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Puente colgante

Puente 25 de Abril en Lisboa.

Golden Gate Bridge, uno de los ms famosos, y rcord de longitud del vano central durante muchos
aos. San Francisco (California)

Puente Marcial Candioti en Santa F, Argentina

Un puente colgante es un puente cuyo tablero, en vez de estar apoyado sobre pilas o arcos
se sujeta mediante cables o piezas atirantadas desde una estructura a la que van sujetas. Una
de sus variantes ms conocidas es el que tiene una catenaria formada por numerosos cables
de acero, de la que se suspende el tablero del puente mediante tirantes verticales. La
catenaria cuelga de dos torres de suficiente altura, encargadas de llevar las cargas al suelo.
Desde la antigedad este tipo de puentes han sido utilizados por la humanidad para salvar
obstculos. Con el paso de los siglos y la introduccin y mejora de distintos materiales de
construccin, este tipo de puentes son capaces en la actualidad de soportar el trfico rodado o
lneas de ferrocarril.

Historia del puente colgante

Al fondo, puente colgante de Menai(Thomas Telford, 1826). En primer plano, puente tubular
Britannia (Robert Stephenson, 1850). Vista ca. 1850.

En las civilizaciones chinas, incas o africanas, el puente colgante fue un temprano medio
tradicional de franqueamiento de obstculos, principalmente en las regiones montaosas
donde se presentaba la dificultad de atravesar profundas gargantas. As, se estima que en el
siglo XVI, a la llegada de los espaoles, haba ms de 200 puentes colgantes incas, piezas
angulares de la vasta red de caminos del imperio amerindio.1 Alcanzaban habitualmente los
50 metros de longitud, probablemente ms, bastante ms que el arco de fbrica europeo de la
poca. Slo la aparicin de la estructura metlica permitir superar esa distancia sin pilares
intermedios. Si los incas fueron la nica civilizacin amerindia que desarroll este tipo de
puentes colgantes, ya existian en otras culturas de las regiones montaosas del mundo, en el
Himalaya y en la antigua China. En China se construan puentes colgantes con cadenas de
acero en el siglo III a. C.. Pero lo habitual es que esos antiguos puentes estuvieran
compuestos en su mayora de lianas y con un tablero de madera, lo que permita el paso de
cargas modestas con una estructura de puente ligero.
Desde 1595, hay una representacin de un puente colgante sobre cadenas aparecen en la
obra de Fausto Veranzio Machinae Novae (Venecia, 1595).2
Pero la historia recuerda que fue en Amrica donde naci el moderno puente colgante. Un
juez, James Finley, tuvo la idea de un puente suspendido con cadenas de hierro forjado.
El puente del arroyo Jacob se complet en 1802, al oeste de Pennsylvania.3 Finley, dado el
xito de esta frmula que permite un puente poco costoso y fcil de construir, present una
patente.4 Una primera generacin de puentes vio la luz a partir de 1810. La luz que
dranqueaba era de entre 15 y 50 metros mxima. Pero el uso de esos puentes revel el
problema de la oscilacin: el puente entraba fcilmente en resonancia, y la presin que se
ejerca sobre las cadenas les haca ceder. En realidad, la experiencia de Estados Unidos en la
ingeniera y en la calidad del hierro forjado era poco fiable. El desarrollo de los puentes qued
limitado en tamao y en carga y muchos accidentes interrumpieron el xito naciente del
puente colgante.

Puente de Villeneuve-la-Garenne(1844), pintado en 1872 por Alfred Sisley.

La tcnica enseguida cruz el Atlntico para encontrar nuevos seguidores entre los britnicos,
que tenan un enorme avance en la metalurgia. Las cadenas se mejoraron considerablemente.
En consecuencia, los puentes colgantes se vuelven muy ambiciosos. Los primeros puentes
britnicos fueron construidos alrededor de 1815 y sus dimensiones no cesaron de crecer. En
1826, el famoso ingeniero Thomas Telford construy el puente colgante de Menai (Menai
Bridge), de 125 metros de luz, que permita el paso bajo l de barcos de vela. Era en ese
momento el puente ms grande en el mundo, ya que la mayora de los puentes de la poca
tenan entre 70 y 100 metros de vano. Otros destacados puentes fueron el de Conwy (1826),
en el norte del Pas de Gales, y el primer puente de Hammersmith (1827) en la zona oeste
de Londres. El puente colgante era la nica manera de llegar a tales luces, y se convirti en un
monumento a la gloria del progreso en plena revolucin industrial europea.
Fue precisamente el desarrollo europeo de sta lo que export el puente colgante a la parte
continental. En Francia, la tecnologa se conoci mediante la exaltacin britnica relatada en
los peridicos. Se llev a cabo en 1821, sin xito, una misin de estudio de Ponts et
Chausses. El rea tena uno de los ros ms difciles de cruzar en el momento: el Rdano.
Los puentes eran muy pocos: tres, incluyendo uno roto (el puente de Avignon) entre Lyon y el
estuario. De hecho, el ro era, y es, ancho, muy caudaloso y sin disminucin notable ya que se
alimentaba del deshielo. Sin temporada "seca", era imposible construir las pilonas de acuerdo
con el mtodo probado. La compaa Seguin Frres (Annonay, Ardche), dirigida par Marc
Seguin, propus un proyecto innovador en 1822: el puente colgante de Tournon. La empresa
entendi rpidamente que un puente colgante convencional no era posible en Francia debido
a la mala calidad de las cadenas. Intent entonces reemplazarlos con manojos de hilos de
hierro. Ese fue el nacimiento del cable. Despus de varias pruebas y una negativa de Ponts et
Chausses, el proyecto fue finalmente aceptado. A la innovacin de los cables se aadi el
uso del hormign hidrulico para los cimientos, del hormign armado (25 aos antes de la
primera patente) para las superestructuras y de estructuras de refuerzo rigidizante del tablero
de madera. El puente colgante tom su forma moderna.

Gray: el puente colgante (104 metros de largo)

En 1823 se construy en Ginebra la pasarela de Saint-Antoine5 y desde 1832,


en Friburgo el grand pont suspendu6 cuyos cables de alambre trefilado de 87 kilos de rotura, y
utilizados a 27 kilos (hilos paralelos) permiti que alcanzaran una luz de 273 metros. Muchos
puentes ligeros se construyeron as: Bercy y Constantine, en Paris (101
metros), Gray, Chteaulin, La Roche-Bernard pero estas obras eran altamente mviles y las
cargas de trfico deban ser limitadas. Sufrieron un eclipse en Francia hasta el momento en
que la creacin de la viga rigidez permiti realizar obras comparables a la de los puentes en
carpintera.7
En 1832, Henri Navier estableci las primeras reglas para el clculo de los puentes colgantes.
De acuerdo con un primer recuento, unos 400 puentes fueron construidos durante el siglo XIX,
una gran mayora entre 1825 y 1850. Muchos de ellos an permanecen en uso.8
Desde entonces se han construido puentes colgantes en todo el mundo. Esta tipologa de
puente es prcticamente la nica solucin posible para salvar grandes luces (superiores a

un kilmetro), por ejemplo, cuando sea peligroso para el trfico martimo aadir apoyos
centrales temporales o permanentes, o no sea viable aadir apoyos centrales.
En la actualidad, el puente de mayor vano es el de Gran Puente de Akashi Kaiky, en Japn, y
mide 1991 m. Hay un proyecto que estuvo a punto de iniciarse pero se pospuso, el Puente del
estrecho de Mesina, que permitira unir esa zona con un vano de ms de tres kilmetros.