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PATRICE LACOMBE ET LE ROMAN DU TERROIR

(la tradition des anctres)


Camelia MANOLESCU
Universit de Craiova
MOTS-CL
roman du terroir, mentalits, tradition
ABSTRACT
Writer and public notary, Patrice Lacombe represents the Canadian French literature with his
unique novel La Terre paternelle in 1846, a novel that creates a new literary gender, the country novel or
the Canadian agricultural novel. The moral of this type of novel insists on the mentality that the French
Canadian people has to stay on the fatherland, avoiding the neighborhood, especially the Englishmen who
try to hurt them; he has to stay nearby the church that is the guide in all his needs, he has to respect the
wish of an entirely descending line because he is, in fact, the past and the future of his family. If he doesnt
respect the ancient will, the fatherland punishes him. And Patrice Lacombe, by the Chauvins history, tries
to send a message to the French Canadian nation: to respect and protect the own fatherland.

Ecrivain et notaire canadien, Patrice Lacombe donne son unique roman, La Terre
paternelle en 1846, roman par lequel lauteur fonde le genre littraire du roman du terroir ou du
roman agricole canadien. Le roman de Lacombe ouvre la longue ligne des romans du terroir qui
est concentre sur trois valeurs, selon R. Robidoux et A. Renaud, et qui va continuer jusquen
1945 avec Le Survenant de Germaine Guvremont: mouvoir le lecteur par la reprsentation
dune vie ardue mais libre, leffrayer en lui racontant les dangers de lexil ou ceux de
lindustrialisation, le convaincre que lavenir de la race dpend de la rponse des Canadiens
franais leur vocation historique de colonisateurs et de paysans.
Ce type de littrature drive de la littrature de conservation et, par le fait quil pose le
problme canadien-franais en termes de fidlit la nation (la terre et synonyme la nation), il
est proche de la littrature patriotique. Alors sannoncent lpoque les romans thse, ceux qui
dfendent une ide, dans lesquels les auteurs dmontrent que la vie paysanne est nettement
suprieure toutes les autres. Les personnages qui vont schapper cette condition paysanne,
ceux qui manquent leur devoir de fils de la terre, ils seront traits des tratres et ils connatront
un mauvais sort.

La morale de ce type de romans insiste sur la mentalit que le Canadien franais doit
imprieusement rester sur sa terre, loin des voisins mchants, tels les Anglais, qui ne vont lui faire
que du mal.
Lintrigue dun tel roman se rduit peu de phrases : un paysan vit en harmonie avec sa
famille nombreuse sur la terre ancestrale. La terre est gnreuse et le rcompense pour son labeur.
De plus, il est estim par le village et le vieux cur. Mais le drame ne tarde de se faire entendre :
un des fils dcide de quitter le village pour la ville ou, pire encore, pour les Etats-Unis. Alors le
sort sacharne sur lui ou sur sa famille : maladie, accident, alcoolisme, chmage Mais le fils
revient de son plerinage et le sort lui pardonne tout ou, en dautres mots, cest la terre qui le
remet dans ses droits lgitimes parce quil est revenu dans son pays natal et il continue exister
et travailler comme ses anctres.
La Terre paternelle de Patrice Lacombe situe laction au Nord de lle de Montral, face
la Rivire des Prairies, dans un lieu appel Gros Sault (paroisse Sault-au- Rcollet) :
Parmi tous les sites remarquables qui se droulent aux yeux du voyageur, lorsque, pendant la
belle saison, il parcourt le ct nord de lle de Montral, lendroit appel le Gros Sault est
celui o il sarrte de prfrence, frapp quil est par la fracheur de ses campagnes, et la vue
pittoresque du paysage qui lenvironne.
La branche de lOutaouais qui, en cet endroit, prend le nom de Rivire des

Prairies , y roule

ses eaux imptueuses et profondes, jusquau bout de lle, o elle les runit celle du SaintLaurent. Une fort de beaux arbres respects du temps et de la hache du cultivateur, couvre dans
une grande tendue, la cte et le rivage. Quelques-uns dracins en partie par la force du
courant, se penchent sur les eaux, et semblent se mirer dans le cristal limpide qui baigne leurs
pieds. Une riche pelouse stend comme un beau tapis vert sous ces arbres dont la cime touffue
offre une ombre impntrable aux ardeurs du soleil (p. 4)

Le roman raconte lhistoire dune famille paysanne, les Chauvin, tombe dans le malheur
aprs le dpart du fils cadet pour les pays den haut. Pour viter la mme situation de la part de
lan, le pre lui fait donation de la terre :
Que deviendrons-nous, ma chre femme, sil lui prenait envie de nous quitter ? Sais-tu que jai
dans la tte un projet qui doit nous lattacher pour toujours ? Jy pense depuis quelque temps, et
je crois que tu seras de mon

avis ; ce serait de lui faire donation de tous nos biens moyennant

une rente viagre quil nous paierait. Par ce moyen, il se trouvera matre de la terre, et ne
pensera plus partir (p. 20)

mais conditions fort onreuses :

Tout en parlant ainsi, le notaire avait pris une feuille de papier, et y avait imprim du pouce une
large marge, puis aprs avoir taill sa plume, il la plongea dans lencrier, et commena :
Par-devant les Notaires Publics, etc., etc.
Furent prsents, J. B. Chauvin, ancien cultivateur, etc., et Josephte Le Roi, son pouse, etc., etc.
Lesquels ont fait donation pure, simple, irrvocable et en meilleure forme que donation puisse se
faire et valoir, J. B. Chauvin, leur fils an, prsent et acceptant, etc., dune terre sise en la
paroisse du Sault-au-Rcollet, sur la Rivire des Prairies, etc., borne en front par le chemin du
roi ; derrire par le Trquarrez des terres de la cte Saint-Michel ; du ct nord-est Alexis
Lavigne ; et louest Joseph Sicard ; avec une maison en pierre, grange, curie et autres
btisses sus-riges, etc., etc.(p.28-30)

Il est oblig de la reprendre mais il la loue pour commencer se lancer dans le commerce.
Mais les affaires vont de mal en pis et il doit dclarer faillite. La famille sexile la ville aprs la
perte de la terre des anctres et Pre Chauvin et son fils an deviennent des porteurs deau. La
famille connait la misre et la faim. Dix annes scoulent dans cette pauvre existence : lan
meurt et la famille, faute dargent, est oblige de labandonner au charnier, expos toutes les
profanations possibles. Mais, coup de thtre, le fils cadet revient des pays du Nord-Ouest avec
une fortune bien considrable et permet la famille lachat de la terre paternelle et le retour du
bonheur perdu depuis des annes.
Notre tude sur le roman de P. Lacombe, prototype du roman de la terre paternelle,
insiste surtout sur lide que la terre a de lme, elle peut se venger si lhomme oublie ses racines
mais cest toujours elle qui le reoit, les bras ouverts, au moment de son retour dans la contre
natale. Lhomme qui habite le Qubec sidentifie sa rgion, il devient la terre de ses anctres.
Ce nest plus la mentalit de lhomme qui habite la terre en gnral et qui doit la travailler car
cest elle qui lui assure la survivance ; cest lhomme devenu lui-mme la terre des anctres et sil
ne respecte pas la terre, il ne respecte non plus sa descendance, ses anctres. Le blasphme de
ceux-ci est plus profond que jamais, il demande du sacrifice humain au nom de la permanence sur
la terre paternelle.
Nous parlons au fond de la mentalit du Canadien de souche franaise, celui pour lequel
la voix du Qubec lui parle et dirige son destin. Les Chauvin en sont un exemple : la terre leur
parle, la terre leur assure la fortune, la terre les punit au nom des anctres, la terre leur assure la
renaissance comme loiseau Phnix.

Une fois le patrimoine des anctres tabli, cest--dire la terre natale, le pays dans sa
totalit, lauteur insiste sur les mentalits du Canadien-franais divis entre la tradition,
lidentit originaire, ses habitudes et lauthenticit de la vie dans ses contres.
La tradition, qui est dailleurs le thme de notre recherche, suppose, dans la vision de
Patrice Lacombe, une famille dont larbre gnalogique descend fortement dans les tnbres des
sicles en y apportant la grandeur et la magnificence de tout un peuple :
Parmi toutes les habitations des cultivateurs qui bordent lle de Montral, en cet endroit, une se
fait remarquer par son bon tat de culture, la propret et la belle tenue de la maison et des divers
btiments qui la composent.
La famille qui tait propritaire de cette terre, il y a quelques annes, appartenait une des plus
anciennes du pays. Jean Chauvin, sergent dans un des premiers rgiments franais envoys en ce
pays, aprs avoir obtenu son cong, en avait t le premier concessionnaire, le 20 fvrier 1670,
comme on peut le constater par le terrier des seigneurs ; puis il lavait lgue son fils Lonard ;
des mains de celui-ci, elle tait passe par hritage Gabriel Chauvin ; puis Franois, son fils.
Enfin, Jean-Baptiste Chauvin, au temps o commence notre histoire, en tait propritaire comme
hritier de son pre Franois, mort depuis peu de temps, charg de travaux et dannes. Chauvin
aimait souvent rappeler cette succession non interrompue de ses anctres, dont il
senorgueillissait juste titre, et qui comptait pour lui comme autant de quartiers de noblesse. Il
avait pous la fille dun cultivateur des environs. De cette union, il avait eu trois enfants, deux
garons et une fille. Lan portait le nom de son pre ; le cadet sappelait Charles, et la fille,
Marguerite (pp.5-6).

Lducation des enfants respecte en totalit les rgles imposes depuis des gnrations :
Les parents, par une coupable indiffrence, avaient entirement nglig lducation de leurs
garons ; ceux-ci navaient eu que les soins dune mre tendre et vertueuse, les conseils et
lexemple dun bon pre (p.6).

Le travail de la famille, dans un climat de bon ordre et aisance (p.7) reproduit en


quelque sorte lconomie et lindustrie petite chelle ; de lautre ct, le respect de la terre
apporte le bien-tre de la famille o chacun connait ses obligations envers sa famille et la
socit :
La terre soigneusement laboure et ensemence sempressait de rendre au centuple ce quon avait
confi dans son sein. Le soin et lengrais des troupeaux, la fabrication des diverses toffes, et les
autres produits de lindustrie, formaient loccupation journalire de cette famille. La proximit
des marchs de la ville facilitait lexportation du surplus des produits de la ferme, et

rgulirement une fois la semaine, le vendredi, une voiture charge de toutes sortes de denres, et
conduite par la mre Chauvin, accompagne de Marguerite, venait prendre au march sa place
accoutume. (pp.7-8).
La paix, lunion, labondance rgnaient donc dans cette famille ; aucun souci ne venait en altrer
le bonheur. Contents de cultiver en paix le champ que leurs anctres avaient arros de leurs
sueurs, ils coulaient des jours tranquilles et sereins. Heureux, oh ! trop heureux les habitants des
campagnes, sils connaissaient leur bonheur !(p.8)

Comme leurs anctres dailleurs, les Chauvin pensent leur avenir. Amasser de largent
pour la famille, pour le bien des enfants, ne reprsente quelque chose de spcial, cest limage de
lhomme qui peine pour lui et ses siens :
De retour la maison, il y avait reddition de compte en rgle. Chauvin portait en recette le prix
des grains, fourrage et du bois quil avait vendus ; la mre, de son ct, rendait compte du
produit de son march ; le tout tait supput jusqu un sou prs, et soigneusement enferm dans
un vieux coffre qui navait presque servi dautre usage pendant un temps immmorial.
Cette scrupuleuse exactitude toujours mettre au coffre, et nen jamais rien retirer que pour les
besoins les plus urgents de la ferme, avait eu pour rsultat tout naturel, daccrotre
considrablement le dpt. Aussi le pre Chauvin passait-il pour un des habitants les plus aiss
des environs ; et la commune renomme lui accordait volontiers plusieurs mille livres au coffre,
quen pre sage et prvoyant, il destinait ltablissement de ses enfants (p. 8).

Lautorit paternelle reste un lment de base sur lequel se construit la famille, celle qui
assure la continuation des gnrations et le bien-tre de chacun. Cest la tradition qui limpose.
Cest pour cette raison que le cadet, enchant par le nouvel horizon des pays du Nord, par la
possibilit dtre lui-mme, de se connatre et de connatre les autres, doit demander la famille,
au pre premirement, la permission de sen aller :
() lide dtre enfin affranchi de lautorit paternelle et de jouir en matre de sa pleine libert
lentrana la fin ; son parti fut arrt. Restait le consentement de son pre (p.14).

Un jour dhiver mais un jour de march quand-mme, fatidique pour les Chauvin, cre
une brche dans la famille. Latmosphre tranquille, sereine qui dominait la vie de la famille est
brusquement dtruite par la dcision du cadet de quitter le foyer. Le vide est trop grand, les
Chauvin ne peuvent pas le supporter. Le dpart du fils, malgr les larmes de la mre et de la
sur, lintervention des amis (p.15), le pouvoir de persuasion du pre, se transforme dans un
vritable deuil.

Patrice Lacombe, comme un vritable successeur de Balzac, surprend les hsitations du


cadet en vue de demander la permission du pre de se dtacher de la maison paternelle et de
devenir lui-mme, tenant compte du fait quil rompt les chanes de la tradition, de la mentalit
des anctres de rester sur la terre et de la dfendre :
Restait le consentement de son pre. Aussi ce ne fut pas sans dhsitations quil osa, en tremblant,
lui faire part de son projet. Comme on le pense bien, le pre sindigna, gronda fortement et voulut
interposer lautorit paternelle quil avait maintenue avec succs jusqualors. ()Alors le pre,
aprs avoir puis tous les moyens en son pouvoir pour dtourner son fils de ce dessein, se vit
forc dy consentir, et lengagement fut conclu pour le terme de trois ans (pp. 14-15).

Le cadet, par sa dcision, trouble lordre prtabli par lascendance. La tradition est trahie,
les mentalits de tant de gnrations sont bouleverses. Mais la descendance doit tre fire de sa
naissance, de ses ralisations, de ses dcisions. Comprimer la douleur, contenir les larmes signifie
continuer la tradition :
Le jour de la sparation fut un jour de tristesse et de deuil pour cette famille. Le pre et le frre
comprimaient leur douleur au-dedans deux-mmes. La mre et Marguerite donnaient libre cours
leurs larmes (p. 15).

Le don dune mdaille avec limage de la Vierge et lenfant Jsus et de la patronne des
voyageurs, Ste-Anne complte limage idyllique du dpart du fils qui a le courage de rompre
avec la tradition, malgr les sanglots et les derniers embrassements des siens avant de partir :
Puis dtachant de son cou une antique mdaille portant dun ct, pour effigie, la Vierge et
lenfant Jsus, de lautre Ste-Anne, patronne des voyageurs, elle la passe au cou de son fils, en lui
disant :
Tiens, mon fils, porte toujours sur toi cette mdaille ; chaque fois que tu la sentiras battre sur
ton coeur, pense Dieu ; ne la quitte jamais : me le promets-tu ? (pp.15-16)

Limage de la terre paternelle, de la famille vont disparatre pour le jeune voyageur, tandis
que Jsus et limage de tout ce que reprsente lui-mme au milieu de la famille vont rester cisels
jamais dans son cur. Mme sil a bris lordre prtabli des gnrations et il a voulu se
dtacher de sa contre natale, le cadet reste sensible aux souvenirs de son enfance car, au fond, il
ne veut que connatre linconnu et cette connaissance demande du sacrifice :
() puis il continua seul sa route, non sans jeter de temps en temps quelques regards en arrire
sur les lieux de son enfance quil nesprait plus revoir de longtemps (p16).

Cest toujours la tradition qui range le repas aprs la donation, dcision un peu au hasard
mais ncessaire pour assurer la continuation sur les contres natales :

Les discussions qui avaient eu lieu chez le notaire, pendant la passation de lacte, avaient t si
frquentes et si prolonges, que, comme nous lavons dj dit, le jour tait prs de finir lorsque
Chauvin et ses amis arrivrent chez lui. Il les retint tous passer le reste du jour et la soire avec
lui ; on y convia mme, suivant lusage en pareille circonstance, dautres voisins et amis, et tous
ensemble flicitrent le pre et le fils sur lacte quils venaient de conclure ; et ce jour fut
joyeusement termin par un abondant repas o les talents culinaires de la mre Chauvin et de sa
fille se firent remarquer (p.33).

Ou les opinions des autres voisins quand lacte de donation a t conclu en faveur de lan :
Cependant, tous les convives de Chauvin nenvisageaient pas du mme oeil la dmarche quil
venait de faire. Quelques-uns trouvrent le fils trs bien avantag, et portaient mme la sollicitude
paternelle jusqu entrevoir la possibilit dune alliance trs prochaine entre lheureux donataire
et lune de leurs filles. Dautres, au contraire, doutaient beaucoup de lheureux rsultat que
devait oprer ce changement survenu dans la direction des affaires de cette famille. Ils disaient
mme dans leur langage naf et expressif que le fils stait enfarg ; quun des moindres dfauts
de la donation tait dtre trop forte ; et quavec le peu daptitude quon connaissait au fils, il ne
pourrait supporter un pareil fardeau, et nen ressouderait jamais (pp.33-34).

Un autre exemple est lenterrement du fils an pendant la priode nfaste de la vie des
Chauvin. La rvolte du Pre Chauvin ne connat pas de limites quand le bedeau lui demande une
grosse somme dargent pour sonner les cloches ou pour lui enterrer le fils. Les mots durs quil
prononce forgent encore son regret davoir abandonn la terre en faveur de la vie en ville, de la
vie du commerce. Labandon des anctres est de plus ressenti par le paysan attach sa terre :
Quoi ! pas seulement pour une cloche ? mais il faut au moins payer pour une cloche, si vous
voulez avoir un service ; autrement vous nen aurez pas, et on portera votre fils au cimetire tout
droit.
Serait-il possible, monsieur ? quoi ! mon pauvre enfant nentrerait donc pas lglise ! ()
Mais, monsieur, se permit de remarquer le pre Chauvin, on dit que ce monsieur nest jamais
venu lglise pendant sa vie, et cependant il va y entrer avec pompe aprs sa mort ! Mon fils, au
contraire, y est venu souvent prier ; il naura donc pas le bonheur dy tre port aprs sa mort,
pour avoir une pauvre petite prire et un peu deau bnite sur son corps. ()
Mais o est-ce donc que vous allez mettre mon fils ? demanda Chauvin dun air inquiet : je ne
vois pas de fosse creuse pour.
Mais, ici, rpondit le gardien, dans la charnire cest l que lon met les pauvres pendant
lhiver ; la terre est gele, et a coterait trop cher pour faire les fosses.

Ah ! monsieur, je vous en prie, ne le mettez pas l ; ma pauvre femme en mourrait de douleur, si


elle le savait. Mon fils ny restera pas la nuit, il va tre vol par les clercs-docteurs (pp.48-50).

La terre abandonne est si fche contre lui quelle ne lui accorde ni mme le droit
denterrer le fils, ni mme le droit de faire entrer son fils dans lglise de la ville et lui faire lire le
Livre saint, cest--dire de respecter la tradition des anctres. Le sort est trop dur pour le
supporter. La terre punit, elle ne lui pardonne pas encore la dcision prise de la quitter.
Une fois le fils cadet revenu des pays du Nord, la punition de la terre cesse : il a largent
ncessaire de racheter la terre abandonne. Il est ainsi capable de continuer la volont des
anctres, de respecter la tradition de possder la terre de ses anctres et de la transmettre ses
enfants :
Oui, monsieur, mes gages me sont presque tous dus par la compagnie, et je les retirerai quand
je voudrai (p.64)
Le nouveau propritaire de la terre de Chauvin paya son tour le tribut la nature. La terre mise
en vente fut achete par Charles ; et cette famille, aprs quinze ans dexil et de malheurs, rentra
enfin en possession du patrimoine de ses anctres (p.68).
Nous aimons visiter quelquefois cette brave famille, et entendre rpter souvent au pre
Chauvin, que la plus grande folie que puisse faire un cultivateur, cest de se donner ses enfants,
dabandonner la culture de son champ, et demprunter aux usuriers. (p.70)

Lcriture de Patrice Lacombe na rien de remarquable mais, quand mme, elle a le grand
mrite dinaugurer la littrature rgionaliste au Qubec. Au moment o des crivains comme
Joseph Doutre, Eugne LEcuyer, Pierre-Georges Boucher de Boucherville sobstinent copier
des feuilletons franais, Lacombe se propose de dcrire dans son roman les moeurs simples et
pures dun pays o les grandes adversits sont supportes avec rsignation et patience, o la terre
paternelle demande le tribut de lappartenance parce que cest elle qui est le destin des hommes.
Lidologie agriculturiste, ltat de gestion quand mme, ne peut pas dicter Patrice
Lacombe tous les effets demands par la mentalit du Canadien franais du XIX-e sicle, celui
conduit par la voix sacre de la terre. Il construit de petits tableaux pittoresques comme la scne
de lauberge des voyageurs, la crie la porte de lglise, la description du taudis du faubourg
Saint-Laurent, le retour des voyageurs des pays den haut. Le roman tranche une franche
opposition caractristique des romans de la terre entre la campagne, lieu idal, par rapport la
ville, lieu de tous les malheurs et de la dchance. De plus, lellipse temporelle de dix ans
correspond historiquement la priode de la rvolte des Patriotes.

Le message qui ferme le roman reprend les mots du commencement et insiste sur la mme
ide, dveloppe dailleurs tout au long du roman, que la terre des anctres ne doit pas tre
dtruite, voir vendue, elle doit continuer la ligne de tant de gnrations. Cest elle qui rend
lhomme lestime et le respect des autres. En respectant ses propres valeurs, la terre le
rcompense : elle lui assure la continuit, la richesse, la noblesse de ses liaisons avec le pass et
lavenir, en mme temps.
NOTES
Toutes les citations renvoient au roman La Terre paternelle de Patrice Lacombe, Les Presses de
lUniversit du Qubec, Qubec, 1999.
BIBLIOGRAPHIE
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Laurier Turgeon (dir.), Ethnologies francophones de l'Amrique et d'ailleurs, Qubec, Les Presses de
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