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Nueva Guinea y las islas Salomn

Vase tambin: Batalla de Guadalcanal

Marines estadounidenses descansan en el campo en Guadalcanal, alrededor de agosto-diciembre


de 1942.

Las fuerzas terrestres japonesas continuaron avanzando en las islas Salomn y en Nueva
Guinea. Se enfrentaron a un inexperto batalln australiano al que vencieron con facilidad.
Pero la marina aliada y diecisis mil soldados de Estados Unidos asaltaron el 7 de
agosto de 1942 la isla de Guadalcanal en las islas Salomn, entonces ocupada por Japn.
Tambin asaltaron simultneamente las islas de Florida, Tulagi, Gavutu y Tanambogo.
Los japoneses estaban construyendo un aeropuerto en la isla, desde el cual podran
mandar aviones e interceptar las rutas martimas entre EE. UU. y Australia. Los
estadounidenses, australianos y neozelandeses decidieron atacar y tomar el aeropuerto
antes de que estuviera terminado. Gracias al factor sorpresa, tomaron el aeropuerto casi
sin oposicin, finalizando las obras y bautizndolo con el nombre de Henderson Field. Pero
lo que pareca una fcil victoria se complic: los japoneses contraatacaron, y esta vez los
sorprendidos fueron los aliados, que perdieron varios buques (de hecho, el 8 de agosto de
1942 los aliados sufrieron la mayor derrota naval de la guerra, despus de Pearl Harbor, al
perder cuatro cruceros pesados en la batalla de la isla de Savo) y vieron interrumpidas sus
rutas de suministros a la isla, aunque consiguieron conservar el aeropuerto, lo que, a la
larga, acabara siendo decisivo para su victoria.
Unas treinta mil personas murieron en Guadalcanal. El infructuoso intento japons de
recuperar el aeropuerto acab costndoles cerca de veinticuatro mil muertos. Por su parte,
los Aliados sufrieron seis mil bajas. No todos los muertos fueron de heridas de guerra:
muchos de ellos murieron debido a la malaria y otras enfermedades tropicales. En este
sentido, las tropas aliadas contaron con la ayuda de un mejor equipo mdico.
Pero a finales de 1942, los Aliados, al mando del general Douglas MacArthur tomaron las
playas de Nueva Guinea en la batalla de Buna y Gona. Los japoneses se retiraron a los
montes del centro de la isla.

En marzo de 1943, la Junta de Jefes de estado mayor de EE. UU. aprob el plan
estratgico de Douglas MacArthur, conocido como Operacin Cartwheel, cuyo objetivo era
capturar la base principal japonesa en Rabaul a base de ocupar posiciones estratgicas
para usarlas como bases avanzadas. Durante 1944 se modific el plan general a fin de
sobrepasar Rabaul y dejar sitiadas a las fuerzas japonesas fortificadas all. Inicialmente la
mayora de las fuerzas de tierra eran australianas, pero se incorpor al teatro de
operaciones una cantidad cada vez mayor de fuerzas norteamericanas, incluyendo
el Sexto Ejrcito de los EE. UU. (tambin conocido como Fuerza Alamo), y ms adelante
elOctavo Ejrcito.