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Von der Kunst des Singens; und von der Kunst, das Singen

zu erforschen

Arien fr die Wissenschaft


Helga Rietz 24.12.2014, 05:30 Uhr

Gipsmodelle fr die Erforschung von Singstimmen. (Bild: Goran Basic / NZZ)

Was wissen wir ber das Singen? Viel zu wenig, findet Matthias Echternach. Deshalb schiebt der
Stimmforscher Weltstars der Oper in den Kernspintomografen.

Bevor es mit den Experimenten losgehen kann, muss Matthias Echternach erst einmal
Hndchen halten. Die Probandin hat angesichts der groen Magnetspulen des
Kernspintomografen und der engen Rhre, in die sie geschoben werden soll, ein Anflug von
Klaustrophobie ereilt. Kurzentschlossen legt da der Arzt Jackett und Schuhe, Uhr und
Manschettenknpfe ab alles Metallische strt das Magnetfeld und darf nicht mit in den
MRI-Raum gebracht werden und reicht seiner Probandin, so gut es eben geht, eine
beruhigende Hand. Im Kontrollraum bernimmt die rztin Louisa Traser die Regie. Auf dem
Smartphone sucht sie mithilfe einer Klavier-App ein paar Tne hervor und summt sich die
bungen vor, die im Protokoll stehen. ber Mikrofon und Lautsprecher kann sie direkt mit
der Probandin sprechen.
Frau Behle, die erste Aufgabe ist ganz einfach, sagt Traser, wir mchten Sie bitten, auf
dem Vokal A eine Tonleiter nach unten zu singen. Fangen Sie in einer bequemen Lage an und
singen Sie so weit runter, wie es geht.
Sieglinde im Scanner
Am Institut fr Musikermedizin in Freiburg im Breisgau ist das keine ungewhnliche Szene.
Echternach erforscht die Physiologie der Singstimme. Seine Werkzeuge sind
Hochgeschwindigkeitskameras und Endoskope, mit denen man den Stimmlippen beim
Schwingen zuschauen kann; Masken, die, ber Mund und Nase gehalten, Druck und
Luftstrom im Rachen messen; Gerte, die so wohlklingende Namen haben wie der
Elektroglottograph und die Kernspintomografie (MRI).

War ich zu schnell?, will Frau Behle wissen. Nein, nein, ganz wunderbar, beruhigt
Echternach. Jetzt das Gleiche noch einmal, nur von unten anfangend bis in die maximale
Hhe.
Renate Behle ist eine der ganz groen Opernsngerinnen unserer Zeit. Ab Mitte der 1980er
und bis in die 2000er Jahre sang sie auf den namhaftesten Bhnen der Welt die groen
dramatischen Sopran-Rollen: Leonore, Elektra, Isolde, Sieglinde; die Brnnhilde im Ring
der Nibelungen. Inzwischen ist Behle Ende 60 und tritt weiterhin auf. Noch im Sommer war
sie an der Mailnder Scala zu erleben. Echternach sucht in ihrer Stimme Anhaltspunkte fr
das, was physiologisch eine dramatische Opernstimme ausmacht.
Im Kernspintomografen ist ihre anfngliche Aufregung nach wenigen Tnen verflogen; nun
fhlt sie sich hrbar wohl im Scanner. Echternach und Traser tauschen die Pltze, nun darf der
Studienleiter selbst die Tne vom Kontrollraum aus angeben. Auf den Bildschirmen dort ist
jetzt der Rachen der Sngerin im Querschnitt zu sehen. Vierundzwanzig Aufnahmen pro
Sekunde protokollieren das Auf und Ab ihres Kehlkopfs, die Stellung der Zunge, ffnung und
Form von Mundraum und Rachen. Echternach bittet jetzt um lang ausgehaltene Tne, deren
Lautstrke an- und wieder abschwellen soll: Messa di voce, sagen Snger dazu.
Aufnahmen wie diese ermglicht erst ein Echtzeit-MRI. Dieses Gert liefert nicht nur
statische Bilder aus dem Krper, sondern ganze Filme. Verleihen Snger im Scanner ihrer
Stimme per Vibrato groes Volumen, registriert das MRI jedes Beben des Kehlkopfs. Bei Frau
Behle allerdings zittert nichts. Trotz Vibrato.
Wie und wo genau das Vibrato entsteht, ist noch nicht ganz verstanden, erklrt Louisa
Traser. Offenbar knnen Snger die przisen Oszillationen der Tonhhe sowohl mit einer
Bewegung des Kehlkopfes als auch nur mit den Stimmlippen hervorrufen.

Die Stimmphysiologie, so viel ist schnell klar, hat derzeit weitaus mehr Fragen als Antworten
zu bieten. Etwa die nach den Registern. Die natrliche Singstimme des Menschen klingt nicht
in jeder Lage gleich, deshalb unterteilen Gesangslehrer und Stimmphysiologen sie in
verschiedene Register. Whrend die Bruststimme, die fr die tieferen Tne zustndig ist, reich
und voll tnt und in der Klangfarbe der Sprechstimme des Menschen hnelt, klingt das
darberliegende Register der Kopfstimme dnn und rein. Bei mnnlichen Stimmen heit
diese Stimmlage auch Falsett.

Wer Gesangspdagogen fragt, was in Kehlkopf und Rachen beim Registerwechsel eigentlich
passiert und wie man erreicht, dass die Stimme in allen Tonhhen voll und schn klingt,
bekommt unterschiedliche, oft einander widersprechende Erklrungen. Echternach rckt dem
mit den Mitteln der Wissenschaft zu Leibe. Was beim Registerwechsel im Vokaltrakt passiert,
diese Frage steht im Zentrum seiner Forschung.
Gar keine leichte Aufgabe
Deswegen bittet er Behle nun, eine G-Dur-Tonleiter zu singen. Dabei soll sie zwischen dem
dritten und dem vierten Ton von der Brust- in die Kopfstimme wechseln. Selbst fr eine
ausgebildete Sngerin ist das gar keine so einfache bung. Denn im klassischen Gesang
lernen die Snger, den bergang zwischen den Registern zu verschleiern. Auf der Bhne soll
die Stimme ja nicht wegbrechen, sondern noch in den hchsten Tnen klang- und kraftvoll
den Saal fllen.

Erst jahrelanges ben und die przise Kontrolle des Stimmorgans lassen die Stimme sowohl
in den unteren als auch in den hheren und hchsten Lagen voll und klar erklingen. Es ist
diese Technik, die es professionellen Sngern erlaubt, mit der Stimme ein ganzes Orchester zu
bertnen.
Dass sie der Forschung zuliebe fr einmal Registerbrche zulassen soll, hatte Behle denn
auch nicht erwartet: Kann ich das berhaupt noch?, fragte sie in der Vorbesprechung.
Echternach, Anfang 40, ist Hals-Nasen-Ohren-Arzt, Phoniater (also Stimmarzt) und
ausgebildeter Snger. Seine ersten Gesangsstunden bekam er als Kind und bis heute hat der
Gesang einen festen Platz in seinem Leben: Neben seiner Ttigkeit am Universittsklinikum
singt Echternach in professionellen Ensembles und Kammerchren.
So kommt es auch, dass Forscher und Probandin schon gemeinsam auf der Opernbhne
standen. Das war 1985 am Staatstheater Hannover, und Renate Behle war noch nicht so

berhmt wie jetzt. Echternach sang einen der drei Knaben in Mozarts Zauberflte, Behle in
derselben Inszenierung die zweite Dame.
Fast 30 Jahre spter schaut der lngst erwachsene Knabe gebannt auf die Kernspin-Bilder aus
dem Vokaltrakt der damals wie heute von ihm bewunderten Primadonna, whrend diese
seinen Anweisungen folgend immer hhere tonale Sphren erklimmt. Diesmal gleicht sie den
Registerwechsel aus, singt mit ihrer Bhnenstimme. Der bergang von der Brust- zur
Kopfstimme ist nicht zu hren.
Wunderbar, ganz wunderbar, ruft Echternach ins Mikrofon, wie haben Sie das eben
gemacht?
Bei hohen Tnen hebe sie das Gaumensegel an, erklrt Behle, und gebe zugleich leichten
Druck im Unterbauch mache sozusagen eine Gegenbewegung zu den aufsteigenden Tnen.
Auf dem MRI-Bild ist deutlich das genaue Gegenteil zu sehen: Das Gaumensegel klappt zur
Zunge herunter. Echternach lacht. Die Auflsung verrate ich Ihnen nachher.
Weltstars als Probanden
Vorher gibt es noch eine Arie: Behle singt Du bist der Lenz aus der Walkre, was,
abgesehen davon, dass Forschung auch Spa machen muss, wie Echternach sagt, mit der
Studie nichts zu tun hat. Der Tomograf schreibt mit, im Kontrollraum sind alle Ohren gespitzt.
Das erlebe er oft, sagt Echternach, auf die Diskrepanz zwischen Behles Wahrnehmung und
der MRI-Messung angesprochen. Die Empfindungen der Snger stimmten nicht notwendig
mit dem berein, was physiologisch im Vokaltrakt passiere. Schlimm sei das aber nicht,
schlielich gehe es nicht darum, die Probanden zu korrigieren. Auch wenn wir schon einiges
wissen, stehen wir immer noch am Anfang; wir lernen die Stimme gerade erst richtig
kennen, betont der Forscher. Zwar lgen die Anfnge der Stimmforschung schon 200 Jahre
zurck, doch stnden erst heute Methoden und Messgerte zur Verfgung, mit denen die
Singstimme quantitativ erfasst werden knne: Nur wenige knnen eine Stimme so genau
analysieren, wie wir das dank unseren technischen Mglichkeiten tun. Er wolle die Stimmen
der besten und erfolgreichsten Snger analysieren. Wer sich auf dem Markt behauptet, der
macht ja irgendwas richtig, so der Forscher, und genau das wollen wir abbilden. Deshalb
kmen Laien als Probanden nicht infrage, sagt Echternach jedenfalls vorerst nicht.
Zwangslufig ist das ein Forschungsfeld, auf dem die Statistiken nur langsam wachsen.
Sngerinnen, die die Knigin der Nacht geben knnen, gibt es nicht wie Sand am Meer;
solche wie Renate Behle, die mit den dramatischen Wagner-Partien brillieren, erst recht nicht.
Gerade die drei Brnnhilde-Partien im Ring der Nibelungen gehren zum Schwierigsten,
was die Opernliteratur zu bieten hat. Nur zwlf bis fnfzehn Sngerinnen weltweit wrden die
drei Partien zusammen berhaupt schaffen, sagt Echternach; fr Spitzenhuser wie die Met in
New York oder die Mailnder Scala verenge sich der elitre Zirkel auf eine Handvoll
Sopranistinnen. Entsprechend kommen Echternachs Studien an professionellen Opernsngern
jeweils mit zehn oder weniger Probanden aus; bei Pilotstudien sind es meist nur zwei bis vier.
Auch Stimmforscher sind dnn gest. Weltweit setzt nur eine Handvoll Institute auf diesem
Gebiet dynamische Kernspintomografien ein. Er profitiere vom Goodwill der
neuroradiologischen Uniklinik, sagt Echternach. Hinzu kommt die Frderung durch die
Deutsche Forschungsgemeinschaft. Mit deren Geldern haben die Freiburger Forscher das

wahrscheinlich schnellste Laryngoskop der Welt aufgebaut. Seinen Namen hat es aus dem
Griechischen: larynx ist der Kehlkopf, skopein bedeutet betrachten.
Herzstck ist eine Kamera, die ursprnglich fr die Crash-Tests der Autoindustrie entwickelt
wurde. Bei optimalen Lichtverhltnissen schafft sie eine Million Bilder pro Sekunde. Ein
Luxusliner, sagt Echternach.
Damit kann der Forscher im Kehlkopf seiner Probandin in Zeitlupe beobachten, was im
Kernspintomografen unsichtbar bleibt: die schnellen Schwingungen der Stimmlippen, die
beim Singen und Sprechen die Schallwellen erzeugen. Dafr reichen dem Forscher nur 20
000 Bilder pro Sekunde schlielich ist der menschliche Rachen schwerlich optimal
auszuleuchten.
Auf das Objektiv der Kamera haben die Forscher vom Institut fr Musikermedizin ein
flexibles Endoskop montiert, das Echternach nun vorsichtig in Frau Behles Nasenloch schiebt.
Oben an der Nasenwurzel biegt das Endoskop ab Richtung Kehlkopf.
Zuerst auf I, sagt Echternach, dann kitzelt es weniger am Gaumen.
Dann singt er die nchste Aufgabe vor: langgezogene Juchzer, die in mittlerer Lage beginnen
und in die Hhe glissandieren, also stufenlos nach oben rutschen. Letzte Kontrolle der
Endoskop-Position.
Entspannen Sie sich, so gut es geht. Behle juchzt, die bung dauert keine zehn Sekunden.
Dann mssen 186 000 Bilder von der Kamera auf den Computer berspielt werden. Das
dauert neun Minuten. Das Endoskop kann erst einmal raus. Frau Behle reibt sich die
Nasenflgel.
Erst dieses Kamerasystem, sagt Echternach, habe die Beobachtung der
Stimmlippenschwingungen in den hchsten Sopranlagen ermglicht. Etwa die teuflisch hohen
Koloraturen, die Mozart seiner Knigin der Nacht ins Notenheft schrieb: Die Partie reicht bis
zum dreigestrichenen F hinauf. Die zugehrige Schallwelle hat 1397 Schwingungen pro
Sekunde. 1397 Mal pro Sekunde mssen sich die Stimmlippen der Sopranistin ffnen und
schlieen, um diesen besonders hohen Ton zu erzeugen.
Mindestens zehnmal so viele Bilder muss die Kamera des Laryngoskops pro Sekunde
machen, um derart schnelle Schwingungen in Zeitlupe sauber sichtbar zu machen. Das kann
nur der Luxusliner.
Die zweite und dritte bung ist wie die erste, nur wird jetzt auf U und dann auf A gejuchzt.
Endoskop einfdeln, Frau Behle juchzt, Endoskop raus. 186 000 Bilder bertragen. Frau
Behle schnieft ein bisschen und reibt sich die Nasenflgel. Schlimm sei es nicht, versichert
sie. Nur das Kitzeln am Gaumen, das sei schon unangenehm.

Oberhalb des dreigestrichenen C das entspricht 1046 Hertz und liegt in einem Bereich, den
Laien kaum je erreichen wechseln Sopranistinnen ins Pfeifregister. Laut weitlufiger
Lehrmeinung ffnen und schlieen sich die Stimmlippen in diesem Register nicht mehr.
Vielmehr entstnden die hohen Tne so nahm man bis vor kurzem an , indem Luft
kontinuierlich durch die Stimmritze strmt hnlich wie bei einer Flte. Echternach konnte
2012 zeigen, dass dies nicht stimmt: Sechs Sopranistinnen habe er inzwischen daraufhin
untersucht, sagt er, und bei allen gesehen, dass die Stimmlippen auch im Pfeifregister noch
schwingen und das bis hinauf zu 1568 Hertz. Im Oktober bekam Echternach fr diese Arbeit
den European Phoniatrics Voice Award.
Trompetenstimmen
Ganz so hoch hinaus geht es heute nicht, jedenfalls nicht tonal. Die letzte Untersuchung
erweist sich als die harmloseste: Frau Behle singt in eine Maske, die ber Mund und Nase
gehalten wird. Sensoren darin messen den Luftdruck und Luftstrom beim Singen, ein
Mikrofon zeichnet das Audiosignal auf. Echternach summt ein d' vor, Behle singt: Pa, pa, pa,
pa . . . Das Gleiche dann noch einmal in hheren Tonlagen.
Ein Halsband mit Elektroden misst gleichzeitig den elektrischen Widerstand von Behles
Kehlkopf. Geschlossene Stimmlippen leiten elektrischen Strom besser als geffnete, deshalb
lsst sich aus den Messungen des Widerstands, dem Elektroglottogramm, ablesen, ob sich
die Stimmlippen gleichmig ffnen und schlieen. Und ob sie das bei jedem
Schwingungszyklus vollstndig tun ist das nicht der Fall, klingt der Ton verhaucht.
Dann ist wieder der bergang zwischen Brust- und Kopfstimme dran: Pa-ah pi-ih p-h
pu-uh, singt Behle und lsst den Ton jeweils in das fistelige Kopfregister wegbrechen.
Damit endet das Forschungsprogramm fr heute. Der Stimmforscher ist zufrieden.
In den darauffolgenden Wochen und Monaten wird Echternach aus all den Daten Renate
Behles Stimme rekonstruieren. Elektroglottographie und die Messung mit der Maske geben
Aufschluss ber die Frequenzen, die die Stimmlippen erzeugen; die Aufnahmen aus dem
Kernspintomografen liefern die genaue Form ihres Vokaltrakts bei verschiedenen Tonhhen
und Vokalen. Erst beides zusammen gibt der Stimme ihre charakteristische Klangfarbe.

Technisch betrachtet, funktioniert das Instrument Stimme wie eine Trompete: Hier wie dort
erzeugen vibrierende (Stimm-)Lippen die Schallwellen, also einen gleichmig pulsierenden
Luftstrom, dessen Grundfrequenz die Tonhhe bestimmt. Neben dem Grundton schwingen
stets zahlreiche Obertne mit. Deren Intensitt bestimmt die Klangfarbe, beim Singen auch
den Vokal. Das geschieht in den Hohlrumen oder, technisch gesprochen, Resonatoren ,
welche die Schallwellen im Vokaltrakt durchlaufen. Dort werden bestimmte Obertne
verstrkt, andere unterdrckt.
In Echternachs Bro kann man das wie im Baukasten nachspielen. Dort liegen suberlich
aufgereiht die Stimmen seiner Probanden, anhand von MRI-Daten mit dem 3-D-Drucker aus
Gips nachgebaut. Ein bisschen morbid sieht das aus, weil man an den hohlen Gipsformen
noch Lippen, Zhne und Zunge erkennt, der wulstige Rachen dahinter aber fremd wirkt. Das
dreigestrichene F einer Koloratursopranistin sticht in der Sammlung hervor: Strohhalmdnn
hat sie ihren Rachen gemacht, um ihrer Stimme in der extremen Hhe Klang zu verleihen.
Dort wo im Vorbild aus Fleisch und Blut der Kehlkopf sitzt, haben die Gipsmodelle ein
kleines Loch. Hier lassen sich die Schwingungen der Stimmlippen simulieren: Eine kleine
Lautsprechermembran erzeugt das genaue Frequenzspektrum. So werden die aus den
gesammelten Daten gewonnenen Erkenntnisse noch einmal im physikalischen Modell
berprft.
Ginge es nach Echternach, wrden die Erkenntnisse aus seiner Forschung bald in die
Gesangspdagogik einflieen wenngleich der Fokus momentan auf der medizinischen
Betreuung professioneller Snger liegt. Eines der nchsten Projekte soll etwa

Stimmlippenverdickungen gewidmet sein, die vor allem bei professionellen Sopranistinnen


auftreten und die den Sngerinnen zuweilen schlimme Beschwerden bereiten.
Seine eigene Gesangstechnik habe er im Lauf seiner Forschungsarbeiten jedenfalls schon
grundlegend gendert und dadurch Techniken trainiert, die ihm das Singen leichter machten,
sagt der Arzt und Wissenschafter: Meinem eigenen Singen hat die Wissenschaft also
tatschlich etwas gebracht.
Den Tnen eine Seele geben
Das sehen nicht alle so. Renate Behle sagt unumwunden, das Wissen ber die Physiologie der
Stimme helfe ihr beim Singen nicht: Ich kann doch auf der Bhne nicht berlegen, welchen
Muskel ich als Nchstes bettigen soll, so die Sngerin, die sich als Professorin an der
Hochschule fr Musik und Theater Hamburg selbst intensiv mit Stimmphysiologie beschftigt
hat.
Auch dass die von ihr empfundene Vernderung im Vokaltrakt nicht mit der im
Kernspintomografen gemessenen bereinstimmte, lsst Behle unbeeindruckt. Ganz bewusst
macht die erfahrene Sngerin sich whrend des Singens keine Vorstellung von dem, was im
Rachen vor sich geht. Neben dem technischen Vermgen seien Farben, der Ausdruck von
Emotionen ebenso wichtig, sagt Behle: Ich nenne das den Tnen eine Seele geben!
Und berhaupt: Das Wesentliche am Gesang, das seien doch die Emotionen und die Sinne,
betont die Sngerin. Da mag auch der Wissenschafter nicht widersprechen.