante an, la delegacin regres
a Japn con el secreto de los torpedos de poca profundidad que los ingenieros de
Cunningham haban ideado.
En el verano de 1941, Japn cre y prob en secreto torpedos que podan ser lanzados
desde las aguas poco profundas de Pearl Harbor. Los esfuerzos dieron como resultado
el torpedo Tipo 95, que caus la mayora de los daos a las naves estadounidenses. Los
tcnicos de armas japoneses tambin produjeron bombas especiales de penetracin de
blindaje, al incorporar aletas en proyectiles navales de 14 y 15 pulgadas. Lanzadas desde
10.000 pies (~ 3000 m), seran capaces de penetrar las cubiertas blindadas de los
destructores y cruceros estadounidenses amarrados en Pearl Harbor.