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Discours : prononc

sa rception
l'Acadmie franaise, le
27 mai 1869
Source gallica.bnf.fr / Bibliothque nationale de France

Bernard, Claude (1813-1878). Discours : prononc sa rception l'Acadmie franaise, le 27 mai 1869. 1869.

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DISCOURS
DE

CLAUDE

BERNARD

Paris. Imprime
Laine,rue(lesSaints-l'i
es, 19.
rit: Adolphe

DISCOURS
i)i:

M.

CLAUDE

BERNARD
PK0N0NCh

A L'ACADMIEFRANAISE

'-X-_aTlO

le 27 mai 1869

PARIS
LIBRAIRIEACADMIQUE
DIDIER ET G",

LIBRAIRES-DITEURS
35
QUAIDESAUGUSTINS,
lljU

DISCOURS
DE

M.

CLAUDE

BERNARD

MESSIEURS,

En m'appelant l'honneur de siger parmi vous,


votre indulgence m'inspire un sentiment de reconnaissance d'autant plus vif, que la pense mme de mon
insuffisance littraire ne saurait venir le troubler: c'est
l'homme de science que vous avez lu; vos suffrages
bienveillants ont voulu honorer en moi l'Acadmie
laquelle j'appartiens, et perptuer cette union des sciences et des lettres que vous n'avez cess de consacrer
par une tradition constante.
On a raison de dire que les lettres sont les surs
atnes des sciences. C'est la loi de l'volution intellec-

- 6 tuelles des peuples qui ont toujours produit leurs potes


et leurs philosophes avant de former leurs savants. Dans
ce dveloppement progressif de l'humanit, la posie, la
philosophie et les sciences expriment les trois phases
de notre

intelligence, passant successivement


par le
mais, pour que
sentiment, la raison et l'exprience;
notre connaissance soit complte, il faut encore qu'une
laboration

s'accomplisse en sens inverse et que l'exprience, en remontant des faits leur cause, vienne,
son tour, clairer notre esprit, purer notre sentiment
et fortifier notre raison. Tout cela prouve que les lettres, la philosophie et les sciences doivent s'unir et se
confondre dans la recherche des mmes vrits; car,
si, dans le langage des coles, on spare, sous le nom
de sciences de l'esprit, les lettres et la philosophie des
sciences proprement dites, qu'on appelle les sciences de
la nature, ce serait une grave erreur de croire qu'il
existe, pour cela, deux ordres de vrits distinctes ou
les unes philosophiques ou mtaphysicontradictoires,
ques, les autres scientifiques ou naturelles. Non, il ne
peut y avoir au monde qu'une seule et mme vrit,
et cette vrit entire et absolue que l'homme poursuit
avec tant d'ardeur ne sera que le rsultat d'une pntration rciproque et d'un accord dfinitif de toutes les
sciences, soit qu'elles aient leur point de dpart en
nous, dans l'tude des problmes de l'esprit humain,
des phsoit qu'elles aient pour objet l'interprtation
nomnes de la nature, qui nous entourent.
Les sciences de l'esprit ont d se manifester d'abord, et ont t ainsi appeles les premires rgner

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dans leur gigantessur le monde;
mais, aujourd'hui,
que essor, les sciences de la nature remontent jusqu' elles et veulent les pntrer en les clairant par
l'exprience.
La physiologie, qui explique les phnomnes de la vie,
constitue une science en quelque sorte intermdiaire
qui prend ses racines dans les sciences physiques de la
nature, et lve ses rameaux jusque dans les sciences
philosophiques de l'esprit. Elle parat donc naturellement destine former le trait d'union entre les deux
ordres de sciences, ayant son point d'appui solide dans
les premires, et donnant aux dernires le support qui
leur est indispensable. Voil pourquoi les progrs rapides et brillants de la physiologie contemporaine excitent
un intrt gnral, et appellent de plus en plus l'attention srieuse des philosophes et de tous ceux qui, comme
vous, Messieurs, se tiennent dans les hautes rgions de
la pense et de l'esprit. C'est cette circonstance heureuse que je suis redevable, sans aucun doute, d'avoir
t distingu par vous au milieu de mes savants
confrres. Vous avez perdu un physiologiste minent,
un acadmicien clbre, et vous avez pens qu'en admettant parmi vous un homme qui s'est vou la culture de la mme science, vous rendriez un hommage
plus clatant la mmoire de celui que vous regrettez.
Mais, si je m'explique ainsi l'honneur insigne que vous
m'avez fait, je crains, d'un autre ct, de ne pas rpondre ce que vous attendez de moi; car je sens, peuttre plus qu'un autre, les difficults de juger et de louer
convenablement, devant vous, mon illustre prdcesseur.

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M. Flourens

(Marie-Jean-Pierre) naquit Maureilhan,


arrondissement de Bziers (Hrault), le 13 avril 1794.
Heureusement
dou par l'intelligence
et portant au
cur l'aiguillon de la gloire et de la renomme, la nature le fit natre sous un ciel prdestin, car l'arrondissement de Bziers a eu la fortune extraordinaire
de
compter successivement cinq de ses enfants parmi vous;
et, comme si une main invisible eut encore voulu tracer
de plus prs au jeune Flourens le sillon de sa vie, elle
plaa son berceau sous le mme toit o tait n Dortous de Mairan dont il devait, un sicle de distance,
occuper les deux fauteuils acadmiques, d'abord l'Acadmie des sciences, comme secrtaire perptuel, puis
l'Acadmie franaise.
Ds son enfance, M. Flourens s'tait fait remarquer
par l'nergie de sa volont ainsi que par les qualits
natives de son esprit : une curiosit intellectuelle insatiable, le dsir et la recherche de ce qui tait beau et
distingu, une admiration enthousiaste pour les hommes
suprieurs; tels taient les traits principaux de ce caractre d'une maturit prcoce.
Arriv Paris en 1814, une lettre du clbre botaniste de Candolle, son ancien professeur l'cole de
mdecine de Montpellier, l'introduisit
auprs de Georau foyer scientiges Cuvier et le plaa immdiatement
fique du temps. Dans ce nouveau milieu, son travail
ardent, sa bonne tenue et la convenance parfaite de ses
manires attirrent l'attention sur lui et lui conciliIl fuyait les tumultes du
rent de hautes protections.
monde frivole qui loigne de la science; mais il recher-

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chait partout la socit des hommes clbres, et, dans
quelques salons o se runissaient des femmes minentes
ainsi que de grands savants, il sut trouver une atmosphre qui convenait son esprit la fois srieux et dlicat.
En moins de dix ans, M. Flourens fut membre de
l'Acadmie des sciences, professeur au Musum d'histoire naturelle, un des auteurs du Journal des savants
et secrtaire perptuel l'Acadmie des sciences. En
1840, sa rputation parvenue son apoge recevait sa
conscration la plus glorieuse; il fut lu membre de
l'Acadmie

Ds lors son horizon physiologivers le


que agrandi rayonna plus particulirement
monde littraire et vers la philosophie.
M. Flourens a t un auteur fcond, ses publications
sont considrables et embrassent une priode de prs
d'un demi-sicle. Nous ne dirons pas toutes ses recherches physiologiques; elles furent nombreuses, et dans ce
habile,
genre de travaux il se montra exprimentateur
unissant toujours les ressources d'un esprit ingnieux
aux vues larges du gnralisateur. Mais, dater de 1841,
il s'lve au-dessus de cette sphre purement exprimentale, et entreprend la publication d'une suite de traits
qu'il appelle ses ouvrages philosophiques, scientifiques
et littraires.
franaise.

L'apprciation que M. Flourens a donne des travaux


et des ides d'illustres savants a beaucoup contribu la
popularit qu'il a su conqurir. En traitant des ouvrages
de Fontenelle, pour lequel il avait une prdilection marque, il le considre successivement comme philosophe

iOet comme historien de l'Acadmie des sciences, et expose


ce propos d'une manire claire et rapide les principes
de la philosophie exprimentale.
Dans ses crits sur
YHistoire des travaux de Georges Cuvier, sur l'Histoire
des travaux et des ides de Buffon, M. Flourens se fait
le vulgarisateur heureux des ides et des travaux de ces
deux grands gnies qui, comme il le dit, se compltent
et se comprennent l'un par l'autre. Dans ses loges
acadmiques, l'illustre
toujours soucieux de la
dmie, voulant, selon
des sciences en crivant
Nous ne chercherons

secrtaire perptuel se montre


dignit et des intrts d l'Acason expression, crire l'histoire
celle des acadmiciens.

pas faire connatre M. Flourens


par l'analyse de ses ouvrages nombreux et varis; nous
nous attacherons de prfrence ses expriences originales sur le systme nerveux;
elles sont le trait le plus
saillant de ses investigations physiologiques et forment
en mme temps la base de toutes ses tudes philosophiques.
En 1822, Magendie avait tabli, l'aide d'expriences
dcisives, la distinction fondamentale des nerfs moteurs
et sensitifs de la moelle pinire; c'est peu prs vers la
mme poque que M. Flourens prsenta l'Acadmie
des sciences ses recherches exprimentales sur le cerveau; elles firent sensation dans le monde savant et
valurent leur jeune auteur un mmorable rapport de
l'illustre Cuvier. Gall avait eu le mrite de ramener les
qualits morales au mme sige, au mme organe que
les facults intellectuelles ; il avait ramen la folie au
mme sige que la raison dont elie n'est que le trouble.

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Mais, ct de ce trait de gnie comme l'appelle M. Flourens, se Rencontraient des erreurs graves. Se fondant uniquement sur l'anatomie compare, Gall pensa que les
facults intellectuelles taient rparties dans toute la
masse crbrale, et sur cette erreur fut fond le systme
M. Flourens tablit
des localisations phrnologiques.
est au contraire
concentre dans
que l'intelligence
les parties les plus leves de l'encphale, et par ses
expriences il prouva que l'ablation des hmisphres crbraux suffit pour faire disparatre toutes les
et de l'intelmanifestations
spontanes de l'instinct
ligence.
Partant de ces donnes exprimentales, M. Flourens
aborde ensuite ses tudes de psychologie compare sur
l'instinct
et l'intelligence
des animaux; il veut, avec
raison, que la psychologie embrasse l'ensemble des phnomnes intellectuels dans toute la srie animale, et non
l'intelligence de l'homme exclusivement.
Quel admirable spectacle que cette manifestation de
l'intelligence depuis l'apparition de ses premiers vestiges
jusqu' son complet panouissement, manifestation gradue dans laquelle le physiologiste
voit les diverses
formes des fonctions nerveuses et crbrales s'analyser
en quelque sorte d'elles-mmes et se rpartir chez les
diffrents animaux suivantle degr de leur organisation !
D'abord, au plus bas degr, les manifestations instinctives, obscures et inconscientes; bientt l'intelligence
consciente apparaissant chez les animaux d'un ordre
plus lev; et enfin chez l'homme l'intelligence claire
par la raison, donnant naissance l'acte rationnellement,

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libre, acte le plus mystrieux
peut-tre de la nature entire.

de l'conomie

animale et

Dans tous les temps, les manifestations de l'intelligence ont t regardes comme des phnomnes impntrables; mais, mesure que la physiologie avance, elle
porte ses vues de plus en plus loin. Aujourd'hui, aprs
avoir localis, elle veut expliquer. Elle ne se borne plus
dterminer dans les organes le sige prcis des fonctions;
elle descend dans les lments mmes de la matire vivante, en analyse les proprits et en dduit l'explication
des phnomnes de la vie, en y dcouvrant les conditions de leur manifestation.
Je ne puis avoir la pense d'entrer ici dans les arides
dtails de l'anatomie et de la physiologie du cerveau; cependant je vous demande la permission d'exposer rapidement quelques-uns
des faits et quelques-unes
des
ides qui servent de jalons et defils conducteurs la physiologie moderne, dans les mandres encore si.obscurs
des phnomnes de l'intelligence.
La physiologie tablit d'abord clairement que la conscience a son sige exclusivement dans les lobes crelle-mme, si on la
braux; mais, quant l'intelligence
considre d'une manire gnrale et comme une force
qui harmonise les diffrents actes de la vie, les rgle et
les approprie leur but, les expriences physiologiques
nous dmontrent que cette force n'est point concentre
dans le seul organe crbral suprieur, et qu'elle rside,
au contraire, des degrs divers, dans une foule de
centres nerveux inconscients, chelonns dans tout l'axe
crbro-spinal,

et pouvant

agir d'une

faon indpen-

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dante, quoique coordonns et subordonns hirarchique ment les uns aux autres.
En effet, la soustraction des lobes crbraux chez un
animal suprieur fait disparatre la conscience en laissant subsister toutes les fonctions du corps dont on a
Les foncrespect les centres nerveux coordinateurs.
tions de la circulation, de la respiration, continuent
sans interruption,
mais elles
s'excuter rgulirement,
cessent ds qu'on enlve le centre propre qui rgit chacune d'elles. Veut-on, par exemple, arrter la respiration, on agira sur le centre respiratoire qui est plac
dans la moelle allonge. M. Flourens a circonscrit ce
centre avec une scrupuleuse prcision et lui a donn le
nom de nud vital, parce que sa destruction est suivie
de la cessation immdiate des manifestations de la vie
dans les organismes levs. La digestion, seulement suspendue, n'est point anantie. L'animal,
priv de la
conscience et de la perception, n'a plus l'usage de ses
sens et a perdu consquemment
la facult de chercher
sa nourriture ;
mais, si l'on y supple en poussant la
matire alimentaire jusqu'au fond du gosier, la digestion
s'effectue parce que l'action des centres nerveux digestifs est reste intacte.
Un animal dpourvu de ses lobes crbraux n'a plus
la facult de se mouvoir spontanment
et volontairement; mais, si l'on substitue l'influence de sa volont
une autre excitation, on s'assure que les centres nerveux
coordinateurs des mouvements de ses membres ont conserv leur intgrit. De cette manire s'explique ce fait,
trange et bien connu, d'une grenouille dcapite qui

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carte avec sa patte la pince qui la fait souffrir. Ce
mouvement si bien appropri son but n'mane donc
il est videmment sous la dpenpas du cerveau;
dance d'un centre qui, sigeant dans la moelle pinire, peut entrer en fonction, tantt sous l'influence
centrale du sens intime et de la volont, tantt sous
l'influence d'une sensation extrieure ou priphrique.
Chaque fonction du corps possde ainsi son centre
nerveux spcial, vritable cerveau infrieur dont la complexit correspond celle de la fonction elle-mme. Ce
sont l les centres organiques ou fonctionnels qui ne sont
point encore tous connus, et dont la physiologie exprimentale accrot chaque jour le nombre, hez beaucoup
d'animaux infrieurs,
ces centres inconscients constituent seuls le systme nerveux; dans les organismes
levs, ils se forment avant les centres
et prsident des fonctions organiques
dont la nature,
suivant
par prudence,
d'un philosophe allemand,
la volont.

suprieurs,
importantes
l'expression
n'a pas voulu confier le soin

Au-dessus

des centres nerveux fonctionnels inconscients viennent se placer les centres instinctifs proprement dits. Ils sont le sige de facults galement innes
dont la manifestation, quoique consciente, est involon- taire, irrsistible et tout fait indpendante de l'exprience acquise. Gall a beaucoup insist sur les faits de ce
genre, et nous pouvons en avoir tous les jours des
exemples sous les yeux. Le canard qui a t couv par
une poule, et qui se jette l'eau, en sortant de sa co-

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quille, nage sans avoir rien appris ni de sa mre ni de
l'exprience. La vue seule de l'eau a suffi pour rveiller
son instinct. On sait encore l'histoire, rapporte par
M. Flourens d'aprs Fr. Cuvier, d'un jeune castor,
isol au moment de sa naissance et qui, aprs un certain
industrieusement
sa
construire
temps, commena
demeure.
Il y a donc des intelligences innes; on les dsigne
sous le nom d'instincts. Ces facults infrieures des centres fonctionnels et des centres instinctifs sont invariaelles sont impribles et incapables de perfectionnement;
mes d'avance dans une organisation acheveetimmuable
et sont apportes toutes faites en naissant, soit comme
conditions immdiates de viabilit, soit comme moyens
d'adaptation certains modes d'existence ncessaires pour
assurer le maintien et la fixit des espces.
Mais il en est tout autrement des facults intellectuelles suprieures; les lobes crbraux, qui sont le sige de
la conscience, ne terminent leur dveloppement et ne
commencent manifester leurs fonctions qu'aprs la
naissance. Il devait en tre ainsi; car, si l'organisation
l'intellicrbrale et t acheve chez le nouveau-n,
gence suprieure et t close comme les instincts, tandis qu'elle reste ouverte au contraire tous les perfecet toutes les notions nouvelles
tionnements
qui
s'acquirent par l'exprience de la vie. Aussi allons-nous
voir, mesure que les fonctions des sens et du cerveau
s'tablissent,
apparatre, dans ce dernier, des centres
nerveux fonctionnels et intellectuels de nouvelle formation rellement

acquis parle fait de l'ducation.

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Nous dsignerons sous le nom de centres les masses
nerveuses qui servent d'intermdiaire
au point d'arrive
des nerfs de la sensation et aux points de dpart des nerfs
du mouvement. C'est dans cette substance de soudure,
qui s'organise le plus tardivement, que l'exercice de la
fonction vient frayer et creuser en quelque sorte les voies
de communication des nerfs qui doivent se correspondre
physiologiquement.
Le centre nerveux de la parole est le premier que nous
voyons se tracer chez l'enfant. Le sens de l'oue est son
point de dpart ncessaire; si l'organe auditif manque,
le centre du langage ne se forme pas, l'enfant n sourd
reste muet. Dans l'ducation des organes de la parole,
il s'tablit donc entre la sensation auditive et le mouvement vocal un vritable circuit nerveux qui relie les deux
phnomnes dans un but fonctionnel commun. D'abord
la langue balbutie ; c'est par l'habitude seulement, et
l'aide d'un exercice assez longtemps rpt, que les mouvements deviennent assurs et que cette communication
centrale des nerfs est rendue facile et complte. Toutefois ce n'est qu'avec l'ge que la fonction peut s'imprimer dfinitivement dans l'organisation : un jeune enfant
qui cesse d'entendre perd peu peu la facult de parler
qu'il avait acquise et redevient muet, tandis que chez
l'homme adulte, plac dans les mmes conditions, il
n'en est plus ainsi, parce que chez lui le centre de la
parole est fix et le dveloppement du cerveau achev. A
ce moment, les fonctions de ce centre acquis sont devecomme
vraiment involontaires,
innes; et c'est une chose remarquable
nues

si elles taient
que les actes in-

17 -

tellectuels que nous manifestons n'atteignent rellement


toute la perfection dont ils sont susceptibles que lorsque
l'habitude les a imprims dans notre organisation et les a
de l'intelligence
rendus en quelque sorte indpendants
consciente qui les a forms et de l'attention qui les a dirigs. Chez l'orateur habile la parole est comme instinctive, et l'on voit, chez le musicien exerc, les doigts excuter d'eux-mmes

les morceaux les plus difficiles, sans


souvent distraite par d'autres penses,

que l'intelligence,
y prenne aucune part.
Parmi tous les centres nerveux acquis, celui de la parole
est sans contredit le plus important : en nous permettant
directement avec les autres hommes,
de communiquer
il ouvre notre esprit les plus vastes horizons. Un mdes sourds-muets,
decin clbre de l'institution
Itard,
nous a dpeint l'tat intellectuel et moral des hommes
qu'un mutisme congnital laisserait rduits leur propre
ils subissent une vritable
exprience. Non-seulement
rtrogradation intellectuelle et morale qui les reporte en
quelque sorte aux premiers temps des socits; mais leur
esprit, ferm en partie aux notions qui nous parviennent
'par les sens, ne saurait se dvelopper. Leur me, inaccessible aux ides qui excitent l'imagination et lvent les
penses, reste souvent muette et silencieuse parce qu'elle
ne comprend pas les dlicatesses du sentiment dont la
parole elle-mme ne parvient pas toujours rendre
toutes les nuances. Le silence est loquent, a-t-on dit;
oui, pour ceux qui savent parler et pour ceux qui, tant
initis toutes les
sentent qu'il se
pmr,
^I^p^^
x
2

18
passe alors quelque chose en nous que les mots ne peuvent plus exprimer 1
Mais ce ne sont pas seulement les mouvements de nos
organes extrieurs qui deviennent automatiques; la formation de nos ides est soumise la mme loi, et, lorsqu'une ide a travers le cerveau durant un certain
temps, elle s'y grave, s'y creuse un centre et devient
comme une ide inne.
Ici la physiologie vient donc justifier le sentiment du
pote latin en dmontrant que, pendant le jeune ge, le
cerveau en voie de dveloppement est, semblable la
cire molle, apte recevoir toutes les empreintes qu'on
lui communique,
comme la jeune pousse de l'arbre
prend galement toutes les directions qu'on lui imprime.
Plus tard, alors que l'organisation est plus avance, les
ides et les habitudes sont, ainsi qu'on le dit, enracines, et nous ne sommes plus matres ni de faire disparatre immdiatement les empreintes anciennes ni d'en
former de nouvelles.
nerveuse de l'homme se ramne en
L'organisation
dfinitive quatre ordres de centres: les centres fonctionnels, les premiers forms, tous inconscients et dpourvus de spontanit; les centres instinctifs, conscients
et dous de manifestations irrsistibles et fatales; les
centres intellectuels, acquis d'une manire volontaire et
libre, mais devenant par l'habitude plus ou moins automatiques et involontaires. Enfin, au sommet de toutes
ces manifestations, se trouve l'organe crbral suprieur
du sens intime auquel tout vient aboutir. C'est dans ce
centre de l'unit intellectuelle qu'apparat la conscience,

19

qui, s'clairant sans cesse aux lumires de l'exprience


de la vie, tend affaiblir, par le dveloppement progressif de la raison et de-la volont, les manifestations aveugles et irrsistibles de l'instinct.
N'oublions pas que c'est aux expriences de M. Flourens que nous devons nos principales connaissances sur
le sige de la conscience, et rappelons encore que l'ablation

des lobes crbraux teint aussitt ce flambeau


de Fintelligence et de la spontanit ; la vie spare de
la conscience peut continuer sans doute, mais alors les
centres nerveux infrieurs, plongs dans l'obscurit, ne
sont plus capables que d'actes involontaires

et purement

automatiques.
Maintenant, quelle ide le physiologiste se fera-t-il sur
la nature de la conscience ?
Il est port d'abord la regarder comme l'expression
suprme et finale d'un certain ensemble de phnomnes
car l'intelligence
consciente
suprieure apparat toujours la dernire, soit dans le dveloppement de la srie animale, soit dans le dveloppement de l'homme. Mais, dans cette volution, comment concevoir la formation du sens intime et le passage,
si gradu qu'il soit, de l'intelligence inconsciente l'innerveux

et intellectuels;

telligence consciente? Est-ce un dveloppement


organique naturel et une intensit croissante des fonctions
crbrales qui font jaillir l'tincelle de la conscience,
reste l'tat latent, jusqu' ce qu'une organisation
assez perfectionne puisse permettre sa manifestation,
et est-ce pour cette raison que nous voyons la conscience
se montrer d'autant plus lumineuse, plus active et plus

20
libre qu'elle appartient un organisme plus lev, plus
complexe, c'est--dire qu'elle coexiste avec des appareils
intellectuels inconscients plus nombreux et plus varis?
En admettant que la science vienne confirmer ces opinions, nous n'en comprendrions
pas mieux pour cela,
au point de vue physiologique, l'essence de la conscience
que nous ne pouvons comprendre, au point de vue chimique, l'essence du feu ou de la flamme. Le physiologiste ne doit donc pas trop s'arrter, pour le moment,
ces interprtations ; il lui suffit de savoir que les phnomnes de l'intelligence et de la conscience, quelque inconnus qu'ils soient dans leur essence, quelque extraordinaires qu'ils nous apparaissent, exigent pour se manifester des conditions organiques ou anatomiques,
des
physiques et chimiques qui sont accessibles
ses investigations, et c'est dans ces limites exactes qu'il
circonscrit son domaine.
en effet, nous constatons une corrlation
Partout,
conditions

physiques
rigoureuse entre l'intensit des phnomnes
et chimiques et l'activit des phnomnes de la vie; c'est
pourquoi il nous est possible, en agissant sur les premiers, de modifier les seconds et de les rgler notre gr.
De mme que les autres phnomnes vitaux, les manifestations intellectuelles sont troubles, affaiblies, teintes
ou ranimes par de simples modifications survenues dans
les proprits physiques ou chimiques du sang: il suffit
de vicier ce liquide nourricier en y introduisant des anesthsiques ou certaines substances toxiques pour faire
aussitt natre le dlire ou disparatre la conscience. La
pense libre, pour se manifester, exige la runion har-

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monique dans le cerveau de toutes ces conditions organiques, physiques et chimiques. Comment comprendre,
en effet, la folie qui supprime la libert, si on ne l'envisageait comme un trouble survenu dans ces conditions?
La tendance de la physiologie moderne est donc bien
elle veut expliquer les phnomnes intelcaractrise;
lectuels au mme titre que tous les autres phnomnes
de la vie, et, si elle reconnat avec raison qu'il y a des
lacunes plus considrables dans nos connaissances, relativement aux mcanismes fonctionnels de l'intelligence,
elle n'admet pas pour cela que ces mcanismes soient
par leur nature ni plus ni moins inaccessibles notre
investigation que ceux de tous les autres actes vitaux.
L, comme partout, les proprits matrielles des
tissus constituent les moyens ncessaires l'expression
des phnomnes vitaux; mais, nulle part, ces proprits
ne peuvent nous donner la raison premire de l'arrangement fonctionnel des appareils. La fibre du muscle ne
nous explique, par la proprit qu'elle possde de se
raccourcir, que le phnomne de la contraction musculaire; mais cette proprit de la contractilit, qui est
toujours la mme, ne nous apprend pas pourquoi il
existe des appareils moteurs diffrents, construits les uns
pour produire la voix, les autres pour effectuer la respiration,
etc.; et, ds lors, ne trouverait-on
pas absurde de dire que les fibres musculaires de la langue et
celles du larynx ont la proprit de parler ou de chanter, et celles du diaphragme la proprit de respirer? Il
en est de mme pour les fibres et cellules crbrales;
elles ont des proprits gnrales d'innervation et de

22
mais on ne saurait leur attribuer pour
conductibilit,
cela la proprit de sentir, de penser ou de vouloir.
Il faut donc bien se garder de confondre les proprits
de la matire avec les fonctions qu'elles accomplissent.
Les proprits de la matire n'expliquent que les phnomnes spciaux qui en drivent directement.
Dans
les uvres de la nature et dans celles de l'homme, les
proprits

matrielles ne restent point isoles, elles sont


dans des organes et dans des appareils qui les

groupes
coordonnent dans un but final de fonction.
En un mot, il y a dans toutes les fonctions

du corps
vivant, sans exception, un ct idal et un ct matriel.
Le ct idal de la fonction se rattache par sa forme
l'unit du plan de cration ou de construction de l'organisme, tandis que son ct matriel rpond, par son mcanisme, aux proprits de la matire vivante. Les types
des formations organiques
ou fonctionnelles des tres
vivants sont dvelopps et construits sous l'influence de
forces qui leur sont spciales; les proprits de la matire organise se rangent toutes, au contraire, sous
l'empire des lois gnrales de la physique et de la chimie; elles sont soumises aux mmes conditions d'actide la matire minrale avec
vit que les proprits
lesquelles elles sont en relations
ment quivalentes.

ncessaires et probable-

Les manifestations de l'intelligence ne constituent pas


une exception aux autres fonctions de la vie; il n'y a
entre les sciences physiologiques
aucune contradiction
et mtaphysiques;
seulement elles abordent le mme
problme de l'homme intellectuel par des cts opposs.

23
Les sciences physiologiques rattachent l'tude des facults intellectuelles aux conditions organiques et physiques
qui les expriment, tandis que les sciences mtaphysiques ngligent ces relations pour ne considrer les manifestations de l'me que dans la marche progressive de
l'humanit ou dans les aspirations ternelles de notre
sentiment.
Nous croyons donc pouvoir conclure qu'il n'y a rellement pas de ligne de sparation tablir entre la physiologie et la psychologie.
La physiologie, comme nous l'avons dit en comvers les sciences phimenant, remonte naturellement
losophiques, et elle sert de point d'appui immdiat la
psychologie. Elle est appele en outre concourir au
bien-tre physique de l'homme en devenant la base
dans cette
scientifique de l'hygine et de la mdecine;
la physiologie exprimentale
se constitue
direction,
rapidement et prend sa place parmi les sciences dfinies. Partout, aujourd'hui,
les gouvernements
aident
cette jeune science de la vie dans ses moyens de dveloppement, et elle reoit en mme temps, de toutes
et des marques clatantes
parts, des encouragements
d'intrt de la part des souverains.
Les travaux de M. Flourens viennent nous montrer
aussi la physiologie dans ses rapports avec la mdecine.
En tudiant le rle du prioste dans la formation des os,
il a ouvert une voie que la chirurgie moderne a dveloppe par d'importantes
d'heureuses applications.
sciences, voulant donner

recherches et fconde par


En 1861 , l'Acadmie des
une impulsion dcisive la

-24

question de la rgnration des os par le prioste, qui


intresse toute la chirurgie et plus particulirement
encore la chirurgie militaire, proposa sur ce sujet un grand
prix de 10,000 francs qui fut port 20,000 francs par
la libralit de l'Empereur.
Il y a vingt-deux ans, la dcouverte de l'anesthsie
par l'ther nous arriva du nouveau monde etse propagea
rapidement en Europe. M. Flourens constata le premier
les effets plus actifs du chloroforme,
qui fut bientt
substitu l'ther. Il a ainsi attach son nom cette
importante dcouverte dont il a contribu rpandre
les bienfaits.
Dans son ouvrage si populaire sur la longvit humaine, M..Flourens a cru pouvoir encore s'appuyer sur
la physiologie pour promettre l'homme un sicle de vie
normale.
Aux qualits du savant, M. Flourens joignait les qualits de l'crivain. Par ce ct encore il a rendu service
la physiologie, il a inspir le got de cette science et
l'a fait aimer d'un public qui, sans lui, peut-tre, ne
l'et jamais connue. Il a popularis ainsi la physiologie
sans l'abaisser et l'a rendue accessible tous par le
charme du style. Sans devancer le jugement que portera
tout l'heure, sur le mrite littraire de M. Flourens,
l'une des voix les plus dignes et les plus comptentes,
qu'il me soit permis de dire que l'loquence du savant,
c'est la clart; la vrit scientifique dans sa beaut nue
est toujours plus lumineuse, que pare des ornements
dont notre imagination tenterait de la revtir.
A' la fois savant, crivain, professeur et doublement

25
acadmicien, M. Flourens eut .une vie des mieux remplies. Il devint un des physiologistes les plus renomms
et les plus populaires de son temps; il dut moins encore cet clat son ascendant sur la jeunesse qu'
son talent d'crivain et la diffusion de ses travaux
parmi les gens du monde. Il se consacrait entirement
ses devoirs d'acadmicien et de secrtaire perptuel de
l'Acadmie des sciences. Il tait chez lui comme dans
une retraite. Absorb par ses recherches et emport par
ses ides, il s'identifiait avec les grands hommes dont il
traait l'histoire scientifique; il habitait au Musum
d'histoire naturelle l'appartement de Buffon et s'y inspirait du souvenir de son gnie.
M. Flourens parcourut une heureuse carrire, sans
prouver les luttes pnibles ni les dceptions amres qui
trop souvent aigrissent et dcouragent l'me. Une volont
ferme, oriente dans ses desseins par un caractre droit,
un esprit lev, seconde par une heureuse habilet et
soutenue par un grand travail, le fit arriver la renomme qu'il avait rve ds sa jeunesse. Il jouissait
des honneurs en remplissant les devoirs de ses nombreuses fonctions; mais au foyer domestique il retrouvait le calme et le repos si ncessaires au savant qui
travaille. Sa compagne si dvoue, si digne de le comprendre et de l'apprcier, s'tait identifie sa vie intellectuelle qu'elle agrandissait en lui dissimulant les
soucis mmes de l'existence. Il en tait pntr quand
J'ai le cerveau trop occup, il faut me
il rptait :
faire vivre;
mais il ne gota les douceurs de la vie
intime que lorsqu'il devait bientt les quitter. Quand la

26 maladie l'eut forc une retraite complte, il disait


avec quelque amertume:
Que n'ai-je plus tt pens
jouir de la vie de famille au lieu de la sacrifier pour
d'autres qui dj ne pensent plus moi! M. Flourens fut
affect d'une paralysie qui s'empara successivement des
organes de son corps; il avait parfaitement conscience
de son tat, et, ds que le mal ne lui permit plus d'tre
matre de sa parole et de ses ides, il cessa de paratre
dans les Acadmies. Il suivait les progrs du mal sans
que sa srnit d'esprit en ft atteinte; il s'teignit graduellement et mourut Montgeron, prs Paris, le 6 dcembre 1867.
M. Flourens fut un physiologiste exprimentateur;
mais son nom se place aussi parmi ceux des savants qui
ont abord les gnralits scientifiques.
Quelles sont les limites des sciences, de quelle nature
sont les rapports qui les unissent? Ces questions restent
en quelque sorte toujours prsentes, et elles ont t
de tous temps l'objet des mditations des esprits minents.
On ne saurait fixer le nombre des sciences parce
qu'elles sont le rsultat du morcellement successif des
connaissances humaines, par notre esprit born, en une
foule de problmes spars. Nanmoins on a distingu
deux ordres de sciences: les unes partant de l'esprit
pour descendr dans les phnomnes de la nature, les
autres partant de l'observation de la nature pour remonter l'esprit. Leur point de dpart est diffrent,
mais le but est le mme:
la recherche et la dcouverte
de la vrit. Ce sont les tnbres de notre ignorance

27
qui nous font supposer des limites entre ces deux ordres de sciences.
Dans l'tude des sciences, notre raison se dbat entre
le sentiment naturel qui nous emporte la recherche
des causes premires et l'exprience qui nous enchane
l'observation des causes secondes. Toutefois les luttes
de ces systmes exclusifs sont inutiles, ,car, dans le domaine de la vrit, chaque chose doit avoir ncessairement son rle, sa place et sa mesure.
Notre premier sentiment a pu nous faire croire qu'il
nous tait possible de construire le monde priori,
et que la connaissance des phnomnes naturels, en
quelque sorte infuse en nous, s'en dgagerait par la
seule force de l'esprit et du raisonnement.
C'est ainsi
qu'une cole philosophique clbre en Allemagne, au
commencement de ce sicle, est arrive dire que la
nature n'tant que le rsultat de la pense d'une inteld'o nous manons nous-mmes,
ligence cratrice,
nous pouvions, sans le secours de l'exprience, et par
notre propre activit intellectuelle, retrouver les penses du crateur. C'est l une illusion. Nous ne pourrions pas mme concevoir ainsi les inventions humaines,
et, s'il nous a t donn de connatre les lois de la nature, ce n'est qu' la condition de les dduire par exprience de l'examen direct des phnomnes, et non
des seules conceptions spculatives de notre esprit.
La mthode exprimentale ne se proccupe pas de
la cause premire des phnomnes qui chappe ses
c'est pourquoi elle n'admet
procds d'investigation;
pas qu'aucun systme scientifique vienne lui imposer

28
ce sujet son ignorance, et elle veut que chacun reste
libre dans sa manire d'ignorer et de sentir. C'est donc
seulement aux causes secondes qu'elle s'adresse, parce
qu'elle peut parvenir en dcouvrir et en dterminer
les lois, et celles-ci, n'tant que les moyens d'action ou
de manifestation
de la cause premire, sont aussi immuables qu'elle, et constituent les lois inviolables de la
nature et les bases inbranlables
de la science.
Mais nos recherches

n'ont point atteint les bornes de


limites par les connaissances
acl'esprit humain;
tuelles, elles ont au-dessus d'elles l'immense rgion de
l'inconnu qu'elles ne peuvent supprimer sans nuire
l'avancement

mme de la science.

Le connu et l'inconnu,
tels sont les deux ples scientifiques ncessaires. Le connu nous appartient et se dpose dans l'exprience des sicles. L'inconnu seul
agite et nous tourmente, et c'est lui qui excite sans
nos aspirations la recherche des vrits nouvelles
notre sentiment a l'intuition certaine, mais dont
raison,

aide

de l'exprience,

nous
cesse
dont

notre
veut trouver la formule
*

scientifique.
Ce serait donc une erreur de croire que le savant qui
suit les prceptes de la mthode exprimentale doive
repousser toute conception priori et imposer silence
pour ne plus consulter que les rsultats
bruts de l'exprience. Non, les lois physiologiques qui
de l'intelligence humaine ne
rglent les manifestations
lui permettent pas de procder autrement qu'en passant
toujours et successivement par le sentiment, la raison et
son sentiment

l'exprience;

seulement,

instruit

par de longues

dcep-

29
tious et convaincu
duit lui-mme,

de l'inutilit des efforts de l'esprit ril donne l'exprience une influence

et il cherche se prmunir contre l'imprpondrante


patience de connatre qui nous pousse sans cesse vers
la
l'erreur. Il marche avec calme et sans prcipitation
recherche dela vrit; c'est la raison ou le raisonnement qui lui sert toujours de guide, mais il l'arrte, le
son
retient et le dompte chaque pas par l'exprience ;
obit encore, mme son insu, au besoin
sentiment
inn qui nous fait irrsistiblement
remonter l'origine
des choses, mais ses regards restent tourns vers la nature, parce que notre ide ne devient prcise et lumineuse qu'en retournant du monde extrieur au foyer de
la connaissance qui est en nous, de mme que le rayon
de lumire ne peut nous clairer qu'en se rflchissant
sur les objets qui nous entourent.

DISCOURS

OE

M.

PATIN

DISCOURS
HK

PATIN

M.

DIRECTEURDE L'ACADMIE
ENRPONSE
AU DISCOURSPRONONCPAR M. BERNARD
POURSARCEPTION
A L'ACADMIE
FRANAISE
LE 27 MAI1869

PARIS
LIBRAIRIE ACADMIQUE
DIDIER

ET C") LIBRAIRES-DITEURS
3b
QUAIDESAUGUSTINS,
1869

DISCOURS
DE

M.

PATIN

MOG

MONSIEUR
,

En vous donnant pour successeur M. Flourens, nous


avons assur la mmoire de notre savant confrre un
celui d'tre
avantage qui vous manquera aujourd'hui,
apprci avec comptence et autorit. Mais l'insuffisance ncessaire de mes paroles supplera de reste ce qui
parle plus haut que toutes les louanges, mme les plus
autorises, ce qui vient de se faire entendre avec clat,
ce qu'exprimait, il y a quelques jours, une glorieuse
faveur de la puissance souveraine, la haute et gnrale
estime que vous ont mrite votre dvouement entier,
constant, infatigable, l'avancement de la science phyde la science
siologique et aux progrs correspondants

36
mdicale; votre singulire habilet interroger la nature
et surprendre ses secrets; la lumire nouvelle dont
vous avez clair les plus obscurs peut-tre des phnomnes naturels, ceux qui pourtant semblent si fort
notre porte, car ils se produisent en nous, les phnomnes dela vie.
Il vient un moment
tifiques franchissant
dans lesquels elles
discutent, se jugent

o les grandes dcouvertes scienl'enceinte de ces sanctuaires savants


dans lesquels elles se
s'laborent,
et s'enseignent, arrivent la cono, par le mystre mme qui les

naissance du monde;
voile encore demi, elles sollicitent sa curiosit et captivent son intrt; o elles prennent place parmi les objets
prfrs de ses proccupations intellectuelles ; o, par l,
lui apparat avec plus de clart le rapport intime qui rapproche, qui unit, dans leurs manifestations de l'ordre
le plus lev, les sciences et les lettres. Ce moment tait
arriv pour vous, Monsieur, quand l'Acadmie franaise,
prenant la fois conseil et de ses traditions et du sentiment public, a rouvert pour vous la liste, malheureuse-

ment close par des pertes bien regrettables, de ces illustres membres de l'Acadmie des sciences, que de tout
temps elle a t jalouse de s'associer par une sorte de
conscration littraire.
A des crits dans lesquels vous aviez suivi, comme au
jour le jour, le progrs
de votre enseignement,
de destination moins
d'un abord plus facile,

de vos dcouvertes et la marche


vous avez fait succder un livre
spciale et, dans sa gnralit,
qui a puissamment contribu

attirer sur vos travaux, dj placs en leur rang par leurs

37
juges naturels, l'attention et la faveur du public. Votre
belle Introduction l'tude de la mdecine exprimentale lui a ouvert, pour ainsi dire, votre laboratoire et
l'a fait assister quelques-unes des plus curieuses, des
plus frappantes de vos expriences, si ingnieusement
imagines et conduites, d'un regard si attentif et si pntrant, avec une si rigoureuse prcision, vers des rsultats certains, fondement lgitime d'une thorie. En
mme temps lui taient expliqus par vous-mme, avec
l'autorit que vous donnaient une pratique personnelle
des plus suivies et des plus heureuses, comme aussi la
longue et profonde tude de vos procds d'investigation, les principes de la mthode exprimentale considre dans son application et aux sciences en gnral et,
plus particulirement, la physiologie et la mdecine.
Il apprenait de vous, dans une exposition o tout n'tait
pas nouveau et ne pouvait pas l'tre, mais o les redites
mmes taient marques d'un caractre d'originalit, il
apprenait de vous en quoi diffrent et de quelle manire
concourent ces deux instruments de dcouverte qu'on
dsigne par les mots, trop souvent confondus, d'observation et d'exprience; comment un fait que montre,
qui sait le voir, l'observation, suggre, dans une intelligence doue d'invention scientifique, une explication
anticipe, que contrle ensuite l'exprience, soumettant
le phnomne des preuves dcisives qui permettent
de dterminer avec certitude dans quelles conditions il
peut ou ne peut pas se produire; avec quelle sage esprit
de doute et, par suite, quelle libert de jugement il faut
procder de telles oprations, afin d'chapper au dan-

38
ger, trop rarement apprhend et vit, de n'en apercevoir les rsultats qu'au travers d'une ide prconue) et
dnaturs par ce milieu trompeur; qu'ainsi institue,
ainsi conduite, l'exprience n'arrive sans doute, succs
modeste, qu' faire connatre la cause prochaine des
choses et non pas leur principe; mais que, d'autre part,
au moyen de cette connaissance qui, toute borne qu'elle
est, nous permet de reproduire volont, de modifier,
de diriger selon nos vues particulires les phnomnes,
l'homme se soumet, s'asservit la nature, dispose en matre
de ses forces, les accommode son usage et devient, je
rpte une expression spirituelle que Fontenelle se ft
applaudi de rencontrer, et devient comme le contrematre de la cration.
Cette action fconde dela mthode exprimentale doitelle se renfermer exclusivement dans le domaine de la
matire brute, et ces conqutes auxquelles elle a conduit
et conduit sans cesse la physique et la chimie, lui est-il
interdit de les assurer la physiologie? Vous ne le pensez pas, Monsieur, malgr des assertions contraires d'un
ordre trs-considrable, et vous avez acquis le droit de
ne le point penser. Dans la partie la plus spcialement
physiologique de votre ouvrage, qui en est en mme
temps la partie la plus tendue et la plus neuve, vous
avez tabli victorieusement, ce qu'il semble, que l'exprience, telle que vous la dfinissez, a prise sur la matire vivante elle-mme; que, dans les corps vivants, bien
que leur extrme complexit les rende des plus difficiles
tudier, elle peut, quoi qu'on en ait dit, isoler les
divers appareils de l'organisme, et, par les preuves aux-

39 quelles elle les soumet, dterminer les conditions de leur


fonctionnement rgulier; que ce travail, activement et
efficacement poursuivi de nos jours, prpare, pour une
poque encore bien loigne sans doute, l'avnement
d'une mdecine nouvelle, non plus seulement empirique
et conjecturale, mais svrement scientifique.
Je rsume, Monsieur, comme je le puis, bien imparfaitement et bien schement, un livre qui, par la richesse
et la nouveaut
des dveloppements,
par l'abondance
des vues, par la chaleur loquente de la conviction, a
vivement intress, en dehors du cercle des savants,
de nombreux lecteurs, et rendu presque populaire, avec
la physiologie elle-mme, son habile et heureux promoteur..
Vous avez d, Monsieur, on ne saurait s'en plaindre
et l'on doit plutt s'en applaudir, vous prter seconder
la favorable disposition, le mouvement empress des
esprits. De l, dans les plus graves et les plus accrdites
de nos Revues, dans ces runions publiques galement
consacres l'active propagation des ides, utiles autant
qu'agrables intermdiaires entre la science et la curiosit du monde, d'officieuses communications o, avec un
art d'exposition dont vous avez tout l'heure donn une
nouvelle preuve, vous vous tes employ mettre la
porte de tous et, pour ainsi dire, en circulation, les
nouveauts

introduites

par vous dans le trsor

de nos

connaissances.
Les fictions dont s'amuse l'imagination sont quelquefois moins merveilleuses que les ralits de la science.
Vous l'avez remarqu, Monsieur, en 1864, dans un ar-

40
ticle (1) bien propre justifier cette pense. Il s'agissait
d'une prparation toxique appele curare, qu'emploient
les sauvages de l'Amrique du Sud pour empoisonner
leurs flches, et dont vous avez fait, dans l'intrt de
l'humanit et au grand profit de la science, un sujet d'expriences physiologiques. Vous retraciez, par des images
d'une vrit descriptive saisissante, les effets apparents
du poison, assez semblables dans leur succession rapide
l'invasion subite et paisible du sommeil. Et puis, priptie imprvue d'un effet tragique, vous avertissiez que
ce calme tait mensonger et cachait une torture des plus
cruelles. En effet, vous l'aviez constat, le curare ne
s'attaquant dans le corps soumis son action qu'aux
nerfs moteurs, et laissant intacts les nerfs de la sensibilit, l'tre sentant conservait la conscience douloureuse
de l'envahissement
graduel qui supprimait successivement en lui tous les mouvements jusqu'au dernier, le
mouvement respiratoire. Au mcanisme de la mort vous
opposiez en finissant, concluant votre drame physiologique par un dnouement heureux, le mcanisme du
retour la vie. Dans ce corps que la vie allait quitter, la
respiration, artificiellement ramene, permettait au sang
de reprendre son cours et d'entraner hors de l'conomie
le terrible poison que d'adroites ligatures, alternativement appliques et enleves ou modrment serres, ne
innocentes.
qu'en doses dsormais
Vous ne pouviez, Monsieur, par un plus frappant exemple, initier le public la connaissance d'une des plus
laissaient

passer

(1) Revuedes Deux-Mondes,septembre 1864, p. 164.

41
intressantes pratiques de votre mthode d'exprimentation. Ce n'a pu tre non plus sans un sentiment de
surprise voisin de l'admiration qu'il a appris le rle inattendu qu'y jouent les poisons, ces redoutables agents de
destruction, apprivoiss en quelque sorte par votre art,
rendus inoffensifs, peut-tre bientt secourables,' et

transforms en instruments d'analyse scientifique.


Une autre-fois, en 1865, devant l'auditoire mondain
que reoivent le soir les murs de la grave Sorbonno,
traitant de la physiologie du cur et de ses rapports avec
le cerveau (1), vous avez ajout l'attrait d'un tel sujet,
trait par vous, celui d'une piquante application de la
physiologie la littrature. Comment le cur, qui n'est
pour l'anatomiste et le physiologiste que l'organe central
de la circulation du sng, a-t-il pu devenir lgitimement, dans le langage mme le plus usuel, et cela en
d'tre
tous temps, en tous lieux, ce qu'il n'appartient
qu'au cerveau, c'est--dire le sige de nos affections
morales? Vous l'avez fait comprendre par une attachante
exposition des relations mutuelles, de l'action rciproque,
qui font concourir les deux organes l'expression du
sentiment. Le sentiment, vous l'avez montr, a son retentissement soudain, d'abord dans le cur, au moyen
des nerfs moteurs qui du cerveau s'y rendent, et puis
dans le cerveau lui-mme, sous l'influence du sang que
le cur, dont le rhythme rgulier a t troubl, lui envoie, avec des alternatives de ralentissement et d'acc(1) VoyezRevuedescourspublics, 1865
; Revuedes Deux-Mondes,
mars 1865,p. 236.

42
lration, de raret et d'abondance, aussitt accuses au
dehors par la pleur et la coloration du visage. Une part
doit donc tre attribue au cur, sinon dans la production, du moins dans les manifestations des passions qui
nous meuvent ; ces manires de parler, pour ainsi dire
instinctives, qui l'y font intervenir, ne sont nullement
contredites par la physiologie, bien au contraire;
et
l'art, vous l'y invitez, peut, sur la foi de la science,
en user en toute scurit. Souhaitons seulement qu'il
n'abuse point, par trop de prtention scientifique, de
vos explications. Nous n'avons dj que trop de penchant substituer la peinture nave de la passion, nonseulement son analyse psychologique, mais l'interprtation, quelquefois bien minutieuse et bien subtile, que
semblent en donner les traits, l'expression changeante
du visage, les attitudes du corps.
L'Exposition universelle des produits de l'industrie a
eu rcemment pour consquence une exhibibition d'un
autre genre; ces Rapports o, sur l'invitation du gouvernement, nos divers progrs intellectuels en ce sicle,
et particulirement dans ses vingt-cinq dernires annes,
ont d tre exposs par les hommes qui semblaient le
plus naturellement appels en devenir les historiens et
les reprsentants officiels. A ce double titre, Monsieur, il
vous appartenait de faire au public europen les honneurs
de la physiologie franaise, d'une science laquelle les
ides nouvelles de Lavoisier et de Laplace sur l'identit
des phnomnes physiques et chimiques dans les corps
bruts et dans les tres vivants, l'introduction de l'anatomie gnrale des tissus par Bichat, celle de l'investiga-

43
tion exprimentale par votre matre Magendie, ont donn
une impulsion puissante, bientt propage avec fcondit l'tranger. Quels ont t pendant le quart de sicle
qui vient de s'couler, pour les divers phnomnes de la
vie, les problmes qu'elle s'est poss, la mthode qu'elle
ya applique, les solutions auxquelles elle est parvenue,
celles qu'il lui reste chercher, vous le dites, Monsieur,
faisant chacun, dans l'uvre commune, sa juste part,
et n'indiquant qu'avec rserve la vtre, qui n'est pas la
moindre, en quelques pages prcises et substantielles,
pleines de faits et d'ides, o nul dtail important n'chappe votre analyse, et qui sont en mme temps
aussi synthtiques que le comporte l'tat prsent des
connaissances.
L'homme est-il compris tout entier dans cette science
de la vie qui vous doit, plus qu' tout autre, sa constitution dfinitive, son rapide avancement, et dont les
ouvrages que je viens de passer en revue font si bien
connatre le but et les procds, la marche et les proet, tout
grs? Vous ne le prtendez pas, Monsieur;
l'heure encore, quand dans un langage dont on a t
justement frapp, vous assigniez la physiologie une
situation intermdiaire entre les sciences de la nature et
les sciences de l'esprit, vous reconnaissiez implicitement
qu'il se passe en nous quelque chose, qu'il y a quelque
chose hors de la nature sensible, que n'ont point encore
atteint les dterminations de la mthode exprimentale,
et dont il est loisible de poursuivre la connaissance par
d'autres voies. Si, dans l'ordre spcial de recherches
auxquelles vous vous tes vou, pour prserver l'iut-

44
de votre jugement de toute proccupation dcevante, vous vous maintenez dans une indpendance
absolue l'gard de la philosophie et des systmes entre
lesquels elle se partage, vous tes loin de vous associer
l'intolrante proscription qui voudrait l'exclure, comme
convaincue d'impuissance et d'inutilit, de la libert de
penser. Vous la laissez libre dans son domaine, comme
vous demandez qu'on laisse la physiologie libre dans le
sien. Vous exprimez mme l'espoir que, parties de points
si divers, l'une des faits observs dans le monde extrieur,
l'autre de ceux qui se dcouvrent la conscience, la
physiologie et la philosophie pourront un jour se rencontrer, se reposer, car, vous aimez le proclamer, la
vrit est une, dans des conclusions communes. Tel est
aussi l'espoir de quelques-uns de nos principaux philosophes qui, anims pour vous de la vive sympathie que
vous leur tmoignez et que justifie de leur part le caractre minemment philosophique de vos doctrines, ont
cru y apercevoir, en les soumettant l'examen srieux
qu'elles appellent, des traces de mtaphysique: soit dans
ce qui. semble attester avec vidence la spontanit de
l'esprit, dans cette ide priori, point de dpart ncessaire, dites-vous, rptez-vous souvent, de l'exprience,
sorte de pressentiment qui rvle par avance au gnie
scientifique les lois, par lui cherches, de la nature; soit
dans ce qui ne peut se comprendre que comme l'effet
d'une intelligence cratrice, dans cette ide organique
que vous montrez prexistant, prsidant l'assemblage,
au concert des rouages de la machine humaine, et en confondant les actions diverses dans une harmonique unit.
grit

45 Mais ce sont l des considrations que je risquerais


d'affaiblir, de compromettre en y insistant; j'aime mieux
rentrer dans le rle qui me confient en remarquant
qu' l'essor philosophique de votre pense a rpondu,
comme il tait naturel, l'lvation de votre style. C'est,
par exemple, une page vritablement loquente que
celle o vous clbrez, avec l'accent d'une gratitude
personnelle, l'action puissante et fconde de la philosophie sur le mouvement des sciences; o vous dpeignez
les nobles et svres joies, bien connues de vous, que
donnent au savant la conqute et la poursuite mme de
la vrit. Nos auditeurs me sauront gr de vous-rendre,
pour quelques instants, la parole, en la citant :
(e
Comme exprimentateur,
j'vite les systmes
, phil osophiqijes, mais je ne saurais pour cela repousser
.cet esprit philosophique qui, sans appartenir aucun
systme, doit rgner non-seulement
sur toutes les
sciences, mais sur toutes les connaissances humaines.
Au point de vue scientifique, la philosophie reprsente
l'aspiration ternelle de la raison humaine vers la
connaissance de l'inconnu. Ds lors les philosophes se
tiennent toujours dans les questions en controverse et
dans les rgions leves, limites suprieures des scien ces. Par l ils communiquent la pense scientifique
un mouvement qui la vivifie et l'ennoblit; ils fortifient
l'esprit en le dveloppant par une gymnastique intel lectuelle gnrale, en mme temps qu'ils le reportent
sans cesse vers la solution inpuisable des grands pro blmes; ils entretiennent ainsi une sorte de soif de

46
l'inconnu et le feu sacr de la recherche qui ne doi vent jamais s'teindre chez un savant.
En effet, le dsir ardent de la connaissance est
l'unique mobile qui attire et soutient l'investigateur
dans ses efforts; et c'est prcisment cette connaissance

qu'il saisit rellement, et qui fuit cependant toujours


devant lui, qui devient la fois son seul tourment et
son seul bonheur. Celui qui ne connait pas les tourments de l'inconnu doit ignorer les joies de la dcou verte qui sont certainement les plus vives que l'esprit
de l'homme puisse jamais ressentir. Mais, par un ca price de notre nature, cette joie de la dcouverte tant
cherche et tant espre s'vanouit ds qu'elle est
trouve. Ce n'est qu'un clair dont la lueur nous a d couvert d'autres horizons vers lesquels notre curiosit
inassouvie se porte encore avec plus d'ardeur (i).

Ces belles paroles, o vous vous tes involontairement


au soupeint vous-mme, me ramnent naturellement
venir de votre prdcesseur, qui elles peuvent aussi
s'appliquer. Comme vous, il a t touch de la passion
que vous avez si bien dcrite, et il l'a satisfaite dans le
mme ordre de recherches, mais avec un moins entier
dvouement. Son ardeur s'est partage, presque ds ses
dbuts, entre la science et les lettres; les lettres, comme
l'entendait Fontenelle lorsqu'il disait dans la prface de
son Histoire de l'Acadmie des sciences: Ce n'est gure
que dans ce sicle-ci que l'on peut compter le renou(1) Introduction l'tude de la mdecineexprimentale,p. 387.

17 vellement des mathmatiques et de la physique. M. Descartes et d'autres grands hommes y ont travaill avec
tant de succs que, dans ces genres de littrature, tout a
chang de face.
L'illustration scientifique et littraire de M. Flourens
datait de loin. De bonne heure, les remarquables mmoires o le jeune physiologiste rvlait, dans un style
si net, si clair, si prcis, d'une lgance si approprie,
les plus secrets mystres de notre organisme, l'avaient
dsign l'Acadmie des sciences, empresse de se l'associer, comme digne de devenir un jour l'un de ses interprtes officiels. De bonne heure aussi, en applaudissant chaque anne, avec le public, ces loges historiques
dans lesquels le nouveau secrtaire perptuel de l'Acadmie des sciences montrait discrtement un savoir si vari,
faisait preuve d'un jugement si libre et si sur, d'un art
de composition et de style si dlicat, l'Acadmie franaise lui avait destin une de ces places qu'avaient occupes dans son sein, qu'avaient honores d'ge en ge
Mairan, Buffon, d'Alembert, Maupertuis, laCondamine,
Condorcet, Bailly, Vicq d'Azir, Laplace, Fourier, Georges Cuvier! Il ya sig pendant un quart de sicle, et son
nom, avec celui de Biot, que nous avons possd plus
tard, et pour trop peu de temps, s'ajoute honorablement
la liste de ces glorieux anctres acadmiques dont, en
ce moment, vous recueillez lgitimement l'hritage.
Les loges historiques forment, depuis Fontenelle, qui
l'a en quelque sorte inaugur, un genre de littrature
que des succs continus et divers nous ont rendu propre,
un genre plein d'attrait, mais aussi plein de difficults.

48 Suivre la fois, dans un discours de dimension restreinte, le mouvement gnral de la science ou de l'art,
et les travaux individuels d'un savant, d'un philosophe,
d'un publiciste, d'un historien, d'un pote, d'un artiste;
mler, dans une juste mesure, l'intrt piquant de la
biographie et l'intrt plus austre de l'exposition critique; concilier la bienveillance de la louange et l'impartiale svrit de l'apprciation ; rpondre l'attente srieuse des juges spciaux, sans dcourager l'attention
moins grave d'un auditoire mondain auquel il faut plaire
pour garder le droit de l'instruire: c'est l une tche vritablement difficile, mais qui, chez nous, a toujours
offert et ne parat pas devoir cesser d'offrir la varit
des esprits et des talents une favorable matire. Il n'est
que juste de compter parmi ceux qui s'y sont le plus heureusement exercs M. Flourens, dont la parole, depuis
1833, s'est fait entendre annuellement, sans dsavantage,
avec l'accent qui lui tait propre, dans la tribune acadmique de Cuvier.
Il s'est montr encore un digne historien des savants
dans des ouvrages dont le sujet intressait la fois l'Acadmie des sciences et l'Acadmie franaise, et qui, par de
rares mrites de solidit et d'lgance, pouvaient tre
avous galement de toutes deux. Dans ces ouvrages de
mais non de mdiocre valeur,
mdiocre tendue,
exposer les mthodes et
M. Flourens s'appliquait
les ides, analyser les travaux, expliquer le gnie
de trois hommes, objet constant de sa proccupation,
qu'il admirait, qu'il tudiait, auxquels il demandait
du pote
son inspiration,
dont, selon l'expression

49

latin, il suivait de loin, sans servilit, dont il adorait


les traces, Fontenelle, Buffon, et, plus prs de lui,
il avait t son disciple, et, dans l'enseignement, son
collaborateur, il se flicitait sans cesse, il se faisait gloire
d'avoir vcu prs de lui, Georges Cuvier. Par ces
hommages dignement rendus des gloires quelquefois
mal comprises ou mme injustement contestes, M. Flourens, en s'honorant lui-mme, a bien mrit des lettres
franaises.
Elles lui doivent une particulire reconnaissance pour
avoir mis en lumire, dans les charmants crits de Fontenelle, ce qu'ils reclaient sous leurs grces, parfois un
peu tudies, de connaissances varies et prcises, de
vues fines et justes, de libre et saine philosophie; dans
l'uvre de Buffon, au lieu de brillantes, mais vaines hypothses, des ides de gnie, comme les appelait Cuvier,
en avance sur les dcouvertes de la science plus d'une
fois annonces et suscites par elles; au lieu de la pompe
dclamatoire dont on fait faussement son caractre habituel, d'aprs certains morceaux d'clat trop exclusivement reproduits dans nos recueils de littrature, cette
grandeur, cette svrit d'ordonnance, cette ampleur,
cette richesse de dveloppements, cette progression de
mouvement, cette proprit nergique et cette dignit
soutenue de langage, tous ces mrites suprieurs de
composition et de style dont il avait donn de si magnifiques exemples avant d'en exposer, devant l'Acadmie
franaise, la thorie.
L'art d'crire a toujours occup, et trs-srieusement,
M. Flourens: il l'tudiait chez les matres, et dans les
4

50 moments dont lui permettaient de disposer ses fonctions


acadmiques de double nature, le double enseignement
qui lui tait confi, la poursuite persvrante de ses recherches propres, il s'y exerait avec une ardeur, une
application attestes par de constants progrs. Il ne lui
demandait au reste, en savant touch avant tout des intrts de la science,, que ce qui pouvait en faciliter, en
hter l'utile diffusion, ces simples mais non vulgaires
mrites d'ordre, de clart, de justesse, de prcision, qui
la rendent accessible: ajoutons un peu de ce superflu,
chose si ncessaire, qu'on appelle l'lgance;
car la
science, en se proposant d'instruire les hommes, et pour
les instruire plus srement, n'est pas et ne peut pas tre
compltement dsintresse du soin de leur plaire.
Elle a plu, et beaucoup, je dois le redire aprs vous,
dans ceux des ouvrages de M. Flourens, nombreux autant que divers et souvent rimprims, qu'il a publis
dans la seconde moiti de sa vie, dans le temps o le
disputaient dsormais aux sciences de la nature les sciences de l'esprit. Il y a trait, et pour tout le monde, je ne
puis, en ce qui me concerne, que lui en rendre grce, de
quelques parties des sciences naturelles, de quelques
points de leur histoire, de certaines questions .particulirement, qui relvent de la zoologie, de la physiologie et tout ensemble de la psychologie. Ce sont les crits
d'un philosophe non moins que d'un savant, je dirais
encore volontiers d'un littrateur non moins que d'un
philosophe. L'ordonnance en est simple et claire, les
proportions justes, les formes d'exposition et de discussion nettes et vives, le style toujours pur, toujours l-

51 gant, d'un tour ingnieux et sans aucune aridit technique. Des citations choisies avec got, encadres avec
art, commentes avec dlicatesse, y font utilement et
intervenir les savants, les philosophes,
agrablement
dont l'autorit est invoque, les opinions ou adoptes
sans qu'un
ou contestes; ils n'y paraissent gure,
crayon sobre et sr les marque au passage de traits caractristiques. Ils forment, par exemple, une bien intressante galerie dans l'excellent volume o est de nonveau dbattue et, ce semble, dfinitivement rsolue la
question si longtemps controverse de l'instinct et de
tintelligence des animaux. Auprs de Descartes et de
Condillac, de Buffon et de Raumur, je ne rappelle que
les plus grands, les plus illustres, y a sa place mme un
pote, philosophe ses heures, l'avocat naturel des tres
qu'il a si bienfait penser et parler, la Fontaine. Un nom
cher l'auteur y revient surtout frquemment, mais
un nouveau titre; il dsigne cette fois l'assidu, le perspicace, le spirituel observateur des murs des animaux,
qui n'a voulu pour son tombeau que cette modeste et
touchante pitaphe: Frdric Cuvier, frre de Georges
Cuvier.
Dans celui des ouvrages de M. Flourens qu'on a le
plus lu peut-tre, parce qu'il flatte un de nos sentiments
les plus universels, en reculant scientifiquement,
vous
venez de dire de quelle manire, les limites des divers
ges et le terme de la vie, la physiologie aboutit, non
plus la psychologie, mais la morale, la morale pratique. C'est surtout en moraliste qu'y parle M. Flourens.
Le fonds de vie considrable qui, selon ses calculs, nous

52 .a t dparti, il n'en promet la jouissance qu' l'homme


qui, chappant aux causes accidentelles de destruction,
saura l'administrer avec sagesse. Ce livre est plein d'utiles conseils, donns en termes persuasifs, et dont l'auteur avait le premier fait son profit, hlas! bien vainement. Qui ne l'et cru appel par la rgularit de ses
habitudes, l'exercice constant et modr de ses heureuses
facults, par le calme d'une me dont les passions dominantes taient visiblement l'amour de la science et des
lettres, l'ambition confiante et sans mcomptes de la
paisible gloire qu'elles procurent, qui ne l'et cru, disje, appel attester longtemps par son propre exemple
la vrit de sa sduisante thorie?
Je ne dois pas oublier, dans ce rapide rappel des
titres littraires de M. Flourens, les nombreux et excellents articles dont, pendant de longues annes, sa zle
collaboration a enrichi le Journal des Savants. Ils ne
sont point travaills avec moins de soin que ses autres
crits; ils ne leur sont point infrieurs, et, c'est en faire
assez l'loge, ils en ont quelquefois fourni les lments.
Par eux s'est termine sa laborieuse carrire, que l'atteinte, l'invasion inattendue d'un mal cruel, ont prmaturment interrompue. Je crois l'entendre encore nous
lire pniblement, d'une voix qu'enchanait dj l'engourdissement progressif de ses organes, ces pages dernires
o s'attestait encore et semblait en mme temps rendre
tmoignage ses convictions spiritualistes l'activit indpendante de sa pense.
Un vide sensible s'est fait par sa mort dans l'Acaddmie franaise, o la rectitude de son esprit, la douce

53 fermet de sa parole, ses manires aimables et conciliantes lui avaient acquis, en toute discussion, en toute
une juste et facile autorit. Les tristes
dlibration,
annes qu'il a passes loin de nous, dans l'isolement
auquelle condamnait la maladie, et sous la tutelle vigilante de la tendresse domestique, ne
accoutums son absence, et, quand
de nous sparer de lui, sa perte a t
pour l'Institut tout entier et pour le

nous avaient point


nous avons achev

pour nous, comme


public, le sujet de
regrets aussi vifs qu'ils seront durables. Vous les adoucirez toutefois, Monsieur, nous en avons la confiance,
d'honorable
et utile
par tout ce que nous promettent
concours, de sr et agrable commerce, la solidit et la
distinction de votre savoir, l'lvation de vos ides, les
qualits si dignes d'estime- et d'affection, si unanimement apprcies,

de^'tr^praot^re.

l'.iris. Imprimerie
Adolphe
Laine,ruedesSaints-Pres,
19.