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1.

La carga elctrica
1.1 La electricidad
En la Grecia clsica se estudi un fenmeno especial: la propiedad que
tenan ciertos cuerpos de atraer objetos livianos despus de haber sido
frotados con un tejido, inicialmente se crea que el mbar (resina fsil) era
el nico mater i a l que presentaba esta propiedad. Tales de Mileto realiz
experimentos en los c u a les demostr que el mbar, despus de ser
frotado con la piel de un animal, atraa ciertas semillas. Tales cre a que el
mbar tena una propiedad vital.
Pero en el siglo XVI, el fsico ingls William Gilbert descubri que otras
sustancias tambin podan adquirir la propiedad reseada. A estas
sustancias l as denomin sustancias elctricas y a la propiedad la denomin
electricidad, palabra que deriva del griego elektron (mbar). Gilbert
descubri que existan dos tipos de carga: un tipo era la que adquira el
vidrio, electricidad vtrea, y otra l a correspondiente a l mbar y otros
cuerpos semejantes a la que denomin electricidad resinosa.
Posteriormente, en 1733, el fsico francs Charles du Fay, estudi las
interacciones repulsivas de la electricidad, y encontr que materia les
electrizados del mismo tipo se repelan. Un ejemplo de materia les que se
repelen son dos varillas de plstico frotadas con piel de animal, contrario a
una varilla de vidrio frotada con seda y una varilla de plstico frotada con
piel de anima l, ya que en este c as o l as varillas se atraen.

1.2 La electrizacin
En muchas ocasiones habrs sentido la electrizacin en el momento en que
a l peinarte, tu cabello se levanta como si existiera una atraccin hacia l.
Tambin habrs sentido un leve corrientazo cuando al bajarte de un auto
tocas una de sus manijas. Pues bien este
fenmeno
se denomina
electrizacin y consiste en el p o der de atraccin que adquieren los objetos
despus de ser frotados.
El comportamiento elctrico de los cuerpos est ntimamente relacionado
con la estructura de la materia. Los cuerpos estn formados por entidades
llamadas tomos. En los tomos existen partculas que poseen carga
positiva (protones), carga negativa (electrones) y otras partculas cuya
carga es neutra (neutrones).
En general, los tomos poseen igual nmero de protones que de electrones,
por lo cual la carga positiva de los primeros se compensa con la negativa de
los segundos. As mismo, el tomo en conjunto, no tiene carga elctrica
neta, por lo tanto, es elctricamente neutro.
Al someter un cuerpo a ciertas manipulaciones, como la frotacin con una
barra de vidrio o de plstico electrizador, ese cuerpo puede ganar

electrones o perderlos. Esto se debe a que las barras de vidrio o de plstico


se electrizan al frotarlas, respectivamente, con s e d a o con lana. Al frotar la
barra de plstico gana electrones de la lana (aumentando carga negativa), y
la barra de vidrio cede electrones a la se d a (aumentando carga positiva).Es
decir, el tipo de carga elctrica que un cuerpo tiene est en f uncin de que
es e cuerpo tenga ms o menos ele c t rones que protones.
En la siguiente figura, se representa la composicin elctrica de un cuerpo
neutro y un cuerpo cargado.

Se puede observar que:


Si un cuerpo tiene carga negativa es porque ha ganado electrones de
otros cuerpos y, por tanto, posee ms electrones que protones.
Si un cuerpo tiene carga positiva es porque ha cedido electrones a otros
cuerpos y, por tanto, posee menos electrones que protones.

1.3 Cargas elctricas


E l norte americano Benjamn Franklin, quien realiz distintos
descubrimientos en el campo de la electricidad, sugiri la existencia de un
nico tipo de carga o fluido elctrico. Cuando la cantidad de la misma en un
cuerpo era superior a lo norma l, este presentaba electricidad positiva ( 1),
la adquirida por el vidrio; y cuando la misma era inferior a lo norma l, el
cuerpo tena electricidad negativa (2), la adquirida por el mbar. La
magnitud fsica que nos indica la cantidad de es a propiedad de la materia
se denomina carga elctrica o, simplemente, carga.
L a unid ad de l a carga elctrica en el SI s e denomina coulomb o culombio
su smbolo es C.
Franklin propuso que las fuerzas ejercidas entre cuerpos electrizados eran
acciones a distancia, unas de traccin y otras de repulsin, cuya ocurrencia
dependa del tipo de electrizacin de dichos cuerpos.
En la actualidad, existen dos tipos de carga a las que por convenio, s e les
denomina cargas positivas ( 1) y cargas negativas (2), y por convenio, se
considera como carga elctrica negativa la que tiene el electrn, mientras l
a carga del protn s e considera como positiva.
Como ya sabes, todos los cuerpos estn formados por tomos. En los
tomos existen protones, que poseen carga positiva y electrones, con
carga negativa. Los protones y los neutrones (partculas sin carga elctrica)
s e encuentran en el ncleo, mientras que los ele c t rones se encuentran en
el exterior del ncleo. Cada protn (todos iguales) tienen la misma cantidad
de carga elctrica que un electrn (tambin iguales entre s), aunque de
diferente signo. Los tomos poseen el mismo nmero de protones que de

electrones, por lo que l a carga positiva de los primeros se compensa con l a


carga negativa de los segundos. Por este motivo, un tomo en conjunto, no
posee carga elctrica neta y se dice que es elctricamente neutro.

La transferencia y l a interaccin entre las cargas producen los fenmenos


elctricos. Esta interaccin responde a l a le y de signos; segn la cual, los
cuerpos que tienen carga elctrica del mismo signo se repelen y los cuerpos
que tienen cargas de diferente signo se atraen. En la siguiente figura se
muestran estas interacciones.

Se puede observar que entre las cargas elctricas surgen fuerzas de


atraccin o de repulsin y el que surja una u otra clase de fuerzas se debe a
la caracterstica propia (positiva o negativa) de las cargas que interactan.
La existencia de la carga elctrica en un cuerpo se pone de manifiesto me di
ante un ele c t ros copio (figura 3), dispositivo que consiste en un objeto
que se carga al ponerlo en contacto con un cuerpo c argado, de manera
que se observa l a repulsin en re cuerpos cargados con el mismo tipo de
electricidad.
Cuando se acerca un cuerpo c argado elctricamente, las cargas elctricas
dentro de la varilla se redistribuyen y se observa que las laminillas se
separan. El efecto es el mismo c u ando s e le acerca un cuerpo c argado
positivamente que c u ando s e le acerca un cuerpo cargado negativamente.
Por tal razn, el electroscopio permite detectar si un cuerpo est cargado
elctricamente, aunque no permite detectar el tipo de carga elctrica que
posee.

S e puede observar que entre las cargas elctricas surgen fuerzas de


atraccin o de repulsin y el que surja una u otra clase de fuerzas se debe a
la caracterstica propi a (positiva o negativa) de las cargas que interactan.
La existencia de la carga elctrica en un cuerpo se pone de manifiesto
mediante un electroscopio (figura 3), dispositivo que consiste en un objeto
que s e carga al ponerlo en contacto con un cuerpo cargado, de manera que
s e observa la repulsin entre cuerpos cargados con el mismo tipo de
electricidad. Cu ando se acerca un cuerpo cargado elctricamente, l as
cargas elctricas dentro de la varilla se redistribuyen y se observa que las
laminillas se separan. El efecto es el mismo cuando se le acerca un cuerpo
cargado positivamente que cuando s e le acerca un cuerpo cargado
negativamente. Por tal razn, el electroscopio permite detectar si un cuerpo
est c argado elctricamente, aunque no permite detectar el tipo de carga
elctrica que posee.

1.4 Conservacin de carga


Cuando la fuerza elctrica que mantiene unidos los electrones al ncleo
disminuye, la distancia entre estos y el ncleo aumenta, por lo tanto aquel
los electrones que se encuentran dbilmente unidos a los tomos, en
algunos materiales, pueden ser liberados o transferidos a otros cuerpos. Es
decir, que si un cuerpo tiene carga positiva o carga negativa es porque se
ha redistribuido su carga elctrica.
En estas redistribuciones se cumple el principio d e conservacin de la
carga. Este principio indica que la cantidad de carga elctrica en un sistema
aislado es constante, es decir, se conserva, ya que puede presentarse un
intercambio o movimiento de carga de un cuerpo a otro, pero no s e crea
ni se destruye.
Por otra parte, la carga elctrica est cuantizada. Es decir, existe una
cantidad mnima de carga y la carga existente en cualquier cuerpo es un
mltiplo de esta cantidad.
La carga mnima o carga elementa les la carga del electrn representada
por la letra e. Cualquier otra carga elctrica, ya sea positiva o negativa, ser
igual a la carga de un nmero entero de electrones. Como la unidad de
carga en el SI es el culombio (C) su equivalencia con la carga del electrn
es:

1.4.1 Conductores y aislantes


En los fenmenos elctricos se observa que el comportamiento de la
materia respecto a la transmisin de electricidad es muy diverso. Existen
me dios materiales en los que las cargas elctricas no se transmiten, estas
sustancias son denominad as aislantes o dielctricos. Entre ellos se
encuentran la seda, el vidrio, la madera, la porcelana, etc.
Por el contrario, hay otros materiales en los que las cargas elctricas se
transmiten con facilidad. En este caso se dice que los medios son
conductores. L os medios conductores ms caractersticos son los metales.
Algunos elementos como el silicio o el germanio presentan una oposicin
intermedia entre los aislantes y los conductores, pero distinta. A estos
elementos se les denomina semiconductores. El aire y la mayora de los gas
es, normalmente son malos conductores, ya que solo conducen electricidad
en ocasiones especiales.
Los semiconductores se utilizan en la construccin de transistores y son de
gran importancia en la electrnica.
Desde un punto de vista atmico, en un conductor los electrones se
encuentran ligados con menor firmeza, por lo cual pueden moverse con
mayor libertad dentro del material. En el interior de un material aislante los
electrones se encuentran ligados muy firmemente a los ncleos, por tanto
no existen electrones libres. Mientras en un semiconductor la existencia de
ele c t rones libres es mnima.
En 1911, el fsico holands Keike Kamerling Onnes (figura 4) descubri
que algunos materia les, al ser expuestos a temperaturas muy bajas
aproximadamente al cero absoluto, cerca de 2273C, mejoraban su
conductividad notablemente, y ofrecan una resistencia casi nula al
movimiento de las cargas elctricas. Este fenmeno se denomin
superconductividad.
Posteriormente,
en
1987,
se
descubri
la
superconductividad a temperaturas ms altas (temperaturas mayores a 100
K, es de cir, 2173 C).
1.4.2 Carga por contacto y carga por induccin
Hasta el momento, hemos estudiado aquellos objetos c argados por
frotamiento, tambin es posible cargar un cuerpo por contacto y por
induccin.
Carga por contacto: al poner en contacto un cuerpo electrizado con otro sin
carga elctrica, se genera un p as o de electrones entre el primer cuerpo y
el segundo, producindose la electrizacin de este ltimo. Por ejemplo,
cuando frotas un esfero plstico y lo acercas a algunos t rozos de papel,
estos se adhieren al esfero, pero al cabo de unos segundos, s e
desprenden. Esto se debe a la transferencia de electrones libres desde el
cuerpo que los tiene en mayor cantidad hacia el cuerpo que los tiene en
menor proporcin, mantenindose este flujo hasta que la magnitud de la
carga se a la misma en ambos cuerpos.

Carga por induccin: al aproximar un cuerpo cargado a otro cuerpo,


preferiblemente conductor, que no est cargado, este cuerpo se polariza, es
decir, una de sus partes se carga positivamente y la otra, negativamente.
El fenmeno se debe a que el cuerpo cargado at rae las cargas de distinto
signo y repele a las del mismo signo.
A hora, si se toca con un dedo el conductor polarizado la porcin de carga
negativa se desplazar a travs de nuestro cuerpo, y de esta manera, la
carga positiva se redistribuir que dando el cuerpo cargado elctricamente.
Este procedimiento de cargar objetos elctricamente s e denomina carga
por induccin.
En la siguiente figura, se muestra la carga de un electroscopio por
induccin.

Durante una tormenta se producen efectos de carga por induccin. La parte


inferior de las nubes, de carga negativa, induce carga positiva en la
superficie de la Tierra. Los gases, en general, son buenos aislantes, pero si
la carga negativa de un objeto se aumenta suficientemente, los electrones
pueden ser enviados al gas circundante produciendo lo que conocemos
como una chispa. Cuando los electrones saltan de la nube a la Tierra se
produce el relmpago.
1.4.3 Polarizacin de la carga
En el ejemplo de la carga por induccin se ilustr el proceso de polarizacin
para el caso de los materiales conductores. En el cual se pudo concluir que,
cuando un cuerpo neutro reorganiza sus cargas por accin o por influencia
de un cuerpo c argado, se dice que el cuerpo est polarizado.
A hora, vemoslo que sucede en el caso de los aislantes. Considera un
aislante, no electrizado cuyas molculas se encuentran distribuidas al azar.
Al acercar un objeto elect r izado (p or ejemplo con carga positiva) al
material aislante, la carga de este acta s obre l as mol c u l as del
aislante haciendo que se orienten y se ordenen de tal forma que sus cargas
negativas se ubiquen lo ms
cerca posible del objeto c argado
positivamente.

El efecto de este proceso se denomina polarizacin y se representa en la


siguiente figura.

1.5 Fuerza entre cargas


1.5.1 La ley de Coulomb

Los cuerpos cargados experimentan una cierta interaccin de atraccin o de


repulsin entre el los. La fuerza que caracteriza esta interaccin depende de
l as distancias entre los cuerpos y de la cantidad de carga elctrica. El fsico
francs Charles Coulomb (figura 5), utilizando una balanza de torsin,
estudi las fuerzas con l as que se atraan o repelan los cuerpos cargados.
Estas fueron sus conclusiones:
- Las fuerzas elctricas aparecen sobre cada una de las dos cargas que
interactan, y son de igual magnitud e igual lnea de accin, p ero de
sentidos opuestos.
- Las fuerzas elctricas dependen de los valores de las cargas. Cuanto
mayor sean esos valores, mayor ser la fuerza con l a que s e at raen o
repelen.
- Las fuerzas elctricas dependen de la distancia que separa las cargas:
cuanto mayor s e a es a distancia, menor ser l a fuerza entre el l as.
- Las fuerzas elctricas dependen del me dio en el que estn situ ad as
l as cargas. No es igual la fuerza entre dos cargas cuando estn en el
vaco que cuando estn en otro me dio mater i a l, como el aceite o el agua.
El mtodo para medir la carga se estableci ocho dcadas despus de las
investigaciones de Coulomb y se defini en trminos de la corriente
elctrica. La unidad natura l de l a carga elctrica es l a unid ad de la
cantidad de carga que tiene un electrn; p ero, al ser una cantidad muy
pequea, el SI define como unid ad de carga elctrica el culombio (C). El
cual es la carga elctrica que, situada a 1 metro de otra de igual magnitud y
signo, la repele con una fuerza

9 x 109 N.

Una carga de un culombio equivale a 6,25x

18

10

veces la carga de un

electrn. Como es muy grande, con frecuencia se utiliza un submltiplo de


ella, el micro culombio (mC), que equivale a la millonsima parte del
coulomb. Estos factores se resumen en la ley de Coulomb, que permite
calcular la intensidad de fuerza de atraccin o repulsin de dos cargas
puntuales.
Definicin
Ley de Coulomb
Las fuerzas elctricas de atraccin o de repulsin entre dos cargas
puntuales, q1 y q2, es directamente proporcional al producto de las cargas e

inversamente proporcional al cuadrado de la distancia que las separa. Esta


ley se expresa como:

L a constante K es la constante electrosttica, se expresa en N ? m2/C2 y s


u valor depende del me dio material en cual se encuentran las cargas. En el
9

vaco la constante electrosttica tiene un valor de K =9x 10

N m2/C2. El

enorme valor de la constante electrosttica nos indica que las fuerzas


elctricas son intensas. Si la fuerza tiene signo menos, indica una fuerza de
atraccin entre las dos cargas y si es de signo positivo indica una fuerza de
repulsin.

1.5.2 La fuerza elctrica en otros materiales


La fuerza elctrica depende de la constante electrosttica K, la cual se
defini para el vaco y que, en trminos prcticos, es la misma para el aire.
Si el medio es otro, esta constante presenta variaciones notables de tal
forma que la fuerza electrosttica entre los cuerpos cargados presenta
variaciones. Segn el medio, la constante electrosttica K, se expresa como:

La constante kd es la constante dielctrica del medio material y no tiene


unidades. En la tabla 5.1 se muestran algunos valores para la constante
dielctrica.
1. Calcular la fu erza entre dos cargas cuyos valores son 21 C y 2 C,
que se encuentran en el agua se paradas una distancia de 1cm.

Solucin:
De acuerdo con la tabla 5.1, calculamos la kd del agua, entonces:

2. Una carga puntual positiva de 2 mC se encuentra se parada 50 cm d e


otra carga negativa de 5 mC. De terminar la fuerza con la que interactan
cuando se encuentran en el aire y cuando se encuentran en el aceite.
Solucin:

1.5.3 Medida de la fuerza electrosttica


Es posible encontrar la fuerza elctrica entre dos cuerpos cargados, al
suspender una pequea esfera metlica en un hilo delgado y colgar el
conjunto en un soporte aislante. Este conjunto se llama pndulo
electrosttico. Si se electrifica la esfera negativamente por conduccin, al
acercarle una barra de vidrio cargada, se puede verificar que la esfera
abandona su posicin de equilibrio (figura 6). En esta posicin, la esfera se
encuentra en equilibrio, por tanto, la suma de las fuerzas que actan sobre
el l a es cero. En consecuencia, podemos escribir:

Por
tanto,
es
posible
obtener
experimentalmente el valor de la fuerza
electrosttica ejercida sobre un pndulo
electrosttico, si se mide el peso de la esfera y
la amplitud del ngulo que forma el hilo con la
vertical

2. Campo elctrico y potencial elctrico


2.1 Campo elctrico
Sabemos que la fuerza elctrica es una fuerza a distancia y que los objetos c
argados se consideran como cargas puntuales, cuya norma est determinada
por la le y de Coulomb. Todo lo anterior se ha presentado bajo el punto de vista
newtoniano. Por ello, cuando se habla de campo, pasamos a otra forma de
concebir el fenmeno elctrico, ya que no consideramos fuerzas a distancia sino
que, en presencia de una carga, el espacio se modifica, de tal manera que si

colocamos pequeas cargas (llamadas cargas de prueba y por convencin son


positivas) siguen una direccin determinad a.
Esta deformacin o alteracin del espacio se denomina campo elctrico. La
carga crea una tensin en el campo que obliga a las pequeas cargas a
moverse hacia ella o a alejarse de ella. En donde, a mayor carga mayor es la
deformacin o alteracin del espacio que rodea el objeto elctricamente c
argado. Es como la deformacin de una superficie elstica causada al colocar un
objeto pesado, la cual se hunde y todo objeto liviano que cae sobre l describe
una trayectoria determinad a. Michael Faraday fue quien introdujo el trmino de
campo elctrico para referirse a la influencia que ejerce un objeto c argado
elctricamente sobre el espacio que lo rodea.
2.1.1 Las lneas de fuerza
Las lneas de fuerza son las lneas que se utilizan para representar grficamente
un campo elctrico, las cuales son tangentes, en cada punto, a la intensidad del
camp o. De la observacin de un campo electrosttico podemos apreciar el
valor de su intensidad en una zona o un punto determinado por la densidad de
lneas. En las zonas de mayor intensidad, la densidad de lneas es mayor (l as
lneas estn ms cercanas) que en las zonas de menor intensidad (las lneas
estn ms separadas).
En la siguiente figura se representan l as lneas de fuerza del campo creado por
una carga puntual (1) y por una carga puntual negativa (2).

Se puede observar que, en los puntos ms cercanos al objeto c argado, las


lneas estn ms cerca unas a otras, debido a que en l as regiones donde hay
ms concentracin de lneas de fuerza, es mayor la fuerza sobre l a carga de
prueba. D e igual manera, podemos decir que en las regiones donde hay
menor concentracin de lneas de fuerza, menor es la fuerza que experimenta
la carga de prueba.
Las lneas de fuerza de un campo elctrico se pueden materializar, al producir
campos elctricos intensos. La siguiente figura muestra el c ampo producido por
dos cargas:

onsiderando l a figura anter ior, p o demos de ducir una imp or t ante c arac ter st ic a de l as lne as de f uerza, que consiste en que ninguna de
est as
lne as p o dr cr uzars e, ya que en c ad a punto existe una nic a dire
ccin
p ara el c amp o el c t r ico y, en cons e c uenci a, p or c ad a punto p as
a una
nic a lne a de f uerza.
2.1.2 Intensidad del campo elctrico
To d a c arga (l l amad a f uente) d a lugar a f uerzas s obre c argas ubic
ad as en
su proximid ad. Por lo t anto, es v lido sup oner que el esp acio que ro de a a
c u a lquier c arga f uente s e c arac ter iza p or el he cho de que c u a lquier c
arga
puest a prxima a el l a est ar s omet id a a una f uerza el c t r ic a.
Para ident ific ar un c amp o el c t r ico s e ut i liza una mag nitud f sic a denominad a intensi d ad d el c amp o el c tri c o .
L a intensidad del campo elc tr ico (E) en un punto dado es el cociente entre
la f uerz a (F) que el campo ejerce s obre una carga de pr ueba situada en es e
punto y el valor (q) de dicha carga.
Definicin
L a intensid ad del c amp o el c t r ico s e expres a como