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POUR LA

Bloc-notes de Didier Nordon

DOSSIER : LA VIE DES DINOSAURES

Point de vue

La reconstitution
des dinosaures

Informatique, sant et scurit

par Jean de Kervasdou

28

par Gregory Paul

Tribune des lecteurs

Jeu-concours

10

Dcompte de cartes

parPierre Tougne

Science et gastronomie

11

Dans les papilles

Perspectives scientifiques :

Cosmtiques et ppins de raisin

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Savoir technique

26

Matriaux mous
Un soja bien mal squatteris
Vent solaire
Parfum antique
Protection invisible
La caulerpe
Superphnix demain?
Sans domicile
Un roman fleuve
rles et cris
La cellulose
Rides et cratres sur Ganymde

Lampoule halogne

par Terry McGowan

Visions mathmatiques

106

La sculpture et les nombres

Les illustrations de
Charles Knight ont ressuscit et rhabilit les
dinosaures bien avant
Jurassic Park.

Le baron Nopcsa et les dinosaures


Un oiseau chinois du Jurassique?
Les plus vieux tyrannosaures
Dinosaures du Gondwana

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Le soleil et la peau

44

par Louis Dubertret


Le soleil est indispensable la
sant de la peau, mais lexcs
est nuisible. Les ultraviolets
A, que lon croyait inoffensifs,
sont aussi nocifs que les ultraviolets B : ils dclenchent aussi
des cancers de la peau.

Les proprits des quasicristaux

52

par Jean-Marie Dubois


Les exceptionnelles proprits
lectriques, mcaniques et tribologiques des quasicristaux
sont dheureuses surprises qui
promettent dintressantes
applications technologiques.

par Ian Stewart

Limage du mois

108

Chargeurs deau

par Giulio Cuccodoro

Analyses de livres

110

France, par Philippe Danton et Michel Baffray

- Flatland, par Edwin Abbott


- La physique quantique, par tienne Klein

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60

par Thierry Bardinet

- Inventaire des plantes protges en

Les papyrus mdicaux


de lgypte ancienne
Ltude des papyrus mdicaux montre que, pour les
gyptiens, la sant ou la maladie dpendaient essentiellement de souffles dorigine
extrieure.

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N 226 Aot 1996


Le long sommeil des insectes

68

par Frdric Menu


et Domitien Debouzie
Dans certaines populations
dinsectes, les individus sendorment pendant des dures
variables. Lespce se protge
ainsi contre les variations climatiques.

La pche Terre-Neuve

74

par Jacqueline Hersart


de la Villemarqu
La pche la morue sur les
bancs de Terre-Neuve a longtemps t rentable et, pendant
prs de 500 ans, de nombreux
ports ont arm pour cette
pche.

Einstein, pre des trous noirs


malgr lui

92

par Jeremy Bernstein


Les quations de la relativit
gnrale sont les fondements
de la thorie des trous noirs.
Einstein voulait toutefois les
utiliser pour dmontrer que ces
objets clestes nexistent pas.

Neuf kilomtres sous lAllemagne

90

par Rolf Emmermann


En Allemagne, les gologues
ont for neuf kilomtres de
profondeur, afin de comprendre la formation et lvolution du continent europen.

Les taxodes : de nouvelles armes


contre le cancer
par Kyriakos Nicolaou,
Rodney Guy et Pierre Potier
Aprs avoir dcouvert le principe anticancreux de lif, les
chimistes mettent au point des
composs analogues pour
combattre la maladie.
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DITORIAL
Lodysse des quasicristaux :
un cas dcole
Les quasicristaux sont exemplaires : subodors il y a une dizaine dannes, ils sont aujourdhui une ralit industrielle.
Lvidence initiale tait tnue : les diagrammes aux rayons X de cet tat de la matire
prsentaient une symtrie dordre cinq qui
contredisait les lois classiques de la cristallographie. Pour les sceptiques, les observations
ntaient quun artefact, pour les plus optimistes et les mieux intentionns, cette phase
solide tait une curiosit de laboratoire. Les
preuves de lexistence de cette quasi-symtrie reposent sur quelques grammes fabriques
grand frais ; aujourdhui de tels quasicristaux, des alliages intermtalliques, sont produits par tonnes (voir Les proprits des
quasicristaux, par Jean-Marie Dubois, page 52).
Sur le front de la science, les interactions
entre disciplines sont la rgle, et les techniques
de pointe activement mobilises. Une telle
observation nest pas nouvelle : elle nen est
pas moins vraie. La comprhension de ces anomalies de la matire a t taye par un pavage
biscornu dcouvert par le mathmaticien Penrose, par une thorie mathmatique labore
juste avant que ces cristaux symtrie pentagonale aient t dcouverts, par des observations cristallographiques fines, par les
connaissances accumules en physique des
solides ; les structures fractales ont aussi contribu une meilleure perception de la gomtrie de lalliage et ont grandement facilit le
calcul de ses proprits lectriques et thermodynamiques.
Aujourdhui les ingnieurs mettent au point
des alliages quasi cristallins dont les proprits antifriction et conductrices de la chaleur
sont prometteuses : des applications apparaissent sur le march. La partie nest pas gagne
car lindustrie est une matresse svre, les voies
de la commercialisation semes dembches,
mais les esprances sont tangibles.
Superbe cheminement entre sciences fondamentales et appliques. Dans ce domaine,
les ralisations franaises sont en pointe : une
bouffe doxygne en des temps qui peuvent
apparatre maussades.
Philippe BOULANGER
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Informatique,
sant et scurit
JEAN DE KERVASDOU

La fiabilit des donnes contenues


dans les dossiers mdicaux est plus importante
que leur confidentialit.

e secteur de la sant ne peut plus


se passer des donnes informatiques. La France a, dans ce
domaine, une petite dizaine dannes de retard sur les autres pays occidentaux. Jusqu une date rcente, les
pouvoirs publics sen sont peu proccups. La mise en uvre de la carte sant
(dont lide date de 1975) a pris du retard.
Des hpitaux fabriquent des logiciels et
concurrencent ainsi leurs fournisseurs
potentiels, les socits de service.
Les mdecins libraux qui se sont
quips de micro-ordinateurs ont
accs peu de services et leur
productivit na gure augment. Beaucoup plus
grave, des rticences
linformatisation sont
apparues, dont la Commission nationale informatique et liberts
sest faite le porteparole : cette institution
ne sest intresse qu
un aspect de la scurit
informatique, la restriction de laccs aux
donnes mdicales nominatives.
Le respect du secret mdical impose en effet la protection des
dossiers individuels : seules les personnes
autorises doivent pouvoir y accder. Linformatisation accrot-elle le risque de divulgation dinformations confidentielles? Une
forte hypocrisie rgne aujourdhui dans ce
domaine. La rgle est de limiter la connaissance de donnes mdicales aux seuls
mdecins, y compris ceux des caisses
de Scurit sociale. Pourquoi alors linterruption volontaire de grossesse a-telle un code spcifique, qui permet
tous les employs qui instruisent un dossier de remboursement de lidentifier, alors
quune fracture du bras ou une appendicectomie leur sont caches?
En outre, nous sommes dans un tat
dmocratique, o les tribunaux peuvent

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

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instruire les plaintes en cas daccs


des donnes mdicales et de leur utilisation abusive. Nous navons donc pas
besoin de crer une procdure (pour
ne pas crire une juridiction) dexception pour protger les donnes mdicales numrises sur des cartes
magntiques ou circulant dans des
rseaux entre les cabinets mdicaux,
les pharmacies et les caisses dassu-

rance maladie. Si nous tions dans un


tat totalitaire qui ne garantissait pas
ce droit fondamental, les protections
imposes par la Commission nationale
informatique et liberts ne seraient daucune utilit.

UNE COMMUNICATION

cins, entre hpitaux, voire entre services dun mme tablissement.


Un malade en urgence qui a perdu
conscience ne peut pas dire aux mdecins qui laccueillent quil est allergique
telle ou telle substance. Une tude
rcente montre quau moins 25 pour
cent (un quart !) des malades admis
en urgence un jour donn dans un
chantillon dhpitaux franais ont
une maladie lie la mdecine et
notamment lingestion de mdicaments. Comment prendre en charge
ces malades si lon ne connat pas
prcisment les thrapeutiques qui leur
ont t prescrites avant leur admission lhpital ? Cest donc la communication entre professionnels de sant
qui simpose et non la construction de
protections et de mcanismes de restriction daccs.
Lautre aspect de la scurit est la
fiabilit des informations dcrivant un
moment donn ltat dun malade. Pour
que linformation soit fiable, au-del
de quelques contrles logiques, il ny
a quune rgle simple : il faut quelle soit
utilise. Le cloisonnement et le nonpartage sont les causes de la situation
malheureusement la plus frquente :
donnes incompltes, peu fiables,
inutilisables par un tiers. Les
mdecins se considrent
toujours comme des travailleurs indpendants,
ce quils ne sont plus.
La mdecine sest spcialise. La moindre
intervention chirurgicale ncessite certes
un chirurgien, mais
aussi un anesthsiste,
un radiologue, un
biologiste, souvent un
cardiologue. Les sources
dinformation sont multiples : elles doivent tre partages.
La matrise, notamment mdicalise, des dpenses de sant nest envisageable que si toutes les donnes sont
fiables et que certaines sont partages.
Sur le plan conomique, le cot
des duplications dexamens, difficile
valuer, atteint certainement des montants de lordre de plusieurs milliards de
francs. En outre, la destruction de fichiers
empche toute tude pidmiologique
srieuse, base de la prvention.

point de vue

impaire

VITALE

Les enjeux de la scurit informatique


dans le domaine de la sant sont dune
toute autre nature. Le risque majeur que
court chaque Franais est celui de la
non-transmission de donnes mdicales qui le concernent, entre mde-

Jean de KERVASDOU dirige la Socit de


conseil dans le secteur sanitaire et social
SANESCO et prside la Formation Santprotection sociale du Conseil national
de linformation statistique.

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TRIBUNE DES LECTEURS


Constructivisme

aul Caro joint sa voix (voir Le mauvais procs des constructivistes, Pour
la Science, juillet 1996) au chur des
notables et clbrits de la science sre d'elle
mme qui s'est exprim dans le manifeste
de Heidelberg : tous les malheurs viendraient
des "fausses sciences" et d'une dangereuse
monte de l'irrationalisme. Tout le monde
sait pourtant aujourd'hui que la "mthode
scientifique unique, valable dans tous les
domaines" laisse passer des erreurs monstrueuses. Est-ce que ce sont des tenants
des parasciences ou des mdecines parallles qui ont pouss transformer des
troupeaux de ruminants dociles en charognards ordinaires, avec les consquences
que l'on sait (partiellement encore)? Ceci
s'est bien fait avec l'assentiment rpt, sinon
avec l'approbation ou l'initiative des vtrinaires que les fabricants d'aliments pour
le btail se vantent d'avoir leur service.
La position de P. Caro sur la mmoire
de l'eau illustre bien une remarque de JeanMarc Lvy-Leblond, qui dplorait que les
scientifiques confondent "validit" et "pertinence". Ce n'est pas parce que la validit
des rsultats concernant la mmoire de l'eau
est contestable qu'une recherche dans ce
domaine n'est pas pertinente. D'une part les
interactions haute dilution sont mal
connues, d'autre part la mdecine scientifique a bien besoin d'claircissements sur
le "mystre" du placebo.
Maurice PASDELOUP, Toulouse

rtendre qu'il existe un seul principe


de causalit et une seule logique de
raisonnement semble, pour P. Caro, la seule
manire de ne pas sombrer dans l'sotrisme : un tel point de vue risque fort d'aboutir au constat qu'un grand nombre de
disciplines scientifiques participent au projet constructiviste! L'exprimentation en physique des particules utilise-t-elle la mme
mthode que l'exprimentation en psychologie exprimentale? Leurs rsultats respectifs relvent-ils de la mme "vrit"
immuable et dfinitive? Mme en mathmatiques, existe-t-il un seul type de raisonnement acceptable? Le raisonnement par
l'absurde, valable pour l'cole formaliste, est
refus par l'cole intuitionniste, au nom
prcisment de la rigueur mathmatique.
Jacques MIERMONT, Paris

ans la conception de la science


prsente par P. Caro, le public est
en position inconfortable : il sait que la
science conditionne de plus en plus sa vie,
mais il ne peut s'approprier cette science.
Il doit donc faire une confiance aveugle
aux scientifiques. On reconstitue ainsi une
relation de croyance superstitieuse, sem-

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

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blable celles mises en place par les religions et les penses magiques.
Cette croyance se retrouve chez P. Caro
propos de la mmoire de l'eau : cela
n'existe pas parce que les scientifiques n'en
parlent pas! Les scientifiques dcident donc
de ce qui est rel a priori. Cette faon de
penser, dogmatique, interdit toute invention.
Le constructivisme change cette conception de la science en distinguant les connaissances scientifiques de la dmarche
scientifique. Lun des paris du constructivisme est que cette dmarche soit transmissible aux non spcialistes de la science.
J. M. ESPUNA, Montpellier

tentative de dstabilisation du savoir, laquelle


peut conduire de graves difficults sociales,
culturelles et politiques.

Mauvaises mines

ans larticle de Gino Strada Lhorreur


des mines antipersonnel (voir Pour
la Science, juillet 1996), une carte indique
que des pays dEurope occidentale font partie des zones dans lesquelles des personnes
sont blesses par des mines antipersonnel.
Quen est-il exactement?
Georges BRAM, Orsay

Rponse de Paul Caro

es aptres du constructivisme, comme


le montrent les lettres ci-dessus,
manient facilement le clich motionnel et
le glissement affectif. Les questions poses
par l'mergence des thories "constructivistes" sont difficiles condenser dans les
quelques lignes d'un Point de vue. Les stratgies de recherche du milieu scientifique,
bien que souvent empiriques, reposent
d'abord sur la reproductibilit, d'un laboratoire l'autre, des expriences, des observations ou des calculs. C'est ce consensus
qui construit le fait scientifique (et industriel)
et qui constitue de fait la mthode scientifique. Il nexiste pas dans le cas de la
mmoire de leau. Pour des faits avrs,
il y a bien sr d'abondantes disputes sur les
interprtations thoriques, qui souvent dpendent de l'esprit du temps. Celles-ci n'ont
pas une grande importance : la science
produit finalement des connaissances incarnes dans des produits, dans des machines,
ou dans des armes qui, de tout temps, ont
contribu ltablissement des civilisations.
Naturellement les sciences humaines,
qui n'agissent pas sur la matire, produisent
des connaissances immatrielles, psychologiques, sociales, politiques, esthtiques,
dont l'influence sur la socit est considrable, et ceci d'autant plus que leur vocabulaire entre plus ou moins dans le cadre
du langage ordinaire. Au sein de ces
sciences humaines naissent aussi des interprtations abusives amorces par le transfert de thories sduisantes issues des
"sciences dures" auxquelles on prte soudain une valeur philosophique universelle
que, par construction, elles n'ont pas.
Le problme est que cette image dforme convient parfaitement ceux qui, pour
des raisons politiques, sociales, philosophiques, attaquent aujourd'hui le systme
scientifique et industriel. La tolrance des
opinions varies est une chose, mais, dans
ce cadre, je crois qu'il est aussi permis aux
chercheurs de dnoncer des descriptions
inexactes de leur travail qui alimentent une

Rponse de Jean-Baptiste
Richardier, Handicap
International

n Europe occidentale, le dernier conflit


arm sest achev il y a plus de 50 ans.
Pourtant, des mines et des munitions de cette
poque continuent dy faire des victimes :
on a choisi de ne pas les liminer totalement.
En France, pour lanne 1991 seulement, 36
agriculteurs sont morts et 51 ont t blesss en passant avec leurs machines sur
des munitions non exploses. Lors de la
construction de la ligne de TGV Paris-Londres,
les dmineurs ont collect environ cinq tonnes
de bombes et autres explosifs, hrits de la
bataille de la Somme. Ces quelques chiffres
concernent un pays techniquement et conomiquement dvelopp. Ils permettent
peine dimaginer le bilan catastrophique, dans
les prochaines dcennies, de lutilisation massive des mines antipersonnel.

Anagrammes

ai lu avec intrt larticle de Bernard Iqueaux Mots croiss et anagrammes (voir Pour la Science, mai 1996).
Au-dessus de la porte dune ancienne chapelle situe non loin du chteau en ruines,
de Rochemaure, sur les bords du Rhne, en
Ardche, est inscrit un carr palindrome parfait. Il sagit dun texte en latin composant
un carr de 5 5 lisible dans tous les sens
et signifiant peu prs Le laboureur Arepon conduit avec soin sa charrue.
SATOR
AREPO
TENET
OPERA
ROTAS

Les logiciels dcrits peuvent-ils en trouver dautres, en franais?


Edmond PEYRARD, Sauzet

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JEU-CONCOURS
N

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PIERRE TOUGNE

DCOMPTE DE CARTES

renez un jeu de 52 cartes faces


visibles et distribuez-le en diffrents
tas, faces visibles de la faon suivante :
partir de la valeur de la premire
carte (valet, dame, roi comptant respectivement pour 11, 12 et 13), formez
un tas en comptant depuis cette valeur
jusqu 13. Ainsi si la premire carte
est un sept, on formera un paquet de
sept cartes ; si la premire carte est
une dame, un paquet de deux cartes,
etc. Le premier paquet constitu, on continue selon le mme procd jusqu puisement du jeu.
Deux cas peuvent se prsenter : soit
on puise exactement le jeu, soit on na
pas assez de cartes pour complter le
dernier paquet, auquel cas on conserve
en main les cartes que lon na pu distribuer. Maintenant choisissez au hasard
trois tas que vous retournez faces caches
et ramassez les tas restants. Retournez
la carte du dessus de deux tas quelconques. Comment deviner la valeur de
la carte du dessus du troisime paquet
partir des deux cartes retournes et des
cartes que vous avez en main?

7 CARTES
2 CARTES

5 CARTES

ETC...

Envoyez vos rponses aux questions


sur carte postale Pour la Science,
8, rue Frou, 75006 Paris. Parmi les
rponses exactes reues pendant le
mois daot 1996, dix gagnants tirs
au sort recevront le livre Les abeilles,
Collection Univers des Sciences.

RPONSE AU JEU-CONCOURS N24


es rponses au Jeu-concours sur les sigles rinterprts ont t parfois trop
agressives pour ne pas tre calomnieuses... Citons nanmoins quelques clins
dil.
DTT : Du Trs Toxique. FN : Franais Nuisible (la rdaction attend le procs).
IRA : Intransigeant Rebelle Anglophone. LSD : Les Sentiers Dtourns.
OPA : On Peut Aimer. ONU : On Nous Utilise. RER : Roule En Rolls !
IBM : Inventa la Bonne Machine. SDF : Seul Dans la Foule.
TTC : Tente Ta Chance. SPA : Si Peu Aims. RMI : Retiens Mon Ire.
SARL : Sans Aucun Rve Ludique (ou Lubrique). USA : Union Sans Avenir.
CQFD : Chaque Question Fait Douter. CGT : Cest la Grve Totale.
CNRS : Cherche Nobel Restant Srieux ou Chercheur Novice Cherchant Situation
ou Crnes Nourris de Rutilants Savoirs ou Compote Neuronale et Rata Synaptique.
SNCF : Stabilisons Nos Cots Faramineux. ESA : chec Satellisation Ariane.
URSS : Union Repousse Sans Suite. CERN : Chercheur Esprant Reprer
des Neutrinos. INRA : Isolez Nous des Ruminants Anglais. ADN : Dchiffrer
Naturellement. VSOP : Versez Sans Oublier Personne. EPR : trange et Paradoxale Relativit. Enfin pour les anglophones qui ne craindraient pas de prendre lavion
en Chine, la compagnie nationale CAAC (Civil Aviation Administration of China)
devient : Chinese Aircraft Always Crash.

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Dans les papilles


On dcouvre le fonctionnement des cellules
qui peroivent la saveur des aliments.

l y a deux ans, Richard Axel et Linda


Buck annonaient la dcouverte
des protines qui, prsentes dans la
membrane des cellules du nez, captent les molcules odorantes et permettent lolfaction. La nouvelle fit alors grand
bruit ; nanmoins ceux qui sintressent
la saveur, perue par les papilles restrent... sur leur faim : la biochimie de la
gustation demeurait mystrieuse. Aujourdhui Gwendolyn Wong, Kimbermley Gannon et Robert Margolskee, New York,
prsentent les rsultats dune tude de
la gustducine, une protine trouve dans
les cellules des papilles gustatives, clone il y a quatre ans, mais dont la fonction dans la gustation tait inconnue. En
inhibant la synthse de la gustducine dans
des cellules gustatives de souris, les
biochimistes ont observ que les animaux
perdent leur aversion contre les saveurs
amres et, ce qui est plus tonnant, perdent aussi leur sensibilit aux molcules sucres.
La gustation commence quand une
molcule sapide se lie des rcepteurs
ou des canaux, dans la membrane dune
cellule sensorielle des papilles : la suite
dune srie de ractions, le potentiel lectrique de la cellule est modifi et, quand
la modification est suffisante, la cellule
rceptrice excite des neurones, qui, de

proche en proche, convoient linformation jusquau cerveau.


Toutes les molcules sapides nagissent pas de la mme faon. Si les ions
hydrogne (saveur acide) ou les ions
sodium (saveur sale) agissent directement sur des canaux des membranes
cellulaires, modifiant immdiatement le
potentiel lectrique des cellules rceptrices en ajoutant leur charge lectrique la charge totale de la cellule,
les composs de saveur sucre, amre
ou autres (rglisse, par exemple) se lient
des molcules nommes rcepteurs
(sans doute des protines), places dans
la membrane des cellules rceptrices et
en contact avec le milieu extracellulaire.
On suppose que ces rcepteurs sont
coupls dautres protines dj identifies, les protines G ; celles-ci dclenchent lmission de molcules nommes
seconds messagers, qui agissent dans
la cellule. Toutefois les rcepteurs euxmmes nont pas t isols, parce quils
ne se lient que faiblement aux molcules sapides. Cest un inconvnient pour
lanalyse, mais un avantage gastronomique : si des molcules sapides se liaient
trop fortement aux rcepteurs, nous ne
percevrions pas les successions trop
rapides de saveurs.
En attendant la dcouverte des rcep-

ION CALCIUM

MOLCULE AMRE

RCEPTEUR

ALPHA

ENZYME
PDE

CANAL
CALCIUM

GUSTDUCINE

La perception dune saveur amre commence quand une molcule sapide se lie un rcepteur
de la surface dune cellule des papilles. Ce rcepteur interagit avec des protines G, telle la
gustducine, qui modifient la diffrence de potentiel lectrique entre lintrieur et lextrieur de
la cellule. Quand la stimulation est suffisante, la cellule met un signal vers le cerveau.

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

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teurs, R. Margolskee et ses collgues


se sont intresss aux protines G des
papilles. laide de la mthode damplification de gnes par lenzyme polymrase, ils avaient multipli les gnes des
sous-units alpha de plusieurs protines G particulirement abondantes
dans les cellules rceptrices, sintressant tout particulirement la gustducine,
qui est une de ces protines G, exprime
seulement dans les cellules des papilles.

LIL ET LA PAPILLE

science et gastronomie

impaire

Ces tudes avaient confirm des ressemblances entre la gustation et la vision :


la gustducine ressemble aux transducines,
des protines G des cellules rceptrices
de lil ; mieux encore, les neurophysiologistes new-yorkais ont retrouv la transducine des cnes et des btonnets dans
les cellules rceptrices de la saveur.
La ressemblance est clairante : si
les cellules des papilles fonctionnent
comme celles de lil, la gustducine et
la transducine activent une enzyme qui
diminue la production dAMP cyclique ;
la rarfaction de ce second messager
modifierait alors les canaux ioniques et
des enzymes, ou bien perturberait les
changes dions calcium entre lintrieur et lextrieur des cellules.
Afin de tester cette hypothse, lquipe
new-yorkaise a inactiv le gne qui code
la sous-unit alpha de la gustducine et a
tudi le comportement de souris nes
avec ce gne inhib quand on leur proposait boire des solutions diversement
sapides ; simultanment les neurophysiologistes enregistraient les signaux lectriques des nerfs de la corde du tympan,
qui conduit au cerveau les informations
gustatives : les ractions taient normales,
pour les saveurs sales ou acides, mais
considrablement affaiblies pour les stimuli amers, tels ceux du sulfate de quinine ou du benzoate de dnatorium (deux
composs amers), ainsi que du saccharose (le sucre de table) et dun dulcorant synthtique normalement trs intense.
Pourquoi la perception des sucrs
et des amers ntait-elle pas compltement annihile? Les neurophysiologistes
expliquent que la transducine ntait
pas limine, et quelle participerait, avec
la gustducine, la perception de ces
saveurs. La prochaine exprience consistera donc inhiber les deux gnes de la
transducine et de la gustducine.
Herv THIS

Prochain rendez-vous France Info et


Pour la Science, le 29 aot 1996, avec
la chronique Info Sciences de MarieOdile Monchicourt.

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perspectives scientifiques

paire

Matriaux mous
On explore les bases microscopiques
de ladhsion et du frottement.

alile eut le gnie de comprendre


que notre intuition du mouvement nous trompe : comme les
objets quon lance finissent toujours par sarrter, on croyait, avant lui,
que le mouvement rsulte dune force. Il
comprit quil nest que modifi par les
forces ; la vitesse dun corps sur lequel
nagit aucune force nest pas nulle, mais
constante. Les phnomnes de frottements, que Galile a ainsi su sparer de
celui de mouvement, sont rests, avec
ladhsion, un des Graal de la physique
moderne.
Les nouveaux outils danalyse donneront-ils les bases atomiques de ces
phnomnes? Lide commence courir. lcole suprieure de physique et
de chimie de Paris, Christian Frtigny et
Charlotte Basire utilisent un microscope
force atomique pour examiner les frottements et ladhsion une chelle
presque atomique.
Ces nouveaux microscopes sont composs dune pointe trs fine (quelques
atomes de diamtre lextrmit), que
lon dplace la surface des chantillons ;
la pointe permet de faire des expriences
de nanomcanique. Par exemple, les
physiciens observent que la pointe, place juste au-dessus de la surface dun
matriau polymre, senfonce sous laction des forces dadhsion : comme le
mouvement constant des lectrons autour
des noyaux datomes engendre des
diples lectriques instantans, des forces
de van der Waals sexercent entre les
atomes de la pointe et les atomes de la
surface. En mesurant la vitesse denfoncement, on dtermine la viscosit et
llasticit des matriaux tests... et lon
retrouve les valeurs obtenues par les
mcaniciens, qui avaient observ quune

bille de verre pose sur une surface senfonce spontanment.


En quoi la reproduction des expriences macroscopiques est-elle alors
utile? Comme le microscope force atomique explore de tout petits domaines,
on peut choisir, laide de sa fonction
dimagerie, un site particulier pour dterminer les ractions de matriaux bien
dfinis. On analyse alors les diverses
zones des matriaux htrognes,
tels les composites. En outre, la nanomcanique explore les chantillons
minces ou petits, dont les proprits
taient inaccessibles par les mthodes
macroscopiques. Enfin, en validant les
rsultats macroscopiques, on sapproche dune interprtation des phnomnes lchelle atomique. La
nanomcanique est ainsi une fentre
ouverte sur ladhsion.

CHARRUE MICROSCOPIQUE
Elle claire galement les phnomnes
de frottement. La pointe enfonce, on
peut la ressortir brusquement, ou la dplacer latralement afin de mesurer les forces
que lchantillon exerce sur cette charrue microscopique.
Dans le premier cas, on observe que
la pointe laisse un sillon qui sestompe progressivement. Les ractions sont varies :
le caoutchouc cicatrise si rapidement
que le microscope ne permet pas den
suivre la dformation, mais dautres polymres ne retrouvent leur forme quaprs
plusieurs heures. La microscopie force
atomique ne donne pas encore les mouvements macroscopiques de la cicatrisation, mais elle rvle le phnomne.
Avec lquipe de Mathieu Joannicot
et de Vincent Granier, au Centre de

La dformation dun film polymre mou o lon enfonce une pointe


microscopique. Une fois la pointe retire, le matriau cicatrise pro-

12

PLS Page 12

recherches Rhne Poulenc, Aubervilliers, les physiciens de lE.S.P.C.I. ont


caractris plus finement ces dformations. Ils ont notamment test des films
composs de microbilles de latex qui
avaient t colles par lvaporation du
solvant o elles baignaient initialement ;
dans le film finalement form, chaque bille
tait une protubrance du film. La dformation du rseau de billes, lors du retrait
de la pointe, a montr que lchantillon
ne glisse pas sous la pointe qui senfonce :
chaque bille senfonce en restant la verticale de sa position dorigine, contrairement leau devant un bateau. Labsence
de glissement, dans le film de latex, rsulte
de la forte adhrence de la pointe et du
matriau.
Dans le second cas, un balayage de
peu damplitude donne accs aux forces
de frottement statique, telles celles qui
sexercent sur un caillou qui ne glisse pas,
sur une pente peu incline. Ces forces
sont accessibles si le balayage est lent.
En effet, les polymres que la pointe
laboure se dforment, parce que les
longues molcules dont ils sont constitus se dplacent, devant la pointe ; or
ces dplacements dpendent de la rapidit de la sollicitation. Leffet est le mme
que lorsquon tire un spaghetti dune
assiette pleine ; si lon tire lentement,
seul le spaghetti sollicit est extrait ; en
revanche, une traction rapide fait venir
tout le plat.
Avec un balayage rapide de la pointe,
dautre part, on mesure le coefficient de
frottement dynamique, qui prvaut quand
un corps pos sur un plan inclin se met
glisser. L encore, la mthode microscopique a, sur les tudes de mcanique
classique, lavantage quelle vite les
effets, normalement invitables, de la
rugosit : lchelle microscopique, les
surfaces qui frottent lune contre lautre
(celle de la pointe et celle du matriau),
ont une forme bien dfinie.
La nanomcanique de surface
claire ainsi le comportement des matriaux mous, notoirement difficiles tudier. Elle jette galement un pont entre
les phnomnes dadhsion et de

frottement.

gressivement. partir de cette cicatrisation, on tudie les proprits visqueuses et lastiques du matriau.

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pli

Un soja bien mal


squatteris
Lintroduction dun nouveau gne
dans le soja entrane des allergies.

e mieux est lennemi du bien : animaux, porcelets ou veaux, pourraient


maxime ternelle. La manipulation en effet reconnatre les mmes allergnes
du soja avec un gne de la noix que les humains ; la proportion de ceux
du Brsil prouve les dangers des qui dveloppent une allergie aprs le
amliorations forces : des allergnes ont sevrage est environ deux pour cent,
accompagn le gne transfr au soja comme chez les enfants ! Il est vraisempour enrichir ses qualits nutritives, avec blable que ce qui ne convient pas aux
les inconvnients que lon devine.
uns, ne conviendrait pas davantage
Pour nourrir les animaux, on utilise aux autres !
surtout des vgtaux riches en protines,
notamment le pois sec et le soja. Les techALLERGIES INDUITES PAR
niques de slection classiques par hybri- DES PRODUITS EXOTIQUES
dation ont dj amlior les rendements
ou la qualit des plants, mais les tour- De nombreux travaux ludent les mysteaux de soja, constitus de rsidus obte- tres des allergies. Chaque individu
nus aprs chauffage et pressage des est gntiquement prdispos rpondre
graines, restent pauvres en mthionine, certaines molcules, pourvu quil les
un acide amin soufr, indispensable rencontre. Cest ainsi quaujourdhui
une bonne nourriture animale. Laddi- des produits exotiques, tels les kiwis,
tion de mthionine en poudre tant trs encore inconnus dans nos contres il y
onreuse, des chercheurs travaillant pour a une vingtaine dannes, induisent parla firme amricaine dagro-alimentaire fois des ractions allergiques. Dautres
Pioneer Hi-Bred International ont voulu allergies mergent aussi la suite de
pallier cette dficience en transfrant au modifications des habitudes alimensoja le gne dune protine de la noix du taires : ainsi en est-il de la frquence
Brsil, protine dite 2s car riche en deux des allergies au pois chiche, en augacides amins soufrs : la mthionine et mentation depuis que cet aliment est plus
frquent dans nos assiettes.
la cystine.
Comme tout matriel originaire de la famille des noix (noix
ordinaires, noix de cajou, noisettes et cacahutes...), la noix
du Brsil est trs allergisante. Or
le soja complt a galement
intgr le gne inopportun dun
allergne de la noix du Brsil.
Les chercheurs ont identifi que la protine 2s tait lallergne le plus actif, ou majeur,
de la noix du Brsil. Dautre part,
des tests srologiques et de
ractivit cutane ont montr
que les personnes sensibles
aux extraits de noix du Brsil
ragissaient aussi aux extraits
de soja transgnique, alors
quelles restaient insensibles au
soja normal.
Bien que ce soja manipul
ne soit destin qu la seule alimentation animale, Pioneer HiBred International a dcid de
ne pas lexploiter. Les jeunes Graines de soja stylises.

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 13

lInstitut Pasteur, lquipe de


G. Peltre tablit un rpertoire des allergnes provenant de plantes ou daliments
dorigines diverses. Ces chercheurs ont
ainsi observ que de nombreuses allergies alimentaires proviennent de fruits
secs et de graines, et que larachide
occupe la deuxime position derrire la
farine de bl. Il est dailleurs tonnant de
constater que la proportion de ractions
parfois trs graves larachide a doubl en France au cours des dix dernires annes.
Nen dplaise aux vgtariens, le
soja, comme beaucoup de plantes, est
lui aussi allergisant, mais il existe des
varits dites hypoallergniques vis-vis desquelles la ractivit est moindre.
Deux allergnes majeurs ont t reconnus, mais la fonction dun seul a t identifie : il sagit dun inhibiteur de protase
empchant la dgradation des protines
de la graine. Peut-tre pourrait-on envisager, suggre G. Peltre, de raccourcir le gne concern pour tenter de
supprimer leffet allergne sans inhiber
la fonction de cette molcule et amliorer ainsi la qualit nutritive du soja (en
rservant la transgense pour une tape
ultrieure). Toutefois, du mme coup, en
manipulant le gnome du soja, courton le risque de dmasquer un nouvel
allergne?
la technique dinsertion dun gne
nouveau, les chercheurs prfrent souvent celle qui consiste tuer lallergne dans luf. En intervenant
directement sur le gnome, ils tentent
dliminer un gne cibl ou de supprimer son expression. Au Japon, une quipe
est parvenue obtenir un riz transgnique
dpourvu dallergne majeur, tandis quun
autre groupe est intervenu, sur
un gne diffrent du prcdent,
pour amliorer la qualit dun riz
destin au sak.
Les gnticiens agronomes tendent utiliser des
plantes donneuses dont lallergnicit nest pas reconnue
ce qui, inversement, prsente linconvnient de rendre
le dpistage plus difficile. Il est
dautant plus surprenant
davoir choisi la noix du Brsil comme donneur car outre
le soja, le gne de la protine
2s a dj t introduit dans
plusieurs autres plantes :
tabac, colza, haricot... Comme
le prconisent le Parlement et
le Conseil Europen, il ne
parat pas superflu denvisager un tiquetage des produits
issus de plantes gntiquement transformes.
Marie-Thrse LANDOUSY

perspectives scientifiques

impaire

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pli

perspectives scientifiques

paire

NORD

Vent solaire
Lhmisphre Sud du Soleil met plus
de particules que lhmisphre Nord.

DIRECTION OU
VA LE SOLEIL

360

270

180

COMTE
HYAKUTAKE

90

SOLEIL

SILLON

e Soleil met un vent de particules,


principalement des protons, une
vitesse comprise entre 400 et
800 kilomtres par seconde. Deux
jours aprs leur mission, ces protons
arrivent prs de la Terre et suivent les
lignes de champ magntique terrestre.
Les missions radio que ces particules
produisent perturbent les communications radio terrestres.
Comment le vent solaire se forme-til? Les astrophysiciens nont pas encore
la rponse, mais la dtection des rayonnements ultraviolets mis par lespace
autour du Soleil rvle que lhmisphre
Sud du Soleil et son quateur mettent
plus de protons que lhmisphre Nord.
En dcembre 1994, une sonde spatiale, Ulysse, avait quitt le plan de lcliptique (le plan de lorbite de la Terre) et
mesur au-dessus, puis au-dessous de
ce plan, une diffrence dintensit du vent
solaire. Cette diffrence tait-elle un phnomne local et transitoire ou sagissaitil dune caractristique du vent solaire?
Pour le savoir sans dployer une flottille de sondes tout autour du Soleil, les
astrophysiciens ont imagin une mthode
indirecte : mesurer la lumire mise par
des atomes dhydrogne prsents dans
le milieu o se dplace le Soleil.
En effet, dans sa course autour du
centre de notre Galaxie en 120 millions dannes, le Soleil traverse des
nuages dhydrogne une trentaine de kilomtres par seconde.
Les protons du vent solaire
arrachent leur lectron
ces atomes, qui sont
ainsi ioniss. Tel un
navire, le Soleil,
qui pntre le
nuage dhy270

drogne en metTOILES
SUD
DE LA VOIE LACTE
tant un vent destructeur, laisse derrire Cette carte indique lintensit des rayonnements ultraviolets capts
lui un sillage o lhy- autour de la sonde SOHO, le 28 mars 1996. La couleur jaune reprdrogne neutre est sente les fortes intensits, la couleur violette les faibles intensits.
La lumire diffuse provient datomes dhydrogne clairs par le Soleil.
rarfi.
Simultanment, La partie Nord de la carte, plus lumineuse que la partie Sud, prouve
la lumire du Soleil que lhmisphre Sud du Soleil met plus de vent solaire que lhmiexcite les atomes sphre Nord ; un sillon sombre le long de lcliptique (ligne blanche)
montre que lquateur solaire est particulirement actif.
dhydrogne neutre,
qui, en se dsexcitant, mettent des rayonnements ultra- solaire a plus ionis dhydrogne au Sud
violets la longueur donde de 121,6 quau Nord. On retrouve ainsi les obsernanomtres (milliardime de mtre), la vations de la sonde Ulysse. De surraie Lyman- de lhydrogne. Les dtec- crot, on dtecte, dans le plan de
teurs de linstrument SWAN, raliss au lcliptique, une troite bande sombre
Service daronomie du CNRS, Ver- qui montre que lquateur solaire, actuelrires-le-Buisson, sont sensibles cette lement voisin de lcliptique, met beauraie, non observable du sol de la Terre coup de particules charges, une sorte
(ces ultraviolets sont arrts par latmo- de scie circulaire qui dtruit lhydrogne,
sphre). Les cartes du ciel la lon- dans le plan de son quateur.
gueur donde de cette raie rvlent les
zones qui contiennent le moins dhyLES ZONES ACTIVES
drogne neutre : ce sont les moins
DU SOLEIL
brillantes.
Dans la rgion du ciel o se dirige Lintrt de cette cartographie sera accru
le Soleil, on note une premire aniso- par la surveillance permanente du Soleil
tropie : la moiti situe au Sud de lclip- lors du passage de son tat actuel de
tique est moins lumineuse que la moiti minimum dactivit, son tat de maxisitue au Nord, indication que le vent mum dactivit dans cinq ans, tandis que

FAIBLE DENSIT
D'HYDROGNE NEUTRE
SOLEIL

L1
SOHO
TERRE

Le Systme solaire se dplace (flche bleue) dans un nuage datomes dhydrogne. Les
protons du vent solaire (flches vertes) ionisant cet hydrogne, le Soleil laisse derrire
lui un sillage o la densit dhydrogne neutre est infrieure (plus la couleur est claire
plus lhydrogne est abondant, ici on na indiqu que les densits dans le plan de lcliptique). Linstrument SWAN de la sonde SOHO produit des cartes en observant dans toute
les directions les atomes dhydrogne clairs par le Soleil. Sur la ligne de vise correspondant 90, la faible densit dhydrogne neutre produira une luminosit plus faible
que sur la ligne de vise correspondant 270, o lhydrogne neutre est abondant.

14

PLS Page 14

lquateur
magntique basculera compltement. On sattend
90
alors ce que la scie
circulaire hydrogne
bascule galement. Le sillon
disparatrait en raison de la rotation du Soleil sur lui-mme en 27
jours. Dautre part, les mesures des
flux du vent solaire par linstrument
SWAN, loin de lcliptique, donneront des
donnes utiles pour les simulations de
production du vent solaire, utilises pour
comprendre comment la couronne

solaire acclre ces particules.


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Parfum antique
Dans lAntiquit, les parfumeurs utilisaient
lhuile dolive pour fixer les parfums.

ans lOdysse, Ulysse senduit


dhuile parfume apporte par
Nausicaa. Aujourdhui, lalcool
est la base des parfums, mais,
les anciens, qui ne lavaient pas dcouvert, utilisaient les corps gras pour fixer
les armes. Ils employaient des huiles
de ben (une sorte de noix), de ssame,
de raifort, damandes et surtout lhuile
dolive, aise produire en grande quantit. Des vestiges archologiques de
la ville de Peastum, rcemment mis
au jour en Campanie et que lon pensait tre des pressoirs agricoles,
sont des pressoirs huile pour les
parfums.
Dans lAntiquit, le parfum joue un
rle important dans la vie religieuse, les
funrailles et la vie profane. Aux IIIe et
IIe millnaires, les parfumeurs travaillent
dans les palais et les temples msopotamiens, gyptiens ou crtois pour
les besoins du culte et de la cour. Le
parfum est alors un produit aristocratique et il faut attendre le VIIe sicle avant
notre re pour quil fasse lobjet dun
commerce de masse, notamment partir de Corinthe. lpoque hellnistique,
puis romaine, le parfum se dmocratise en mme temps que la frquentation des thermes et des palestres (la
partie du gymnase o se pratiquait
lexercice physique). Pour augmenter
la production de parfum, les architectes
conoivent des installations fixes qui
laissent des vestiges archologiques

identifiables, mais rares. Hormis


quelques fourneaux, presses et mortiers mis au jour prs de Jrusalem et
sur lle de Dlos, en Grce, seuls des
reprsentations picturales et des textes
attestent cette activit.
Ds le IIIe sicle avant notre re, la
rgion de Campanie est rpute pour la
fabrication des parfums. Capoue, au Nord
de Naples, est le grand centre de production : les seplasiarii, parfumeurs,
tiraient leur nom dune clbre place de
la ville. Tous les ingrdients sont disponibles : lhuile dolive de Vnafre, excellente pour les parfums, les fleurs de
Campanie (en particulier la rose, liris et
la violette) et les pices dOrient que
lon dbarque au port de Pouzzoles.
Durant tout lEmpire romain, la Campanie est lune des plus clbres rgions
de fabrication des parfums, notamment
le parfum de rose.
Sur plusieurs peintures de Pompi et
dHerculanum, des Amours dtaillent la
prparation des parfums : extraction de
lhuile dolive qui servira dexcipient au
moyen dun pressoir coins, chauffage
de lhuile et des substances aromatiques
pour dissoudre les huiles essentielles de
fleurs, addition de colorants, de rsines,
de fixateurs dans un mortier, vente de
parfum des clientes. Pompi mme,
des inscriptions mentionnent des parfumeurs et lon a retrouv la base dune
presse qui aurait servi extraire de lhuile
pour parfum.

Sur cette peinture dcouverte Pompi, des Amours prparent


les parfums. Les personnages de droite extraient lhuile dolive au
moyen dun pressoir coins, tandis qu gauche, un Amour dissout les essences aromatiques dans de lhuile chauffe.

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 15

UNE PARFUMERIE ROMAINE


En octobre 1995, des fouilles ont mis au
jour les traces de cet artisanat dans le
ville de Paestum au Sud de la Campanie. Poseidonia est fonde par les Grecs
de Sybaris 600 ans avant notre re. Trois
sicles plus tard, au cours de la guerre
entre Pyrrhus et Rome, Poseidonia est
prise par les Romains et transforme en
colonie sous le nom de Paestum (273
avant notre re). Elle est alors dote dune
vaste place centrale entoure de boutiques, le forum. Dans langle Nord-Ouest
du forum, les fouilles ont dgag une
choppe contenant un mortier en basalte,
un bloc de marbre blanc lgamment taill
et pourvu dune rigole ainsi que les pierres
de calage de poteaux verticaux.
Ces vestiges sont interprts comme
les restes dun pressoir coins, analogue ceux reprsents sur les peintures de Pompi et dHerculanum. Le
pressoir a t install au cours du Ier
sicle de notre re et a d tre utilis
jusquau IVe sicle. La prsence dun
tel instrument agricole est incongrue sur
la place principale de la cit, sauf sil sagit
dune presse servant dans une parfumerie
et symbolisant son activit. Or, la rgion
de Paestum tait rpute la fin de la
Rpublique et au dbut de lEmpire romain
pour ses roses. Les potes Virgile, Ovide,
Properce et Martial voquent leur parfum
et ltendue des roseraies. Dans les Gorgiques, Virgile crit : Peut-tre chanterais-je lart de fertiliser et dorner les jardins,
ainsi que les roseraies de Paestum qui
fleurissent deux fois lan. On peut donc
penser que lon a trouv les vestiges dune
parfumerie qui produisait grande chelle
du parfum de rose, une spcialit exporte dans tout le bassin mditerranen,
notamment en gypte.
Jean-Pierre BRUN,
CNRS, Centre C. Jullian, Aix-en-Provence

perspectives scientifiques

impaire

Ce bloc de marbre blanc, mis au jour dans une choppe de la ville


de Paestum, en Italie, appartient un pressoir laide duquel,
entre le Ier et le IVe sicle de notre re, on fabriquait de lhuile
dolive qui entrait dans la composition du parfum de rose.

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perspectives scientifiques

paire

Protection
invisible
Anatomie des couches superficielles
qui protgent les objets mtalliques.

es mtaux sont instables : lair,


il soxydent. On mconnat le progrs considrable que fut la mise
au point de mtaux et dalliages
inoxydables, quand les mtallurgistes
comprirent que des couches doxydes
protectrices se formaient la surface
de certains mtaux ou alliages. Aujourdhui les techniques danalyse chimique
des surfaces, au niveau atomique, explorent ces couches et permettent une matrise de leur formation.
La corrosion des mtaux correspond
leur raction chimique avec les composs de lair ou de leau qui les entourent, formant des oxydes mtalliques
de surface. Si certains mtaux et
alliages sont apparemment protgs,
cest parce que les minces couches
doxydes qui se forment leur surface
les couches passives ont une structure qui bloque la diffusion ultrieure de
loxygne, de leau et du mtal, ralentissant loxydation des couches plus
profondes. On connat ainsi la passivation du fer tremp dans lacide nitrique
fumant, ou la passivation spontane de
laluminium dans lair. Les couches passives ont une paisseur de quelques
nanomtres, ou milliardimes de mtre ;
elles sont invisibles lil nu et si
minces que la surface conserve
lclat du mtal.
Ainsi les feuilles
daluminium que

lon utilise en cuisine ont laspect brillant


du mtal, bien quelles soient recouvertes
par une couche dun ou deux nanomtres
doxyde daluminium, ce qui leur garantit une exceptionnelle dure de vie.
Toutefois cette couche gne lindustrie
aronautique, qui souhaiterait coller des
pices daluminium ; pour obtenir
des assemblages robustes, elle doit
apprendre matriser les couches
doxydes qui recouvrent le mtal de faon
invisible. De mme, les dentistes ne peuvent utiliser que des alliages dentaires
qui rsistent au milieu corrosif qui les
baigne, sans relcher dans la bouche
des mtaux toxiques.

LES PREMIRES COUCHES


Familires, omniprsentes, utiles ou
gnantes, ces couches doxydes sont
dignes dintrt. Au Laboratoire de physico-chimie des surfaces de lcole nationale suprieure de chimie de Paris, nous
les avons explores par les techniques
modernes d'analyse des surfaces : la

Couche
passive
doxyde la surface dun chantillon
de nickel. Cette couche,
forme dans leau, protge
le mtal contre la corrosion. La
plage observe mesure deux nanomtres (ou milliardimes de mtre) de
ct. Le cycle hexagonal (en noir) montre
un motif du rseau cristallin doxyde de nickel.
Cet oxyde forme une structure en gradins la surface
du mtal. La partie violette de la partie suprieure de
limage montre une des marches de la structure en gradin
que forme loxyde de nickel de la couche passive. Parfois
loxyde est recouvert dhydroxyde.

16

PLS Page 16

mesure de lnergie des lectrons mis


par des chantillons soumis lirradiation par des rayons X.
Les couches doxydes croissent
jusqu ce quelles atteignent une paisseur stationnaire de lordre de un ou
deux nanomtres (quelques couches
datomes) sur des mtaux tels que le nickel ou le chrome dans de leau acidifie. La quantit datomes qui forment
la couche passive est infime, par unit
de surface, mais la protection est efficace : la vitesse de corrosion des surfaces passives est rduite moins dun
centime de millimtre par an, au lieu
de plusieurs millimtres.
Les liaisons chimiques entre atomes
doxygne et atomes de mtal modifient
les nergies des lectrons des atomes
mtalliques : comme ces liaisons chimiques participent lmission dlectrons, lors de lirradiation par les rayons
X, on identifie la nature des lments
chimiques prsents dans la couche
superficielle en mesurant lnergie des
lectrons mis. Lpaisseur analyse
tant environ gale trois fois le libre
parcours moyen des lectrons dans le
solide, cette mthode dtecte la structure des premiers plans datomes sous
la couche mince doxyde.
Les tudes ont rvl lexistence
dune stratification de ces couches : une
couche interne doxyde, au contact du
mtal, est couverte dune couche dhydroxyde, du ct expos aux solutions aqueuses o les mtaux sont
plongs. Le principe de cette structure bicouche est assez gnral : son
existence a t retrouve sur le nickel, sur le chrome, sur les alliages ferchrome (aciers inoxydables ferritiques),
sur les alliages fer-nickel-chrome (aciers
inoxydables austnitiques) et sur les
alliages inoxydables base de nickel. Dans le cas des alliages,
un des constituants peut
devenir prpondrant
dans la couche
superficielle
doxyde,
qui na
alors
plus
l a
mme
teneur en
divers mtaux
que la masse mtallique. Cest le cas du
chrome, dont la concentration
augmente dans la couche passive
des aciers inoxydables. Paralllement,
lors de la formation des couches passives, la composition des alliages est
souvent modifie sous la couche
doxyde.
POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

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On pensait que les couches passives,


en raison de leur extrme minceur,
devaient tre amorphes, sans ordre atomique grande distance. Toutefois les
tudes les plus rcentes ont montr que
les films peuvent tre cristalliss. Ainsi
les observations au microscope effet
tunnel, o lon balaye la surface des
chantillons avec une pointe trs petite,
qui change des lectrons avec lchantillon par leffet tunnel, ont apport des
informations essentielles sur la croissance des couches doxydes sur des
substrats monocristallins.

CRISTAUX PROTECTEURS
La figure, par exemple, est celle de la structure atomique de la couche passive forme sur une lectrode de nickel
monocristallin. La priodicit observe
indique que cette couche tait le plan
cristallographique le plus compact de
loxyde de nickel. Dans de telles images,
on observe des dfauts structuraux :
marches monoatomiques, crans, lacunes,
et joints... La croissance de loxyde seffectue selon une direction incline de huit
degrs par rapport au plan cristallographique, ce qui conduit un systme de
terrasses et de marches, et lexistence
de fluctuations de lpaisseur du film. Ce
type de croissance minimise les contraintes
entre les rseaux de loxyde et du mtal.
Ce cas nest pas gnral. Pour le
chrome, par exemple, la couche passive
nest pas constitue de grands cristaux,
comme dans le nickel ; les trs nombreux nanocristaux forms sont relis
par de lhydroxyde de chrome, qui forme
un liant, minimisant les dfauts interfaciaux
qui pourraient affaiblir la couche protectrice. Cette structure nanocristalline est
sans doute la clef des proprits exceptionnelles du chrome, connu pour son
excellente rsistance la corrosion et
utilis, ce titre, comme additif dans de
nombreux alliages.
Comment lindustrie mtallurgique utilisera-t-elle ces analyses? Un succs a
t obtenu dans le cas des aciers inoxydables ferritiques : la couche passive
qui se forme quand ces alliages sont plongs dans un milieu qui contient des ions
chlorures (leau de mer, par exemple) est
de qualit bien infrieure celle qui apparat quand les mmes alliages sont dabord
placs en milieu oxydant contrl, cest-dire au contact de lair ou de leau. On
peut aussi faire vieillir les aciers ou alliages
inoxydables dans ces milieux, ce qui augmente la concentration en ions chrome
dans les couches passives, avant de les
employer en milieu chlorur.
Philippe MARCUS
CNRS, cole nationale suprieure
de chimie de Paris
POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 17

La caulerpe
Cette algue aurait des
effets bnfiques, en
assainissant les fonds
de la Mditerrane.

urait-on trop vite dnigr Caulerpa


taxifolia? Depuis quelques annes
cette algue unicellulaire gante
colonise le littoral Nord-Ouest de
la Mditerrane et de lAdriatique, o elle
prolifre par endroits, au dtriment dautres
espces vgtales. Daprs les rsultats dune tude publie dans la revue
Nature par les chercheurs de lObservatoire ocanologique europen, cette algue
serait un agent antipollution.
la diffrence des autres algues, la
caulerpe a des rhizodes, lquivalent des
racines des plantes suprieures. Ces rhizodes soutirent des substances nutritives aux fonds marins et lalgue prospre
indpendamment des nutriments dissous
dans leau de mer.
La surface des rhizodes est couverte
de bactries, et dautres prolifrent dans
son volume interne. Certaines ressemblent aux bactries symbiotiques qui assurent la fixation de lazote dans les
lgumineuses (la luzerne, le haricot, par
exemple). Jean Jaubert et ses collgues
de lInstitut ocanographique de Monaco
ont observ que les pseudo-racines de
la caulerpe absorbent du phosphore minral et des composs organiques, notamment de lazote et du carbone, et des
acides amins dissous. Ces substances,
abondantes dans les zones o prolifre
lalgue, proviennent des rejets industriels
ou domestiques; elles saccumulent dans

les sdiments et dans certaines roches


poreuses. Cette facult dassimiler des
substances nutritives inutilises par les
autres algues expliquerait labondance
de la caulerpe et la disparition dune
grande partie de la flore, devenue inadapte. Caulerpa taxifolia comblerait les vides
laisss par dautres vgtaux limins ou
fragiliss par la pollution, tels les herbiers
de posidonies.
Pourquoi cette algue prolifre-t-elle
aujourdhui? Les algues du genre Caulerpa prosprent dans les eaux chaudes
habites par des coraux et pauvres en
nutriments ; leurs rhizodes et leur structure unicellulaire les avantagent par
rapport aux autres algues car ils facilitent
les changes nutritifs. Plusieurs espces
de caulerpes, dont Caulerpa taxifolia,
vivent dans la mer Rouge et ont sans
doute migr vers la Mditerrane occidentale par le dtroit de Suez. Le rchauffement climatique acclrerait leur
expansion.
Ce nest pas la premire incursion des
caulerpes dans le bassin mditerranen :
avant la crise climatique de la fin du
Miocne, il y a sept millions dannes,
elles faisaient partie de la flore commune et y prospraient.
Comme de nombreuses plantes
aquatiques, les caulerpes produisent
des toxines, notamment la caulerpnyne, laquelle la faune ne semble pas
sensible. Le nombre et les espces
de poissons vivant dans les prairies
de caulerpes nont gure vari : Ils ne
les broutent pas, mais se nourrissent
des produits de leur dgradation.
Ainsi, grce leur aptitude se
dvelopper sur des substrats imprgns de matires organiques en dcomposition, qui ne conviennent pas aux
autres vgtaux, les caulerpes assainiraient les fonds mditerranens.
Marie-Thrse LANDOUSY

perspectives scientifiques

impaire

Poulpe vivant au milieu de caulerpes.

17

B C Y M

Y
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

C
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

B
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

pli

perspectives scientifiques

paire

Superphnix
demain?
Le surrgnrateur devenu racteur de recherche
devrait tudier llimination des dchets.

En outre, les ingnieurs ne matrisent


pas encore la technique ncessaire
pour faire fonctionner un surrgnrateur
tel que Superphnix : depuis lobtention
de la pleine puissance en dcembre 1986,
linstallation a t arrte pendant une
dure cumule de plus de six ans, pour
des incidents mettant en cause la scurit. Lutilisation de sodium liquide, qui
ragit violemment avec lair et leau,
comme fluide caloporteur, est lorigine
de la plupart des difficults rencontres.

LE PROGRAMME

ans les annes 1970, la construction dun surrgnrateur, Superphnix, a t lance sur le site de
Creys-Malville, dans lIsre. En
1994, aprs huit ans dun fonctionnement
ponctu dincidents et darrts, le gouvernement franais en a autoris le redmarrage dans un but exclusif de recherche.
Une commission dexperts a examin
les objectifs proposs : outre une attention soutenue la scurit, elle prconise
ltude prioritaire de la destruction des
dchets que sont les actinides mineurs
(amricium, neptunium, curium).
Lorsque la dcision de construire le
surrgnrateur Superphnix a t prise,
ses promoteurs pensaient quil serait le
premier dune longue srie. Les surrgnrateurs, ou racteurs neutrons rapides,
auraient remplac terme les centrales
nuclaires eau pressurise, qui constituent le parc franais actuel. Ltat franais (et lectricit de France) souhaitait
qu moyen terme la production dnergie lectrique soit indpendante du ptrole,
dont lapprovisionnement et les cours semblaient incertains. En outre, les conomistes prvoyaient une telle augmentation
de la consommation dnergie que les centrales nuclaires eau pressurise seraient
vite insuffisantes, et que luranium quelles
utilisaient deviendrait, pensait-on, comme
le ptrole lpoque, une ressource rare.

Superphnix, Creys-Malville : projet inutile?

20

PLS Page 20

Avec des surrgnrateurs, la source


dnergie paraissait quasi inpuisable.
Dans Superphnix, lnergie est produite
par la fission du plutonium 239, et non
duranium 235. On introduit en outre de
luranium 238, lisotope le plus abondant,
non fissile, dans le cur du racteur o
il est transform en plutonium : le surrgnrateur produit plus de plutonium quil
nen consomme. Du plutonium tait disponible pour dmarrer le cycle : cest un
dchet produit par les centrales eau
pressurise.
Une vingtaine dannes plus tard, le
constat simpose : les surrgnrateurs
ne remplaceront pas de sitt les autres
types de centrales. Les experts les plus
optimistes fixent au milieu du sicle prochain la construction en srie de ces
nouveaux racteurs. La consommation
dnergie a en effet augment moins vite
que prvu. En France, le programme de
construction de centrales nuclaires a
mme t ralenti. Le traitement du plutonium est complexe et coteux : son utilisation ne deviendrait rentable que si les
cours des autres matires premires augmentaient considrablement. Comme les
rserves de ptrole et de gaz naturel ont
t rvalues la hausse et que les cours
restent bas depuis 1990, les autres sources
dnergie ne se sont pas taries. Luranium
est aussi abondant et bon march.

DE RECHERCHE

En juillet 1994, Superphnix na obtenu


lautorisation de redmarrer que pour raliser un programme de recherche. Celuici comprend trois objectifs : dmontrer la
capacit dun racteur neutrons rapides
produire de llectricit un niveau industriel, valuer le fonctionnement de ce type
de racteur en situation de sous-gnration, o il consomme du plutonium, et tudier ses possibilits de destruction des
dchets de grande dure de vie.
Le gouvernement a nomm, en
octobre 1995, une commission scientifique, prside par Raimond Castaing,
pour valuer la crdibilit de ce programme
de recherche. Elle a rendu son rapport en
juin 1996. Celui-ci insiste sur limportance
de la recherche fondamentale : les tudes
ralises avec Superphnix auraient pour
objectif lacquisition de connaissances de
porte gnrale, applicables ventuellement dans dautres types de racteurs.
Superphnix ne devrait pas avoir de
successeur avant une cinquantaine dannes : mme si lon construit un jour des
surrgnrateurs au plutonium, ils seront
trs diffrents. Dans cette optique, la sret
de fonctionnement est prioritaire sur la
production dnergie : lanalyse des incidents et les ventuels arrts dexploitation priment sur la recherche de puissance
ou de dure de fonctionnement qui prouveraient la capacit du racteur fonctionner industriellement.
Hlas, Superphnix nest pas construit
comme un racteur de recherche : son
utilisation dans ce but est malaise. La
commission propose donc de nutiliser
Superphnix que pour les expriences
impossibles raliser dans dautres installations. La construction dun nouveau
racteur de recherche, qui remplacerait
Phnix, en fonctionnement depuis 1973
Marcoule, lui semble souhaitable.
Le deuxime et le troisime volets
du programme de recherche portent sur
lutilisation des surrgnrateurs pour llimination des dchets radioactifs. La commission Castaing les a valus en
rfrence la loi de 1991 sur le traitement et le stockage des dchets
POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

B C Y M

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5%

pli

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 21

Sans
domicile
La premire enqute
statistique leur sujet.

ui sont les personnes sans domicile fixe en France? Les enqutes


statistiques traditionnelles les
ignorent. Maryse Marpsat et
Jean-Marie Firdion, de lInstitut
national dtudes dmographiques, ont
dirig la premire enqute qui a recueilli
des donnes sur cette catgorie de la
population. Les rsultats soulignent la
diversit des histoires personnelles et
le fort lien entre logement et emploi.
Les recensements et les enqutes statistiques, exhaustives ou sur des chantillons reprsentatifs de la population,
sappuient sur des listes dadresses : les
personnes sans domicile en sont exclues.
Linterrogation des personnes rencontres
dans la rue par les enquteurs est trop
alatoire : lexclusion du logement nest
pas visible tout coup.
Des adresses disponibles pour trouver des personnes sans domicile sont
celles des centres dhbergement et de
restauration. En fvrier et mars 1995, une
enqute a t mene dans Paris auprs
des personnes qui frquentaient ces lieux.
La plus ou moins grande utilisation des
services a t pondre par le traitement
statistique des donnes.
Les sans domicile interrogs sont
majoritairement des hommes : la proportion de femmes nest que de 17 pour
cent. Les plus de 60 ans sont peu nombreux : des maisons de retraite les

POURCENTAGE DES SANS DOMICILE

nuclaires. Celle-ci fixe un dlai de 15


ans pour lacquisition de connaissances,
afin de prendre des dcisions de long
terme en 2006.
quoi est-il urgent demployer Superphnix? Luranium introduit comme combustible dans les centrales eau
pressurise contient entre 3,25 et 4 pour
cent duranium 235, lisotope fissile, et de
luranium 238, non fissile. Un noyau duranium 238 peut, en absorbant un neutron,
se transformer en plutonium 239, fissile.
Ce plutonium participe ensuite partiellement la production dnergie. Chaque
tonne de combustible dcharg contient
ainsi, en plus de luranium non consomm,
dix kilogrammes de plutonium, 0,45 kilogramme de neptunium, 0,3 kilogramme
damricium et 0,03 kilogramme de curium.
Ces lments radioactifs priode longue
sont encore dangereux aprs plusieurs
centaines dannes.
La mise au point, ces dernires annes,
pour les centrales eau pressurise, de
combustible compos doxydes duranium
et de plutonium ouvre une voie prometteuse pour utiliser ce dernier. En employant
un tel combustible, les centrales consommeraient autant de plutonium quelles en
produisent. Si lon russit purifier le combustible aprs chaque cycle, on stabilisera
le stock de plutonium. En outre, il serait
confin en majeure partie dans les centrales nuclaires : les risques de pollution
ou de dtournement seraient rduits.
Le neptunium, lamricium et le
curium, en revanche, sont inutilisables.
Aujourdhui, on les entrepose dans des
endroits protgs. On pourrait en rduire
les quantits en plaant ces lments
dans le fort flux de neutrons du cur dun
racteur neutrons rapides. Dans ces
conditions, les noyaux se cassent en lments plus lgers, dure de vie plus
courte. Quelques noyaux se transforment
en lments plus lourds, mais la masse
totale des dchets est rduite par lopration. Des calculs prvoient que, dans
un combustible constitu cinq pour cent
damricium, une irradiation pendant 15
ans dans Superphnix en liminerait 90
pour cent, laissant seulement 10 pour
cent de noyaux lourds. Ce modle et
dautres doivent tre tests avant que
cette voie de rduction des dchets ne
soit ventuellement utilise en vraie grandeur. condition quil fonctionne, Superphnix est le seul outil qui permette de
le faire avant 2006.
Le rapport de la commission (ce ntait
pas son objectif), ne rpond nanmoins
pas une question : le jeu en vaut-il la
chandelle? Mme dans les conditions de
fonctionnement les plus sres, est-il moins
risqu de faire fonctionner un Superphnix
plutt que de stocker quelques tonnes de

produits radioactifs vie longue?

HOMMES

accueillent parfois lorsquils touchent une


pension ; en outre, lesprance de vie
est faible dans la rue. Les moins de 25
ans sont aussi sous reprsents : une
volont dindpendance et des ressources
financires plus faibles (ils ne peuvent
par exemple pas prtendre au Revenu
minimum dinsertion) expliqueraient un
moindre accs aux services dhbergement de moyenne et de longue dure,
mme de prix modique.
Pourquoi perd-on son logement? Les
trois-quarts des hommes sans domicile
ne vivaient plus 16 ans avec au moins
lun de leur deux parents, taient ns
ltranger, ou avaient vcu un vnement
ngatif avant 18 ans (problme de sant,
mauvais traitements...). Les parcours sont
toutefois divers et leur reconstitution
ncessite un dpouillement approfondi
des entretiens : des vnements personnels recouvrent parfois des phnomnes sociaux. Ainsi, un homme qui
prsentait son divorce comme cause premire de la perte de son logement avait
pralablement perdu son emploi de
mineur de fond.
Cette enqute souligne aussi que
de nombreuses personnes sans domicile
nen ont jamais vraiment eu. Certaines
sont passes dun foyer de la DASS, ou
dune famille daccueil, la rue. Dautres
navaient un logement que grce leur
emploi : un ouvrier du btiment, log sur
les chantiers ou proximit a perdu
emploi et logement aprs un accident
du travail ; une gardienne dimmeuble a
perdu son logement de fonction le jour de
son dpart en retraite.
Associes celles des enqutes habituelles, les donnes collectes, grce
des enqutes utilisant la mme mthode,
auprs des personnes sans domicile, fourniront un tableau plus exact de la population franaise. Permettront-elles de lutter
contre lexclusion?

Perspectives scientifiques

impaire

FEMMES

30

20

10

18

25

35

45

60

18
GES (EN ANNES)

25

35

45

60

La pyramide des ges des personnes sans domicile fixe Paris a t reconstitue partir des
donnes de lenqute mene en fvrier et mars 1995 dans des centres dhbergement et de
restauration. Pour les femmes, nettement minoritaires, il ne sagit que dordres de grandeur.

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M

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Y
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

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100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

pli

perspectives scientifiques

paire

Un roman fleuve
Les sdiments charris retracent
le cours dun fleuve ancien.

n recueillant les cristaux de zircon dans les collines de la rgion


dAmarillo au Texas, Nancy Riggs
a retrouv les traces dun gigantesque fleuve. Ce fleuve, il y a 225 millions dannes, traversait lancien
supercontinent, la Pange qui allait se
scinder en deux parties, le Gondwana
et la Laurasie. Le fleuve de 1 500 kilomtres de long, baptis Chinle, reliait
ce qui est aujourdhui le Texas au Nevada
(Science, 5 juillet 1996).
La curieuse dcouverte de cristaux
de zircon datant de 520 millions dannes
dans les sdiments plus jeunes du Nevada
lana la recherche. Ces cristaux devaient
provenir de roches ignes anciennes,
mais il nexistait aucune roche de ce
type au voisinage du lieu de leur dcouverte ; aussi les gologues de lUniversit de lArizona recherchrent-ils plus
lEst la source du zircon.
On savait que cette zone avait t
sillonne dun rseau fluvial la fin du
Trias, rseau dont les eaux avaient
charri des alluvions vers lOuest. En
recueillant des zircons de mme ge dans
les sdiments dautres tats amricains, les gologues ont suivi le lit de la

rivire ancienne. Les zircons, des cristaux dune extrme robustesse, ne sont
affects ni par lrosion ni par les transformations des roches. Aussi leur ge estil mesur par les quantits relatives
duranium et de son descendant radioactif, le plomb. En identifiant les zircons
de mme ge, N. Riggs et ses collgues
ont identifi de proche en proche les diffrentes zones alluviales du lit ancien.
La dcouverte de la source du fleuve
prcise notre reconstitution de la gographie de la Pange pendant la priode
o les forces tectoniques la craquelaient.
Pendant la dernire priode du Trias,
les vieux et majestueux massifs montagneux de la rgion dAmarillo-Wichita
(datant de 300 millions dannes) ntaient
pas rods comme on lavait longtemps
imagin : au contraire, pensent les gologues amricains, ils avaient t soulevs lors de louverture du golfe du
Mexique, pisode pendant laquelle les
zircons ont fait surface.
Les gologues ne trouvent plus de
mtaux prcieux dans cette zone. Les
petits poucets amateurs de zircons trouvent mieux : les tmoins sdimentaires
dun fleuve.

rles
et cris
Les hurlements
des bbs dpassent
les limites officielles
autorises.

ats Zarckrisson crit dans New


Scientist (6 juillet 1996) que les
cris de son enfant dun mois
dpassent 96 dcibels : il a
mesur cette intensit sonore au voisinage de son oreille alors quil portait
son bb dans les bras.
Or la lgislation sudoise du travail
limite 85 dcibels le bruit autoris sur
les lieux de travail. Il semblerait ainsi quun
son aussi puissant et aussi riche en frquences aigus que les hurlements des
enfants en bas ge puissent entraner
avec le temps, et dans les familles nombreuses, des troubles rdhibitoires de
laudition.
Le risque a t mesur par le commentaire associ la norme ISO numro
1999, Acoustique. Dtermination des
bruits et estimation des niveaux sonores
entranant des dfauts daudition : des
calculs serrs indiquent quun bruit de
96 dcibels, huit heures par jour pendant 30 ans se traduit chez quatre
personnes sur 10 par une trs nette
surdit.
Il serait ainsi souhaitable que les
mres et le personnel des crches o
une vingtaine denfants peuvent hurler
de concert, portent des casques de protection auditive. Cette protection estelle compatible avec les normes de
scurit? Les cris constituant un appel,
les protections sont probablement interdites. Daucuns le regrettent car ces
protections viteraient des surdits prcoces, et rendraient le travail moins
pnible.

;;
;;
;;
;;
;;;;
WYOMING

NEVADA

UTAH

COLORADO

NEBRASKA

KANSAS

LI M

MONTAGNES
ROCHEUSES
ANCIENNES
CH I
NLE

M
ITE

OKLAHOMA

NI

E
M

OR

IT

LIF

AR

CA

ARIZONA

AU

NOUVEAU
MEXIQUE

SOULVEMENT
D'AMARILLOWICHITA

TR

S
IA

TEXAS

400 KM

M O N TA G

S
NE

Il y a 225 millions dannes un gigantesque fleuve coulait du Texas au Nevada actuels. Les
gologues ont retrac son parcours en suivant les zircons anciens charris partir des
montagnes du soulvement dAmarillo-Wichita.

22

PLS Page 22

UN AVANTAGE
ADAPTATIF?

Selon Chris Handley de Nouvelle Zlande,


le danger de surdit est rel. Toutefois
la sensibilit de loreille correspond,
daprs notre bon physiologue, un avantage adaptatif. Les bbs hurleurs se
transformeront en adolescents revendicatifs et pugnaces et les parents laudition handicape seront sourds aux
demandes dargent de poche de leurs

bambins quelque 15 ans plus tard...


POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

B C Y M

M
M

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5%

100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

pli

La cellulose
Des chimistes japonais
synthtisent enfin
cette molcule qui
constitue larmature
des vgtaux.

a cellulose est si commune, dans


tous les vgtaux, que sa synthse
par la chimie semble inutile. Toutefois cette molcule est emblmatique, en science des matriaux, parce
quelle conduisit la dfinition des polymres (les matires plastiques), dont
les trs longues molcules sont composes par la rptition de sous-units,
du glucose dans le cas de la cellulose.
Base des travaux qui ont finalement
donn les polythylne, polyurthane,
polychlorure de vinyle, etc. partir des
annes 1920, elle rsistait la synthse chimique. Shiro Kabayashi, ShinIchiro Shoda et leurs collgues de
lUniversit de Senda ont enfin mis fin
la frustration.
La chimie des sucres (la cellulose
appartient cette famille) est notoirement difficile, parce que ces molcules ragissent de trs nombreuses
faons ; lobtention dune liaison chimique dun type prcis, entre deux
atomes particuliers de deux sucres, est
un fait darme. Depuis un demi-sicle,
les tentatives de synthse de la cellulose chouaient, parce que lon ne parvenait pas enchaner correctement
les molcules de glucose en une molcule de cellulose analogue au polymre
naturel.
Il y a deux ans, les chimistes de
Senda obtinrent des polymres du glucose, par une voie non biologique, en utilisant un fluorure de cellobiose,
cest--dire une molcule compose de
deux glucose enchans ; un atome de

perspectives scientifiques

impaire

carbone tait rendu plus ractif par sa


liaison un atome de fluor. Dans un
solvant organique, une enzyme de microorganisme (une cellulase) qui coupe
la cellulose liminait du fluorure dhydrogne HF tout en liant les molcules
de cellobiose.
Toutefois les analyses avaient montr que le polymre ainsi form tait la
cellulose II, la forme thermodynamiquement la plus stable, obtenue par
arrangement tte-bche des molcules
de cellulose, et non la cellulose I, normalement prsente dans les vgtaux.
Identifiant les raisons de leur premier succs, les chimistes staient alors
pay le luxe de reproduire la raction
en changeant les ractifs, et dobtenir
dautres liaisons sur mesure. Enfin la
visualisation au microscope lectronique
des microfibrilles de cellulose synthtique leur avait permis de mieux comprendre la synthse naturelle de la
molcule. Restait toutefois le lancinant problme de la synthse de la
cellulose I. Ni les polymrisations ni
les recristallisations de la cellulose II
navaient engendr cette forme mtastable de la molcule.
Alors quils cherchaient purifier lenzyme utilise pour leur synthse, les chimistes japonais observrent alors, sur
les images au microscope lectronique,
que les produits initialement synthtiss contenaient parfois des fibrilles de
plusieurs types ; certaines dentre elles
ressemblaient celles de la cellulose I.
Avaient-ils obtenu cette dernire sans
le savoir? Modifiant la composition du
solvant organique o ils faisaient leur
synthse, ils trouvrent un mlange qui
optimisait la production de ces fibrilles.
Les analyses confirmrent alors que le
but tait atteint.
On comprend aujourdhui mieux le
rle du solvant, et la mthode trouve
Senda permet mme de produire des
drivs de la cellulose, en variant les
ractifs. On obtient notamment le xylane,
qui est un compos important de lhmicellulose, dans les parois cellulaires

des vgtaux.

OH
O
C
F

Les fibrilles de cellulose I au microscope lectronique, et la molcule de cellobiose fluore


utilise pour la synthse de la cellulose et de ses drivs.

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 23

23

B C Y M

Y
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pli

perspectives scientifiques

paire

Rides et cratres
sur Ganymde
La surface du plus gros satellite de Jupiter
tmoigne dune activit interne.
la fin du XIXe sicle, des astronomes ont observ des structures
rectilignes la surface de Mars.
Ils crurent alors que des tres intelligents qui peuplaient la plante avaient
construit des ouvrages dirrigation. Quauraient imagin ces observateurs en dcouvrant la surface de Ganymde, le plus
gros satellite de Jupiter, dont prs de la
moiti est couverte de cannelures, qui
senchevtrent sur des milliers de kilomtres? La sonde Galileo, en orbite autour
de Jupiter, a scrut cette surface au
mois de juin 1996 : dfaut dy trouver
des extraterrestres, elle a confirm une
activit interne du satellite.
Galile rapporte, dans Le messager cleste, que, le 7 janvier 1610, il a
observ trois objets brillants autour de
Jupiter. Le dix du mme mois, un quatrime est apparu, le plus gros de ces
satellites galilens. Quelques annes
plus tard, lastronome allemand Simon
Marius, rival de Galile, qui prtendait
avoir observ les satellites le premier, les
nomma Europa, Callisto, Io et Ganymde,
des noms de trois matresses et dun
amant de Jupiter, roi des dieux.
Avec son diamtre deux fois et demi
plus petit que celui de Terre, Ganymde
a la taille dune plante : plus gros que
Mercure et Pluton, il atteint les trois
quarts de la taille de Mars. Les images
transmises par les sondes Voyager 1 et
Voyager 2, la fin des annes 1970,
avaient laiss entrevoir la profonde
originalit de sa structure. Les informations que Galileo a transmises, aprs
son passage seulement 835 kilomtres
du satellite, sont encore plus tonnantes.
La surface de Ganymde est constitue de deux types de terrains, diffrencis par leur couleur, qui la recouvrent
peu prs parts gales. Des zones
sombres, couvertes de cratres, alternent
avec des zones claires, o courent des
cannelures enchevtres. Galileo a photographi en particulier la plus grande des
zones sombres, nomme Galileo Regio,
et une zone claire adjacente, Uruk Sulcus.
Malgr ces diffrences morphologiques, la composition chimique de la
crote est identique sur tout le satellite :

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il sagit de glace, salie par des poussires.


La densit de Ganymde est de 1,94. Sous
lpaisse couche de glace, des matriaux
plus lourds, essentiellement des silicates,
seraient agglomrs en un noyau dense.
Y a-t-il une tectonique des plaques sur
Ganymde? Les terrains sombres sont
les plus anciens : les cratres qui les
couvrent sont les traces dun intense bombardement de mtorites qui sest probablement produit au dbut de lhistoire
du Systme solaire, il y a quatre milliards
dannes. Les terrains clairs portent moins
de cratres dimpact : ils se sont donc
forms plus rcemment. Les cannelures
qui les recouvrent, dont certaines atteignent 700 mtres de profondeur et courent sur plusieurs milliers de kilomtres,
ont t cres par des mouvements de
la crote de glace. Ces mouvements ont
favoris lenfoncement de lancienne crote
et son remplacement par de la glace moins
dense, situe au-dessous.
Les variations du champ magntique
dtectes par Galileo au voisinage de
Ganymde confirment que cet astre nest
pas mort : il cre son propre champ
magntique, ce qui nest possible que par
la circulation dun matriau conducteur
sous la crote. Cest la premire fois
que lon observe ce phnomne pour
un satellite. Le champ magntique des
plantes, y compris des plus petites, est
produit par un noyau de fer. Ganymde
se distinguerait-il par un autre mcanisme? La circulation dune couche deau
sale sous la surface pourrait crer son
champ magntique.
Dans les 18 prochains mois, la sonde
Galileo, qui tourne en orbite autour de
Jupiter, visitera encore trois fois le satellite gant. Les donnes collectes sajouteront, telles des pices de puzzle, la
reconstitution de lhistoire de Ganymde.

La surface de Ganymde est constitue de


deux types de terrains. La crote ancienne,
la plus sombre, est couverte de cratres
(en haut, dans la rgion Galileo), tmoins
dimpacts mtoritiques. Sur les terrains plus
rcents, stendent de longues cannelures,
produites par des mouvements tectoniques
internes (en bas, la rgion Uruk Sulcus).

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Cosmtiques
et ppins
de raisin

cules prsentant une activit cosmtique : partir de nombreuses plantes


actives, Patrice Andr et ses collgues
extraient des composs quils testent in
vitro, puis sur des cultures de cellules
cutanes, et enfin in vivo. Lors de leur
exploration des remdes populaires, les
chimistes ont dcouvert lintrt de la
proanthocyanidine de ppin de raisin,
qui possde non seulement les proDes tanins de ppins
prits astringentes attendues, mais
aussi des proprits antiradicalaires qui
combattent, des ans,
pouvaient protger la peau contre le
lirrparable outrage.
rayonnement solaire ou contre le vieillissement.
Comment utiliser ce polyphnol ?
i l'on devait lire une molcule de
On ne pouvait pas lincorporer directel'anne, elle appartiendrait sans
ment dans les prparations cosmtiques,
doute la classe des polyphcar il est ractif et instable : il se transnols, ces cousins des tanins, avec forme notamment en quinones, qui donlesquels les tanneurs rendaient les peaux
nent aux prparations une coloration
imputrescibles. Abondants dans les vg- brune. En outre, les cosmticiens voutaux, les polyphnols intressent aujour- laient une action en profondeur, quon
d'hui les spcialistes des cosmtiques, nobtenait pas en appliquant les polyqui les utilisent pour leur activit de surphnols en surface : les proanthocyaniface : certains d'entre eux tirent la peau
dines ragissaient avec les kratines,
ou gomment les rides.
ce qui bloquait leur diffusion dans la proLes polyphnols ont en commun un
fondeur de la peau.
cycle six atomes de carbone, auxquels
Le Laboratoire CNRS de pharmacotechnie, la Facult de pharmacie de
sont lis plusieurs groupes hydroxyle
OH. Les petits polyphnols, tel l'ester cafReims, a propos une solution aujourfique, ont des effets biologiques qui dhui brevete : la ralisation de vsiintressent lindustrie des cosmtiques :
cules creuses de polyphnols rticuls.
ce sont de puissants inhibiteurs enzy- Pour prparer ces vsicules, on disperse
matiques. Ainsi le gallate de pyrogallodabord une solution aqueuse des proancatchine extrait du th vert rduit les thocyanidines dans un solvant organique ;
inflammations cutanes et vite le roupuis on ajoute lmulsion obtenue un
gissement des peaux fragiles ; dautres
dichlorure dacide, dont chaque molcule
petits polyphnols vitent les rides en
se lie simultanment deux molcules
inhibant l'lastase, l'enzyme qui rigidi- adjacentes de proanthocyanidines, la
fie la peau en dgradant la protine nomsurface des gouttelettes disperses. Ainsi
me lastine.
se forment des membranes sphriques
En collaboration avec plusieurs
qui limitent les gouttelettes aqueuses iniorganismes de recherche publique,
tiales. Aprs lavage et centrifugation, on
tel lORSTOM, le Laboratoire de biolorcupre des vsicules parfaitement
gie et des substances naturelles de la stables que lon peut ensuite disperser
Socit Christian Dior cherche activedans leau ou lyophiliser ; elles conserment, dans le monde vgtal, des molvent suffisamment de groupes hydroxyles
pour exercer leurs
effets antiradicalaires.
La stabilisation est
obtenue par la rticulation, qui bloque
certains groupes chimiquement actifs. Dans
un produit commercialis, le polymre form
partir des proanthocyanidines de ppin de
raisin reste la surface
de la peau, mais les
enzymes estrases de
la peau le dissocient
lentement ; les polyphnols librs diffuVsicules formes par rticulation de polyphnol de ppin sent et agissent en

profondeur.
de raisin.

perspectives scientifiques

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savoir technique

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Lampoule halogne
TERRY MCGOWAN

u cours des annes 1950, les


ingnieurs de recherche de la
Socit General Electric voulurent construire de petites
ampoules lectriques pour les loger dans
lextrmit effile des ailes davion supersonique. Ils cherchrent dabord augmenter la temprature du filament de
tungstne, afin daugmenter sa luminosit, mais le mtal svaporait rapidement, comme ils le craignaient.
Ils eurent alors une bien meilleure
ide : au lieu demplir lampoule par un
gaz inerte, comme dans les ampoules

LES AMPOULES des avions doivent


tre petites et brillantes. En cherchant
des ampoules pour les avions, les
ingnieurs ont mis au point les
ampoules halogne.
BARRETTE PROTECTRICE

LAMPE HALOGNE

UN FILAMENT de tungstne
met de la lumire quand il est
chauff par effet Joule, lors
du passage dun courant
lectrique. Les tempratures
leves atteintes provoquent
lvaporation du tungstne, ce
qui engendre une vapeur
mtallique (en violet).

LE REFROIDISSEMENT
du tungstne au voisinage du
verre provoque la raction
du mtal avec lhalogne
qui emplit lampoule, sous
forme gazeuse (en bleu).
Lhalognure de tungstne
form migre vers le filament.

classiques, ils utilisrent un lment ractif : liode. Ils obtinrent une grande varit
de systmes nomms ampoules halognes, qui contiennent des gaz tels que
liode ou le brome.
Les lampes halogne tirent parti
des proprits chimiques du tungstne :
aux tempratures atteintes par les filaments, soit environ 3 000 C, la vapeur
de tungstne ne se combine pas
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L H A L O G N U R E
de tungstne se
dcompose quand
les molcules sont
chauffes par le
filament. Le mtal se
dpose alors sur le
filament, et lhalogne est libr dans
lampoule.

lhalogne. En revanche, quand les


atomes de tungstne approchent du
verre, ils se refroidissent moins de
800 C et ragissent spontanment avec
lhalogne, formant un halognure de
tungstne.
Les molcules ainsi formes diffusent
dans toute lampoule et atteignent notamment le filament, qui perd de la matire.
Comme lhalognure de tungstne y est

LES AMPOULES
c l a s s i q u e s
contiennent un gaz
chimiquement
inerte, de sorte
que le tungstne
qui svapore du
filament se dpose
sur le verre et le
noircit. On doit donc
faire de grosses
ampoules, de sorte
que le tungstne
ainsi dpos forme
une couche mince.

instable, il se dcompose, librant lhalogne et dposant le tungstne auquel


il tait li sur le filament brillant.
La lampe halogne brille ainsi
plus et plus longtemps, car le tungstne
ne noircit pas le verre, et se recycle sur
le filament. Ce type de lampe est largement employ dans les automobiles,
dans les foyers, mais aussi dans les
avions.
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LA VIE DES

DINOSAURES
Les dinosaures sont les
plus familiers des monstres
prhistoriques.
Parce que ces monstres
voquent les fantaisies
de nos cauchemars.
Parce que leur extinction
brutale est associe
une apocalypse, comte ou volcanisme. Parce qucrivains,
dessinateurs et cinastes
ont voqu les pripties
de leur existence,
reconstruite ou imagine.
La vie des dinosaures
est une partie de la vie de
la palontologie : les articles
de ce dossier retracent
quelques vicissitudes
de notre comprhension
de ces animaux fabuleux.

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La reconstitution
des dinosaures
GREGORY PAUL

Les illustrations de Charles Knight ont ressuscit


et rhabilit les dinosaures bien avant Jurassic Park.
endant la premire moiti du XXe sicle, les palontologues pensaient que les dinosaures taient des reptiles dots dun petit cerveau, donc frustes, et dune
longue queue tranante synonyme de vtust. Ces
monstres semblaient peu enclins la vie sociale ou familiale, et certains pensaient que linadaptation et la stupidit
(?) des dinosaures taient les causes de leur extinction.
Consquence morale transposable : ils taient responsables
de leur sort funeste. Depuis, les chercheurs ont rhabilit
les dinosaures, leur reconnaissant une certaine vivacit desprit, tant desprit que de corps, et une aptitude la vie communautaire.

Stephen Jay Gould a qualifi de Consensus moderne


cette vision primaire des dinosaures, que lartiste amricain
Charles Knight (18741953) avait contribu populariser
par ses illustrations. Toutefois, si lartiste suivait les prceptes de son poque, sa vision anatomique tait nouvelle
et intressante : elle ressuscitait les monstres des lgendes
antiques et des bestiaires du Moyen ge, reconstituait la
faune passe de notre plante.
Les reprsentations murales que Charles Knight peignit
au dbut du sicle pour diffrents muses amricains ont
inspir durablement les reprsentations de la vie prhistorique. La gnration actuelle des peintres danimaux pr-

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historiques, dont je fais partie, a grandi en admirant ces


reprsentations qui inspirent encore les paloartistes. Knight
tait la fois un grand artiste et un naturaliste : sa connaissance approfondie de lanatomie donnait ses reconstitutions une vrit saisissante.

Palontologie et reconstitution
La premire publication faisant tat de restes fossiles attribus aujourdhui un dinosaure date de 1824 : elle est
luvre du rvrend William Buckland, gologue anglais
aussi brillant quexcentrique. Un grand nombre de dents
et dossements de dinosaures ont t dcouverts au dbut
du XIX e sicle au cours de campagnes de fouilles en

Europe et aux tats-Unis, et le public rclame des reprsentations de ces gants disparus. Hlas, les chasseurs de
fossiles ne trouvent que des amoncellements de squelettes : comment les artistes, sur la base de ces informations limites, peuvent-ils retracer la posture et
lenvironnement de ces animaux? Richard Owen, lminent palontologue qui inventa le nom Dinosauria (terribles lzards) en 1842 conseille les peintres et les sculpteurs.
Il commande en 1854, pour en doter le Crystal Palace de
Londres, des sculptures de dinosaures en vraie grandeur,
qui existent toujours.
Le seul squelette complet mis au jour avant les annes
1880 provient dAllemagne : cest un carnivore de petite
taille, qui ressemble un oiseau, et dnomm Compsogna-

1. PEINTURE MURALE DE CHARLES R. KNIGHT o saffrontent deux ennemis mortels, Triceratops et Tyrannosaurus. Cette uvre, ralise la fin des annes 1920,
est trs remarque, et son rayonnement est trs
important. De telles peintures servent encore de rfrence aujourdhui pour les artistes en palontologie.
Sappuyant sur sa connaissance approfondie de lanatomie et sur son imagination fertile, Knight reconstitua des tranches de vie prhistoriques prcises et
dtailles. Par exemple, bien que la maquette de Stegosaurus quil avait ralise en 1899 (photographie de
droite) porte un nombre de plaques osseuses trop
lev par rapport ce qui est aujourdhui admis, leur
disposition en alternance est, lheure actuelle, considre comme exacte. Sur la photographie, Charles Knight
a 25 ans.

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thus. Les grandes dcouvertes datent de la priode


1870-1880, durant laquelle deux palontologues
amricains fouillent les sdiments jurassiques de
lOuest amricain, riches en dinosaures. Ils sont courageux, car les guerres indiennes font rage dans
ces territoires arides : ils exhument des squelettes
entiers de sauropodes, dallosaures prdateurs et
de stgosaures plaques. Les informations concernant laspect et la taille des dinosaures saccumulent, et, ds les annes 1890, Knight commence
peindre les dinosaures. Il a la chance de tomber au
bon moment, et il saisit lopportunit au vol.
Knight est de caractre sensible et lunatique.
Sa vocation se rvle de bonne heure : il commence
peindre des animaux et des paysages cinq
2. LES MARCAGES DE RANCHO LA BREA, en Californie,
ont t peints par Knight dans les annes 1920, une quinzaine dannes aprs leur fouille en 1906. Le site tait trs
riche en fossiles de lge glaciaire, tels que tigre dent
de sabre : Smiladon, lions des cavernes, lphants, mastodontes, paresseux, chameaux, chevaux, coyotes, bisons,
antilopes et oiseaux. Dans ses peintures de mammifres,
Knight a tendance, contrairement ses dessins de dinosaures, reprsenter les animaux en action. Les squelettes
monts de mammifres raliss daprs les peintures murales
de Knight, telles que ces paresseux du Muse dhistoire
naturelle de New York (photographie), ont de ce fait des postures trs vivantes.

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3. CES DINOSAURES BEC DE CANARD, du genre Anatosaurus, ont


t peints par Charles Knight en 1909 (peinture de gauche), en sinspirant, pour la composition, de deux squelettes prsents au Muse
amricain dhistoire naturelle. Dans ce muse, les salles consacres
aux dinosaures prsentent cte cte les squelettes et les peintures
de Charles Knight.

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ans, en dpit dune myopie et dune vision rduite par


une mauvaise blessure lil droit. Encourag par le
contexte familial, notamment une belle-mre artiste
et un peintre ami de la famille, Knight tudie lcole de beaux-arts New York. 16 ans, il est mandat pour peindre des paysages dans des glises : cest
son premier et unique poste salari.
Aprs cette tche, pour sloigner de sa belle-mre
par trop jalouse et autoritaire, Knight quitte Brooklyn
pour Manhattan. Il commence alors une carrire florissante dillustrateur indpendant dans diverses publications dhistoire naturelle. Il prend plaisir frquenter
les zoos et les parcs de la cit et retranscrit ses priples
en des croquis dtaills des animaux et des plantes.
Cet exercice, tout comme ses visites frquentes au Muse
amricain dhistoire naturelle o il affine ses connaissances en anatomie en dissquant des carcasses, amliore la qualit de son travail. Quand un palontologue
lui demande de peindre un mammifre disparu, Knight
dcouvre sa vritable vocation .
Aprs un long priple en Europe o il sintresse aux diffrentes coles artistiques et visite dautres
zoos , Knight se spcialise dans les dinosaures. Il
travaille brivement sous la direction dEdward Cope,
juste avant la mort de ce palontologue rput, spcialiste des vertbrs. Cope et son rival, Othniel Marsh,
crent le premier engouement amricain pour les dinosaures au dbut des annes 1870.
Au muse amricain dhistoire naturelle, Knight collabore avec un palontologue distingu, Henry Osborn,
qui recherchait un peintre capable de transformer ses
collections de vieux ossements desschs en images captivantes, susceptibles, pensait-il, dattirer les foules.

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Knight confirme son talent et contribue


la renomme du muse, reconstituant fidlement les conceptions originales dOsborn.
Selon ce palontologue, les sauropodes taient
de grands herbivores terrestres , se nourrissant de feuillages la cime des arbres. Aussi,
la demande dOsborn, Knight peint lun
de ces sauropodes, un brontosaure qui se
dresse sur ses pattes postrieures comme sil
essayait datteindre les frondaisons (voir la
figure 4). Knight montre galement dnormes
thropodes les plus redoutables dinosaures
prdateurs dans des combats que lon devine
meurtriers (voir la figure 5) : il reprsente ces
thropodes comme des chasseurs agiles, alors
que la plupart des palontologues de lpoque
rcusaient cette vision.
Au dbut du XXe sicle, des fouilles en Amrique du Nord et en Asie livrent des restes de
dinosaures remarquables datant du Crtac
suprieur : les terribles tyrannosaures, les cratopsiens cornes, les hadrosaures bec de
canard et les ankylosaures armure. Les
tableaux de Knight de cette poque, essentiellement des peintures murales, sont des
uvres dart trs labores. Knight peint
des paysages embrums, peut-tre en raison
de sa mauvaise vue, et les anime de reprsentations minutieuses et ralistes des dinosaures les plus connus. Cest sa priode la plus
productive, et ses tableaux acquirent une
renomme mondiale.

Knight fait cole


Vers 1920, sa vie est harmonieuse : avec son
pouse, lenjoue Annie Hardcastle, ils forment un couple la mode, coqueluche de la
socit new-yorkaise. La bonne gestion dAnnie leur assure une vie aise : elle dcharge
Knight de toutes les questions financires,
lui alloue son argent de poche et traite de
la rmunration de ses uvres avec les
diteurs (Knight est dune grande incomptence pour les questions dargent) ; leur
fille, Lucy, la relaie ds 13 ans, et, 20 ans,
obtient du muse Field 150 000 dollars
pour les fresques de son pre. Vers 1930,
Knight donne aussi des cours, et son prestige augmente encore. Aujourdhui de nombreux artistes reconstituent des dinosaures
de par le monde, mais, lpoque, Knight,
toile solitaire, est seul pratiquer cet art.
4. SAUROPODE DRESS peint par le jeune Knight au
tournant du sicle ; cette peinture a t influence
par lune des thories du palontologue Henry Osborn,
selon laquelle ces dinosaures auraient t des animaux terrestres herbivores se nourrissant du feuillage
au sommet des arbres (peinture ci-dessus). lpoque,
la plupart des palontologues nadmettaient pas cette
ide ; cependant, cest dans la mme attitude (photographie ci-contre) qua t dispos le fameux barosaure au Muse amricain dhistoire naturelle.

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5. COMBAT DE CARNIVORES du genre Dryptosaurus, tels que dcrit par le palontologue


Edward Cope ; Knight achve cette peinture en 1897, peu aprs le dcs de Cope.
Pendant une dcennie, la plupart des spcialistes doutent que des dinosaures puissent bondir ainsi ; aujourdhui, les
palontologues pensent que ces thropodes ont t des chasseurs agiles et des
combattants trs agressifs.

6. KNIGHT PEINT EN 1922 ces petits protoceratopsiens, peu aprs la dcouverte en


Mongolie des premiers nids de dinosaures.
Sur la suggestion dOsborn, il reprsente ces
dinosaures cratopsiens en train de protger
leurs ufs (des palontologues ont rcemment montr que ces ufs taient ceux
dun Oviraptor).

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7. AGATHAUMAS CORNU, lune des premires


uvres de Knight, est acheve en 1897 sous
la direction de Cope. Durant la priode Cope,
les palontologues proposent de nombreuses
descriptions de dinosaures fantaisistes et
imaginaires. Cet animal, gauche, arbore un
nombre dornements qui paratrait extravagant pour les normes classiques.

Knight travaille en troite collaboration avec des


palontologues, aussi suit-il leurs prceptes, mais pas
de faon absolue. Ainsi, dans La vie travers les ges un
catalogue de dinosaures quil peint en 1946 , il traite les
dinosaures de cratures stupides, inadaptes, arrires
et la dmarche lente, voues lextinction et qui seront
remplaces par des mammifres vifs et au sang chaud.
Il consigne toutefois, sur la mme page, quun dinosaure prdateur tait de constitution lgre pour agir
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avec rapidit, et plutt intelligent


pour un reptile. Il ne dessine
dailleurs pas toujours les dinosaures
comme des reptiles typiques. Il
reprsente ainsi un couple de Tricratops en train de veiller sur un petit
et montre en quelques occasions des
groupes de dinosaures herbivores.
Aprs la dcouverte en Asie centrale de nids de dinosaures, il peint,
sous la direction dOsborn, de petits
protocratopsids qui veillent sur
leurs ufs.
Les connaissances limites de
lpoque apparaissent davantage
dans son uvre la plus connue, o lon voit un Triceratops cornes, solitaire, qui tient en respect deux Tyrannosaures (voir la figure 1). Knight ignore que dnormes
accumulations dos peuvent rvler que certains dinosaures cornes vivaient en troupeaux. De plus, dans la
composition de cette uvre de Knight, lherbivore et
ses prdateurs signorent : chaque pied des animaux est
fermement ancr sur le sol. En fait, cette rgle du chaquepied-au-sol sapplique presque toutes les reprsen POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

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8. CETTE PEINTURE MURALE excute par


Knight la fin des annes 1920 reprsente
des dinosaures nord-amricains du Crtac
suprieur. Diverses cratures se profilent sur
un fond brumeux, notamment, de gauche
droite, un Corythosaurus orn dune crte,
un troupeau de Parasaurolophus, un Paleoscincus armure, plusieurs Struthiomimus et
quelques hadrosaures (Edmontosaurus)
tte plate.

Knight tire parti de ses connaissances en anatomie et


redonne aux formes disparues une telle ralit que les
spectateurs les intgrent dans leurs visions du monde.
Cest, aujourdhui encore, une raison de leur succs. Pourtant, cette apparence de ralisme reste superficielle sur
nombre de points. Knight reprsente en dtail les squelettes et les muscles danimaux vivants, mais il ne dessine pas de croquis similaires pour les dinosaures
notamment parce que lossature ne donne que des informations limites sur la musculature dun animal. En
revanche, il monte des squelettes, sculpte des esquisses

ou compose main leve des reconstitutions trs vivantes, exemple que


de nombreux peintres de dinosaures
ont suivi.
la fin des annes 1960, alors que
je ntais quun artiste peintre de dinosaures en herbe, une caractristique
anatomique adopte par Knight ma
embarrass. Je savais que lon classait les dinosaures parmi les reptiles,
et que les lzards et les crocodiliens
ont des cuisses aux muscles fins attachs des hanches de petite taille.
Conformment ce principe, les
cuisses des dinosaures de Knight
taient troites, comme celles des reptiles. Je pensais nanmoins, en observant les squelettes, que les dinosaures
taient plutt btis comme des
oiseaux et des mammifres, avec
des hanches larges o se fixaient les
puissants muscles des cuisses. Que pouvait bien faire
un dino-artiste adolescent et indcis? Imiter servilement Knight, son idole ! Or, vers 1920, Alfred Romer,
palontologue spcialiste des vertbrs, avait tudi lvolution de la musculature des ttrapodes, et dcrit des dinosaures aux fortes hanches et dots de cuisses aux muscles
larges, comme les oiseaux. Vers les annes 1970, la conception de Romer simposa.
Les artistes sont des magiciens : ils persuadent les
spectateurs que leur peinture est une ralit. Le rpertoire de lillusionniste grossit avec le temps, et la plupart des artistes samliorent avec lge. Pourtant, les
reproductions de Knight datant des dix dernires annes
nont pas la qualit des prcdentes. La faute en incombe
peut tre sa vue dfaillante. Dautre part, Osborn ntait
plus l, la Grande crise et la Seconde guerre mondiale
avaient mis au rancart lart de la reprsentation des dinosaures : il existait des proccupations plus urgentes.
N trop tt, Knight na jamais connu les lieux de nidation des dinosaures, la migration massive des troupeaux,
les habitats polaires, la forme de la tte de lApatosaurus,
les impacts gants des mtorites, le fait que les oiseaux
sont des dinosaures vivants. Ces reproductions sont
toutefois dune qualit artistique difficilement galable
et suscitent encore des vocations.

Gregory PAUL est crivain et illustrateur-palontologue.


Charles R. KNIGHT, Life Through the Ages, Alfred A. Knopf, 1946.
S.M. CZERKAS et D.F. GLUT, Dinosaurs, Mammoths, and Cavemen, E.P. Dutton, 1982.

Dinosaurs Past and Present, sous la direction de S.J. Czerkas et


E.C. Olson, University of Washington Press, 1987.
Don LESSEM et Donald F. GLUT, The Dinosaur Societys Dinosaur Encyclopedia, Random House, 1993.

tations de dinosaures de Knight. Il ne dessine pratiquement jamais de dinosaures en train de marcher ou de


courir, alors quil le fait frquemment pour des mammifres, mme pour les plus imposants. Il peint gnralement les dinosaures avec des teintes bruntres et
verdtres, nuances de gris. Leur peau avait peut-tre
ces coloris. Toutefois, comme leur vision des couleurs
se rapprochait probablement de celle des reptiles et des
oiseaux, leur peau cailles avait probablement des pigmentations plus intenses. Aujourdhui, les artistes peignent les dinosaures de teintes plus vives.

La musculature des dinosaures

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Le Baron Nopcsa
et les Dinosaures
Les premiers dinosaures de Transylvanie
ont t dcouverts il y a 100 ans et mis en valeur
par un noble palontologue hongrois.

e mot Transylvanie voque la rgion


dEurope centrale o vcu le sanguinaire Comte Dracula. Or la Transylvanie est riche dun important
patrimoine palontologique, notamment
une intressante faune de dinosaures.
Les dcouvertes palontologiques de
cette rgion situe aux pieds des Carpates nous renseignent sur les dernires
faunes de dinosaures dEurope, qui vcurent il y a environ 70 millions dannes.
La dcouverte de restes de dinosaures
en Transylvanie est lie la vie dun
personnage hors du commun : le Baron
Nopcsa. En 1895, Ilona Nopcsa, fille dune
noble famille hongroise, dcouvrit des
restes fossiles de dinosaures sur les terres
familiales, prs de la ville de Szenpterfalva, au cur de la Transylvanie. Cette
trouvaille suscita la vocation palontologique de son frre Ferenc, alors g de
18 ans. Le jeune Nopcsa se mit alors
prospecter les affleurements du Bassin
de Hateg et dcouvrit en peu de temps
de nombreux spcimens dun grand intrt scientifique, parmi lesquels un crne

complet dhadrosaure (dinosaure bec


de canard).
Ferenc, qui tait tudiant Vienne,
profita de lun de ses voyages pour montrer les fossiles son professeur, le clbre
gologue Eduard Suess. Celui-ci vit
limportance de la dcouverte. Les os provenaient de sdiments de la fin du Crtac et appartenaient aux ultimes
reprsentants des lignes de dinosaures
europens. LAcadmie des Sciences de
Vienne songea organiser une campagne
de fouilles palontologiques dans la
rgion, qui ne se firent malheureusement
pas, faute de financement. Devant linsistance de Nopcsa Suess lencouragea tudier lui-mme le matriel. Nopcsa
qui navait pas de formation en palontologie, accepta dans lenthousiasme
de sa jeunesse la proposition et dcida
de consacrer tous ses efforts ltude
des dinosaures de Transylvanie. En juin
1899, il prsenta son premier travail,
ltude dun crne dhadrosaure, devant
lAcadmie des Sciences de Vienne. Ainsi
commena une brillante carrire.

1. Reconstitution du dinosaure cuirass Struthiosaurus propose par Nopcsa en 1929.

36

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Laxe principal de luvre palontologique de Nopcsa est ltude des faunes


de vertbrs de Transylvanie et en particulier des dinosaures. Nopcsa organisa
plusieurs campagnes de fouilles dans
cette rgion et runit une importante
collection dos de reptiles. Cette collection fut vendue plusieurs fois au Muse
dHistoire Naturelle de Londres (un des
lots fut acquis en 1923 pour 200 livres
sterling), o elle se trouve toujours. Une
autre collection de fossiles ramasss la
mme poque par le gologue hongrois
O. Kadic et tudis par Nopcsa est dpose lInstitut gologique de Budapest.
En 30 ans, Nopcsa publia plus dune vingtaine darticles scientifiques sur la gologie et la palontologie transylvanienne.
Il fut le premier y dcouvrir une faune
abondante de reptiles,comprenant dinosaures, crocodiles, tortues et ptrosaures.
Nopcsa identifia cinq espces diffrentes de dinosaures, dont une espce
carnivore et quatre espces vgtariennes, ces dernires tant le sauropode
titanosaurid Magyarosaurus, les ornithopodes Telmatosaurus et Rhabdodon
et lankylosaure Struthiosaurus. Une des
principales caractristiques de ces dinosaures tait leur petite taille compare
celle de leurs contemporains Nord-amricains : Telmatosaurus et Rhabdodon
mesuraient entre quatre et six mtres
de long, tandis que Struthiosaurus dpassait peine les trois mtres.

NANISME D
LISOLEMENT
Nopcsa en dduisait que les dinosaures
de Transylvanie taient nains et reliait
ce phnomne la gographie insulaire
de lEurope la fin du Crtac. cette
poque, lEurope tait un chapelet dles
spares par une mer peu profonde et isole des autres masses continentales par
des barrires gographiques.
Nopcsa pensait que la restriction du
territoire tait responsable de la petite
taille des dinosaures europens et comparait ce phnomne au nanisme qui
affectait certains mammifres (lphants,
rhinocros, cervids, etc.) qui avaient peupl les les mditerranennes pendant
le Plio-Pleistocne (entre 5 millions dannes et 10.000 ans). Similairement lisolement gographique expliquait le
caractre primitif de beaucoup des lments de la faune.
Dans un article publi titre posthume,
Nopcsa proposait que la faune herptologique de Transylvanie tait forme dun
mlange de formes primitives et spcialises. Selon lui, les reptiles les plus primitifs taient les survivants dune faune
europenne ancienne qui avait volu de
manire isole, tandis que les plus sp POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

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cialiss taient des migrants provenant des continents de lhmisphre Sud.


Ce modle palobiogographique au
cachet rsolument moderne neut pas
dcho au sein de la communaut scientifique de lpoque. Nopcsa rompait avec
les ides fixistes alors en vogue et sinscrivait dans une conception wegenerienne
de la gologie. En effet, il dfendait
avec ferveur la thorie de la Drive
des continents propose par lAllemand
Alfred Wegener. Ces ides, qui impliquaient le dplacement des continents
les uns par rapport aux autres au cours
des temps gologiques, taient minoritaires au dbut du sicle. Nombre de
palontologues pensaient que les dispersions animales seffectuaient partir
de ponts continentaux. La contribution
de Nopcsa tait tout fait originale et pour
cette raison, il est aujourdhui considr
comme un pionnier dans ltude biogographique des reptiles msozoques.
Aprs la mort de Nopcsa en 1933, la
faune de vertbrs de Transylvanie tomba
dans loubli durant un demi-sicle. Ce
nest qu la fin des annes 1970 que des
gologues et palontologues roumains
reprirent les fouilles dans le Bassin de
Hateg, en collaboration avec des scien-

tifiques trangers.
En plus des reptiles
dcrits par Nopcsa,
on
dcouvrit
dautres groupes
fossiles, notamment des poissons
osseux, des amphibiens, des lzards,
des mammifres
multituberculs,
ainsi que de nouveaux dinosaures
carnivores et des
ufs
dhadrosaures. La faune
de vertbrs de 2. Crne de lhadrosaure Telmatosaurus, une des premires dcouTransylvanie est vertes de dinosaure en Transylvanie.
une des plus riches
dEurope et rivalise en diversit avec celles tie la faune de Transylvanie, nous
dautres gisements de la fin du Crtac, savons aujourdhui que ces reptiles ont
tels que la Provence, le Languedoc, la t capables de sadapter aux chanCatalogne et le Pays Basque.
gements climatiques qui se sont proCes faunes nous renseignent sur la duits la fin du Crtac. Par ailleurs,
composition des cosystmes conti- les faunes europennes de lpoque
nentaux peu avant la grande crise biolo- apparaissent encore bien diversifies,
gique qui sonna le glas des dinosaures ce qui laisse supposer que les dinoet dautres organismes la fin de lre saures ntaient pas sur le dclin, tout
Secondaire. Lextinction des dinosaures au moins en nombre despces. Bien
demeure un mystre mais, grce en par- que cela reste encore dmontrer, ceci

BASSIN DE HATEG

BAS-FONDS
HAUTS-FONDS
TERRES MERGES

FAILLE CHEVAUCHANTE

FAILLE

Carte palogographique de lEurope


durant la dernire priode du Crtace,
il y a 65 millions dannes.

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Ferenc Nopcsa (1877-1933)


erenc Nopcsa von Fels-Szilvas, plus
connu sous le nom du Baron Nopcsa, est
n le 3 mai 1877 Sacel (Szacsal en hongrois) en Transylvanie. Ferenc tait le neveu
du Baron F. Nopcsa, matre de cour de
lEmpereur Franois-Joseph et de lImpratrice Elisabeth ( cette poque, la Transylvanie faisait encore partie de lempire
Austro-hongrois). Nopcsa montra ds sa
jeunesse un grand intrt pour les Sciences
naturelles et fut diplm de lUniversit de
Vienne en 1903. Sa situation financire
confortable lui permis de se ddier la
Science et de voyager travers
lEurope pour visiter des muses
et des centres de recherche.
Son esprit aventurier le mena
plusieurs occasions jusquen
Albanie, un pays inhospitalier
quil dnommait le coin
dombre de lEurope, mais
qui le fascinait tel point quil
lui ddia un grand nombre
dtudes gologiques et ethnologiques.
Durant la Premire Guerre
mondiale, Nopcsa fut agent
secret au service de lempire Austro-hongrois
et envisagea de
devenir roi dAlbanie. En dcembre
1918, la Roumanie
annexait la Transylvanie et Nopcsa perdit la majeure partie
de ses terres. la
suite dune altercation avec des paysans
roumains, il eut le crane
fracass et souffrit de troubles nerveux.
Nopcsa compensa sa nature fragile par un
caractre fort et arrogant.
Limage de Nopcsa qui prvalait dans
certains cercles scientifiques est celle dun
personnage pittoresque, quelque peu dilettante, au mode de vie htrodoxe li son
got pour laventure et ses tendances homosexuelles. Ceci semble au premier abord
loppos de limage classique du palontologue la Indiana Jones. Il nen demeure

appuie lhypothse dune disparition


brutale et non graduelle des dinosaures.
Un sicle aprs les premires dcouvertes en Transylvanie, la faune de Vertbrs demeure un centre dintrt pour
les palontologues. En tmoigne, un symposium sur le thme les faunes de vertbrs msozoques dEurope centrale
qui a lieu ce mois-ci Deva, tout prs des
clbres gisements dinosaures.
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pas moins que Nopcsa fut un grand aventurier qui sillonna la poudrire des Balkans, ce qui ne devait pas tre moins
dangereux que de traverser lOuest amricain comme lavaient fait Cope et Marsh.
Dautre part, Nopcsa fut un scientifique de
premier ordre et il est considr comme lune
des figures les plus marquantes de la Palontologie des Vertbrs de la premire moiti
du XXe sicle. Sa curiosit naturelle, sa vaste
culture et sa connaissance de la littrature
scientifique de lpoque lui permirent de sintresser des thmes varis
des sciences naturelles.
Son hritage scientifique,
une uvre crite en plusieurs langues (hongrois,
allemand,
anglais, franais et
albanais) comporte des
contributions notables
sur des sujets tels que
la palobiologie des
reptiles, la palobiogographie, la gologie
structurale et la biologie
volutionniste. Lactivit scientifique
dveloppe par
Nopcsa fut rcompense par de nombreuses responsabilits.
Il fut directeur de lInstitut gologique royal
de Hongrie de 1925
1929, membre de lAcadmie des Sciences de
Hongrie et de nombreuses socits savantes,
dont la prestigieuse Socit Gologique de Londres.
Le 25 avril 1933, accabl par les problmes de sant et les difficults financires,
Nopcsa dcida de mettre fin sa vie. Aprs
avoir administr un somnifre son ami et
secrtaire albanais E.D. Bajazid, il le tua dun
coup de revolver, puis retourna larme contre
lui. Ainsi finit lultime reprsentant dune
des plus anciennes familles nobles de Transylvanie et lune des figures de la Science
hongroise de ce sicle.

Il est parier que la figure et luvre


de Nopcsa y seront voques et que les
palontologues ne manqueront pas de
rendre hommage lhomme et au scientifique qui laissa son empreinte dans
ltude de la faune de Transylvanie,
lune des plus importantes du Crtac
final de lEurope.
X. PEREDA et N. BARDET, Lab. de
Palontologie des Vertbrs, Paris VI

Un oiseau
chinois du
Jurassique?
La dcouverte,
dans le Nord-Est
de la Chine,
dun oiseau primitif
suggre que
les oiseaux
ont vite colonis
lensemble
du Globe ou
que leur origine
est plus ancienne
que le Jurassique
suprieur.

es dinosaures vivent encore parmi


nous, par leurs descendants :
les oiseaux. Le plus ancien oiseau
connu de lhistoire de la Terre tait
jusqu prsent Archaeopterix , dont on
a retrouv, ds1860, une plume fossilise. Ensuite sept autres squelettes ont
t mis au jour dans les sdiments calcaires de Solnhofen en Allemagne dats
du Jurassique suprieur (vieilles de 140
150 millions dannes). Cette antriorit dArchaeopterix nest pas battue
en brche par des fossiles dcouverts
dans des couches nettement plus
anciennes datant du Trias - tel que Protoavis du Texas- car leur examen critique ne permet pas de les classer avec
certitude parmi les oiseaux.

LOISEAU CHINOIS
Les palontologues ont dcouverts dans
la province de Liaoning au Nord-Est de
la Chine, les restes fossiliss dun oiseau
dont lge gologique (Jurassique suprieur) est voisin de celui dArchaeopterix . Ces fossiles ont t trouvs dans des
sdiments lacustres de la formation du
Yixian o les palontologues chinois
avaient dj dcouvert en 1992 des restes
fossiliss doiseaux des genres Sinornis,
puis Cathayornis.
De mme, on a signal la dcouverte
en Core du Nord des restes fossiliss
dun oiseau dans des couches datant
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du Jurassique : Archaeopterix pourrait


ne pas tre le seul oiseau qui vivait au
Jurassique suprieur, il y a quelques
140 millions dannes !
Le matriel fossile de la formation
du Yixian est compos des squelettes de
trois individus que le palontologue Hou
Lianhai de lAcadmie Chinoise des
Sciences Beijing a baptis Confuciusornis sanctus . Ces restes sont constitus du crne, long denviron cinq
centimtres, des os du bras et de la
jamber ainsi que du bassin. Des traces
de plumes sont visibles au voisinage du
membre postrieur, et on dispose en outre
dune srie dempreintes isoles de
plumes doiseau qui ont t attribues
la mme espce. Toutefois la colonne
vertbrale, la ceinture scapulaire et un
possible sternum manquent.

ropodes, est recourb en clavette. Enfin,


le doigt suprieur, orient vers larrire est, tout comme les autres doigts,
pourvu de puissantes griffes recourbes.
On retrouve tout comme chez lArchaeopterix le plan anatomique caractristique des thropodes. Le pubis est
inclin vers larrire et ntait probablement pas soud dans sa partie infrieure.
Comme la colonne vertbrale et la ceinture scapulaire manquent, on suppose
que la queue articule ntait pas encore
raccourcie pour donner un coccyx ou pygostyle tel quon le trouve chez les oiseaux
du Crtac infrieur. On ignore si cet
animal tait pourvu dun sternum ossifi,
mais lhumrus prsente de grandes
surfaces dattache pour de puissants

CONFUCIUSORNIS,
UN OISEAU PRIMITIF
Confuciusornis a la taille du plus petit
Archaeopterix connu, celui dEichstatt.
Le crne est relativement petit, de
profil triangulaire et creus de grandes
orbites. La surface de los de la partie
avant de la mchoire, apparemment
dpourvue de dents, est creuse de
nombreuses petites cavits et pores qui
indiquent lexistence dun ramphothque
ou bec corn. En pareil cas, Confuciusornis serait le plus ancien oiseau
pourvu dun bec et reprsenterait un
stade dvolution plus avanc quArchaeopterix qui possdait une dentition
bien dfinie. Au cours du processus
de fossilisation, le crne a cependant
subi dimportantes dformations qui
pnalisent linterprtation de certaines
caractristiques.
En revanche lallure du reste du
squelette est relativement primitive et
correspond au degr dvolution dArchaeopterix, comme en attestent les os
relativement massifs des ailes ainsi que
lhumrus avec son extrmit suprieure exceptionnellement large. La
main trois doigts est pourvue de fortes
griffes courbes et les os du mtacarpe
ne sont pas souds entre eux. A la naissance de la main, un os carpien en
forme de demi-lune est considr ce
stade de dveloppement comme la
caractristique-cl des dinosaures thropodes et des oiseaux primitifs.
Le squelette du membre postrieur est, lui aussi, fort primitif et ressemble beaucoup celui de
lArchaeopterix ; il se termine par un
pied coureur trois doigts. Les trois
os du mtatarse ne sont souds que
dans leur partie suprieure et le cinquime, comme dans le cas de
lArchaeopterix et de nombreux th POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

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CEINTURE SCAPULAIRE
ET FOURCHETTE

MEMBRE ANTRIEUR
(AILE)

CTES

BASSIN

PIED COUREUR
TROIS DOIGTS

5 CENTIMTRES

Reconstitution du squelette de Confuciusornis sanctus de la formation de Yixian dans


la province de Liaoning au Nord-Est de la
Chine. La colonne vertbrale et la ceinture
scapulaire ne sont quhypothtiques et ne
figurent pas parmi les restes fossiles retrouvs par les palontologues chinois.

muscles de vol qui taient vraisemblablement ancrs dans un sternum adapt.


Il est malheureusement impossible de
dfinir exactement lge du Confuciusornis par rapport celui de lArchaeopterix
, car la datation des sdiments du Jurassique suprieur et du Crtac infrieur
de Chine est sujette controverse. Il est
difficile dtablir une corrlation entre cellesci et des couches dorigine marine telles
que celles de Solnhofen, en raison des diffrences entre les fossiles caractristiques
quelles contiennent et qui sont reprsentatifs de la faune soit terrestre, soit marine.

JURASSIQUE
OU CRTAC

La formation de Yixian, qui mesure entre


1000 et 3000 mtres dpaisseur, est
partiellement constitue de roches dorigine volcanique qui contiennent des isotopes radioactifs permettant une
datation absolue . Ainsi, la mthode
au potassium/argon donne un ge de
1377 millions dannes, et la mthode
au rubidium/strontium 142,54 millions
dannes. Mais les tables chronologiques actuellement utilises font
remonter la limite entre le Jurassique
et le Crtac soit 135 millions dannes, soit 145 millions dannes. Dans
ces conditions, on peut rattacher la formation de Yixian soit au Jurassique
suprieur, soit au Crtac infrieur. Dun
autre ct, lattribution des calcaires
lithographiques de Solnhofen au Jurassique suprieur ou plus exactement
au Tithonien infrieur- repose sur la prsence de fossiles marins caractristiques
tels
que
lammonite
Hybonoticeras hybonotum, et lge
absolu de cette formation serait, daprs
les tables chronologiques, compris entre
140 et 150 millions dannes.
Ce mlange dune structure volue
du crne et du reste du squelette primitif
incite penser que Confuciusornis reprsenterait un stade dvolution intermdiaire
entre Archaeopterix et les oiseaux du Crtac infrieur tels que Sinornis et Iberomesornis, et quil aurait vcu dans la priode
de transition entre le Jurassique suprieur
et le Crtac infrieur.
Cette dcouverte ainsi que celles
dautres oiseaux du Jurassique en
Core du Nord et en Chine indique
que ds la fin du Jurassique suprieur, des lignes diffrentes danimaux
plumes capables de voler existaient
en Europe et en Extrme-Orient. Aussi
les oiseaux, soit auraient des anctres
plus ancien quon ne le supposait, soit
se seraient rpandus trs rapidement
la fin du Jurassique.
Peter WELLNHOFFER, Conservateur du
Muse de Palontologie de Munich
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Les plus vieux


tyrannosaures
Dcouverts en Thalande, ils allongent
dau moins 20 millions dannes lhistoire
de ces dinosaures carnivores.

n des dinosaures les plus clbres


est sans conteste Tyrannosaurus
rex, un norme carnivore atteignant une longueur de 12 mtres,
qui vivait en Amrique du Nord il y a un

peu plus de 65 millions dannes. Outre


le fameux Tyrannosaurus rex, on connat
dautres membres de la famille des Tyrannosaurids (Tarbosaurus, Albertosaurus,
etc.), qui diffrent les uns des autres

Reconstitution du bassin et dune partie de la queue de Siamotyrannus isanensis.

Le site o furent dcouverts les ossements de Siamotyrannus isanensis, dans les collines
de Phu Wiang (Nord-Est de la Thalande).

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surtout par leur taille et leur robustesse.


Ces animaux vivaient en Amrique du
Nord et en Asie la fin du Crtac, il y a
65 83 millions dannes environ.
Les tailles fabuleuses de ces tyrannosaures excitent notre curiosit, et les
palontologues souhaitent videmment
connatre leur filiation : les anctres des
gants taient-ils eux-mmes gigantesques? Hlas, on ne savait jusquici
que trs peu de choses de lhistoire plus
ancienne des tyrannosaures. Quelques
restes fragmentaires trouvs dans le
dsert de Gobi et dans lOuest amricain tmoignent de leur existence il y a
environ 95 millions dannes, mais les
roches plus anciennes navaient pas
encore livr de fossiles attribuables des
tyrannosaures.
Une dcouverte ralise en Thalande
par les membres de la Mission palontologique franco-thalandaise apporte
dsormais des informations sur des stades
bien plus anciens de lvolution des tyrannosaures. Dans les collines de Phu Wiang,
sur le plateau de Khorat (Nord-Est de la
Thalande) les palontologues ont trouvs des lments dun squelette appartenant un tyrannosaure primitif, plus
vieux dune vingtaine de millions dannes que le plus ancien tyrannosaure jusquici signal. Les grs et argiles rouges
de la Formation Sao Khua, riches en
restes de dinosaures, sont en effet dats
par les grains de pollen quils contiennent
du Crtac infrieur, leur ge tant compris entre 120 et 130 millions dannes.
Le squelette incomplet trouv Phu
Wiang en 1993 se compose dune partie de la colonne vertbrale (y compris un
bon nombre de vertbres de la queue)
et du bassin. Cest surtout ce dernier
lment, compos, comme chez tous les
dinosaures, de trois os, qui a permis
lattribution la famille des Tyrannosaurids. On observe en effet sur les os du
bassin une combinaison de caractres
osseux connus chez les tyrannosaures
de la fin du Crtac, et qui permet dattribuer ce nouveau fossile cette famille
de dinosaures carnivores. Mais le spcimen thalandais prsente aussi, dans
le bassin et les vertbres, un certain
nombre de caractres peu volus : ils
montrent quil sagit dun reprsentant trs
primitif de la famille, en accord avec son
grand ge gologique.
Le tyrannosaure de Thalande prsente donc un ensemble de caractres
anatomiques spcifiques et a t attribu
un nouveau genre et une nouvelle
espce, Siamotyrannus isanensis (le nom
du genre fait allusion la fois lappartenance aux tyrannosaures et au Siam,
ancien nom de la Thalande, alors que
le nom de lespce se rfre la provenance gographique prcise du fossile,
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Dinosaures
du Gondwana
Tyrannosaurus rex est
il doublement dtrn?

3. Reconstitution dAlbertosaurus, tyrannosaure du crtac infrieur dAmrique du Nord.

Isan tant le nom local du Nord-Est de


la Thalande). Siamotyrannus isanensis
tait un dinosaure dune taille respectable,
puisquon peut estimer sa longueur totale
environ 6,5 mtres, mais il tait encore
loin datteindre la douzaine de mtres
de certains de ses successeurs.

LES ANCTRES
DES TYRANNOSAURES
Siamotyrannus isanensis nous renseigne ainsi sur les dbuts de lhistoire
des tyrannosaures. Ses caractres indiquent que les tyrannosaures ne sont
pas les descendants des grands dinosaures carnivores du Jurassique (la
priode qui prcde le Crtac), comme
Allosaurus, mais sont plutt apparents
aux coelurosaures, un ensemble de
dinosaures carnivores gnralement de
petite taille, ainsi que divers chercheurs
lavaient dj suggr.
Le nouveau dinosaure thalandais
autorise une reconstitution de lhistoire
biogographique des tyrannosaures.
Ceux-ci ne sont connus, notamment au
Crtac suprieur, quen Amrique du
Nord et en Asie (Mongolie et Chine sur POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 41

tout). On pouvait donc se demander si


la famille tait apparue en Amrique du
Nord, pour ensuite gagner lAsie, ou
vice versa. La dcouverte de Siamotyrannus joue en faveur dune origine
asiatique des tyrannosaures. La seule
rgion du monde o soient actuellement
connus des tyrannosaures du Crtac
infrieur est lAsie et, plus prcisment,
lAsie du Sud-Est. la mme poque
vivaient sur les autres continents, y
compris lAmrique du Nord, dautres
grands dinosaures carnivores, qui
ntaient pas des tyrannosaures. On suppose donc que cest en Asie qua dbut
lvolution des tyrannosaures, et que ce
nest que plus tard, il y a peut-tre une
centaine de millions dannes, quils ont
atteint lAmrique du Nord. Il est probable
que ce passage sest fait par la rgion
de lactuel dtroit de Bering, qui pendant le Crtac fut diverses reprises
une zone merge, sorte de pont continental permettant les migrations de dinosaures et dautres animaux entre lAsie
et lAmrique du Nord.
E. BUFFETAUT (CNRS, Paris)
V. SUTEETHORN (Bangkok)
H. TONG (Paris)

aul Sereno, de lUniversit de Chicago, a dcouvert dans la rgion de


Kem Kem au Maroc un nouveau
spcimen de Carcharodontosaurus
(le reptile aux dents de requin), dinosaure carnivore dont la tte mesure 1,6
mtre. Cette dcouverte succde celle,
annonce lanne dernire, de Giganotosaurus en Argentine. Le gant sud-amricain et son analogue africain,
paralllement une autre dcouverte marocaine de Paul Sereno, un espce de coelurosaure plus petite appele Deltadromeus
, ou le coureur du Delta, donnent des
informations de la palobiogographie il
y a une centaine dannes.
Carcharodontosaurus et Giganotosaurus taient plus lourds et avaient la tte
proportionnellement plus grosse que le
fameux Tyrannosaurus rex (bien que ce
dernier ait des pattes arrires plus longues),
mais les palontologues ne savent pas
encore qui tait rellement le plus grand.
Ils vivaient tous deux la mme poque,
il y a environ 90 millions dannes, et appartenaient la mme famille de dinosaures
carnivores, les carcharodontosaurids. La
distribution de ces thropodes, dont un
troisime reprsentant, contemporain de
Carcharodontosaurus et Giganotosaurus,
provient dAmrique du Nord, indique
que les carcharodotonsaurids avaient,
au Crtac infrieur, colonis les continents des deux hmisphres.
la fin du Jurassique, il y a quelque
150 millions dannes, lancien supercontinent, la Pange, se divise en deux
masses, la Laurasie au Nord et le Gondwana au Sud. Les affinits des dinosaures
marocains avec des formes nord- et sudamricaines, suggrent qu la fin du Jurassique et durant le Crtac infrieur, les
faunes se sont changes alors qu cette
poque la fracturation de la Pange ntait
pas encore acheve.
Parents, mais diffrents : la composition de la nouvelle faune africaine de dinosaures est distincte de celle de faunes
contemporaines dAmrique du Nord et
du Sud. Ainsi le provincialisme de ces
faunes est manifeste ds le dbut du
Crtac suprieur, et, il y a quelques 90
millions dannes, la Pange tait disloque et les barrires ocaniques sparaient la Laurasie et le Gondwana. La Terre
cette poque ressemblait dj un patch
work de continents isols.
41

B C Y M

Y
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

C
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

B
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

pli
paire

Le soleil et la peau
LOUIS DUBERTRET

Le soleil est indispensable la sant de la peau, mais lexcs est nuisible.


Les ultraviolets A, que lon croyait inoffensifs, sont aussi nocifs que les
ultraviolets B : ils dclenchent aussi des cancers de la peau, mais par des
mcanismes diffrents.
u cours de centaines de millions
dannes, lnergie des rayons
solaires a entretenu des ractions
chimiques complexes qui ont
abouti lapparition des premiers organismes vivants. Des bactries photosynthtiques qui produisent loxygne,
aux plantes dont la fonction chlorophyllienne transforme le gaz carbonique en oxygne, la vie dpend de
lnergie solaire. Certains effets du
soleil sur la peau humaine tmoignent
de cette dpendance bnfique.
Bnfique, sauf pour les personnes
trop sensibles au soleil, et lhistoire
des colons britanniques dAustralie
illustre que nous ne sommes pas tous
gaux devant le soleil. Au XVIIIe sicle,
le gouvernement britannique condamnait la peine de mort les crimes et
les dlits, vols ou contrefaons. Quand
des mesures de clmence salutaires
commurent la peine capitale en
emprisonnement les prisons furent
vite surcharges. Aussi, vers 1780, les
autorits britanniques dcidrent-elles
de bannir les criminels dans des
contres loignes. En quelques
dizaines dannes, la cte Est de lAustralie fut peuple de colons britanniques et irlandais la peau claire, et
souvent blonds.
Aujourdhui, leurs descendants
souffrent de cancers de la peau, plus
que toute autre communaut ailleurs
dans le monde, et beaucoup plus que
les Aborignes dAustralie qui ont la
peau plus fonce. Comment expliquer
cette sensibilit particulire ? Comment le soleil agit-il sur la peau? Son
action est-elle toujours nfaste ?
Nombre de ces questions sont aujourdhui rsolues ; ducation et prvention devraient limiter la multiplication
des cancers de la peau.

44

PLS Page 44

Ultraviolets A et B
Le rayonnement solaire est constitu
de rayons ultraviolets A et ultraviolets B. Avant dexpliquer leurs modes
daction, examinons les diffrents
constituants de la peau.
Lpiderme se subdivise en quatre
couches : la couche basale contient
une paisseur de cellules souches, les
kratinocytes, qui migrent vers la
couche corne, la surface de lpiderme. Au cours de leur migration,
la forme et la fonction de ces cellules
changent. Dans la couche basale, les
kratinocytes ont une forme cubique ;
ils adhrent la membrane basale qui
spare lpiderme du derme sousjacent. Outre les kratinocytes, la
couche basale renferme des mlanocytes, les cellules qui produisent la
mlanine, le pigment de la peau.
Au-dessus, la couche de Malpighi
est constitue de plusieurs couches de
kratinocytes arrondis. La couche granuleuse est forme de deux trois
couches de kratinocytes aplatis. Enfin,
la couche corne est faite de cellules
mortes, hexagonales, aplaties et rgulirement ordonnes, comme des
cailles microscopiques : ce sont les
cornocytes. La cohrence et le caractre hydrophobe des cornocytes
confrent la couche corne sa fonction de barrire protectrice. En surface,
les cornocytes desquament.
Les rayons ultraviolets B sont partiellement responsables du caractre
ambivalent du soleil, indispensable,
mais nocif trop forte dose. Ce sont
les plus nergtiques des rayons ultraviolets qui parviennent sur la Terre.
Le rayonnement solaire contient aussi
des ultraviolets A dont la longueur
donde est comprise entre 320 et 400

nanomtres ; les ultraviolets B ont une


longueur donde comprise entre 290
et 320 nanomtres. Les ultraviolets B
sont arrts par le verre, mais, quand
ils pntrent dans la peau, ils sont absorbs par les cellules de lpiderme ou du
derme et y crent des dommages
notables. Les ultraviolets A sont moins
absorbs et traversent le verre ; ils sont,
en outre, environ 100 fois plus abondants que les ultraviolets B, proximit du sol.

Les bienfaits du soleil


Les ultraviolets B transforment une partie du cholestrol en vitamine D3, molcule elle-mme hydroxyle dans le foie,
puis dans le rein, en vitamine D active :
cette dernire prvient le rachitisme.
De plus, la vitamine D amliore la diffrenciation terminale de lpiderme,
garante de la qualit de la couche corne ; elle a aussi une action immunosuppressive qui calme des mcanismes
inflammatoires cutans, et elle a des
proprits antitumorales.
Pourtant lexcs de vitamine D est
toxique, car il entrane une augmentation nfaste de la concentration sanguine en calcium. Les ultraviolets B
favorisent la synthse de cette vita-

1. LE SOLEIL calme certaines inflammations de la peau et favorise la formation dune


barrire cutane de bonne qualit. Toutefois,
les rayons ultraviolets qui pntrent dans
lpiderme risquent de lser lADN cellulaire.
Quand une cellule anormale nest pas limine et quelle chappe aux mcanismes qui
protgent lorganisme, elle peut se multiplier
sans frein et donner un cancer de la peau.
Les kratinocytes sont responsables des cancers de la peau les plus frquents. Les mlanocytes dgnrent en mlanomes, plus rares,
mais plus agressifs.

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1994

B C Y M

Y
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

C
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

B
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

pli

impaire

COUCHE CORNE
PIDERME

COUCHE DE
MALPIGHI

CORNOCYTE

MLANOCYTE

KRATINOCYTE

COUCHE BASALE

LSION DE L'ADN
DERME

FIBROBLASTE

PLS Page 45

B C Y M

Y
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

C
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

B
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

pli
paire

SUDE
8,2
7,8
2,8
2,4
1953 1978 1953 1978
DANEMARK
CANADA
2,7
2,4

5,7
4,3

2,2
1,6

8,4
5,9

ISRAL
7,4
3,3
5,8
2,4

1953 1978 1953 1978


1953 1978 1953 1978

1953 1978 1953 1978

TATS-UNIS
8,4
7,7
3,6
3
1953 1978 1953 1978

NOUVELLE-ZLANDE
21,4
15,6

GRANDE-BRETAGNE
1,6
0,9

7,7
4,5

3,3
1,6

1953 1978 1953 1978

1953 1978 1953 1978

2. AUGMENTATION DU NOMBRE DES MLANOMES dans des


pays o les habitants sont sensibles. On a compar le nombre de
nouveaux cas de mlanomes pendant les annes 1953-1963 et
pendant les annes 1978-1982 pour les hommes (en bleu) et
pour les femmes (en rouge). Entre ces deux priodes, le nombre

mine, mais ils en transforment aussi la


majeure partie en drivs inactifs, ce
qui vite tout excs.
Lexposition au soleil, et notamment
aux ultraviolets B, favorise la formation
dune barrire cutane la couche
corne de bonne qualit. On a constat
quappliqus sur la peau avant lt diffrents produits dclenchent une irritation ; aprs lt, lirritation dclenche
est moindre, car la barrire cutane
est plus efficace : les produits irritants
pntrent moins profondment dans la
peau. Chaque anne, le soleil restaure
la barrire cutane.
Les ultraviolets A et B inhibent les
fonctions immunologiques de la peau,
notamment diverses ractions allergiques. Ainsi, ltat des enfants souffrant deczma rebelle samliore au
soleil. La lumire solaire a aussi un
effet thrapeutique sur le psoriasis.
Les personnes atteintes de psoriasis
ont une inflammation chronique de la
peau, laquelle se renouvelle trop rapidement, ce qui entrane une desquamation acclre et la formation de
plaques blanches, accumulation de cellules pidermiques mortes. Sous laction du soleil, ltat de sant de prs
de trois personnes sur quatre atteintes
de psoriasis est amlior.
Dautres maladies inflammatoires,
tel lacn, sont galement soulages
46

PLS Page 46

de cas a notablement augment dans les pays nordiques, en


Nouvelle-Zlande et en Australie. Les chiffres indiqus correspondent au nombre de nouveaux cas enregistrs chaque anne
pour 100 000 habitants. En France, aujourdhui, on dnombre
annuellement un dizaine de nouveaux cas pour 100 OOO habitants.

par le soleil ; toutefois, en paississant


la couche corne, le soleil augmente
la formation de comdons (le sbum
scrt par les glandes sous-cutanes saccumule alors et forme des
microkystes) ; ds la fin des beaux
jours, alors que leffet anti-inflammatoire disparat, les comdons qui
se sont dvelopps pendant lt
aggravent lacn.
On a rcemment montr que les
ultraviolets B favorisent la formation,
dans lpiderme humain, de molcules
proches des endorphines, des molcules synthtises par lorganisme et
qui sont des analogues naturels de la
morphine. La libration dendorphines
serait-elle responsable de la sensation
de bien-tre que lon prouve quand
on sexpose au soleil? Expliquerait-elle
que certaines personnes soient des
drogus du soleil? Ces questions restent ouvertes.

Les dangers
des ultraviolets A
Toutefois, le soleil, aliment de la peau
ncessaire la qualit de la vie, a des
effets secondaires toxiques, et labus
entrane des dommages partiellement
irrversibles qui saccumulent. Les premiers dommages sont les coups de
soleil dus aux ultraviolets B : ils tuent

de nombreuses cellules pidermiques


et la peau ple. Ce nest pas le fait des
ultraviolets A, qui ont t, pour cette
raison, longtemps considrs comme
inoffensifs, car ils nont pas deffet aigu
dans des conditions normales dexposition.
Les ultraviolets A et B, quand ils
sont absorbs par une molcule, perturbent le fonctionnement des cellules. Les ultraviolets B sont
particulirement toxiques : ils ont
pour cible la fois lADN et les protines, de sorte quils modifient le
code gntique cellulaire et toute la
machinerie enzymatique des cellules.
En revanche, les ultraviolets A ne sont
absorbs ni par lADN ni par les protines. Il faut 1 000 fois plus dultraviolets A que dultraviolets B pour
entraner les mmes dommages aigus
et pour provoquer des tumeurs de
la peau chez lanimal. Selon ces donnes, les ultraviolets A semblaient
inoffensifs.
Il nen est rien : il y a environ
cinq ans, on a dcouvert que les ultraviolets A dclenchent la formation de
radicaux libres dans le cytoplasme
des cellules. Ces radicaux libres sont
de puissants oxydants qui attaquent
divers composants cellulaires, tels les
lipides, les protines et l ADN . Ils
crent des mutations sur l ADN et
POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

B C Y M

Y
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

C
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

B
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

5%

pli

impaire

entravent le fonctionnement cellulaire. Ainsi, les ultraviolets A endommagent-ils indirectement lADN par
le biais de radicaux libres. Cette toxicit indirecte est presque aussi importante que la toxicit des ultraviolets
B, lesquels agissent la fois directement et indirectement. Patrice Morlire, lhpital Saint-Louis, a montr
que les ultraviolets B peroxydent les
lipides seulement dix fois plus que
les ultraviolets A.
Simultanment, lquipe dAlain
Sarasin, lhpital Gustave Roussy,
Villejuif, a dcouvert que les ultraviolets A crent des mutations dans les cellules de la peau humaine ds que la
dose est 700 fois suprieure la dose
toxique des ultraviolets B.
Sur une plage, la quantit dultraviolets A capte par la peau est 100
fois suprieure la quantit des ultraviolets B, et ces ultraviolets A pntrent beaucoup plus profondment
dans la peau que les ultraviolets B.
Ces derniers sont, pour la plupart,
absorbs par la couche corne : ainsi,
les cellules de la couche basale de
lpiderme reoivent environ 700 fois
plus dultraviolets A que dultraviolets B. Or, les mutations sont dangereuses dans cette rgion de
lpiderme o sont localises les
cellules germinatives. Ainsi les mutations cellulaires sont presque autant
dues aux ultraviolets A quaux ultraviolets B.

chirurgie et ncessitent parfois radioet chimiothrapie. Les carcinomes


rsultent dexpositions chroniques au
soleil, et leur frquence augmente
avec lirradiation. Ce sont les cancers
des sujets qui travaillent en plein
air, les marins et les cultivateurs par
exemple.
En revanche, le cancer des mlanocytes, le mlanome malin, est le
cancer des cols blancs, le cancer des
personnes qui travaillent dans un
bureau et qui, ds les beaux jours,
exposent leur peau au rayonnement
solaire. Les tudes pidmiologiques
ont montr que les sujets risque de
mlanome malin sont (1) les sujets
peau trs claire, qui ont des tches
de rousseur, (2) ceux chez qui apparaissent, la suite dexpositions
solaires, de nombreux grains de
beaut normaux, (3) les sujets trs
exposs au soleil et ayant eu de nombreux coups de soleil pendant leur
jeunesse et enfin, (4) les sujets ayant
dautres membres de leur famille souffrant de mlanome.

Un mlanome malin se prsente


sous la forme dune tache pigmente
plate, dun grain de beaut dont la surface augmente, qui devient asymtrique, dont le bord est festonn et la
couleur htrogne. Tout grain de
beaut qui se modifie doit inciter le
patient consulter son mdecin.
Le rle des ultraviolets A a t suggr par des corrlations entre occurrence des mlanomes et mesures des
caractristiques du rayonnement
solaire. Ces tudes menes en Norvge et en Australie montrent que le
nombre de mlanomes malins dpend
plus de laugmentation de lexposition aux ultraviolets A quaux ultraviolets B.
On connat un poisson qui, irradi
par des ultraviolets, dveloppe des
mlanomes malins. En tudiant ce poisson, on a montr que les ultraviolets
A sont seulement dix fois moins efficaces que les ultraviolets B pour dclencher un mlanome malin. Comme ils
sont 100 fois plus abondants que les
ultraviolets B, on conoit quils puisULTRAVIOLET A

ULTRAVIOLET B

VITRE
DESQUAMATION

Le pouvoir cancrogne
des ultraviolets A
Les ultraviolets A jouent un rle direct
dans la formation des cancers cutans,
et pourraient mme potentialiser la
toxicit des ultraviolets B. Ils seraient
en grande partie responsables de la survenue du mlanome malin.
On distingue trois types de cancers de la peau : les cancers basocellulaires, les cancers spinocellulaires
et les mlanomes malins. Les cancers basocellulaires sont localiss et
ne mtastasent jamais. Ils se prsentent comme de petites perles roses sur
la peau ou comme des zones sclreuses
(durcies). Ils gurissent toujours aprs
avoir t traits par ablation chirurgicale.
Les cancers spinocellulaires ont
un aspect de crote ou de bourgeons
de peau qui se dveloppent rapidement, saignent facilement et mtastasent parfois. Ils sont traits par la
POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 47

CELLULE BASALE CIBLE


FIBROBLASTE CIBLE

3. LES ULTRAVIOLETS A ET B nont pas le mme comportement : les UVB sont responsables
des coups de soleil, mais sont arrts par le verre. Au contraire, les UVA traversent le
verre et pntrent profondment dans la peau lsant les cellules de lpiderme et aussi
les cellules du derme, aboutissant la formation de rides. Les ultraviolets A et B atteignent la couche de cellules germinatives qui, en se diffrenciant, donnent les cellules
des diffrentes couches de lpiderme. Plus la cellule endommage est situe en amont
dans la chane de la diffrenciation cellulaire, plus les consquences risquent dtre graves.

47

B C Y M

Y
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

C
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

B
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

pli
paire

sent participer la gense des mlanomes malins chez lhomme. Toutefois, il reste tablir que ce poisson
est un modle prdictif des ractions
physiologiques humaines.
Si le mlanome malin est plus rare
que les carcinomes, il est beaucoup plus
grave, puisquil tue une fois sur quatre.
De surcrot, sa frquence double tous
les dix ans. Cest le cancer le plus frquent pour les 25-30 ans. Si la situation
continue saggraver, une personne
ne en lan 2000 aura 1 risque sur 75 de
dvelopper un mlanome malin au
cours de son existence.
Face ce risque, nous ne sommes
pas gaux, et les sujets peau claire
sont plus exposs. Leur peau contient
des mlanines renfermant du soufre,
les phomlanines, qui sont responsables de la couleur rousse, mais protgent mal du soleil ; ces mlanines
dclenchent la formation de radicaux
libres qui potentialisent les effets du
soleil. Ce rsultat biologique corrobore
une observation clinique : les sujets
dont la peau est claire, quoi quils fassent, ne bronzent pas ; la faible pigmentation quils obtiennent ne les

ULTRAVIOLET A

protge jamais efficacement contre


les dommages chroniques dus au soleil.
La mlanine des personnes rousses
serait de mauvaise qualit et nassurerait pas la fonction protectrice de la
mlanine noire, ou eumlanine, qui
absorbe les ultraviolets sans causer
de dommages.
Ainsi, les effets directs et indirects des ultraviolets B, et indirects seuA,
lement
des
ultraviolets
sadditionnent. Ces mutations sont en
grande partie rpares : diverses protines reconnaissent les mutations sur
lADN, dautres dcoupent lADN pour
liminer les zones mutes, dautres
encore reconstruisent un ADN de
bonne qualit.
Llimination des fragments dADN
anormaux favorise la pigmentation,
comme la montr Barbara Gilchrest
Boston : le bronzage est une cicatrice,
consquence des lsions causes aux
cellules par le soleil.
Lorsque lexposition au soleil est
trop intense, les mcanismes de rparation sont dbords, et les mutations
sexpriment. Ces mutations sont le premier stade de la cancrogense. Un can-

ULTRAVIOLET B

cer risque dapparatre quand une


cellule se multiplie sans contrle. Cette
situation peut se produire dans deux
cas : une mutation active un oncogne,
cest--dire un gne qui favorise la multiplication cellulaire ; ou elle inactive
un gne qui bloque cette multiplication, cest--dire un gne suppresseur
de tumeur.
Diverses quipes ont montr que
le gne p53 participerait au dveloppement des carcinomes cutans. Normalement, le gne p53 veille
lintgrit du gnome cellulaire :
lorsque survient une mutation, il
empche la cellule atteinte de se diviser tant que la lsion du gnome na
pas t rpare. Quand la lsion est
trop importante, il dclenche le suicide de la cellule (apoptose). Une
mutation dans le gne p53 facilite la
survie de cellules anormales ; les cellules lses, qui se multiplient sans
frein, subissent de nouveaux remaniements qui favorisent la transformation tumorale.
Dans le cas du mlanome malin,
on a mis en vidence des altrations
sur le chromosome 9 ; ces mutations
perturbent le contrle du cycle cellulaire, favorisant notamment la multiplication
des
cellules. Toute
modification du gnome due aux ultraviolets contribue au dveloppement
de cellules malignes qui sont dautant
moins facilement limines que le
soleil abaisse la surveillance immunitaire cutane.

Soleil et systme immunitaire


KRATINOCYTE

MLANOCYTE

PROTINE

MUTATION
KRATINOCYTE
MUTATION

RADICAL LIBRE
CYTOPLASME
PROTINE

MLANOCYTE

4. LES MCANISMES DACTION DES ULTRAVIOLETS A ET B diffrent. Les ultraviolets B


(en haut) crent directement des mutations sur l ADN des mlanocytes, les cellules responsables de la pigmentation de la peau, et des kratinocytes. Au contraire, les ultraviolets A produisent des radicaux libres (en bas) dans le cytoplasme cellulaire. Ces radicaux
libres, trs oxydants, endommagent aussi les protines cytoplasmiques et crent des
mutations sur lADN. Lorsquun mlanocyte ou un kratinocyte contenant une mutation
nest pas limin par le systme immunitaire, il risque de se multiplier et de dclencher
un mlanome malin dans le premier cas et un carcinome dans le second.

48

PLS Page 48

Les ractions immunitaires de la peau


sont dclenches par les cellules de
Langerhans ; ces cellules, qui naissent
dans la moelle osseuse et migrent
jusque sous la couche corne, sont
pourvues de longs prolongements
nomms dendrites. Elles reprent
les substances trangres et dclenchent lalarme du systme immunitaire. Les ultraviolets B et les
ultraviolets A inhibent les fonctions
des cellules de Langerhans. Ils peuvent agir directement en dtruisant,
par exemple, le cytosquelette de ces
cellules, ou indirectement : sous laction des ultraviolets B, les kratinocytes de lpiderme librent des
substances qui inhibent les ractions
du systme immunitaire. Ces substances immunosuppressives sont
lacide urocanique et des cytokines.
Sous laction du soleil, lacide uroca POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

B C Y M

Y
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

C
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

B
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

pli

impaire

nique donne un driv qui inhiberait


la prsentation des antignes par les
cellules de Langerhans. De plus, on
a rcemment montr que les ultraviolets B activent la synthse de deux
cytokines, la TNF et linterleukine
10 dans les kratinocytes, qui inhibent
les cellules de Langerhans.
Enfin, les ultraviolets B favorisent
la tolrance immunitaire active.
Outre les cellules de Langerhans qui
sont responsables des ractions de rejet
de greffes et des eczmas, il existe
dautres cellules dendritiques dans
lpiderme ; ces cellules augmentent la
tolrance de lorganisme aux agents
trangers et rsistent mieux aux ultraviolets que les cellules de Langerhans.
Ainsi, lirradiation de la peau par les
ultraviolets a un effet immunosuppresseur qui calme les irritations, mais
elle amliore aussi lapprentissage de
la tolrance aux substances trangres,
ce qui diminue les ractions allergiques
ou de rejet.
Cette mise en veilleuse du systme
immunitaire de la peau nest pas sans
inconvnient, puisque llimination
des cellules cancreuses ny est plus
assure. Chez lanimal, lorsque limmunit cutane est inhibe par les
rayons ultraviolets, les tumeurs cutanes se dveloppent beaucoup plus
rapidement.
Ainsi, les ultraviolets sont cancrognes de deux faons : ils crent directement des lsions dans l ADN des
kratinocytes et des mlanocytes, et ils
inhibent les ractions immunitaires
cutanes qui liminent les cellules
tumorales.

Soleil et vieillissement
Les ultraviolets B et surtout les ultraviolets A provoquent un vieillissement
de la peau.
Le vieillissement est un mcanisme
gntiquement programm, mais certains facteurs denvironnement lacclrent. Aussi, la peau prend un aspect
beaucoup plus g sur les zones exposes au soleil, telles que le dos des
mains ou le visage, que sur les zones
protges, les fesses par exemple.
Lagression chronique de la peau par
le soleil entrane une augmentation
des divisions cellulaires et un paississement de lpiderme et de la couche
corne. Au fil des annes, lpiderme
satrophie : les cellules sy diffrencient de faon de plus en plus dsordonne ; des troubles de la
POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 49

Les diffrents types de peau


PEAU DE TYPE I
Les personnes possdant ce type de
peau ont un phnotype roux et une peau trs
claire ; elles ne bronzent pas, mais des taches
de rousseur apparaissent au soleil ; elles ont
des coups de soleil la moindre exposition.
PEAU DE TYPE II
Ces personnes ont galement la peau trs
claire et, la moindre imprudence, elles ont
des coups de soleil ; elles bronzent lgrement, mais ce hle lger qui vite les coups
de soleil ne protge pas contre le risque de
vieillissement cutan ni contre les cancers de
la peau.

diffrenciation apparaissent avec formation de crotes plus ou moins pigmentes et, parfois, apparition de
carcinomes.
Dans le derme, les cibles les plus
sensibles lexposition du soleil, et
notamment aux ultraviolets A pntrants, sont les fibres lastiques. Elles
contiennent une protine nomme
lastine en raison de ses proprits
lastiques ; scrte par les fibroblastes du derme, llastine sattache
aux fibres de collagne. Leur association assure la solidit du derme
(collagne) et lui confre sa souplesse
(lastine).
Les ultraviolets, notamment les
ultraviolets A, modifient la production du collagne : ils en diminuent
la synthse et en augmentent la dgradation. Ils perturbent galement la
synthse et les proprits de llastine : les molcules anormales dlastine, produites en grande quantit,
sont incapables de sattacher au collagne et sagglutinent en mottes, se
pelotonnant en petites boules blanches
visibles sous la peau ; elles donnent
aux faces latrales du cou un aspect
en chair de poule.
Entre ces petites mottes blanches,
le rseau vasculaire apparat : la peau
a un aspect rouge ponctu de blanc,
dabord sur les faces latrales du cou,
puis sur toutes les zones saillantes
telles que le bout du nez, les pommettes ou le menton. Les rides rsultent de lexposition au soleil et,
notamment, aux ultraviolets A . Ce
vieillissement acclr de la peau est
trs marqu chez les fumeurs : comme
les ultraviolets A, le tabac dtruit les
fibres lastiques (il produirait des radicaux libres).

PEAU DE TYPE III


Ces personnes ont peu de coups de soleil
et bronzent facilement.
PEAU DE TYPE IV
Ces personnes nont jamais de coups de
soleil et bronzent trs facilement. On trouve
ce type de peau, par exemple, autour de la
Mditerrane.
PEAU DE TYPE V
La peau est naturellement pigmente et
claire, comme celle des Asiatiques.
PEAU DE TYPE VI
La peau est noire, trs rsistante aux dommages provoqus par le soleil.

Lvaluation du risque
Ltude des mfaits du soleil montre
que lintensit de lagression joue un
rle essentiel, mais aussi que certaines
personnes sont plus sensibles que
dautres. On a class les types de peau
et montr que, statistiquement, le
risque de mlanome malin augmente
quand la peau est plus claire : cest
surtout le cas dans le Nord de lEurope et en Australie, o le phnotype roux est frquent.
On sait valuer les risques pour
une population donne, mais peut-on
prvoir le risque individuel ? Parmi
les individus ayant le mme type de
peau et subissant la mme exposition,
certains auront un cancer de la peau,
dautres non. Le phototype de peau
nest pas le seul facteur dfinissant
le risque de cancer cutan : les mcanismes de rparation des dommages
provoqus par le soleil diffrent dune
personne lautre dans un mme
groupe. Ces mcanismes de rparation sont dtermins par le patrimoine
gntique.
Certains enfants sont atteints dune
maladie gntique grave, le xeroderma
pigmentosum : leur peau est extrmement sensible au soleil et les dommages provoqus par le soleil lADN
ne sont pas rpars. Ces enfants ont
des cancers cutans et des mlanomes
malins ds lge de quatre ou cinq ans,
et ils meurent souvent trs jeunes dune
multitude de cancers cutans.
Un nouveau test de dpistage, le
test des comtes, devrait permettre une
identification des sujets risques, de
naissance ou parce quils ont abus du
soleil. Lorsque lon irradie un lymphocyte du sang ou un kratinocyte de
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pli
paire

la peau avec des ultraviolets, lADN


subit des lsions. Quand on soumet
une cellule irradie par des ultraviolets un champ lectrique intense, les
fragments dADN chargs migrent (les
plus courts migrent le plus loin). Ces
fragments crent une trane visualise grce un colorant fluorescent, qui
est dautant plus longue que les fragments sont nombreux.
Normalement, quelques heures
aprs lirradiation, ces cassures sont
rpares. La trane des fragments
dADN qui sortent de la cellule ressemble celle dune comte, ce qui a
valu son nom au test. Aprs une irradiation normalise et un temps de rparation dfini, laspect de la queue de la
comte renseigne sur les capacits
cellulaires de rparation des dommages
dus aux ultraviolets.
La mthode, mise au point il y a
quelques annes, tait jusqu prsent
utilise pour lvaluation des dommages subis par des cellules exposes divers agents agressifs de
lenvironnement. Lquipe dEthel
Moustacchi, de lUnit CNRS UMR 218,
lInstitut Curie, a appliqu cette
mthode la dtection des dommages
provoqus sur l ADN par les ultraviolets dans des maladies gntiques
graves, o la sensibilit aux ultraviolets est extrme.
Aujourdhui, lquipe tudie des
personnes qui ne semblent pas prdisposes ; elle compare actuellement
un groupe de patients de 50 ans ayant
eu un cancer de la peau et un groupe
de patients de 50 ans qui ont t pargns. Les tests des comtes raliss sur
ces deux groupes de patients devraient
tre diffrents, puisquils refltent les
capacits de rparation des cellules de
lpiderme. Si tel est le cas, on disposera dun test de routine permettant de
savoir si un nouveau-n prsente des
risques vis--vis du soleil, et comment
volue, chez ladulte, sa capacit rparer les lsions de lADN causes par le
soleil.

La prvention
Avec lamlioration des connaissances, les conseils de prvention sont
de plus en plus efficaces. ducation
et information sont les cls dune
meilleure protection. Les conseils de
dtection sont efficaces, puisque lon
a not quaprs des campagnes dinformation faites en Suisse ou dans le
midi de la France, le nombre de mla50

PLS Page 50

5. LE TEST DES COMTES met en vidence


la capacit de rparation de lADN soumis
aux ultraviolets. Un noyau indemne apparat circulaire aprs avoir t marqu avec
un colorant fluorescent (a). Aprs irradiation
par les ultraviolets, lADN est fragment ;
sous laction dun champ lectrique, les fragments migrent et forment une trane, qui
ressemble la queue dune comte (b). Lvolution de laspect de la trane renseigne sur
les capacits de la cellule rparer les dommages subis par l ADN . Quand l ADN est
reconstruit, la trane ne se forme plus (c)
et, au bout de quelques heures, le noyau
reprend sa forme circulaire initiale (d).

nomes malins diagnostiqus a doubl au cours des six mois qui ont suivi
la campagne ; cela signifie que de
nombreux mlanomes malins dbutants, faciles soigner par la chirurgie, ont t dtects grce cette
information.
Outre ces mesures dinformation,
la photoprotection vestimentaire est
essentielle : quand on a la peau trs
claire, on doit se baigner avec une chemisette et shabiller sur la plage.
Les produits solaires sont une autre
arme de la photoprotection. Toutefois,
les premiers, conus pour lutter seulement contre les coups de soleil, ont
eu des consquences paradoxales : en
filtrant les ultraviolets B, ils vitaient
les coups de soleil, favorisaient les
expositions prolonges, et potentialisaient les effets chroniques du soleil,
cest--dire une acclration du
vieillissement cutan et une augmentation du nombre de cancers de
la peau.
Aujourdhui, on a pris conscience
que lon doit utiliser des crans
solaires qui protgent non seulement
contre les ultraviolets B, mais aussi
contre les ultraviolets A. Toutefois, on
filtre difficilement les ultraviolets A,
et une grande quantit pntre dans
la peau.
Les produits solaires doivent tre
utiliss pour viter les coups de soleil,
mais non pour prolonger lexposition.
Nous devons informer les adultes des
risques du soleil et duquer les
enfants pour quils apprennent se
protger : la naissance, les cellules
de la peau ont une certaine capacit
rparer les lsions dues au soleil,
mais ces rparations sont toujours
incompltes. chaque irradiation,
des lsions persistent, saccumulent, et les capacits dadaptation au
soleil diminuent ; aprs chaque exposition, le nombre des lsions rparables diminue. On doit apprendre
aux enfants et aux adolescents prserver leur capital soleil.

Louis DUBERTRET dirige un service de


dermatologie de lHpital Saint-Louis et
lUnit INSERM U 312.
L. DUBERTRET, M. JEANMOUGIN, La peau
et le soleil, Collection Ouverture mdicale, ditions Hermann, 1993.
L. DUBERTRET, R. SANTUS et P. MORLIRE,
Ozone, Sun, Cancer, ditions INSERM, 1995.

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pli
paire

Les proprits
des quasicristaux
JEAN-MARIE DUBOIS

Les exceptionnelles proprits lectriques, mcaniques et tribologiques


des quasicristaux sont dheureuses surprises qui promettent
dintressantes applications technologiques.
es quasicristaux vont-ils, 12 ans
aprs leur dcouverte par Dany
Shechtman et ses collaborateurs
Ilan Blech, John Cahn et Denis Gratias, devenir des matriaux comme les
autres? Quitteront-ils leur statut privilgi de composs modles et acadmiques pour contribuer notre
bien-tre quotidien? Ces questions sont
souvent poses, surtout par des industriels soucieux dinnovation ou enclins
protger les acquis de leur technologie. Nous faisons le point, dans cet
article, sur les proprits de ces matriaux et leurs applications potentielles.

Des arrangements
tranges, mais stables
Lors de leur dcouverte, les physiciens
perurent les quasicristaux comme des
composs exotiques dots dune structure bizarre quil fallait lucider au plus
vite. Pour lessentiel, cette structure est
aujourdhui bien comprise. Il a fallu,
pour la comprendre, gnraliser la cristallographie et y inclure la description des structures symtrie quinaire
qui avaient longtemps t considres
comme interdites. Cette structure cristallographique tait celle des quasicristaux.
loppos des difficults souleves
par la comprhension de la structure,
le comportement thermodynamique
des quasicristaux sest rvl classique.
Les premiers quasicristaux Al-Mn
taient produits par solidification ultrarapide des vitesses de refroidissement dpassant 1 000 000 C par
seconde. Comme tous les alliages de
mtaux qui subissent un tel traitement,
52

PLS Page 52

les structures obtenues par refroidissement ultrarapide sont dans un tat


mtastable et voluent vers un tat plus
stable quand ils sont chauffs. Les
alliages se transforment alors en un
mlange de phases cristallines.
Pendant les quelques annes qui
ont suivi la dcouverte, les chercheurs
ont cru que tous les quasicristaux
prsentaient cette caractristique. Ils
les ont alors rattachs un tat intermdiaire entre ltat cristallin parfaitement ordonn et ltat vitreux
caractristique du dsordre partiel qui
prvaut dans un liquide. La position
tait commode parce que suffisamment
imprcise. Cette interprtation a chang
radicalement en 1987 lorsque A.P. Tsai,
qui terminait sa thse Sendai, au
Japon, a publi une srie darticles
dmontrant lexistence de quasicristaux stables, associs des diagrammes
de phases bien dfinis. Ces cristaux
taient des alliages intermtalliques
tels que Al-Cu-Fe, Al-Cu-Co, Al-CoNi et Al-Pd-Mn. En fait, le pas dcisif
avait t franchi lanne prcdente
lorsque B. Dubost et ses collaborateurs
du Centre de Recherches de Pchiney,
Voreppe, avaient prpar des monocristaux icosadriques par solidification lente, partir de ltat liquide, dun
alliage Al-Li-Cu. Ces cristallites, facetts, diffractaient le rayonnement
comme les quasicristaux et, de plus,
leurs facettes dfinissaient sans ambigut la forme dun polydre du groupe
de licosadre. Figure de diffraction
et morphologie cristalline montraient
quil sagissait bien dun quasicristal.
Aujourdhui les revtements quasi
cristallins sont identifiables par leurs

caractristiques cristallographiques ;
aussi est-il simple de les dtecter dans
un dispositif, ce qui facilite la dfense
des brevets. Ils sont relativement aiss
produire et dun prix de revient suffisamment faible pour sadapter aux
contraintes de nombreux marchs.
Un obstacle de taille a pourtant
frein quelque temps notre enthousiasme : la fragilit mcanique de ces
matriaux. Comme de nombreux
autres intermtalliques, ils sont trs
durs la temprature ambiante, et leur
ductilit trs faible ne permet pas une
mise en forme aise. Cet inconvnient majeur interdit encore aujourdhui lutilisation des quasicristaux
ltat massif dans des applications
mcaniques. En revanche, il est tout
fait possible den faire des revtements
de surface : le substrat apporte la rsistance mcanique, tandis que le revtement rsiste aux agressions
superficielles. Cette solution est couramment adopte pour la protection
contre la corrosion, la rsistance la
rayure, la rduction du frottement, la
coloration superficielle, les revtements
anti-adhrents, etc.

Dconcertantes proprits
des quasicristaux
la surprise gnrale, les quasicristaux icosadriques se sont rvls de
pitres conducteurs de llectricit et
de la chaleur, contrairement leurs
constituants mtalliques. Leur conductivit est dautant plus rduite que la
perfection du rseau cristallin est
grande ; certains alliages, comme
Al 70Pd 20Re 10, icosadrique seraient
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impaire

1. QUASICRISTAL icosadrique Al-Pd-Mn faces pentagonales.

2. PAVAGE DE PENROSE obtenu partir de deux losanges.

9 ATOMES

12 ATOMES

30 ATOMES

5 NANOMTRES
51 ATOMES

3. STRUCTURE DE 51 ATOMES ( gauche) constituant lagrgat


lmentaire du quasicristal Al-Pd-Mn. Cet agrgat, ayant les symtries de licosadre, est constitu de trois lments embots a, b, c.
Llment a central a neuf atomes daluminium. Les deux autres
lments existent sous deux colorations chimiques distinctes (non
reprsentes) : dune part, 6 Mn plus 6 Pd pour llment 12 atomes,
et 30 Al pour celui 30 atomes ; dautre part, 12 Al et 20 Pd plus

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 53

10 Al. droite, on a reprsent lorganisation hirarchique du quasicristal : chaque niveau de la hirarchie reproduit la structure icosadrique de lagrgat lmentaire, avec la structure du niveau
prcdent aux sommets de licosadre de ce niveau. Les agrgats
sont reprsents par leur plan quatorial et tous les plans quatoriaux des agrgats reprsents sont dans un mme plan. Lanneau
de lagrgat de base est figur par un petit cercle orange.

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pli
paire

La structure des quasicristaux


n diagramme de diffraction est une figure
dinterfrences cre par la superposition des ondes (rayons X, lectrons ou
neutrons) rflchies dans une direction donne par les atomes dun cristal. La direction qui donne lieu des interfrences
constructives, cest--dire une tache,
correspond des ondes diffractes dcales dun nombre entier de longueur donde
(figure a). Cette direction indique la distance
qui spare les plans atomiques,lesquels
constituent autant de miroirs pour les
ondes produites par la source clairant
lchantillon. Lensemble des taches de diffraction reflte larrangement des plans atomiques qui dfinissent le cristal.
Ce diagramme de diffraction (figure b)
est semblable celui du premier cristal
dcouvert par D. Shechtman. Il prsente
deux groupes de taches intenses, dcals
angulairement de 36, qui marquent les sommets de deux toiles cinq branches. Ces
figures sont invariantes par rotation dun
cinquime de tour autour du centre de la
figure, ce qui implique que, dans lchantillon, la disposition des plans atomiques
possde cette symtrie de rotation.
Linvariance par rotation de 2/5 nest pas
compatible avec la symtrie de translation qui
caractrise les cristaux habituels. Pour sen
convaincre, il suffit dimaginer un carrelage
ralis avec des pentagones. Un tel pavage ne
peut pas couvrir toute la surface parce que
langle au sommet du pentagone (108)
nest pas gal une division entire dun
tour (2/n avec n entier). Il nest pas possible
de disposer un nombre entier de pentagones
autour dun sommet, alors que cette construction est ralisable avec des hexagones, des
carrs ou des triangles quilatraux.
En 1974, R. Penrose a rsolu le problme
du pavage du plan, sans trou ni recouvrement, de telle sorte que la symtrie globale
du pavage soit quinaire. Le diagramme de

dans un espace de dimension plus grande.


Pour illustrer cette cristallographie haute
dimension, considrons lexemple reprsent sur la figure c. Nous voulons construire
une fonction quasi priodique, la densit atomique, le long dune droite E, cest--dire
une fonction qui prenne, soit la valeur 0 (il
ny a pas datome), soit la valeur 1 (latome
est prsent au point considr) dans un
espace une dimension.
Pour cela, nous construisons dabord
un rseau priodique, carr pour simplifier
et de paramtre a, engendr dans un espace
D deux dimensions par translations selon
les vecteurs de base (e1, e2). Tout vecteur
de ce rseau a des composantes coefficients entiers sur (e1, e2), mais peut tre rapport aussi, de faon univoque, une base
porte par D ; lespace complmentaire D,
orthogonal D est de dimension unit.
Nous munissons ensuite le rseau carr
dune densit atomique choisie pour que lintersection entre D et E se rduise des
points, les atomes de E. Loption la plus simple
consiste placer des segments de longueur sur les nuds du rseau (e1, e2),
perpendiculaires E, et appartenant lespace D. La longueur est telle que lon
obtienne la densit atomique voulue sur E.
Chaque intersection entre lespace E et
les segments de droite dtermine la
position dun atome, car, par construction,
cette intersection se rduit un point. Les
atomes sont ainsi spars par des distances
courtes C ou longues L. La squence des
segments L et C sera ncessairement priodique si la pente de E rapporte au rfrentiel (e1, e2) est un nombre rationnel, car alors
E passe priodiquement par des nuds du
rseau. La densit atomique, comme la
succession des distances L et C construites
entre ces nuds, se reproduit donc priodiquement, identique elle-mme entre
chaque couple de nuds du rseau carr que

b. Figure de diffraction dun quasicristal.

diffraction de ce pavage est alors strictement


invariant par rotation dun cinquime de tour
autour de son origine. Pour obtenir cette symtrie dordre cinq, Penrose a abandonn la notion
de maille unitaire unique des cristaux traditionnels et utilis deux lments de construction distincts (des losanges dangles au sommet
4/5 et /5 dune part et 3/5 et 2/5 dautre
part), associs lun lautre par des rgles dassemblage strictes (voir la figure 2). Le pavage
rsultant nest plus priodique, en ce sens quil
est impossible de trouver une distance de dplacement finie telle que le pavage se superpose
exactement lui-mme. En revanche, presque
tous les points du pavage se superposent un
point du pavage original si on glisse, par
exemple, la copie selon le ct dun losange :
le pavage est presque priodique, quasi priodique ou quasi cristallin.
La mathmatique des fonctions quasi
priodiques tait connue avant la dcouverte
des quasicristaux. Elle a apport le cadre du
problme central de la localisation des atomes
dans les quasicristaux. En effet, une fonction
quasi priodique dans un espace de dimensions n (ici n gal 3) peut toujours tre considre comme une opration de coupe par
lespace en question dune fonction priodique
a

e2

E1

RIO
QU

DIQ

AS

UE

I-P

IO
R

DIQ

UE

n = 2a sin = 2
a. Interfrences constructives dans un cristal.

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c. Interprtation gomtrique de la structure dun quasicristal.

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pli

impaire

rencontre E. En revanche, si la pente de E est


un nombre irrationnel, E passe par un seul
nud du rseau carr, et la squence des
distances L et C est apriodique. Cette configuration correspond au quasicristal.
La position de E est bien entendu arbitraire. Toute autre droite parallle E reprsente galement un quasicristal, globalement
identique au premier mme si, localement, on
peut observer une inversion de deux segments
L C en C L. Ce mcanisme de saut localis ne
change pas la densit atomique globale, mais
change lenvironnement proche dun atome.
Il semble jouer un rle crucial pour la mobilit atomique dans les quasicristaux, car il met
en jeu des barrires nergtiques minimes
entre sites quivalents, tout en autorisant le
transport de matire longue distance dans
les quasicristaux rels de dimension plus
grande que lunit. Enfin, la figure c montre
bien que de nombreux cristaux peuvent
exister avec des arrangements atomiques trs
voisins de ceux du quasicristal, ds lors que
la pente de E est rationnelle, mais peu diffrente de la pente irrationnelle. Ces cristaux
sont appels approximants et existent effectivement dans les systmes dalliages qui
contiennent des quasicristaux au sens strict.
La construction de la figure 3 prsente
donc une gnralisation de la notion de cristal. Elle rend compte soit du cristal classique
si la pente de E est rationnelle, soit du quasicristal si ce nombre est irrationnel.
De mme, un rseau priodique quatre
dimensions, dcor par des polygones et coup
par un plan, rend compte des pavages apriodiques comme le pavage de Penrose. Cette situation correspond, dans les alliages rels, aux
phases dcagonales qui contiennent des empilements, priodiquement ordonns selon une
direction, de plans atomiques quasi priodiques.
Les quasicristaux icosadriques sont apriodiques dans les trois directions de notre espace
habituel. Ils peuvent tre engendrs par la coupe
dun espace hypercubique de dimension 6 par
notre espace de dimension 3. La densit atomique dans lhyperespace est reprsente alors
par des polydres du groupe de symtrie de
licosadre, on dit des hypersurfaces ou des
surfaces atomiques, contenus dans lespace
complmentaire de dimension 3 galement.
Bien que cette mthode ne soit plus aussi
intuitive que la cristallographie classique, elle
a lavantage den restituer les principaux
avantages. En particulier, elle associe lespace priodique de grande dimension du cristal un espace rciproque, priodique galement
et de mme dimension, qui porte lintensit des
diagrammes de diffraction. On a pu ainsi dterminer la majorit des positions atomiques dans
les quasicristaux.

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 55

mme classs dans les isolants. La


conductivit de cet alliage passe de
10 (ohm-cm)1 environ quelques centaines d(ohm-cm)1 entre 1K et 1 000K.
Ce comportement est rapprocher de
celui des semiconducteurs qui, contrairement aux mtaux, conduisent dautant plus que la temprature slve.
Pourtant, le mcanisme qui assure la
conduction dans les quasicristaux est
spcifique.
Dans un cristal semiconducteur, les
tats dnergie des lectrons sont rpartis dans deux bandes spares par un
gap, la bande de valence et la bande de
conduction. Pour que ce cristal
conduise llectricit, il faut que certains lectrons franchissent le gap et se
trouvent dans la bande de conduction.
temprature nulle, le cristal nest pas
conducteur. Sous leffet de la temprature, des lectrons de la bande de
valence bondissent dans la bande de
conduction, o ils conduisent llectricit ; dans le mme temps, un trou
de charge positive se constitue dans
la bande de valence, trou qui conduit
aussi llectricit.
Dans les quasicristaux, aucun gap
ne spare nettement le haut de la bande
de valence et le bas de la bande de
conduction. En revanche, dans les
phases icosadriques, une dpression
profonde de la densit dtats appele un pseudo-gap spare la rgion
des tats occups de celle des tats inoccups. La dpression, qui nuit la
conduction, est dautant plus marque
que la phase icosadrique est moins
conductrice : cette observation cadre
bien avec la forte rsistivit des cristaux icosadriques. En fait, il semble
que les lectrons soient confins par
les agrgats atomiques dans des puits
quantiques do ils schappent sous
leffet des excitations thermiques pour
assurer un minimum de conduction.
Les autres proprits lies au transport lectronique dans les phases icosadriques scartent tout aussi
nettement du comportement mtallique. Dans les phases icosadriques,
la conduction basse temprature est
assure par des lectrons et la contribution des trous augmente avec la temprature. La nature du porteur de
charge est cependant trs sensible au
degr de puret du quasicristal.
De plus, la nature du porteur change
brutalement de signe lorsque la composition des alliages Al-Cu-Fe passe
par la composition correspondant prcisment la concentration lectronique

de 1,86 lectron par atome. La rsistivit la plus leve et la perfection structurale sont obtenues conjointement
dans cet alliage particulier.
De mme, le comportement des
quasicristaux vis--vis du rayonnement lectromagntique ne suit pas
le modle qui explique bien la conductivit optique des mtaux. Dans ce
modle, la transparence est une fonction croissante de la frquence du
rayonnement lectromagntique : les
mtaux sont transparents pour les photons de trs courte longueur donde,
ultraviolets et en de, et rflchissants
aux grandes longueurs donde de linfrarouge et du rayonnement micromtrique.
Les mesures effectues sur des cristaux icosadriques Al70Pd20Re10 tmoignent dun comportement diffrent : la
transparence est faible tant que la
longueur donde est infrieure 1 000
cm1, passe par un maximum au voisinage de 10 000 cm1 puis diminue.
Il en va de mme de la conduction
thermique. La phase icosadrique
Al71Pd21Mn8, par exemple, ne conduit
pratiquement pas la chaleur basse
temprature : sa conductivit thermique passe de 104 103 W/mK entre
1 et 10 K. Cette valeur est comparable
celle des meilleurs isolants thermiques, comme la laine de verre ou la
plume doie des vestes de duvet que
chrissaient les alpinistes avant linvention des textiles modernes. La
conductivit thermique augmente
ensuite rapidement avec la temprature, puis stagne entre 100K et 300K
avant de reprendre une croissance
approximativement exponentielle avec
la temprature. Les valeurs atteintes
dans le rgime des hautes tempratures, au-del de la temprature
ambiante, restent cependant faibles par
rapport des matriaux classiques :
la conduction thermique est analogue
celle de la zircone, prototype des isolants utiliss dans laronautique.

Duret et plasticit
Nous avons mentionn que les quasicristaux sont durs, mais fragiles. Les
durets caractristiques, apprciables
pour un alliage lger, sont comparables
aux durets des intermtalliques
comme Al-Fe ou des aciers martensitiques de haut de gamme. En revanche,
les monocristaux icosadriques sont
dune grande fragilit : ils ne rsistent
pas la propagation dune fissure.
55

B C Y M

Y
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

paire

C
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

5%

B
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

pli

;;
;
;;
;
;
;
;;
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;;
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;;
;
;;
;;;;
;;
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;;;;
;;;
;;
40

30

30

Fe

20

20

Al

10

10

10

20

Cu

30

40

50

60

4. COUPE 700C du diagramme de phases Al-Cu-Fe montrant en insert un agrandissement de la rgion de la phase icosadrique. Celle-ci se forme dans ltroite rgion colorie
en rouge qui correspond une concentration de 1,86 lectron par atome. Elle voisine avec
des composs cristallins grande maille (rgion marque en bleu) qui possdent des arrangements atomiques presque identiques. Ce diagramme de phases est la version moderne
du diagramme de ce systme publi en 1939. Les auteurs soulignaient alors lexistence
dans cette rgion dune phase nouvelle, impossible identifier par diffraction des rayons X
sur poudre. Les microscopes lectroniques nexistaient pas lpoque...

Les caractristiques mcaniques


sont plus intressantes temprature
leve. La rsistance mcanique observe la temprature ambiante persiste
jusquau-del de 600 C, ce qui est intressant industriellement. En comparaison, les alliages aronautiques de
haute performance perdent leurs caractristiques ds 300-350 C. Lorsque la
temprature dpasse 650 C, le quasicristal nest plus fragile et, au contraire,
devient ductile. Des dformations sans
rupture de plus de 100 pour cent ont
t obtenues par compression de certains alliages quasi cristallins.
Cette transition nest pas lie uniquement la mobilit des joints de
grains, puisquelle est aussi observe
dans les monocristaux. Lapparition de
la ductilit a t associe la cration
dune forte densit de dislocations,
comme dans les alliages classiques
lorsquils dpassent leur limite lastique : il est possible que les sauts atomiques entre sites nergtiquement
quivalents contribuent galement
la dformation du quasicristal ou participent la cration de dislocations
dans le cristal.
Avec les techniques modernes de
la microscopie champ proche, on voit
les atomes de la surface dun cristal.
Pour cela, on part dun monocristal que
lon clive directement dans lultravide
du microscope pour prvenir toute
dgradation ultrieure la fracture. Un
56

PLS Page 56

bon mtal ou un matriau comme le


silicium prsente alors des facettes
planes o il est facile de reconnatre les
arrangements atomiques rguliers
du cristal.
Dans les quasicristaux, de telles
images sont trs difficiles, voire impossibles, observer. Il est prfrable
dabandonner la rsolution atomique
pour regarder la surface dun peu
plus loin. On voit alors une surface
rugueuse, faite de creux et de bosses.
La hauteur moyenne (et le diamtre)
de ces irrgularits est variable, mais
elle ne descend pas au-dessous dune
dizaine dangstrms. Il est tentant dassimiler ces bosses des amas constitus dentits de base qui remplissent,
selon une rgle dinflation hirarchique,
la totalit de lespace (voir la figure 3).
On admet alors que la rupture se
propage entre les amas, dans la zone
interstitielle, et non pas le long des plans
denses datomes qui sont identifis sans
difficult dans les modles atomiques.
Cette hypothse nest pas encore compltement valide. Elle aurait pour
consquence, entre autres, que la mcanique de la rupture des quasicristaux
serait semblable celle des verres et
que la transition fragile-ductile serait
provoque par une transition de nature
semblable la transition vitreuse caractristique les matriaux amorphes (mais
se produirait au chauffage, et non au
refroidissement).

Sauf prcautions exceptionnelles,


les quasicristaux sont soumis laction
de loxygne de lair. Des tudes
rcentes ont montr quils se couvrent dune couche dun oxyde daluminium. la temprature ambiante,
la vitesse laquelle cet oxyde recouvre
la surface est trs importante. En
revanche, son paisseur est trs faible,
de lordre de une ou deux couches atomiques, contrairement aux alliages
daluminium classiques qui se couvrent
doxydes beaucoup plus pais. Cette
couche doxyde est tanche (passivante) et elle empche le passage ultrieur de loxygne. Mme des
tempratures proches du point de
fusion de lalliage, la couche doxyde
ne dpasse pas quelques nanomtres
dpaisseur.
Il en rsulte que les quasicristaux
sont particulirement rsistants loxydation et quils peuvent soutenir des
utilisations prolonges des tempratures de quelques centaines de
degrs, ce qui est apprciable pour
un compos de faible densit. De
mme, leur rsistance la corrosion est
intressante.

Adhrence et frottements
La faible ractivit chimique de la surface des quasicristaux, que soulignent
les expriences doxydation et de corrosion, est industriellement prometteuse. Cest vers son tude que se
tournent maintenant nombre de recherches tant fondamentales quappliques,
puisquelle explique vraisemblablement
la faible adhrence des quasicristaux
avec des liquides ou dautres solides.
Cet effet est, lui aussi, surprenant, car
les mtaux et alliages usuels prsentent
des nergies de surface assez leves
qui correspondent habituellement des
forces de collage importantes.
Nous avons mis en vidence cette
caractristique des quasicristaux de
deux manires distinctes. Notre premire approche, trs empirique, se rapporte au problme quotidien et
incontournable de la cuisson des aliments. Ainsi, nous avons prpar des
surfaces de cuisson revtues de quasicristaux. Elles sont plus adhrentes
que les revtements de PTFE (polyttrafluorothylne), mais meilleures que
les autres surfaces, en particulier mtalliques. Comme la rsistance des quasicristaux aux agressions mcaniques,
leur stabilit thermique et leur dure
de vie sont bien suprieures celles
POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

B C Y M

Y
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

C
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

5%

B
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

5%

pli

impaire

des PTFE, les revtements de quasicristaux offrent un compromis attrayant qui a franchi la porte des
laboratoires depuis quelques annes
dj.
Pour mesurer les proprits dadhrence des quasicristaux, nous pouvons dposer sur la surface dun
chantillon une minuscule goutte dun
liquide dont les proprits sont
connues. Cette goutte est soumise des
forces de tension superficielle qui
modlent sa forme, car les molcules
du liquide sont diversement attires
par le substrat solide et par le gaz.
Langle du mnisque de la goutte sur
lchantillon mesure ces tensions superficielles lquilibre. Avec cette technique, nous avons compar les nergies
dadhsion de divers substrats, dont
un monocristal de phase icosadrique
Al-Pd-Mn, pour diffrents liquides.
Lnergie de surface du monograin
de phase icosadrique Al-Pd-Mn nest
pas beaucoup plus leve que celle
dun chantillon de PTFE. Elle est plus
faible que celle dun alliage mtallique
habituel (tous les autres paramtres de
prparation des surfaces tant gaux)
et lon ne dtecte pas leffet de la couche
doxyde superficielle.
Un autre moyen dapprcier les
qualits dadhrence de la surface dun
solide met en uvre une exprience
de tribologie : on applique un frot-

250

200

teur, lindenteur, avec une force


constante et on le dplace vitesse
constante sur la surface tudier. On
enregistre pendant le dplacement la
force qui soppose son mouvement.
On tudie aprs le passage de lindenteur, les dommages induits. Le frottement rsulte de la combinaison des
effets de la dformation lastique des
deux matriaux, des rugosits des surfaces en contact, des forces dadhrence,
etc. Trs souvent intervient aussi un
troisime corps d la prsence dun
lubrifiant, de dbris dusure, etc.
Pour simplifier, nous considrons
ici un indenteur en diamant, indformable et parfaitement lisse. Pour minimiser les effets de rugosit, nous
prparons la surface du quasicristal
par un polissage soign, de sorte que
sa rugosit macroscopique devienne
ngligeable. Les causes du frottement
se rduisent alors, pour lessentiel, la
dformation lastique du quasicristal
(lindenteur repousse de la matire sur
sa face avant) et aux forces dadhrence.
On effectue plusieurs passages dans la
mme trace aprs avoir limin,
chaque fois, les dbris dusure.
Le coefficient de frottement est trs
faible, y compris lorsque la pression
exerce sur la surface de contact
dpasse notablement la limite de rupture du quasicristal. Cette valeur est
prserve (elle a mme tendance

dcrotre) lors de passages successifs


de lindenteur qui lisse la surface.
titre de comparaison, le frottement
dun diamant sur un film de diamant
ralis par pulvrisation cathodique
donne un coefficient de frottement
identique. Connaissant les caractristiques mcaniques du quasicristal, on
sait valuer, par la thorie, la contribution au frottement de la dformation du matriau sous leffet de la
charge de lindenteur. Cette contribution est trs proche de la valeur mesure : autrement dit, les forces
dadhrence ne contribuent pas, ou trs
peu, au frottement avec le diamant.
La raison pour laquelle les forces
dadhrence la surface du quasicristal sont si peu leves reste mystrieuse.
Une contribution importante devrait
venir de la rduction de la densit
dtats au niveau de Fermi et de laplatissement de la bande de conduction,
car ces paramtres dterminent les
changes lectroniques disponibles
pour crer des liaisons chimiques au
contact dautres matriaux. Ce point
est tabli pour le cur du matriau,
mais pas encore pour sa surface. Or,
cest lextrme surface qui importe dans
les phnomnes dadhrence, et nous
savons quelle est toujours constitue
dun oxyde. Le sujet reste donc ouvert.
Dautres matriaux dindenteurs
ne produisent pas un frottement sur

0,05

CONDUCTIVIT THERMIQUE (EN W/mK)

200
0,04

50

5. CONDUCTIVITS THERMIQUES la temprature ambiante compares entre un mtal : laluminium, un semiconducteur : le silicium, un
oxyde : Al2O3, un compos approximant de la phase dcagonale :
Al13Fe4, une phase dcagonale et une phase icosadrique polycristallines. La conductivit thermique du quasicristal icosadrique est
250 fois plus faible que celle de laluminium.

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 57

9 11 13 15

ALUMINIUM
CUBIQUE FACE CENTRE

100
SILICIUM

50

150

ALUMINE

DCAGONAL

100

ICOSADRIQUE

Al13 Fe4

150

COEFFICIENT DE
FROTTEMENT

6. MICRO-INDENTATION pratique au centre dune rayure dun


quasicristal icosadrique par un indenteur en carbure de tungstne fritt. La forme de lindentation indique que le matriau ray
est ductile, alors quil tait initialement fragile. En haut, variation
du coefficient de frottement lors de passages successifs dun indenteur diamant.

57

B C Y M

Y
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

C
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

B
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

5%

pli
paire

La conduction lectrique des mtaux

TATS
OCCUPS

TATS
INOCCUPS
NERGIE

a. Dans un mtal, les tats occups et inoccups se recouvrent


et la conduction par les lectrons est facile puisquaucune barrire ne soppose une augmentation de lnergie des lectrons.
Dans un semiconducteur, bandes de valence et de conduction sont
spares par un gap, et la conduction nest obtenue que si kT
est suprieur la largeur du gap (les lectrons conduisent alors).

58

PLS Page 58

12

10

ALL
IQ
U

M
T

Al

TATS INOCCUPS

IU
M

SEMICONDUCTEUR

NIVEAU
DE FERMI

TATS
OCCUPS

SA
D
RI
QU

TATS
INOCCUPS

IC
O

MTAL

TATS OCCUPS

UM
IN

kT

PH
AS
E

DENSIT D'TATS

CONDUCTION

VALENCE

On admet aussi que les lectrons sont


les agents caloporteurs. La conductivit
thermique est ainsi proportionnelle au
produit de la chaleur spcifique du gaz
lectronique, de la vitesse de migration
des particules et de leur libre parcours
moyen. Il vient ainsi une expression de
proportionnelle au nombre de porteurs de
charge, la temprature et au temps . Le
rapport / est donc simplement proportionnel la temprature : / = LT.
Cette loi, dite de Wiedermann-Franz,
est lun des meilleurs soutiens la thorie des mtaux. En effet, la constante de
Lorentz L = (2/3)(k/e)2 = 2,45 108 WK2
(o e est la charge de llectron) est mesure avec un bon accord par rapport sa
valeur thorique dans tous les mtaux, y
compris les plus mauvais conducteurs.
Aucune de ces lois nest observe dans
les quasicristaux : la conductivit , de
mme que sont faibles et augmentent
avec la temprature T et avec la densit des
dfauts structuraux. La contribution des
porteurs de charge la conductivit thermique est ngligeable basse temprature
(infrieure 300 K) et comparable celle
des phonons au-dessus de la temprature ambiante.
On constate alors que la loi de Wiedermann-Franz prend une forme diffrente
dans les quasicristaux : / = LT plus une
constante qui augmente avec la perfection structurale du matriau.

trons par le cristal). la temprature T,


seuls les tats situs juste au-dessous
du niveau de Fermi sont excits vers des
tats situs juste au-dessus. Le nombre
de ces tats est environ gal kT/kTF ,
o k est la constante de Boltzmann et
kTF est gal lnergie de Fermi EF.
Le nombre dlectrons qui contribuent la conduction est approximativement gal au nombre dtats
disponibles de part et dautre du niveau
de Fermi dans un domaine dnergie de
largeur kT. Sous leffet dune excitation
thermique damplitude kT, la variation
dnergie du gaz lectronique est proportionnelle n(EF)k 2T 2.
Soumis un champ lectrique, ces
lectrons du niveau de Fermi assurent la
conduction du courant. Dans lhypothse
du gaz de particules charges sans interaction, chaque lectron parcourt librement
une distance moyenne la vitesse vF (EF
gal 1/2 mvF2) avant de rencontrer un
obstacle o il est diffus de faon lastique
aprs un temps de vol = vF . La conductivit lectrique est ainsi proportionnelle
au nombre de particules qui se dplacent, cest--dire n(EF), que multiplie le
temps moyen entre deux collisions. Aussi
la rsistivit est faible, car est grande
dans les mtaux purs et bien cristalliss.
Elle crot avec la temprature, ainsi quavec
la densit de dfauts dans le cristal, car
tous deux diminuent .

DENSIT LECTRONIQUE (UNITS ARBITRAIRES)

ertains atomes, tels laluminium et le


cuivre, partagent les lectrons les plus
externes de leur cortge lectronique pour
former un gaz dlectrons libres confins lintrieur du cristal. Ce cristal est
alors un mtal ou un alliage mtallique.
Le terme gaz signifie quen premire
approximation on peut ngliger les interactions entre lectrons et ne prendre en
compte que linteraction du nuage dlectrons avec le potentiel des ions positifs
constitu par les atomes pluchs de leurs
lectrons externes. Les lectrons apports par chaque atome du mtal remplissent des tats dnergie croissante.
Cette loi de croissance des nergies est parabolique : le nombre dtats
n(E) ayant lnergie E est proportionnel
la racine carre de E. Les tats sont
occups en commenant par les niveaux
infrieurs. La sparation entre niveaux
est si faible que le remplissage parat
continu, bien quil seffectue par tats
discrets. On parle alors de bande dnergies. Le remplissage se poursuit jusqu
une nergie maximale qui correspond
laffectation de lultime lectron disponible. Si les atomes apportent n lectrons au gaz dlectrons libres, cette
nergie EF, appele nergie de Fermi, est
proportionnelle (n0)2/3, o n0 est la densit dlectrons libres, ou concentration lectronique du mtal (n0 = n /V, V
tant le volume offert au gaz dlec-

IC

A
OS

AL

NERGIE DE LIAISON
(EN LECTRONVOLTS)
-2
-4
-6
-8

b. Densit des tats lectroniques de niveau p dans laluminium.


On a environ quatre fois moins dlectrons au niveau de Fermi
dans le compos AlCuFe icosadrique que dans laluminium. Dans
les tats inoccups, la faible densit des tats de conduction
de la phase icosadrique est visible et la bande de conduction
est aplatie.

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

B C Y M

Y
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

C
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

5%

B
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

pli

10 000

Al 70,5 Pd 22 Mn 7,5

8000
RE

FR

O
ID

6 000

IS

EM

RSISTIVIT EN MICRO-OHMS PAR CENTIMTRE

impaire

4 000

UF

FA

EN

GE

2 000

RECUIT
200

400

600

800

1 000

TEMPRATURE EN KELVINS

7. LA RSISTIVIT de la phase icosadrique Al-Pd-Mn est grande basse temprature et


elle diminue lors du chauffage. Quand on pratique un recuit haute temprature pour liminer les dfauts cristallins, la rsistivit augmente plus vite lors du refroidissement.

un quasicristal aussi faible que le diamant. Laugmentation du frottement


par rapport au diamant est lie limportante ductilit de ces indenteurs,
mais elle reste bien infrieure auxfrottements dans des systmes traditionnels comme des aciers ou des
cramiques en contact sans lubrification.
Par ailleurs, la rayure dun chantillon de phase icosadrique par un
indenteur en carbure de tungstne a
une caractristique technique intressante. En effet, le quasicristal, initialement fragile, est devenu ductile dans
la rgion sollicite lors du passage de
lindenteur.
Les quasicristaux, du moins les
phases icosadriques, possdent donc
une facult de restauration qui rduit,
sous fortes charges, les dfauts tels que
les fissures produites lors du premier
contact. linverse, les composs intermtalliques classiques et les cramiques
techniques sont beaucoup plus sensibles la cration, puis la propagation des fissures.

Des quasicristaux utiles


On conoit lintrt des quasicristaux
dans les industries mcaniques, lautomobile, llectromnager et le spatial, o la rduction du frottement et
de lusure fait lobjet de recherches
nombreuses, afin dconomiser
lnergie et/ou daccrotre les performances.
POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 59

Dautres secteurs, qui visent galement les conomies dnergie, peuvent bnficier des proprits
thermiques des quasicristaux. On envisage des barrires isolantes tirant simultanment avantage de la faible
conductivit thermique et de la plasticit haute temprature des quasicristaux. Ces matriaux limitent les flux
de chaleur et accommodent aisment
les dformations qui naissent lors des
cycles thermiques. On obtient ainsi,
soit une prolongation de la dure de
vie des pices protges, soit une augmentation de la temprature de fonctionnement du moteur, cest--dire
un rendement plus lev.
Les applications technologiques
des quasicristaux sont aujourdhui
considres dans plusieurs pays
industriels. Les chercheurs de lInstitut des matriaux de Sendai, au
Japon, ont mis au point un nouvel
alliage daluminium de faible densit
(2,9 g/cm3), o se forment des prcipits nanomtriques de phase icosadrique. Ces prcipits dcuplent
les caractristiques mcaniques de
lalliage, tout en lui conservant une
ductilit importante. terme, cet
alliage pourrait rivaliser avec les bons
alliages aronautiques.
Les chercheurs de lUniversit
Washington, Saint Louis, ont dcouvert une nouvelle srie dalliages icosadriques base de titane qui stockent
lhydrogne. Le nombre datomes
dhydrogne que ces alliages peuvent

fixer est de 1,6 par atome de mtal,


cest--dire une performance dassez
peu infrieure aux meilleurs hydrures
connus. Il est encore trop tt pour
savoir si ces nouveaux quasicristaux
ont un avenir commercial, mais on sait
dj que leur cot de fabrication
devrait tre modeste, compte tenu de
leur composition chimique. Citons
encore lutilisation des proprits dabsorption optique des phases icosadriques, comme le proposent par
exemple les chercheurs de lUniversit de Munich, en Allemagne. Il sagit
l de construire un capteur solaire trs
slectif, grce un film mince de quasicristal Al-Cu-Fe plac en sandwich
entre deux dilectriques, absorbant
dans le visible et peu missif dans linfrarouge.
Comme toute innovation, les quasicristaux devront vaincre sur les marchs la concurrence avec dautres
solutions technologiques et franchir
les obstacles, nombreux, qui parsment les stratgies de dveloppement
industriel. Quel que soit leur avenir
technologique, dor ou misrable, je
ne voudrais pas clore cet article sans
rappeler que les quasicristaux ont dj
dmontr leur utilit scientifique. Ils
ont branl les bases de la cristallographie, fonde il y a deux sicles
par labb Hay. Ils ont forc sa gnralisation et prouv que des phnomnes physiques entirement nouveaux apparaissent dans des domaines
apparemment connus et explors de
longue date. La comprhension de ces
phnomnes est en gestation et elle
se doit demprunter des disciplines
trs loignes de celles qui paraissaient
a priori adaptes au problme pos. Les
quasicristaux ont dj branl la
science des matriaux et la physique
du solide. Peut-tre marquent-ils aussi,
dans une certaine mesure, la fin des
certitudes?

Jean-Marie DUBOIS, directeur de Recherches au CNRS ( URA 159), effectue ses


recherches lcole des Mines de Nancy.
J.-M. DUBOIS, Structure et proprits des quasicristaux et leurs applications technologiques
potentielles, Annales de chimie, numro
spcial Quasicristaux, n 18, p. 423, 1993.
Lectures on Quasicrystals, sous la direction de F. Hippert et D. Gratias, Les
ditions de physique, Les Ulis, 1994.
C. JANOT, Quasicrystals, a Primer, Oxford
University Press, Oxford 1992 et 1994.

59

B C Y M

Y
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

C
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

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B
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

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5%

pli
paire

Les papyrus mdicaux


de lgypte ancienne
THIERRY BARDINET

Ltude des papyrus mdicaux montre que, pour les gyptiens, la sant
ou la maladie dpendaient essentiellement de souffles dorigine extrieure.
Les traitements visaient principalement dbarrasser le corps de ces souffles
et des lments pathognes qui les animaient.
vant quen 1822 Jean-Franois
Champollion ne trouve la cl des
hiroglyphes et ne permette ainsi
laccs aux textes de lgypte
ancienne, notre connaissance de la
mdecine gyptienne se rsumait
quelques tmoignages de lAntiquit
classique, tels ceux dHrodote : La
mdecine chez eux est divise en spcialits : chaque mdecin soigne une
maladie et une seule. Aussi le pays estil plein de mdecins, spcialistes de la
tte, du ventre, ou encore des maladies
dorigine incertaine. [] Voici leur
genre de vie : ils se purgent pendant
trois jours conscutifs chaque mois et
cherchent se maintenir en bonne sant
par des vomitifs et des lavements, dans
lide que toutes nos maladies proviennent de la nourriture absorbe.
Grce de nombreux papyrus
mdicaux gyptiens que le hasard
des fouilles a fait connatre depuis le
XIXe sicle, nous savons aujourdhui
que lorganisation de la mdecine gyptienne tait diffrente de celle que rapportait Hrodote, bien que les
spcialits dont il voque lexistence
correspondent des titres de mdecin retrouvs dans les inscriptions.
Aprs avoir examin les circonstances des dcouvertes des papyrus,
nous verrons que les nombreuses
tudes quils ont suscites sont loin
de rpondre toutes les questions.
Ceux qui ont voulu identifier les maladies voques par les papyrus se sont
souvent fourvoys parce quils attribuaient aux mdecins gyptiens une
connaissance moderne des maladies.

60

PLS Page 60

En outre, ces tudes navaient pas


fourni une explication gnrale des
conceptions mdicales gyptiennes.
Grce une nouvelle traduction
de tous les papyrus mdicaux publis,
on montre aujourdhui que, pour
lgyptien, la maladie est quelque chose
qui vient du dehors, un souffle morbide. Ce souffle, qui est parfois apport
par une substance ou un tre malfique,
pntre et circule dans les conduits qui
parcourent le corps. En consquence,
les thrapies visaient principalement
chasser ce souffle pathogne. Cette
conception de la mdecine gyptienne
trouve ses origines dans la mythologie
et dans la conception de lorganisation
du monde de lpoque : des souffles
omniprsents dterminaient la sant
et aussi la croissance ou la mort.

Des sources suffisantes


Les sources issues de fouilles sont nombreuses. Le premier papyrus mdical
trouv, aujourdhui conserv au muse
de Berlin, fut mis au jour dans la ncropole de Saqqarah et publi en 1863,
donc bien aprs la mort de Champollion (1832). Ce papyrus de Berlin date
du rgne de Ramss II (vers 1200 avant
notre re). Des documents souvent
plus anciens apparurent par la suite,
au cours de fouilles clandestines ou
officielles : parmi ceux-ci, les deux plus
importants sont les papyrus Ebers et
Smith. Ces deux papyrus, qui datent
de 1550, auraient fait partie dune
seule trouvaille (clandestine, vers 1860,
dans la ncropole de Ramss II ,

Thbes) qui comprenait aussi le papyrus mathmatique Rhind, lequel


tmoigne de la plus ancienne utilisation connue du calcul dcimal. Les
deux papyrus mdicaux furent acquis
par lAmricain Edwin Smith, grand
amateur dantiquits qui vivait alors
Louqsor. Smith garda pour lui le
papyrus qui porte maintenant son
nom, un trait chirurgical que James
Henry Breasted publia bien plus tard,
en 1930. Smith vendit lgyptologue
allemand Georg Ebers le plus long des
deux papyrus mdicaux.
Le papyrus Ebers est un manuel qui
donne la liste des signes pathologiques
rencontrs par un mdecin dans son
exercice quotidien. Cest le document
majeur pour ltude de la pense mdicale de lpoque. Le trait chirurgical
du papyrus Smith est dun abord plus
direct, car il traite de lsions et de traumatismes quun mdecin daujourdhui
peut reconnatre, mais il ne donne
pas une vision claire des connaissances
mdicales gyptiennes.
Un autre document qui provient de
fouilles officielles, le papyrus trouv
Kahun, crit pendant le Moyen
1. CETTE PEINTURE dcouverte sur les parois
de la tombe dIpouy (un chef des sculpteurs de la XXe dynastie, 1100), Thbes,
montre des ouvriers qui construisent une
estrade funraire. Elle illustre quelques accidents de travail. En bas, gauche, un ouvrier
ayant reu un clat de pierre dans lil se
fait soigner par un oculiste (a) ; la trousse
de loculiste est au-dessus de sa tte (b).
Au milieu, gauche, un ouvrier reoit un
maillet sur le pied (c). En haut, droite, un
mdecin remet une paule dmise (d).

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Empire gyptien (vers 1850), est le


plus ancien trait de gyncologie
connu. Le papyrus Ebers et le papyrus
de Berlin dtaillent aussi des remdes
pour les maladies des femmes, des pronostics pour le droulement de la grossesse, mais aucun ne traite ces sujets
aussi systmatiquement que le papyrus de Kahun.
Enfin, en 1989 fut publi le papyrus
de Brooklyn, dont on ignore la provenance. dit par Serge Sauneron dans
les collections de lInstitut franais darchologie orientale, il date de la XXXe
dynastie ou bien du dbut de lpoque
ptolmaque (300). Sa publication
rvle les grandes facults dobservation des anciens gyptiens. Le papyrus comprend deux parties. La premire
classe prs de 40 serpents selon des critres didentification prcis, qui montrent une connaissance approfondie des
diffrents reptiles, de leurs murs, du

2. LE PAPYRUS SMITH, dcouvert en 1860 Thbes, est un manuel chirurgical dune vingtaine de pages qui permet au mdecin dagir face des blessures caractristiques. Ce passage du papyrus se rapporte au traitement dune luxation de la mchoire infrieure : Si tu
procdes lexamen dun homme atteint dun dbotement de la mandibule, et que tu constates
que sa bouche est ouverte, sa bouche tant incapable de se fermer, tu devras placer tes
pouces aux extrmits des deux griffes de la mandibule, lintrieur de sa bouche, et tes
autres doigts sous son menton. Tu feras aller les griffes vers le bas de sorte quelles soient
remises en place. Tu diras ce sujet : Un homme atteint dun dbotement de la mandibule, un mal que je peux traiter. Tu devras le panser avec de lirmou, du miel, chaque jour,
jusqu ce quil aille bien.

(d)

(c)

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(a)

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3. LE PAPYRUS EBERS, le plus long papyrus mdical gyptien (108 pages), date de 1550
ans avant notre re. Il a permis de mieux comprendre les connaissances mdicales de lpoque
pharaonique. Ce papyrus, ainsi que les autres papyrus mdicaux, taient des manuels pratiques plutt que des ouvrages thoriques. Il indique des traitements contre de nombreux
maux. Cette page traite des affections des dents et des maladies pestilentielles : Remde
pour maintenir en tat une dent : farine dpeautre-mimi : 1 ; ocre : 1 ; miel ; 1. Ce sera prpar en une masse homogne. Bourrer la dent avec cela. Autre remde : poudre de pierre
meule : 1; ocre : 1; miel : 1. En bourrer la dent

danger de leur venin et des spcificits de leurs blessures. La seconde partie est un recueil dantidotes, proposant
tout dabord plusieurs remdes contre
les morsures venimeuses en gnral,
puis dautres contre les morsures de
serpents particuliers. Ce papyrus,
unique tmoignage dune vritable
science gyptienne des serpents,
rsume probablement des millnaires
de connaissances humaines sur le sujet.
Dautres papyrus mdicaux moins
complets existent, tel le papyrus
Hearst, qui reprend en partie le papyrus Ebers. Les plus anciens sont ceux
qui ont t trouvs dans un cimetire des XIe et XIIe dynasties (2000)
62

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recouvert par les dpendances du


temple funraire de Ramss II Thbes
(papyrus du Ramessum). Il existe
encore quelques fragments de textes
conservs Berlin et Paris, et des
papyrus crits en dmotique (langue
et cursive des derniers sicles de
lgypte ancienne). Enfin, quelques
indits plus ou moins fragmentaires
(Berlin, Brooklyn, Londres, Zagreb)
attendent dtre dits.
Avec tant de papyrus mdicaux,
la mdecine gyptienne devrait tre
bien connue. Toutefois, ces textes sont
essentiellement des manuels pratiques :
ils ont t rdigs pour permettre
un mdecin de diagnostiquer les patho-

logies dans son exercice quotidien et


de proposer un traitement adapt. Ce
ne sont pas des traits thoriques au
sens moderne du terme (qui expliquent
les maladies) et, pour cette raison, leur
abord par un mdecin du XXe sicle est
difficile. Leurs premiers diteurs se
sont tout dabord soucis den faire une
dition pratique et scientifiquement
irrprochable. Ces manuscrits sont
crits en hiratique, une criture cursive, drive des hiroglyphes, difficile lire directement. Aussi les textes
ont t tout dabord transcrits en hiroglyphes, puis les passages similaires
entre les diffrents papyrus ont t
regroups, et le corpus ainsi tabli a t
muni dun indispensable index.
Cest en Allemagne que fut entrepris ce travail entre 1954 et 1963, bien
longtemps aprs la dcouverte des
sources elles-mmes. La grande publication qui sensuivit (Grundriss des
Medizin der Alten gypter, soit Manuel
de mdecine de lancienne gypte)
restera longtemps encore linstrument
de travail indispensable toute tude
sur la mdecine et les textes mdicaux gyptiens. Cependant, ce travail
est essentiellement une tude critique
des textes par comparaison systmatique des manuscrits. La prsentation
des textes mdicaux nest gnralement pas faite, papyrus par papyrus,
mais regroupe les remdes selon un
ordre particulier, en fonction des diffrentes parties du corps et par rfrence des listes anatomiques que lon
trouve dans les textes religieux gyptiens. Cette approche surtout philologique, tout en tant ncessaire, ne
rpond pas toujours aux questions que
se pose lhistorien de la mdecine sur
les conceptions mdicales elles-mmes.

Lapparente modernit
de la mdecine gyptienne
Quelques spcialistes ont aussi essay
didentifier les pathologies dcrites
dans les papyrus. Ces essais didentification terme terme avec la nomenclature moderne sont fonds sur des
traductions quivoques et on doit y
renoncer. Par exemple, plusieurs
auteurs ont traduit setet par rhumatismes, alors quil sagit dlments
pathognes vivants qui crent des douleurs par leur passage dans les conduits
corporels. Certes, il existe un rel pathologique (le ntre!) et le mdecin gyptien avait bien en face de lui des
maladies relles. On peut dans certains
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cas, lorsque la maladie a une manifestation externe vidente et que cette


dernire est bien dcrite dans le texte
mdical (le meilleur exemple tant celui
des maladies de la peau), proposer une
identification probable avec le terme
antique. Encore faut-il comprendre que
lon identifie ainsi la maladie relle
dont souffrait le malade examin, et
non lide que les mdecins gyptiens sen faisaient. Le danger constant
est dattribuer au mdecin antique certaines connaissances que nous possdons aujourdhui.
En 1930, la publication du papyrus
Smith eut un grand retentissement sur

lapprciation que lon portait sur les


connaissances mdicales des gyptiens. Sopposant premire vue au
reste de la littrature mdicale, le papyrus Smith semblait quasi scientifique :
il dcrit successivement les blessures
du corps en suivant un ordre logique
et ne fait presque pas appel aux causes
occultes. Cette originalit apparente ne
repose que sur une erreur dapprciation. Les signes objectifs des atteintes
dcrites sont si scrupuleusement nots
dans ce papyrus que lon a parfois
considr que le rdacteur ancien
percevait le lien de causalit qui, pour
nous, relie les observations rassem-

4. DU TEMPLE FUNRAIRE de Ramss II (Ramessum, XIXe dynastie,


1200 ans avant notre re), Thbes, proviendraient les papyrus mdicaux les plus importants : le papyrus Ebers et le papyrus Smith. Les

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bles. Il nen est rien : le papyrus Smith,


en collectant soigneusement les observations mdicales de diffrentes blessures, veut permettre au mdecin de
faire correspondre le cas particulier du
bless quil examine avec une description type qui met en relation la blessure, sa gravit, et les signes cliniques
rencontrs habituellement. En outre,
les thories mdicales dcrites ne sloignent pas des thories en faveur
lpoque. Certains passages du papyrus Smith renvoient ainsi ces thories selon lesquelles tout dsordre
entran par une lsion sexplique
par la perturbation des souffles de

magasins de ce temple recouvraient en outre un ancien cimetire de


la XIIe dynastie (2000 ans avant notre re), o furent retrouvs les plus
anciens papyrus mdicaux connus ce jour (papyrus du Ramessum).

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NIL

chasser. Le corps
ntait pas malade
ALEXANDRIE
en lui-mme, il tait
agress. La mdeGIZEH
cine gyptienne
LE CAIRE
MEMPHIS
cherchait les causes
SAQQARAH
pathognes reconKAHUN
nues.
Cette recherche
tiologique (la
recherche des causes) rsulte des
THBES
DEIR EL-BALLAS
conceptions gypLOUQSOR
tiennes sur loriESNA
gine du monde
organis. Pour les
ASSOUAN
gyptiens, le monde avant son organisation par les
dieux se rsumait
un univers li5. LES LIEUX DE DCOUVERTE des plus impor tants papyrus quide, le Noun, o
mdicaux sont Thbes (papyrus Ebers et Smith), Memphis se trouvaient en
(papyrus de Berlin), Deir el-Ballas (papyrus Hearst). On ignore le solution tous les
plus souvent la provenance des autres papyrus mdicaux, qui sont
lments constituissus de fouilles clandestines.
tifs du monde
vie parcourant lintrieur du corps et venir. Les lments qui constituaient
par laction dlments dangereux le monde organis et hirarchis quils
qui profitent de ltat du bless pour avaient sous les yeux, se trouvaient
lenvahir.
lorigine disperss dans une sorte de
En 1995, jai donn une nouvelle boue liquide o le corps mme du dieu
traduction de la totalit des textes mdi- crateur tait dissous. Lmergence de
caux gyptiens dits. Les interprta- ce dieu crateur par une sorte de sditions qui sensuivirent sinscrivent dans mentation naturelle expliquait lorle souci actuel des chercheurs en his- ganisation des lments disperss. Ds
toire des sciences, qui, plutt que juger, lors, lintervention directe du dieu
tchent de comprendre de lintrieur dans lquilibre du monde ne cessait
la pense des Anciens pour en retrou- jamais. Le Noun, rservoir de germes
ver la logique interne.
de vie, persistait la priphrie du
monde dj bti.
chaque crue, le Nil, dont la
Les souffles,
source tait cet inpuisable rservoir,
cause de maladie
apportait de quoi crer de nouveaux
Dans ces textes, on ne trouve pas de organismes. Selon cette conception,
noms de maladies au sens moderne du le dveloppement dun simple pi de
terme, cest--dire des mots ou des bl ne se rduisait pas la croisexpressions dnommant un tat patho- sance dun grain plac dans le limon
logique particulier, caractris par un fertile. La crue apportait en solution
ensemble de symptmes. De nombreux dans son flot les lments constitutifs
passages indiquent des listes de symp- de cet pi, et le grain que jetait le paytmes qui taient associs chez les per- san ne jouait que le rle dune matrice
sonnes souffrant de certaines maladies, o ces lments constitutifs se liaient
mais nous lavons dit, les maladies par un processus divin. Lintervenelles-mmes ntaient pas nommes. tion des dieux tait constante autour
Les gyptiens nidentifiaient pas les de lhomme et dans lhomme. Toute
maladies ; ils cherchaient les causes des recherche des causalits sy ramenait,
symptmes individuels.
et toute spculation mdicale se
On pensait que les troubles rsul- droulait dans le cadre troit des cautaient le plus souvent de laction salits divines.
dagents extrieurs (substances animes
Cette vision du monde ne soppopar un souffle pathogne) contre les- sait pas une vritable rflexion mdiquels taient alors prescrites des mdi- cale. Au contraire, dans un monde o
cations destines les dtruire ou les les dieux agissaient de toutes parts, on
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PLS Page 64

devait observer scrupuleusement les


phnomnes pour comprendre les agissements divins. Cette observation permettait aux gyptiens de concevoir
comment sexprimaient les modalits
de la vie lintrieur dun corps
humain, cest--dire, en termes
modernes, comment le corps fonctionnait.
Lanalyse des textes montre comment la question de lorigine des maladies est tributaire de cette conception
gnrale sur lorigine des choses : lide
premire tant toujours celle de lintervention divine, les lments constitutifs du corps humain nont pas de
proprits fixes ; ils sont le jouet de
forces suprieures normalement bnfiques (observation de ltat de sant),
mais parfois nfastes (observation des
signes de la maladie). Pour les gyptiens, ces forces ont une ralit matrielle : ce sont des souffles actifs ou des
substances pathognes, animes par
ces souffles, qui circulent dans les
conduits du corps et qui perturbent sa
bonne organisation. Lorsque ces
souffles sintroduisent dans le corps,
certains constituants normaux du
corps ont un rle nfaste cause du
souffle pathogne qui les anime. Ces
souffles peuvent encore entraner
des fausses routes pour les scrtions
corporelles naturelles, qui envahissent
alors le corps.
De nombreuses substances pathognes sont animes par un souffle morbide qui dicte leur action et leur permet
de sinsinuer dans le corps, de sy
dplacer, de le ronger et de le perturber. Trois dentre elles, le sang, le a
et les oukhedou, trs souvent cites dans
les textes, illustrent la dmarche intellectuelle propre aux praticiens de
lgypte ancienne.

Le sang, bnfique
et dangereux
Le dieu Khnoum est le matre du
souffle ; la vie et la mort obissent ses
dcisions. Celui qui est vide de lui
[du dieu, donc du souffle], le sang
manque en lui. Ce texte tir des
hymnes au dieu Khnoum du temple
dEsna (en Haute-gypte) correspond
lide gyptienne constamment affirme sur le sang : un liquide bnfique
anim par le souffle de vie, support
mme de la vie. Dautres textes exposant des thories gyptiennes sur la
cration des formes de vie indiquent
que le rle habituellement dvolu au
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sang est celui de lier, rle btisseur


qui explique la formation et le dveloppement de lembryon, puis la croissance de ltre humain (le sang lie
alors lalimentation en chairs).
Toutefois, certains passages des
textes mdicaux consacrs aux substances qui rongent attestent que le
sang peut avoir un rle pathogne.
Le sang, anim alors par un souffle
pathogne, se met manger, lit-on
dans les textes. Il y aurait alors inversion pathologique du rle du sang, ce
qui en ferait un facteur particulirement dangereux du fait de sa prsence
dans tout le corps. Dautres textes indiquent que, lorsque le sang ne lie pas

Les mdecins,
techniciens
de la maladie
e nombre de papyrus gyptiens est suffisant pour nous renseigner sur les pratiques
mdicales de cette poque, mais qui sont leurs
rdacteurs? Quelle tait la place des mdecins dans la socit gyptienne?
Ce qui frappe dans toute la littrature mdicale gyptienne, cest labsence dauteurs.
Aucun trait mdical de lgypte ancienne ne
peut tre attribu un auteur particulier. On
a recens beaucoup de noms de mdecins
gyptiens, mais la documentation est essentiellement extra-mdicale : inscriptions dans
des tombes, sur des stles, documentation
administrative. Nulle part il nest affirm quune
doctrine ou un remde ont t labors par
un mdecin particulier.
Cette absence dauteurs reconnus sexplique par limportance toute particulire de
la mdecine du palais royal. Auprs du roi dgypte tait rassembl un cortge de grands
mdecins dont le rle tait de rpandre travers le pays les bienfaits attendus de lart mdical. Ils agissaient au nom du roi, dlgu des
dieux sur terre et seul garant, selon le dogme,
de la sant de ses sujets. Une telle conception ne permettait aucun praticien de la
cour de se prsenter comme un vritable
auteur. Toutefois, autour du personnage du
roi, se trouvait un mdecin qui portait le titre
de Grand des mdecins du palais et qui tait
le mdecin personnel du roi et le chef de
tous les autres mdecins dgypte.
Le plus ancien de ces Grand des mdecins qui nous soit connu, Hsy-R, portait
le titre de Grand des dentistes et des mdecins. Il est probable qu la longue, de tels
titres ntaient quun indice de rang hirarchique pour la corporation des mdecins du
palais.

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les lments composant le corps ou les


aliments qui y pntrent, il bloque le
passage des souffles de vie. Linterprtation gyptienne des processus
morbides tient compte des conceptions
physiologiques de lpoque.

Le a, source de vie
et source de troubles
Le a est une autre substance qui joue
parfois un rle pathogne. Un passage
du trait de physiologie du papyrus
Ebers indique quil provient du corps :
Quatre conduits se divisent au niveau
de la tte et se dversent dans la nuque,
puis ensuite, forment un rservoir. Une

activit principale de tous les praticiens


de la cour tait la rdaction de manuels
mdicaux, destins au praticien de base, simple
excutant. Ils enferment ainsi lactivit quotidienne de ce dernier dans un cadre troit : le
mdecin de tous les jours ne doit pas scarter des prceptes dicts par ses suprieurs
hirarchiques, sous peine de sanctions.

UN DES PANNEAUX DE BOIS trouv dans la


tombe de Hsy-R reprsente ce Grand
des mdecins de la IIIe dynastie (2700).

source/puits de a, cest ce quils forment extrieurement la tte.


Il existe toute une famille de mots
appartenant la mme racine linguistique a et trouvs dans des contextes
varis. Il y a tout dabord un rapport
avec leau fertilisante, celle du Nil, nomme parfois at. Dans les substantifs
de la famille a, on retrouve constamment lide de semence, manation
corporelle divine. Si le a nest pas uniquement le sperme, il garde toujours,
dans les textes mdicaux et non mdicaux, le sens vague de fertilisant dorigine corporelle. On retiendra le sens de
scrtion corporelle, de fluide parfois mis par les corps des dieux et

Pour comprendre cette organisation de


la mdecine du palais, on se fonde sur les
mythes gyptiens, telle lhistoire de la querelle entre le dieu Horus, hritier prsomptif du trne dgypte, et le dieu Seth, qui
convoite cet hritage : Seth essaye dabuser du jeune Horus qui, en se protgeant
comme il peut, a les mains souilles par la
semence de son rival. Isis coupe les mains
de son fils, lui en fabrique de nouvelles,
puis parvient contaminer son tour Seth
en lui faisant ingurgiter la semence de son
fils rpandue sur des laitues dont il tait friand.
Alors, dit le mythe, du front de Seth sortit
un disque dor que le dieu Thot mit sur son
front. La signification du mythe parat tre
la suivante : la ruse (les pouvoirs magiques
dIsis) permet au monde civilis et raisonnable (symbolis par Horus) de faire un enfant
au dsordre (le monde dsordonn de Seth)
et dengendrer un dieu (Thot) qui reprsente au mieux ce que sont, pour les gyptiens, nos sciences appliques (criture,
magie, mdecine).
On a retrouv dernirement, dans un
papyrus, une liste de titres de dignitaires
de lancienne gypte, liste qui place en face
de chaque titre un nom de divinit qui symbolise la fonction quil incarne. Le Chef
des mdecins et des dentistes, dont le rle
devait tre analogue celui de Hsy-R, est
assimil Thot n aux deux seigneurs,
cest--dire dHorus et de Seth. Le recours
au mythe peut expliquer ainsi lorganisation de la mdecine gyptienne : sous la
direction dHorus-pharaon (celui qui doit
rtablir lordre toujours en sursis), ThotGrand-des-mdecins (le technicien) est
charg de dfinir les moyens pratiques de
la lutte contre Seth (reprsentant le
dsordre, la force destructrice, la maladie) et de les faire connatre dans tout le
pays.

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Entretiens
avec mile Nol

OUKHEDOU
VERMINE
ACTION RONGEANTE
ET PUTRFACTION
INFLAMMATION

6. DES FACTEURS PATHOGNES CIRCULANTS semblaient tre la cause de nombreux processus morbides. Le a, manation
corporelle dessence divine, pouvait se transformer en vermine intestinale. Il se transformait aussi en oukhedou dont laction
dcomposante provoquait les inflammations
et la putrfaction des chairs.

12 CLS
POUR LE MDICAMENT
La plupart des mdicaments
actuels sont dorigine naturelle.
Dcouverts le plus souvent par
hasard, certains sont hrits du
pass, dautres sont plus rcents.
La qute de nouveaux produits
toujours plus efficaces et mieux
tolrs reste lun des objectifs
de la recherche de pointe.
Code : 2020

215 pages 75 F

Bon de commande en p. 98
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des dmons, de liquides capables de se


transformer dans lorganisme en lments parasites varis.
En raison de ses transformations,
ce a tait tenu pour particulirement
dangereux. Les gyptiens le croyaient
notamment lorigine de la vermine
intestinale. Dans le passage du papyrus Ebers cit prcdemment, le a
est le sbum (une scrtion grasse produite par des glandes sur la peau et
sur le cuir chevelu), considr comme
une vritable semence. On peut supposer quil existait une thorie faisant jouer ce a-sbum un rle
essentiel dans la multiplication de la
vermine qui infeste le corps des
hommes (les poux notamment). Lune
des principales actions nocives du
a est, nous allons le voir, dtre lorigine de facteurs pathognes trs
importants, les oukhedou.

Les oukhedou, lments


rongeants malfiques
Nous avons vu comment le sang (sauf
quand il devenait pathogne) tait
considr comme le principal facteur
vital du corps, celui qui lie les chairs
et btit le corps. Les textes mdicaux
font jouer aux oukhedou et au sang des
rles opposs. Les oukhedou sont lis
aux matires en dcomposition. Le
sang agit dans un milieu vivant, alors
que la prsence doukhedou est synonyme de vieillesse et de mort.
Selon les informations que lon peut
tirer des textes, les oukhedou seraient
des substances animes par un souffle
pathogne quon incorporait sans cesse
en salimentant. Leur prsence semblait expliquer la dissolution, sinon la
putrfaction, de la nourriture dans le
ventre de lhomme. Ils jouaient un rle
nocif en dlitant la substance corporelle, ils sopposaient aux processus de

cicatrisation (formation de pus par dissolution des chairs, action oppose


laction liante du sang).
Les oukhedou provoquent la douleur par leur action rongeante. Cette
ide est exprime directement par le
texte dun paragraphe du papyrus
Ebers : Si tu procdes lexamen dun
homme qui est atteint de cela pisodiquement, cela tant comparable
la morsure des oukhedou. Les gyptiens considraient que la douleur
rsultait dun grignotage des chairs.
Certains textes indiquent que le a
peut engendrer les oukhedou, mais la
nature de ces derniers est diffrente :
laction pathogne des oukhedou ronge
le corps lui-mme, tandis que le liquide
fertilisant a est pathogne par les
substances quil engendre (voir la
figure 6).
Ces constructions thoriques,
retrouves par lanalyse des textes
mdicaux gyptiens, montrent que
lgypte ancienne utilise une pense
mdicale labore.
Lart mdical gyptien reposait sur
des traditions et des faons de faire millnaires, certainement en partie antrieures la priode historique. Au cours
des sicles, une science des signes
pathologiques, fondement de toute
activit mdicale, slabora afin de
dceler ltat de maladie et de reconnatre les agents pathognes nombreux,
anims par des souffles nocifs. Ainsi
la mdecine gyptienne tait remarquable aux moins deux titres : le choix
des mdications qui, en dehors dun
simple usage traditionnel pouvant
remonter la prhistoire, obissait parfois des critres complexes ; le savoir
thorique et les connaissances pratiques qui taient demands au mdecin de lpoque.

Thierry BARDINET est chirurgien-dentiste et docteur en sciences historiques


et philologiques de lcole pratique
des hautes tudes.
T. BARDINET, Les papyrus mdicaux de
lgypte pharaonique, Fayard, 1995.
P. GHALIOUNGUI, La mdecine des pharaons, Robert Laffont, 1983.
M. D. GRMEK, Les maladies laube de
la civilisation occidentale, Payot, 1983.
G. LEFEBVRE, Essai sur la mdecine gyptienne de lpoque pharaonique, PUF, 1956.
H. GRAPOW, W. WESTENDORF, H. VON
DEINES, Grundriss des Medizin der Alten
gypter, Berlin, 1954-1963.

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Le long sommeil des insectes


FRDRIC MENU DOMITIEN DEBOUZIE

Dans certaines populations dinsectes, les individus sendorment


dans le sol pendant des dures variables. Lespce est ainsi garantie
contre les changements imprvisibles de lenvironnement.

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Afin de comprendre la diapause prolonge du balanin de la chtaigne, comparons-la celle dautres insectes.
quels tats physiologiques correspondelle? Dans quelles conditions intervient-elle?

ENC

68

Dormir quelques mois

MAR
S

les rserves quil a constitues pendant quil tait dans la chtaigne.


Pour une population donne, chaque
anne, 59, 37 et 4 pour cent en moyenne
des adultes sortent du sol aprs respectivement un, deux et trois ans ;
quelques individus y sjournent quatre
ans. La proportion dindividus qui
entrent en diapause prolonge ne
dpend pas des conditions de dveloppement et de reproduction rencontres par linsecte lanne suivante.
Pourquoi lvolution a-t-elle slectionn ce comportement? La diapause
prolonge du balanin ne procure aucun
avantage reproductif aux individus :
un insecte qui prolonge sa diapause augmente le risque de mourir avant de se
reproduire. Nous verrons que la slection naturelle semble favoriser un
ensemble de gnes (gnotype) capable
de produire une diapause de dure
variable. Cette variabilit garantit la
population contre plusieurs facteurs
imprvisibles : scheresses estivales
dintensit exceptionnelle, irrgularit de labondance des fruits et
des ramassages des chtaignes au
sol par lhomme ou de leur consommation par les sangliers, les porcs ou
les moutons. La destruction de 95 pour
cent des larves prsentes une anne
dans les fruits na quune faible incidence sur le nombre dinsectes de lanne suivante.
Outre son intrt en biologie volutive, la comprhension de la diapause
prolonge est indispensable une lutte
efficace et cologique contre les insectes.
De nombreux ravageurs, tels la chenille
processionnaire du pin Thaumetopea
pityocampae, le doryphore Leptinotarsa
decemlineata, la mouche de la cerise Rhagoletis cerasi ou le balanin de la noisette Curculio nucum prsentent une
diapause prolonge qui complique leur
contrle par lhomme.

Q UIE S C

es insectes ont colonis la plupart


des rgions du Globe, parce quils
se sont adapts tous les milieux.
Dans les forts quatoriales, la temprature, lhumidit et les ressources alimentaires permettent leur reproduction
et leur dveloppement pendant toute
lanne. En revanche, les espces qui
vivent dans les rgions tropicales, tempres ou arctiques endurent de longues
priodes de scheresse ou dinondation,
de froid ou de jene. La plupart des
insectes se sont adapts ces conditions
extrmes grce des phases de vie ralentie, nommes dormances.
Ainsi, le cycle de vie du balanin de
la chtaigne (Curculio elephas), un charanon qui attaque les chtaignes et
les glands, comprend des phases de
dormance de deux types : la diapause
et la quiescence. Aprs la copulation, la
femelle pond dans les chtaignes, dont
elle a pralablement perfor la bogue
pineuse et lenveloppe laide dun
rostre. Elle produit au maximum 50
60 ufs pendant sa vie (qui dure en
moyenne 15 jours dans la nature) ; en
gnral, elle dpose un deux ufs par
chtaigne. La larve, qui se nourrit dans
le fruit, nachve son dveloppement
quune vingtaine de jours aprs la chute
de ce dernier. Lorsquelle a atteint son
quatrime stade, elle sort du fruit et senfouit dans le sol, entre 1 et 60 centimtres
de profondeur selon les individus et le
type de sol. Elle se confectionne ensuite
une logette de terre et entre dans une
priode de diapause.
Une partie seulement des larves
sortent de diapause au dbut du premier hiver, vivent une priode de
quiescence, et reprennent leur dveloppement au printemps ; les autres
restent en diapause prolonge, pendant un, deux ou trois ans. Entre son
enfouissement et sa sortie du sol,
linsecte ne salimente pas : il vit sur

DIA P

LEVE
DE DIAPAUSE

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pli

impaire

1. LE CYCLE ANNUEL du balanin de la chtaigne comprend une priode de dormance,


nomme diapause : lautomne, les larves
de quatrime stade (a) senfouissent dans le
sol (en rouge) et entrent en diapause (en rose).
Une partie dentre elles en ressortent au dbut
de lhiver (en violet) et restent en quiescence hivernale (en orange) tant que les
tempratures sont basses. Pour une autre partie de la population, la diapause se prolonge
pendant un, deux ou trois ans (en bleu). Cet
talement est une garantie contre lextinction
de la population dans un milieu variable et
imprvisible. Les larves qui sortent de quiescence au printemps continuent se dvelopper (en jaune), forment des nymphes (b et vert
fonc) qui se mtamorphosent en juillet et
en aot. Les adultes sortent alors du sol puis
copulent (en vert clair) sur les chtaignes
(c). Les femelles pondent dans les chtaignes,
dont elles percent la bogue et lenveloppe avec
leur rostre (d) en aot et en septembre. Les
larves se dveloppent alors (en marron) dans
les chtaignes, jusqu la chute de celles-ci
et leur entre en diapause. Les priodes dmergence, de dveloppement embryonnaire et larvaire, denfouissement et de diapause
automnale se chevauchent en raison dune
forte variabilit interindividuelle.

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DES ADULTES
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pli
paire

lautomne et ne reprennent leur activit


quau dbut du printemps de lanne
suivante, en mme temps que leur plante
hte recommence se dvelopper.

Dormir un an, ou plus

2. Des larves de Megastigmus spermotrophus, un hymnoptre qui attaque les graines de


sapin de Douglas, prolongent leur diapause pendant un an ou plus. Pendant ce temps,
lautre partie de la population poursuit son dveloppement et entre en nymphose. On voit
ici, aux rayons X, les deux stades de dveloppement lintrieur des graines.

La dormance la plus simple est la


quiescence : le dveloppement sarrte
sous leffet direct dune baisse de la temprature, dun asschement ou dun
manque de nourriture. Lorsque, par
exemple, la temprature descend audessous dune valeur seuil (qui dpend
de lespce considre), les ractions
biochimiques du mtabolisme sont
arrtes : linsecte entre en quiescence.
Ds que la temprature redevient suprieure au seuil, le dveloppement
reprend. Lentre et la sortie de quiescence dpendent directement des conditions environnementales.
La diapause, en revanche, nest pas
un simple arrt de croissance et de
dveloppement, mais un tat physiologique dynamique, contrl par des
modifications hormonales. Lentre en
diapause correspond au dclenchement de ractions biochimiques, telle
la synthse de glycrol et de sorbitol
qui servent dantigel linsecte pour
rsister au froid hivernal. Le dveloppement de diapause a des caractristiques diffrentes du dveloppement
classique. Ainsi, tandis que la vitesse
de la morphogense diminue avec la
temprature jusqu sannuler lors de
la quiescence, le dveloppement de
diapause est acclr par des basses
tempratures ou compltement indpendant de la temprature, comme
chez le balanin de la chtaigne.
Contrairement lentre en quiescence, lentre en diapause a lieu avant
que les conditions climatiques ou nutritionnelles ne se dgradent. Dans les
rgions tempres, la diapause hivernale commence le plus souvent la fin
de lt ou en automne, alors que les
70

PLS Page 70

tempratures sont encore favorables


au dveloppement. Les insectes ragissent des signaux annonciateurs tels
que la diminution de la dure du jour,
qui prcde chaque anne labaissement des tempratures et la rarfaction de la nourriture.
Alors que la fin de la quiescence
intervient ds lamlioration des conditions environnementales, la leve de
la diapause na lieu que lorsque le dveloppement de diapause est achev.
Chez le balanin de la chtaigne, la morphogense est arrte entre octobre et
fin dcembre, quelles que soient les
tempratures subies par linsecte pendant cette priode.
Les individus qui sortent de diapause avant la fin de lhiver entrent
ensuite dans une phase de quiescence
postdiapause. Pendant cette quiescence, linsecte garde la plupart des
caractristiques de ltat de diapause
(accumulation de graisse, rsistance au
froid), mais son dveloppement
reprend ds le retour des conditions
favorables. Les larves du balanin de
la chtaigne sont ainsi maintenues dans
un tat de quiescence postdiapause
entre janvier et fvrier, car les tempratures ne dpassent le seuil de dveloppement quen mars.
Ainsi la diapause est une adaptation
des insectes des modifications saisonnires, prvisibles, de leur environnement. Grce ce comportement, ils
rsistent des stress climatiques et nutritionnels priodiques. La diapause synchronise le dveloppement dinsectes
avec celui de la plante dont ils se nourrissent : beaucoup despces des rgions
tempres entrent ainsi en diapause

la fin du XIX e sicle, lentomologiste franais A. Giard a dcouvert que


des larves de Lygellus epilachnae, hymnoptre qui pond ses ufs dans les
nymphes de la coccinelle Epilachna
argus, prolongeaient leur diapause pendant un an. Ce comportement, dabord
considr comme anormal, est pratiqu par de nombreuses espces.
Le record de dure de diapause prolonge est dtenu par le papillon Prodoxus y-inversus, qui attaque les fruits
du yucca dans les rgions arides des
tats-Unis : des larves sont restes
17 ans en diapause. Une telle dure de
dormance est exceptionnelle : chez la
majorit des espces tudies dans la
nature, les individus diapause prolonge restent inactifs pendant seulement deux ou trois annes. En gnral,
la proportion dinsectes qui sortent de
diapause chaque anne diminue lorsque
la dure de la diapause augmente. Chez
la mouche Rhagoletis mendax, qui attaque
les myrtilles, en moyenne 80 pour cent
des individus se rveillent aprs un hiver
en diapause, 16 pour cent aprs deux
hivers, 4 pour cent aprs trois hivers et
0,4 pour cent aprs quatre hivers.
La diapause prolonge est distinguer des trs longs dveloppements
connus chez plusieurs espces. Par
exemple, le cycle uf-larve-nymphe
de Buprestis aurulenta, coloptre qui se
dveloppe dans le bois, se prolonge sur
20 50 ans. Les nymphes des cigales
priodiques amricaines du genre Magicicada mergent en masse du sol tous
les 13 ou 17 ans, selon les espces. Chez
le hanneton commun Melolontha melolontha, en France, les adultes apparaissent tous les trois ans, aprs une
succession de dormances hivernales et
de phases de dveloppement.
Quels sont les avantages adaptatifs
de la diapause prolonge ? On rencontre ce comportement chez des
espces vivant dans des environnements o de longues priodes sont
dfavorables au dveloppement des
insectes (rgions arides, milieux daltitude et arctiques). Il est aussi frquent
chez des espces des rgions tempres qui se dveloppent dans des
graines ou dans des fruits : labondance
de ces habitats temporaires, qui four POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

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impaire

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

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La diapause prolonge permet aussi


des espces de sadapter des changements cycliques du milieu, de priode
suprieure un an. Lhymnoptre
Megastigmus strobilobius, qui attaque les
graines dpica en Finlande et en Scandinavie, est adapt la variation priodique de la production en graines de
son hte. Alors que cette dernire est
statistiquement cyclique (elle est forte,
en moyenne, tous les trois ans), les
insectes ont une diapause prolonge de
deux quatre ans, avec un maximum

sur trois ans (plus de 50 pour cent des


individus dune population). Cette diapause prolonge cyclique nest pas une
diapause prdictive : chaque anne, des
insectes dune population mergent
aprs deux, trois et quatre ans de dormance, indpendamment de la production relle de graines par lpica.
La diapause du balanin de la chtaigne est, en revanche, prventive :
la proportion de la population qui prolonge sa diapause est relativement
stable dune anne lautre. Aucun

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3. LVOLUTION DE POPULATIONS du balanin de la chtaigne a t simule par ordinateur.


Des gnotypes qui produisent des diapauses de dure fixe, de trois mois (en bleu) ou de
15 mois (diapause prolonge, en vert), steignent avant 100 ans. En revanche, une population gnotype mixte qui prolonge la diapause chez 50 pour cent des larves se maintient
facilement (en rouge).

PROBABILIT DE PERSISTANCE SUR 200 ANS

nissent la nourriture, varie tous les ans.


La diapause prolonge existe enfin chez
des insectes qui se dveloppent dans
des larves ou dans des nymphes despces prsentant elles-mmes une diapause prolonge : le dveloppement
des deux espces est alors synchronis.
Tandis que la diapause simple (hivernale ou estivale) permet aux insectes
de survivre dans un environnement aux
variations rgulires, la plupart des diapauses prolonges sont des adaptations
des variations irrgulires des conditions climatiques et biotiques. Selon J.
A. Powell, de lUniversit de Californie,
la quasi-totalit des larves des papillons
du yucca du genre Prodoxus, qui vivent
dans des rgions arides des tats-Unis,
restent en diapause prolonge pendant quatre huit ans (parfois plus)
quand elles sont gardes, au laboratoire,
une temprature leve et sans exposition directe aux prcipitations. Des
recherches complmentaires seraient
ncessaires pour savoir si cette diapause
est prdictive, cest--dire contrle par
des signaux environnementaux, telle
la pluie qui annonce labondance des
ressources alimentaires vgtales futures.
Une diapause prdictive stricte, o tous
les individus dune population prolongent leur diapause si certains signaux
annoncent des conditions dfavorables
au dveloppement et la reproduction
de linsecte, na pas encore t observe dans les conditions naturelles, certainement car aucun environnement
nest totalement prvisible.
Chez la mouche du mlze Strobilomyia melania, qui sattaque aux graines
et aux cnes du conifre, la proportion
dindividus qui entrent en diapause
prolonge varie de 5 50 pour cent
selon lanne. Plus la production de
cnes chute dune anne sur lautre,
plus la proportion dentres en diapause prolonge est leve. Selon Alain
Roques, de lINRA dOrlans, des substances chimiques contenues dans les
cnes ont des consquences directes
sur lentre en diapause prolonge des
insectes. Labondance de cnes une
anne provoquerait des modifications
physiologiques favorables la diapause prolonge des insectes. La relation entre la dure de diapause et la
production en graines nest toutefois
pas parfaite et, au sein dune population, la diapause simple coexiste toujours avec la diapause prolonge. La
diapause prdictive nest donc pas le
seul mcanisme responsable de ce comportement.

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POURCENTAGE DE DIAPAUSE PROLONGE

4. UN GNOTYPE STRATGIE MIXTE, dont chaque anne une partie des porteurs seulement
entrent en diapause prolonge, a une forte probabilit de persister malgr des variations assez
grandes du pourcentage de diapause prolonge. Si la survie des individus en diapause prolonge est, par exemple, de 60 pour cent (en orange), le pourcentage de la population qui entre
en diapause prolonge peut varier entre 20 et 50 pour cent sans menacer lexistence de la
population.

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pli
paire

5. DES INSECTES RAVAGEURS DES PLANTES, tel le balanin de la


noisette Curculio nucum ( gauche) ou la chenille processionnaire
du pin Thaumetopea pityocampae (au milieu) rsistent bien aux varia-

signal ne permet ces insectes de


connatre les conditions environnementales de lanne suivante. Quel
mcanisme gntique peut tre lorigine de ce comportement?

La slection des gnes


La diapause prdictive (ou en partie
prdictive) est explicable par lexistence, chez les insectes, de gnotypes
qui ajustent la dure de la diapause
aux conditions environnementales. Si
des signaux qui annoncent les conditions environnementales futures existent, la slection naturelle a retenu
des gnotypes capables de dcoder ces
signaux et de prolonger la diapause
si les conditions sont dfavorables. Une
forte irrgularit dans la variabilit des
conditions de lenvironnement permet,
moyen terme, que ces gnotypes
envahissent la population : leur probabilit dextinction est beaucoup plus
faible que celle de gnotypes qui nentranent quune diapause simple.
La diapause prolonge cyclique de
Megastigmus strobilobius est explicable
par la coexistence de trois gnotypes,
qui produisent une diapause de deux,
trois et quatre ans. La production de
graines par lpica est statistiquement cyclique avec une priode de trois
ans : une forte production a lieu, le plus
souvent, tous les trois ans, mais aussi,
plus rarement, tous les deux ou quatre
ans. long terme, aucun des trois gnotypes nest limin. Les individus que
leur gnotype conduit une diapause
de trois ans sont toutefois privilgis.
La diapause prolonge prventive
du balanin de la chtaigne provient-elle,
72

PLS Page 72

tions de leur environnement et aux tentatives dradication


menes par lhomme. Leur cycle de vie contient des priodes de
diapause prolonge : en permanence, une partie de la population

de la mme faon, de la coexistence au


sein dune mme population, de gnotypes produisant des dures diffrentes,
mais fixes, de diapause? La mthode
la plus rapide pour rpondre cette
question est de simuler par ordinateur
lvolution de populations de balanin
de la chtaigne dans un environnement
variable et imprvisible. Pour simplifier, nous ne considrons que deux gnotypes, dont les porteurs mergent aprs,
respectivement, un an (diapause simple,
not DS), et deux ans (diapause prolonge, not DP).
Comme la variabilit de lenvironnement provoque des variations
annuelles de la mortalit et de la fcondit des insectes, chaque anne est
caractrise par les valeurs de trois paramtres : le pourcentage de survie des
larves dans les chtaignes pendant la
priode de dveloppement antrieure
la diapause, leur pourcentage de survie pendant lanne qui prcde la
reproduction (diapause, quiescence
postdiapause, dveloppement postquiescence) et la fcondit des insectes.
Nous avons restreint la variation de
chacun de ces trois paramtres deux
valeurs, issues des observations dans
la nature, correspondant aux annes
favorables et aux annes dfavorables.
Nous avons attribu chacune de ces
valeurs une probabilit doccurrence,
aussi calcule partir des observations.
En tirant au sort les valeurs des diffrents paramtres pour chaque anne,
nous avons simul lvolution de populations de balanins sur 200 ans.
Dans ces conditions, les probabilits
dextinction des gnotypes DS et DP sont
fortes : en fixant 60 pour cent la sur-

vie pendant la diapause prolonge, 70


pour cent des populations composes
dindividus gnotype DS et 100 pour
cent des populations porteuses des gnotypes DP disparaissent avant 200 ans.
Autrement dit, dans un environnement
imprvisible, un gnotype qui ne produirait quune diapause prolonge de
dure fixe ne peut pas se maintenir dans
des populations composes, au dpart,
uniquement de gnotypes DS et DP.

Un gnotype souple
Les populations de balanins seraientelles alors composes principalement
de porteurs de gnotypes stratgie
mixte, qui dclenchent chez certains
individus une diapause prolonge prventive et chez dautres une diapause
simple, en fonction de facteurs environnementaux indpendants des changements futurs de lenvironnement?
Nous avons test cette hypothse par
la simulation : quand le pourcentage
dindividus en diapause prolonge
varie entre 30 et 50 pour cent et que le
pourcentage de survie pendant la diapause prolonge est suprieur ou gal
60 pour cent, la probabilit dextinction de ces gnotypes est beaucoup plus
faible que celle des gnotypes comportement fixe. Selon nos simulations
numriques, ils ne steignent que dans
moins de 20 pour cent des cas dans un
environnement qui varie de faon
imprvisible. En ne mettant pas toutes
ses larves dans le mme panier, un
gnotype stratgie mixte souscrit une
assurance multirisque. Il est plus comptitif quun gnotype diapause
simple et a fortiori quun gnotype dia POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

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impaire

est enfouie dans le sol et inaccessible aux traitements. Le doryphore


Leptinotarsa decemlineata ( droite), originaire des tats-Unis, a
t introduit accidentellement en France, dans les annes 1920,

pause prolonge cyclique quand limprvisibilit du milieu est forte.


Comment la dure de la diapause
dun gnotype stratgie mixte estelle dtermine? Thomas Philippi, de
lUniversit de lUtah, a dmontr la prsence de gnotypes stratgie mixte
chez Lepidium lasiocarpum, plante des
dserts Nord-Amricains : une mme
plante produit des graines qui prsentent des dormances de dures variables.
Cette variabilit nest pas due des
diffrences gntiques entre les graines,
mais leur taille et leur position sur
la plante mre. Dans les rgions arides
o les pluies sont imprvisibles, ces gnotypes augmentent leur chance de succs reproductif, car, chaque anne, seule
une partie des plantes risque de mourir par desschement. Dautres tudes
sur les plantes ont montr que lge de
la plante mre lors de la production
des graines intervient aussi sur la dure
de la dormance de la descendance.
Les mcanismes dentre ou non en
diapause simple (estivale ou hivernale)
de plusieurs insectes sont aussi bien
connus. Lentre en diapause dun uf
du ver soie Bombyx mori est programme au stade embryonnaire de la
future mre. Lge de cette dernire ou
les conditions environnementales
quelle subit interviennent aussi chez
dautres espces.
Lexpression dune diapause simple
ou prolonge par un gnotype stratgie mixte dpend probablement aussi
deffets maternels, ou de facteurs climatiques ou nutritionnels subis par les
larves avant ou pendant lentre en diapause. Le pourcentage de diapause
prolonge chez lhymnoptre Neodi POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 73

Bordeaux. Il a envahi lEurope en moins de 60 ans, probablement


grce aux diapauses hivernale, estivale et prolonge qui rythment
son cycle de vie.

prion sertifer dpend probablement


de la dure du jour et de la temprature au dbut de la diapause. Chez le
balanin de la chtaigne, la dure de la
diapause pourrait dpendre du poids
de la larve : plus elle a constitu de
rserves, plus elle aurait tendance
prolonger sa diapause.
Les consquences de la diapause
prolonge sur la variation de la taille
dune population dpendent du type
de diapause considre. Les diapauses
prolonges prdictives (ou en partie
prdictives) et les diapauses prolonges cycliques conduisent de fortes
fluctuations annuelles des effectifs.
En revanche, les diapauses prventives
rduisent lamplitude des variations.
Dans tous les cas, la diapause prolon-

ge favorise la survie des populations


dans un environnement irrgulier.
Lexistence de la dormance prolonge dans des groupes aussi diffrents
que les insectes, les crustacs, les vers
nmatodes, les plantes ou certains poissons tropicaux tmoigne de son importance dans lvolution des espces. La
similitude des comportements des
espces dinsectes et des groupes plus
loigns rsulte certainement dune
convergence adaptative sous des pressions slectives semblables, telle lirrgularit de lenvironnement. La
dormance prolonge rduit le risque
dextinction de nombreuses espces animales et vgtales : cest un mcanisme
majeur dans le maintien de la biodiversit de notre plante.

Frdric MENU et Domitien DEBOUZIE


sont respectivement matre de confrences et professeur lUniversit Claude
Bernard Lyon 1, au sein du laboratoire
de biomtrie, gntique et biologie des
populations (UMR 5558 du CNRS).

la diapause prolonge chez les insectes infods aux structures reproductives de conifres, in Rgulation des cycles saisonniers
chez les invertbrs, pp. 113-116, sous la
direction de P. Ferron, J. Missonnier et
B. Mauchamp (Colloques de lINRA,
n 52), INRA, Dourdan, France, 1990.
F. MENU et D. DEBOUZIE, Coin-Flipping Plasticity and Prolonged Diapause in
Insects : Exemple of the Chestnut weevil
Curculio elephas (Coleoptera : Curculionidae), in Oecologia, n 93, pp. 367-373,
1993.
F. MENU, Strategies of Emergence in the
Chestnut weevil Curculio elephas (Coleptera : Curculioniade), in Oecologia, n 96,
pp. 383-390, 1993.
T. PHILIPPI, Bet-Hedging Germination of
Desert Annuals : Variation among Population and Maternal effects in Lepidium
lasiocarpum, in The American Naturalist, n 142, pp. 488-507, 1993.

Les photographies des balanins et des


doryphores sont de Pierre AUDNIS, service photographique IASBSE de lUniversit Claude Bernard.
M. TAUBER, C. TAUBER et S. MASAKI,
Seasonal Adaptations of Insects, University Press, Oxford, 1986.
H. DANKS, Insect Dormancy : an Ecological Perspective, in Biological Survey of
Canada, National Museum for Natural
Sciences, Ottawa, 1987.
A. ROQUES, Comment sajustent les populations dinsectes phytophages confronts
des fluctuations saisonnires acycliques
dabondance de leurs htes? Lexemple de

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B C Y M

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La pche Terre-Neuve
JACQUELINE HERSART DE LA VILLEMARQU

La pche de la morue sur les bancs de Terre-Neuve a longtemps t rentable


et, pendant prs de 500 ans, de nombreux ports ont arm pour cette pche.
Saint-Malo fut lun des derniers dsarmer, au dbut des annes 1990.
Ceux quont nomm les Bancs,
Les ont bien nomms.
Ils en font des louanges,
Ils ny eut jamais t.
Sils faisaient une campagne
Comme nous venons de faire,
Ils diraient que Saint-Pierre
Cest un pays denfer,
Cest un pays denfer.
...

Chanson des terre-neuvas

uelle fut limportance de la pche


de la morue pour lconomie
franaise ? Pour les ports qui
ont arm pour Terre-Neuve? Que
nous apprend lhistoire de cette
pche, cest--dire celle des hommes
qui la pratiquaient, les terre-neuvas?
Ltude des documents, archives et
inventaires notariaux rvle que cette
pche a t lconomie dominante de
plusieurs ports ; elle reflte lvolution
des techniques de pche et de construction des navires. Ce poisson que lon
savait conserver dans le sel compensait, dans de nombreuses rgions, la
pnurie de viande et de lgumes.
Le nombre de bateaux armant pour
Terre-Neuve les terre-neuviers
na cess daugmenter du XVIe au XXe
sicle, et ce nest quaprs la Seconde
Guerre mondiale que le dclin a t
irrversible. Toutefois, cette volution
globale a t maintes fois perturbe.
Pourquoi, certaines annes, les bateaux
restaient-ils au port? Une tude minutieuse de ces annes nfastes indique
que les priodes de troubles politiques
et de guerres perturbaient lactivit
des terre-neuvas.
Les Normands dcouvrent lle de
Terre-Neuve la fin du IX e sicle,
mais ils oublient peu peu le chemin
du Nouveau Monde. Au XIIe sicle, les
Basques traversent lAtlantique la
poursuite des baleines et dcouvrent
le Grand-Banc, un haut fond remar-

quablement riche en poissons. Deux


sicles plus tard, aprs une nouvelle
priode doubli, ils redcouvrent TerreNeuve et nomment lle Terra-Bacalaos,
cest--dire le Pays des morues. Ils stablissent sur lle du Cap-Breton, en
Nouvelle-cosse et au Sud-Ouest de
Terre-Neuve. Au XVe sicle, les Bretons
et les Normands rejoignent les Basques.
Le 24 juin 1497, le Gnois Jean Cabot
et son frre dbarquent sur lle du CapBreton. Vers 1500, les Portugais arrivent Terre-Neuve. En 1506, Jean
Denys, de Honfleur, et Thomas Aubert,
de Dieppe, naviguent du ct du cap
Bonavista, Terre-Neuve. partir de
cette date, des marins embarquent
rgulirement Dieppe, La Rochelle,
Honfleur et Saint-Malo, pour aller
pcher Terre-Neuve.
Au XVIIe sicle, la pche de la morue
devient un commerce trs lucratif.
Cest le dbut dune priode de pche
intense dans lAtlantique Nord, qui ne
diminue quau XXe sicle. Cette pche
difficile, o les marins subissent les
rigueurs du climat et les difficults
de traverse de lAtlantique, est source
de nombreux conflits, notamment avec
les Anglais ; divers traits dattribution des zones de pche ponctuent
lhistoire de la pche Terre-Neuve.

On a identifi plusieurs stocks de


morue qui ont des couleurs, des pigmentations, ou encore des vitesses de
croissance diffrentes : celui de TerreNeuve, celui de lOuest du Groenland,
des les Fro, celui de la mer du Nord,
etc. (voir la figure 1).
On a beaucoup tudi lvolution
des stocks de morue. Le stock canadien qui, dans les annes 1960, reprsentait 2,5 millions de tonnes, a
commenc diminuer dans les annes

CAP DE
BONAVISTA

SAINT-PIERREET-MIQUELON

LE DU
CAP BRETON
ACADIE

Le poisson

CANADA

La morue, Gadus morhua, est un poisson des mers froides dEurope, de la


mer Baltique, de lAtlantique NordOuest. Dnomm cabillaud quand il
est vendu et consomm frais, ce poisson devient morue quand il est
conserv aprs salage et schage.
1. PLUSIEURS STOCKS DE MORUE (en violet) parsment les ocans. La cte de
Terre-Neuve et le Grand-Banc ont t sillonns par les pcheurs de morue, du XVI e
au XXe sicle.

TERRE-NEUVE

LE SAINT-JEAN

SAINT-LAURENT

TERRE-NE

TATS-UNIS

BANQUEREAU
L'LE DE SABLE

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BANC VER

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impaire

1970. Le stock de la zone arctique


norvgienne est le plus important de
lAtlantique Nord.
La morue vit dans les eaux dont la
temprature est comprise entre un et
dix degrs sur une trentaine de mtres
de profondeur ; dans ces conditions
favorables, les morues se rassemblent
au-dessous de cette couche, o prolifre lencornet dont elle se nourrit.
Autour de Terre-Neuve, la temprature de leau propice la morue, leau
de morue, est comprise entre trois et
cinq degrs au fond, et la pche a lieu
entre 50 et 100 mtres, cest--dire la
surface des Bancs, o la morue abonde.
Aux XIXe et XXe sicles, ces conditions taient runies la fin du printemps, entre mai et juin. Au cours des
sicles prcdents, du XVI e la fin
du XVIIIe, le climat est beaucoup plus
froid dans lhmisphre Nord : on
nomme cette priode, le Petit ge
glaciaire. Au cours des annes
froides, les glaces ne sont pas encore
fondues au large de Terre-Neuve en
mai et juin, de sorte que les bateaux
ne peuvent sy aventurer sans risque

de heurter un iceberg. Lt est alors


plus favorable la navigation, et
lon pche de prfrence durant cette
saison autour de Terre-Neuve.
Les terre-neuvas du XVI e sicle
pchent bord du navire, de sorte
quils ne peuvent pas approcher des
rochers ; ils utilisent ensuite des chaloupes pour sapprocher des rcifs
et pour accoster sur les plages, o ils
font scher le poisson. Aux XVIIe et
XVIIIe sicles, les terre-neuviers partent de France en fvrier, souvent
accompagns de frgates de guerre.
Il leur faut un deux mois pour
atteindre les bancs.
Que sait-on de ces pches ? Les
donnes sur le nombre des bateaux et
sur les quantits pches sont consignes dans les registres notariaux.
partir du XVIIe sicle, la plupart des
ports arment la pche morutire, et
les notaires prtent de largent la
grosse aventure. Le nom du bateau,
le tonnage, le nombre de marins embarqus sont consigns dans les minutes
notariales. Pour le XVIIe sicle, outre
ces registres, on dispose dInventaires

systmatiques qui indiquent le nombre


de morutiers de chaque port.
Le premier inventaire a t organis
par Colbert en 1664 ; les relevs des inspecteurs gnraux des pches lui succdrent. Ensuite, aux XIXe et XXe sicles,
les donnes proviennent surtout des
Archives nationales, des Annales de la
marine, puis, partir de 1865, des Statistiques de pches qui donnent des
chiffres fiables, mais parfois partiels.

Morue sche, morue verte


Pour conserver le poisson en bon tat,
les terre-neuvas le schent et le salent.
La pche de la morue sche, ou pche
sdentaire, est pratique le long des
ctes : le navire, charg de sel, mouille
dans une baie abrite et est presque
entirement dgr. Les hommes descendent terre, construisent des
cabanes pour se loger et lchafaud,
la jete de bois qui permet aux chaloupes daccoster, mare haute ou
mare basse.
Chaque voilier a deux chaloupes,
chacune manuvre par cinq ou six

CAP DE
BONAVISTA
GROENLAND

-NEUVE

FINLANDE

T-PIERREIQUELON
ISLANDE

NORVGE
SUDE

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SC
O N T I N EN T A L

LES FRO

DA

IRLANDE

TERRE-NEUVE

GRANDEBRETAGNE

FRANCE

GRANDBANC
BANQUEREAU

SABLE

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2. LE DPART DES TERRE-NEUVAS, image dpinal, tait trop souvent un adieu. Dans le sombre
ocan svanouissaient les marins, emports par les flots ou perdus dans le brouillard.

hommes qui pchent de lembarcation. la fin de la journe, on pose


une ligne de deux trois kilomtres,
que lon relve le lendemain matin.
Le poisson est dbarqu sur lchafaud, tt, vid, nettoy, sal et mis
scher sur la grve (ou grave) pendant lt (voir la figure 4). Sches,

les morues sont empiles dans le


navire, qui retourne en France quand
les cales sont pleines ou la fin de la
saison de pche, vers le milieu du mois
daot. Il ny a quune campagne de
pche sdentaire par an.
La pche de la morue verte, ou
pche errante, se pratique en pleine

3. LES MARINS TENDENT DES LIGNES entre le navire et les chaloupes. Quel que soit ltat
de la mer, ils doivent relever les lignes et charger le poisson sur les chaloupes, lequel est
ensuite nettoy, sal et stock dans le navire. Les rigueurs climatiques contraignent parfois les marins naviguer entre les icebergs (ici, larrire-plan).

76

PLS Page 76

mer : le navire sillonne les bancs, la


recherche du poisson ; on pche du
bateau, une ligne la main. Des demibarils sont aligns le long du bord des
navires, et un matelot se loge dans
chaque demi-baril, revtu dun grand
tablier de cuir. Les matelots mouillent
leur ligne, et le bateau drive. bord,
le poisson est confi aux mousses qui
le vident, le nettoient et lenvoient dans
les cales, o les saleurs le frottent au
sel et lempilent en alternant les couches
de sel et le poisson (on ne le laisse pas
scher). Le bateau repart pour la France
la fin de la saison, en septembre ou
en octobre.
Aprs 1780, on pratique la pche
aux lignes dormantes, en utilisant
une ligne de fond munie de plombs
et dune vingtaine dhameons garnis
dappts ; la ligne est tendue entre le
navire et une chaloupe ; cette dernire sloigne du navire pour tendre
la ligne.
Jusqu la Rvolution, les deux
sortes de pche sont pratiques sparment. Ds la fin du XVIIIe sicle, apparat un armement mixte : on pche la
morue verte sur le Grand-Banc et on
la sche ensuite Saint-Pierre-et-Miquelon. Au XIXe sicle, la diffrence entre
les deux armements sattnue encore
et lon ne distingue plus pche errante
et pche sdentaire. cette poque,
la suite de conflits franco-britanniques,
le Canada est interdit aux morutiers
franais. Lessentiel de la pche seffectue Terre-Neuve, sur les Bancs,
autour de Saint-Pierre-et-Miquelon et
de lIslande, et en mer du Nord.
Au XIXe sicle, les doris remplacent les chaloupes : ils sont plus lgers
et plus maniables, et deux hommes
montent bord. En pche, chaque doris
dploie jusqu trois kilomtres de
lignes armes de plus de 1 500 hameons appts la botte (des encornets, des capelans...). La ligne est
tendue entre le doris et une boue,
maintenue au fond par une ancre.
Quand le doris est plein, il regagne le
bord... sauf accident : des centaines de
doris ne sont jamais revenus, emports par les courants, perdus dans les
brumes, chavirs par la tempte.
Au dbut du XXe sicle, les zones
de pche frquentes sont essentiellement le Grand-Banc de Terre-Neuve et
lIslande. La pche est fructueuse en
Islande jusque vers 1925, et sur les ctes
du Groenland entre 1929 et 1938. Pendant les annes de guerre, la pche
est interrompue, et les terre-neuviers
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ne repartent que vers 1945. Aprs cette


reprise, les ports qui continuent armer
pour Terre-Neuve se rarfient.
La pche de la morue sche ncessite des bateaux lourds, avec de nombreux marins, tandis que celle de la
morue verte requiert des bateaux
maniables et rapides, avec un nombre
limit de marins.

Les flottes
Plusieurs sortes de navires ont t
construits pour la pche : on les spare
en deux types principaux, ceux de
conception nordique et ceux de
conception portugaise. Les premiers
sont des bateaux lourds, larges
flancs, puissants, de grande capacit,
mais de vitesse rduite ; ce sont les
heux, les hourques, les dogres, les
roberges (voir la figure 5). Ils ont tous
100 200 tonneaux et sont utiliss
pour la pche sdentaire TerreNeuve ; lquipage est constitu de
50 60 marins. Les navires de conception biscaenne ou portugaise, utiliss pour la pche errante, ont des
tonnages de 30 60 tonneaux, et
lquipage se limite une dizaine
dhommes. Les pinasses sont des
embarcations fond plat, en pin,
utilises pour la pche sur le littoral
aussi bien qu Terre-Neuve. Les caravelles ont deux ou trois mats et des
voiles carres : trois fois plus longues
que larges, elles sont adaptes la
haute mer.
Au XVIIe sicle, des navires lourds,
larrire rond, ont un tonnage moyen
compris entre 100 et 300 tonneaux et
sont destins la pche sdentaire.
Ainsi, la galiote est un btiment fond
plat, deux mts, jaugeant 50 300
tonneaux, avec lavant et larrire
ronds. Des btiments plus lgers,
des pinasses ou des frgates, ont un
tonnage moyen de 70 100 tonneaux.
La pinasse du XVIIe sicle a la poupe
carre et jauge 150 350 tonneaux. Au
XVIIe sicle, le nombre de dparts de
terre-neuviers augmente notablement : 1 153 bateaux partent au XVIe
sicle, 4 344 au XVIIe. Ils sembarquent
dabord une fois par an, puis, partir de la fin du XVIIIe, deux fois par an,
lorsque les conditions climatiques sont
favorables.
Au XVIIIe sicle, les tonnages augmentent, mais au cours de la seconde
moiti du sicle, des bateaux nouveaux apparaissent : les senaux, des
btiments deux mts, qui jaugent
POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 77

La morue, Gadus morhua


Ce poisson des mers froides est commercialis ds quil atteint 50 centimtres et
1,3 kilogramme. Les plus gros mesurent 1,4
mtre et psent jusqu 24 kilogrammes.
Si le cabillaud peut voluer entre la surface
et 450 mtres de profondeur, il prfre rester prs du fond. Il se cantonne dans les eaux
froides dont la temprature est comprise
entre trois et dix degrs.
La morue
se nourrit de
crabes, de petits crustacs
et de crevettes,
mais aussi de poissons, tels
des capelans ou des lanons. Les femelles
sont plus grandes que les mles.
En moyenne une femelle de la rgion
du golfe du Maine, au Canada, pond annuellement un million dufs. la saison de la
ponte, qui schelonne de dcembre mai
selon les rgions, les morues se concen-

entre 100 et 170 tonneaux, et les golettes. Ces dernires sont des voiliers
deux mts ; leur tonnage est infrieur celui des senaux, mais leur
nombre est suprieur.
La golette est le bateau morutier
spcifique. Il est adapt au mtier de
la mer : son pont dgag permet dy
loger les barils et de laisser de la place
aux hommes pour pcher. La golette

trent en larges bancs au-dessus des frayres.


Terre-Neuve, les principaux lieux de ponte
sont les bancs et la cte amricaine. On a
localis des zones de ponte au Groenland,
en Islande, en mer du Nord.
Les ufs de morue mesurent entre
1,1 et 1,8 millimtre de diamtre ; ils sont
transparents, et leur priode dincubation est fonction de la temprature.
15 C,
lclosion a
lieu en une
dizaine
de jours ; 6 C, plus de
20 jours sont ncessaires ;
prs des deux tiers des ufs
meurent lorsque leau est 0 C. Beaucoup de ces ufs sont dvors par des
poissons, par de petits crustacs ou ne
sont pas fconds, de sorte que peu de
larves se dveloppent.

huniers est gre dune voile carre au mt de misaine, et le brick-golette a jusqu cinq mts.
Pour la pche Saint-Pierre-etMiquelon, on envoie en mars des golettes de 50 tonneaux, avec huit
hommes dquipage qui pchent, traitent le poisson, puis le dbarquent
Saint-Pierre pour le faire scher sur les
chafauds. Ils vont pcher par trois fois

4. LES SCHERIES de morue taient amnages sur la cte de Terre-Neuve. Le poisson tait
apport terre par chaloupe ( droite), prpar sous le hangar, lav, sal, puis mis scher
sur des chafauds ( gauche), des plates-formes en bois construites sur pilotis. Aprs
schage, la morue tait embarque dans des navires qui appareillaient pour la France.

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d
e

5. DIFFRENTS TYPES DE TERRE-NEUVIERS : le plus ancien est une caravelle (a) qui
date du XVIe sicle. Au XVIIe, le flibot (b) et la pinasse (c) remplacent la caravelle. Puis,
au XVIIIe, on construit des hourques (d), des galiotes (e) et des frgates (f). Les bateaux
du XIXe sicle sont des bricks (g) et des bricks golettes (h).

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sur le banc de Saint-Pierre, rapportent les prises quils laissent scher et,
la quatrime fois, ils pchent la morue
verte, quils stockent dans les cales, et
font voile vers la France. Au printemps,
de gros brigantins de 100 200 tonneaux, avec 16 hommes bord, arrivent la colonie, dchargent des
marchandises quils troquent contre la
morue laisse scher par les marins
des golettes, pchent la morue sche
et repartent vers la France avec toute
la cargaison.
Au XXe sicle, des golettes trois
ou quatre mts et des golettes
huniers partent encore pour TerreNeuve. Les golettes huniers de
Saint-Malo ont une jauge moyenne de
180 tonneaux, et le tonnage des trois
et des quatre-mts varie de 300 400
tonneaux. partir de 1903 apparaissent les premiers chalutiers vapeur
qui partent pour lIslande, puis pour
Terre-Neuve. Les chalutiers de la
Grande Pche ont entre 70 et 100 tonneaux. Aprs 1918, ils atteignent 400
tonneaux et sont quips de machines
vapeur dune puissance de 700 800
chevaux, qui assurent des vitesses de
10 12 nuds (18 22 kilomtres
par heure).

Les ports morutiers


De 1500 1950, nombre de ports
franais arment la morue. Au
XVIe sicle, presque tous les ports de
la Manche et de lAtlantique participent cette pche, notamment ceux
o largent abonde : Rouen, SaintMalo, Nantes, Olonne, La Rochelle,
etc. Entre 1510 et 1540, une cinquantaine de ports envoient des bateaux
pcher la morue. Certains se spcialisent dans la morue verte, tels
Fcamp, Honfleur ou Le Havre,
dautres deviennent des ports de
morue sche, tels Nantes ou Bayonne ;
certains ports pratiquent les deux
sortes de pche. Les Bretons et les
Basques sembarquent rgulirement
ds 1506. Au XVIe sicle, les premiers
ports morutiers sont La Rochelle et
Rouen. Bien quils aient t les premiers saventurer sur les ctes de
Terre-Neuve, les Malouins nenvoient
alors que quelques morutiers en pche.
Le XVIIe sicle marque lessor de
la Grande Pche, avec une augmentation notable des terre-neuviers. Sur
les lieux de pche, on assiste la
concentration de la pche sdentaire
dans certaines rgions et la cration
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6. RETOUR DES TERRE-NEUVIERS SAINT-MALO.

SECONDE GUERRE MONDIALE

PREMIRE GUERRE MONDIALE

100

GUERRE FRANCOALLEMANDE (1870-1871)

120

Chaque anne, 80 bateaux environ partent vers Terre-Neuve et pratiquent


les deux pches. Aprs la guerre de lIndpendance amricaine et la Rvolution franaise, et malgr les pertes
imposes par le trait de Versailles, la
pche reprend de plus belle. De 1783
1792, 482 cargaisons rapportent prs
de 45 000 tonnes de morue. Malheureusement, trop abondant, le poisson
se vend mal. De surcrot, la crise conomique couve et les troubles politiques
GUERRES NAPOLONIENNES
(1804-1871)

140

Saint-Malo, premier port


morutier au XVIIIe sicle

RVOLUTION FRANAISE
1789-1792)

NOMBRE DE
MORUTIERS PAR AN

Une priode de paix et de prosprit


stend de 1749 1756.

GUERRE DE SUCCESSION
D'ESPAGNE (1703-1716)
GUERRE DE SEPT ANS
(1756-1763)
GUERRE D'INDPENDANCE
AMRICAINE (1778-1783)

les Antilles, et les capitaux se concentrent dans certains ports, ce qui modifie lactivit des ports morutiers.
Lactivit de quelques ports diminue,
et certains sont mme contraints dy
renoncer, tels Rouen ou Nantes. Cinq
ports conservent ou augmentent le
nombre des navires en pche, dont
Saint-Malo, Dunkerque et Granville.
Le XVIIIe sicle est celui de lapoge
pour larmement terre-neuvier de
Saint-Malo. Premier port morutier de
pche sdentaire, Saint-Malo arme
aussi la pche errante : la pche de
la morue verte sintensifie au cours
de la seconde moiti du sicle, lorsquune loi imposant des droits levs
sur la pche est assouplie par Louis XV.
GUERRE DE LA LIGUE
D'AUGSBOURG (1689-1697)

de colonies de pcheurs, bien que le


climat soit particulirement rigoureux
et que les glaces polaires avancent.
Ltat encourage la formation de
matelots, la France et lAngleterre se
livrant bataille pour acqurir lhgmonie des mers en Europe.
Au XVIIIe sicle, bien que les campagnes de pche soient perturbes par
des guerres, le trafic morutier franais augmente notablement. Pourtant,
la rvocation de ldit de Nantes, en
1685, branle le commerce terreneuvier de Nantes, de La Rochelle et
du Havre : de nombreux armateurs
protestants quittent ces rgions. De surcrot, entre 1688 1697, la guerre de la
Ligue dAugsbourg dresse lEurope
contre Louis XIV et sa volont de
conqutes.
Daprs linventaire Colbert de
1664, 17 ports arment alors la morue :
Dunkerque, Dieppe, Le Havre, Honfleur, Cherbourg, Granville, Saint-Malo,
Saint-Brieuc, Nantes... Au XVIIe sicle,
Saint-Malo est sans conteste devenu le
premier port morutier franais. Parmi
les 1 805 bateaux qui partent pour TerreNeuve, les trois quarts pratiquent la
pche sdentaire et rapportent de la
morue sche.
Le XVIIIe sicle est marqu par la
guerre de Succession dEspagne, et le
nombre de dparts de bateaux diminue : linscurit rgne sur les mers,
et les Anglais pillent et incendient les
ports de Terre-Neuve. Cette guerre se
conclut par le trait dUtrecht, qui
contraint la France abandonner
Terre-Neuve et lAcadie lAngleterre, laquelle affirme ainsi sa suprmatie maritime.
En 1763, la guerre de Sept Ans
contre lAngleterre sachve par la
signature du trait de Paris, qui oblige
les Franais abandonner le Canada,
le Labrador, lle du Cap-Breton et lle
Saint-Jean. Il ne reste aux morutiers
franais que larchipel de Saint-Pierreet-Miquelon et une partie de la cte
de Terre-Neuve, le French Shore. La
guerre de lIndpendance amricaine,
de 1779 1783, freine encore les
dparts des morutiers franais vers
les Terres-Neuves. En 1783, le trait
de Versailles modifie les limites de
la cte de Terre-Neuve concde aux
Franais : elle se limite dsormais
la cte Ouest de lle.
Durant 25 ans, ces guerres se succdent ; elles ne sachvent quavec la
Rvolution franaise. Pendant cette
priode, le commerce sintensifie avec

80
60
40
20

1600

1700

1800

1900

ANNE

7. LVOLUTION DU NOMBRE DE NAVIRES ayant appareill pour Terre-Neuve au dpart de


Saint-Malo reflte les priodes de troubles politiques qua traverses la France. Au cours
des guerres, les pillages en mer taient frquents, et les marins expriments de TerreNeuve taient rquisitionns par la Royale, de sorte que peu de navires quittaient le port.

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Le Grand Mtier
t puis, il y a les hommes. Ceux des
voiliers, passant des heures botter des kilomtres de lignes et des milliers
dhameons, des heures souquer sur les
avirons dun doris que les lames se renvoient comme un bouchon, pour aller les
poser, ces lignes, deux ou trois milles du
bord ; des heures driver dans de louate
opaque sans retrouver le navire.
Dur, effroyable mtier, pour un maigre
pain. Trente-cinq ou quarante hommes bloqus sur un pont gluant et mouvant, linquitude du retour, la fatigue, lloignement
de la famille, en faut-il plus pour que la
moindre querelle, la maladie, le cafard
engendrent les rongeantes ides noires?
Abb YVON, Les bagnards de la mer

a pche de la morue tait difficile et


dangereuse. Avant leur dpart, les marins
demandaient la protection des saints et de
la Vierge, et les glises bretonnes sont ornes
des multiples offrandes des marins qui ont

se multiplient ; aucun morutier ne part


de Saint-Malo entre 1793 et 1800.
Au XIXe sicle, le nombre de ports
morutiers diminue encore, bien que le
nombre total des terre-neuviers continue crotre. Ce sicle est moins perturb que le prcdent par les guerres,
exception faite de la Rvolution de
1848 et de la guerre de 1870. Les
bateaux ont de meilleures caractristiques techniques. Certains ports cessent dfinitivement la pche de la
morue (Le Havre ou Nantes). En
revanche, dans lensemble des ports
de la Manche, lactivit morutire est
intense.
Les six principaux ports morutiers
sont Dunkerque, Saint-Malo, Granville, Saint-Brieuc, Fcamp et Paimpol. Saint-Malo est le deuxime port
morutier du XIXe sicle, avec plus de
5 400 dparts rpertoris.
Entre 1830 et 1842, 90 terreneuviers, en moyenne, quittent SaintMalo. Ensuite, selon les annes, le
nombre des bateaux en partance varie
de 31 (en 1847) 141 (en 1852).
partir de 1860 et jusqu la fin du sicle,
on compte une moyenne de 75 bateaux
par an. Les meilleures campagnes sont
celles de 1867 avec 119 morutiers en
pche et celles de 1874 avec 85 bateaux.
La guerre de 1870 semble avoir eu peu
dinfluence sur lactivit morutire de
Saint-Malo. La pche flchit irrver80

PLS Page 80

t pargns et sont revenus des Bancs


de Terre-Neuve.
Le recrutement se faisait dans les campagnes ; les mousses taient embarqus
vers 15 ans, corvables merci. Ces souffredouleur devenaient matelots aprs quelques
campagnes de pche. Larmateur payait
chacun une avance avant le dpart et, au
retour, une part proportionnelle la valeur
de la pche. bord, on mangeait du biscuit,
du pain, du lard gras, des pommes de terre ;
on embarquait aussi de leau et de leaude-vie. La morue apportait des protines
et lhuile de foie, source de vitamines.
Le travail tait pnible, la moindre corchure se transformait en crevasse et en plaie
en raison du froid et du sel. Le rythme de
travail ne permettait aucun repos. Pour djeuner, on sarrtait au plus une vingtaine de
minutes. Les marins, harasss, manquaient
de sommeil. Ils ntaient pas soigns. Lalcool attnuait langoisse de se perdre dans
les brumes.

siblement au cours des 15 dernires


annes du XIX e sicle, mais les
Malouins continuent aller pcher
sur les Bancs, sur les ctes de TerreNeuve et Saint-Pierre-et-Miquelon.
En 1904, la suite daccords avec la
Grande-Bretagne, la France est
contrainte dabandonner ses droits de
pche sur la cte de Terre-Neuve. Les
seules zones encore accessibles restent
Saint-Pierre-et-Miquelon, les Bancs, lIslande et la mer du Nord. Les voiliers
sont progressivement remplacs par les
bateaux vapeur, puis moteur mcanique, mme si, en 1912, les voiliers sont
encore majoritaires.
Jusquen 1914, lactivit reste prospre Saint-Malo : 56 bateaux partent en 1904 et 146 en 1912. La
Premire Guerre mondiale ralentit
lactivit du port, mais la reprise a lieu
ds 1919 : on dnombre 91 terreneuviers en 1923. la veille de la
Seconde Guerre mondiale, plusieurs
ports, nagure prospres, abandonnent cette activit. Dunkerque,
Dieppe, Granville, Cancale arrtent
la pche la morue ds 1940. Trois
ports reprennent leur commerce
morutier aprs 1944 : Fcamp, Bordeaux et Saint-Malo, qui reste le premier port morutier de la premire
moiti du XXe sicle. Seuls huit dix
morutiers partent encore chaque
anne, pour les Terres-Neuves

Lirrversible disparition
des terre-neuviers
Activit pionnire au XVIe sicle, la
pche de la morue a t florissante aux
XVIIe et XVIIIe sicles. Les techniques
de pche ont notablement chang au
cours des sicles, et les rendements
ont t amliors : sous lAncien
Rgime, il fallait 350 navires et 10 000
hommes pour pcher 56 000 tonnes
de morue ; vers 1950, 29 navires et
1 600 hommes y parvenaient.
La pche de la morue a influ sur
larchitecture des navires, sur le recrutement des marins et sur le dveloppement des ports. Les pcheurs de
morue de Terre-Neuve taient des
marins expriments et taient recruts par la Marine royale en cas de
guerre ; on les incitait partir sur les
morutiers pour rapporter du poisson,
mais aussi pour servir sur les navires
du roi, le cas chant.
Sur la cinquantaine de ports morutiers du XVIe sicle, seuls quatre ports
poursuivent cette activit, en 1950 :
Saint-Malo, qui a la plus longue tradition terre-neuvienne, Fcamp, Bordeaux et La Rochelle. Au dbut des
annes 1990, Saint-Malo a t le dernier port morutier franais, avec les
deux derniers chalutiers de larmateur Pleven. Aujourdhui, lun sest
reconverti vers une autre pche,
lautre va devenir un bateau-muse
Lorient.
On nentendra plus la chanson des
terre-neuvas cit en dbut darticle.

Jacqueline H ERSART DE L A V ILLE MARQU est charge de recherches


au Laboratoire dcologie halieutique,
au Centre IFREMER de Nantes.
Ch. de LA MORANDIRE, Histoire de
la pche franaise de la morue dans lAtlantique septentrional, ditions Maisonneuve et Larose, 3 volumes, 1962.
J. HERSART de LA VILLEMARQU, Les
pches franaises du XVIe au XVIIIe sicle.
Relations avec le climat, in quinoxe
IFREMER n 33, pp. 35-41, n 34 (1e partie), 1990.
J. HERSART de LA VILLEMARQU, Les
pches franaises du XVIe au XVIIIe sicle.
Relations avec le climat, in quinoxe
IFREMER, n 34, pp. 37-43 (2e partie),
1991.
J. HERSART de LA VILLEMARQU, La
pche morutire franaise de 1550 1950.
Statistique, climat, socit, in Repres
ocan, n 11, IFREMER, 134 pages, 1995.

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Einstein, pre des trous


noirs malgr lui
JEREMY BERNSTEIN

Les quations de la relativit gnrale sont les fondements de la thorie


moderne des trous noirs. Pourtant Albert Einstein voulait les utiliser
pour dmontrer que ces tranges objets clestes ne peuvent exister.
es grandes avances scientifiques
ont parfois des consquences qui
dpassent non seulement limagination de leurs crateurs, mais
aussi leurs intentions. La relativit
gnrale a ainsi contribu tablir le
concept de trou noir, malgr Albert Einstein. En 1939, Einstein publie un article
au titre dcourageant : Sur un systme
stationnaire symtrie sphrique compos
de plusieurs masses lies par la gravitation. Avec cet article, Einstein pensait
prouver linexistence des trous noirs,
objets clestes si denses que leur gra-

vit empche mme la lumire de


sen chapper.
Pour cette dmonstration, il utilisa la thorie de la relativit gnrale,
quil avait publie en 1916... et qui est
aujourdhui utilise pour dmontrer
que les trous noirs sont non seulement
possibles, mais aussi, ltat final inluctable de nombreux corps clestes.
Dailleurs, quelques mois aprs la parution de cette tentative de rfutation,
Robert Oppenheimer et Hartland Snyder publirent un article intitul Sur
la poursuite de la contraction gravita-

tionnelle, o ils utilisaient la thorie


de la relativit gnrale pour montrer
comment les trous noirs pourraient
se former.
Comble de lironie, ltude moderne
des trous noirs et, plus gnralement,
de leffondrement des toiles sappuie
sur un aspect diffrent de lhritage
dEinstein : la physique statistique. Sans
les effets dcrits par cette physique,
toutes les toiles finirait par seffondrer en un trou noir, ce qui conduirait
un univers trs diffrent de celui o
nous vivons.

Bose, Einstein
et la physique statistique

POUR ET CONTRE : en 1939, Robert Oppenheimer ( droite) avana que les trous noirs pourraient se former, alors quAlbert Einstein essayait de rfuter leur existence. Leurs carrires
se croisrent lInstitut dtudes avances de Princeton, la fin des annes 1940, lorsque
cette photographie fut prise, mais lon ignore sils discutrent jamais de trous noirs.

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PLS Page 82

Lintroduction par Albert Einstein de


la mcanique quantique en physique
statistique fut inspire par une lettre
quil reut en juin 1924 dun jeune physicien indien alors inconnu, Satyendra
Nath Bose. Cette lettre tait accompagne dun manuscrit qui avait t refus
par un journal scientifique britannique.
Aprs avoir lu le manuscrit, Einstein
le traduisit lui-mme en allemand et
sarrangea pour le faire publier dans
la prestigieuse revue Zeitschrift fr Physik (Revue de physique).
Pourquoi Einstein pensait-il que ce
manuscrit tait important? Pendant 20,
il stait interrog sur la nature des
rayonnements lectromagntiques,
surtout lorsquils sont pigs dans un
rcipient chauff et en quilibre thermodynamique avec les parois du rcipient, ce quon nomme le corps noir.
Au dbut du XXe sicle, le physicien
allemand Max Planck avait dcouvert la fonction mathmatique qui
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dcrivait lintensit des divers rayonnements de ce corps en fonction de leur


longueur donde (ou couleur). Il avait
trouv que le spectre du corps noir ne
dpend pas du matriau de la paroi du
rcipient, mais seulement de sa temprature. Par exemple, lorsque lon
chauffe un morceau de fer, sa couleur
passe successivement du rouge au
blanc puis au bleu mesure que la temprature slve : la couleur du fer, son
spectre dmission, dpend uniquement de sa temprature.
Bose avait utilis la physique statistique pour tudier le rayonnement
du corps noir, et il avait retrouv la
loi de Planck partir des principes de
la mcanique quantique. Fidle luimme, Einstein gnralisa le procd :
il utilisa la mme mthode pour calculer le comportement dun gaz de
molcules massives qui obissent au
mme type de loi que celle que Bose
avait utilises pour les photons. Il en
dduisit lanalogue de la loi de Planck
pour ce cas et prdit un phnomne
remarquable : lorsque lon refroidit,
une temprature critique, le gaz de particules qui obissent la statistique dite
de Bose-Einstein (les bosons), toutes
les particules se retrouvent soudain
dans un mme tat quantique dg-

nr. Cet tat de la matire est aujourdhui nomm le condensat de BoseEinstein (bien que Bose nait rien y
voir directement).
Lhlium 4 subit une telle condensation. Cet isotope de lhlium un
noyau compos de deux protons et
de deux neutrons. la temprature de
2,18 kelvins (272 C), ce gaz devient
un liquide aux proprits troublantes,
scoulant notamment sans frottement
(superfluidit).
Toutes les particules ne se condensent pas ainsi. En 1925, juste aprs les
publications dEinstein sur la condensation, le physicien autrichien Wolfgang Pauli identifia une seconde classe
de particules qui se comportent diffremment. Llectron, le proton ou le
neutron sont des exemples de ces particules nommes fermions. Pauli
dcouvrit que deux fermions identiques par exemple deux lectrons
ne peuvent jamais tre dans le mme
tat : cette proprit est aujourdhui
le principe dexclusion de Pauli. Puis,
en 1926, Enrico Fermi et Paul Dirac tablirent les lois statistiques du comportement de ces particules, parallle
la statistique de Bose-Einstein.
En raison du principe dexclusion
de Pauli, les fermions ne se condensent

pas basse temprature. Lorsque lon


refroidit et que lon comprime un gaz
dlectrons, ces derniers sont forcs de
sapprocher si prs quils commencent
par empiter sur lespace des voisins.
Toutefois, comme ils ne peuvent tre
dans le mme tat quantique, ils svitent en senfuyant des vitesses
proches de celle de la lumire. Pour les
lectrons et pour les autres fermions,
la pression cre par la dispersion de
ces particules rapides, la pression dun
gaz dgnr, persiste mme si le gaz
est refroidi jusquau zro absolu. Elle
ne doit rien au fait que les lectrons
se repoussent mutuellement par leur
charges lectriques identiques : les neutrons, qui ne sont pas chargs lectriquement, ont le mme comportement :
la pression dun gaz dgnr est purement dorigine quantique.

Statistique quantique
et naines blanches
Quel est le rapport entre la physique
statistique et les toiles? Au XIXe sicle,
les astronomes avaient identifi une
catgorie dtoiles particulires, petites
et peu lumineuses : les naines blanches.
Ainsi Sirius, ltoile la plus brillante du
ciel, a un compagnon dont la masse est

Lhistoire des trous noirs


TRAJECTOIRE
PERTURBE

SIRIUS
NAINE
BLANCHE

1900
Max Planck dcouvre le rayonnement
du corps noir.

1905
Dans un article sur le rayonnement du corps noir, Albert Einstein
montre que la lumire peut tre
considre comme un flux de particules (les photons).

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

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1915
Walter Adams observe le compagnon qui donne Sirius sa
trajectoire perturbe. Cest une
petite toile dense et chaude,
une naine blanche.

1916
Einstein publie sa thorie de la relativit gnrale, dont les quations dcrivent la gravitation.

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voisine de celle du Soleil, mais dont


le rayonnement est 360 fois infrieur.
Quand on divise la masse dune naine
blanche par son volume, on obtient une
densit considrable : un centimtre
cube du centre du compagnon de Sirius
pse 61 tonnes. Que sont donc ces objets
bizarres? Cest Arthur Eddington qui
le dira.
Lorsque jai commenc tudier la
physique, la fin des annes 1940,
Eddington tait lun de mes hros, mais
pour de mauvaises raisons. Je ne savais
rien de son remarquable travail en
astronomie, mais jadmirais ses livres
de vulgarisation. Eddington, qui mourt en 1944, croyait que toutes les choses
importantes de lUnivers pouvaient
tre tudies par la seule force de lesprit. De la fin des annes 1910, o
Eddington dirigea lune des deux expditions qui confirmrent que le Soleil
courbe le trajet des rayons lumineux,
comme Einstein lavait prvu, jusqu la fin des annes 1930, Eddington
tait lun des gants de la science du
XXe sicle. Il est un de ceux qui crrent la discipline qui conduisit la comprhension de la constitution interne
des toiles, titre de son livre de 1926,
devenu un classique. Les naines

1916
Karl Schwarzschild montre que,
dans les quations qui dcrivent
la gravitation dune quantit de
matire concentre en un point,
il existe un rayon ou une singularit apparat.
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PLS Page 84

blanches taient un affront que le ciel


lui faisait, au moins du point de vue
esthtique, ce qui ne lempcha pas
de les tudier et davoir la bonne ide.
En 1924, Eddington imagina que la
force gravitationnelle qui comprime
une naine blanche pouvait arracher
quelques-uns de leurs lectrons aux
atomes. Ces derniers perdaient ainsi
leur frontire lectronique, et la pression du gaz dlectrons dgnr aurait
agglutin les noyaux en un amas petit
et dense. Leffondrement de la naine
blanche aurait cess lorsque la force
exerce par la pression du gaz dgnr dlectrons (quand le principe
dexclusion de Pauli force les lectrons
scarter les uns des autres) aurait
compens la force de gravitation.

La masse limite
La comprhension des naines blanches
progressa nouveau en juillet 1930,
grce Subrahmanyan Chandrasekhar,
g de 19 ans seulement. Ayant lu le
livre dEddington sur les toiles et le
livre de Fowler sur la mcanique quantique, Chandrasekhar avait t fascin par les naines blanches. Invit
lUniversit de Cambridge (o se trou-

1924
Einstein publie le travail de Satyendra Bose sur le rayonnement du
corps noir et dcrit le comportement statistique de particules nommes bosons (tels les photons).

vait Eddington) par le physicien britannique Ralph Fowler, Chandrasekhar


avait pris un bateau pour relier Madras
Southampton. Pour passer le temps
au cours de la traverse, il se demanda
sil existait une limite suprieure la
masse dune naine blanche avant quelle
ne seffondre sous sa propre gravit. Sa
rponse dclencha une rvolution.
Comme une naine blanche dans son
ensemble est lectriquement neutre,
tous les lectrons ont un proton correspondant. Le proton tant 2 000 fois
plus massif que llectron, les protons
de la naine blanche engendrent lessentiel de la compression gravitationnelle. Si la naine blanche ne seffondre
pas, cest que la pression du gaz dgnr dlectrons et la force de gravit
des protons squilibrent. Cet quilibre
limite le nombre de protons et, par
suite, la masse de la naine. Aujourdhui
nomme la limite de Chandrasekhar,
Cette masse maximale est gale 1,4
fois la masse du Soleil. Les naines
blanches plus massives sont instables.
Le rsultat de Chandrasekhar troubla Eddington. Que se passe-t-il si la
masse est suprieure 1,4 fois celle
du Soleil? moins quun mcanisme
ne limite la masse des toiles ou que

1924
Arthur Eddington propose que,
dans une naine blanche, la gravitation dissocie les noyaux atomiques sparant les lectrons des
protons.

1925
Wolfgang Pauli formule le principe dexclusion, qui stipule que certaines particules
ne peuvent se trouver dans le mme tat
quantique.

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le rsultat de Chandrasekhar ne soit


faux, toutes les toiles massives taient
condamnes disparatre dans un
effondrement gravitationnel. Eddington trouva cela intolrable et contesta
lusage par Chandrasekhar de la physique statistique la fois publiquement et en priv. Ces critiques
accablrent Chandrasekhar, mais il tint
bon, soutenu par des physiciens tels
que Niels Bohr, qui lui assura quEddington se trompait et quil ne fallait
pas sen faire.

Une sensation singulire


Tandis que certains exploraient ainsi
la physique statistique et les naines
blanches, dautres examinaient le travail dEinstein sur la gravitation : sa
thorie de la relativit gnrale. ma
connaissance, Einstein passa peu de
temps rechercher des solutions
exactes ses quations de la gravitation. Pourtant, des solutions approches dcrivaient avec une prcision
suffisante des phnomnes tels que la
courbure de la lumire par les toiles.
Aussi fut-il impressionn quand, en
1916, lastronome allemand Karl
Schwarzschild trouva la solution exacte

dcrivant le champ gravitationnel produit par un corps symtrie sphrique


dans le vide.
Durant ses calculs, Schwarzschild
observa qu une certaine distance du
centre de ltoile, le champ de gravitation semble devenir infini. cette distance, nomme aujourdhui rayon de
Schwarzschild, la variable temps slimine des quations et lespace devient
infini. Les quations possdent ce que
les mathmaticiens nomment une singularit. Le rayon de Schwarzschild
est gnralement bien infrieur au rayon
de lobjet considr. Pour le Soleil, par
exemple, il est gal trois kilomtres,
et pour une boule dacier de une tonne
(60 centimtres de diamtre), il est gal
1024 mtre (un millime de milliardime de milliardime de millimtre).
Schwarzschild savait que sa formule
ntait plus valable pour ce rayon, mais
il dcida que a navait pas dimportance. Il construisit un modle simplifi
dtoile et montra quil faudrait un
gradient de pression infini pour la comprimer jusqu ce rayon. Cette singularit, pensa-t-il, tait sans intrt pratique.
Toutefois Einstein restait gn, car
le modle stellaire de Schwarzschild
ne satisfaisait pas certaines conditions

1926
Enrico Fermi et Paul Dirac dictent les lois statistiques qui dcrivent les particules obissant au principe dexclusion de Pauli, les fermions (comme les lectrons et les protons). Lorsquelles sont trop
comprimes, ces particules sloignent les unes de l'autre ; ce mouvement cre une pression.

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 85

de la thorie de la relativit. Plusieurs


physiciens montrrent que lon pouvait rcrire les solutions de Schwarzschild, afin dviter la singularit, mais
celle-ci disparaissait-elle vraiment? Le
dbat se poursuivit ainsi jusquen 1939
dans le petit cercle des physiciens qui
sintressaient au sujet.
Dans son article de 1939, Einstein
attribue son regain dintrt pour le
rayon de Schwarzschild des discussions avec lastrophysicien Howard
Robertson, de lUniversit de Princeton. Avec cet article, Einstein voulait
venir bout de la singularit de
Schwarzschild. la fin de son texte, il
crivait : Le rsultat principal de cette
recherche est la comprhension claire
des raisons pour lesquelles les singularits de Schwarzschild nexistent pas dans
la ralit physique, formul en langage
moderne : les trous noirs nexistent pas.
Pour sa dmonstration, Einstein
considra un ensemble de petites particules qui se dplacent sur des orbites
circulaires sous linfluence de leurs
forces de gravitation mutuelles, un peu
comme dans un amas sphrique
dtoiles. Puis il se demanda si une
telle configuration pouvait seffondrer
sous leffet de sa propre gravit en une

1930
En utilisant la physique statistique et le travail dEddington sur les toiles, Subrahmanyan Chandrasekhar dduit que les naines blanches ne peuvent
avoir une masse suprieure 1,4 fois la masse
du Soleil. Les toiles plus massives devraient donc
seffondrer indfiniment.
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toile stable de rayon gal son rayon


de Schwarzschild. Il conclut par la
ngative, car, un rayon suprieur, les
toiles de lamas auraient d se dplacer plus vite que la lumire, afin de
maintenir une configuration stable.
Bien que le raisonnement dEinstein
soit correct, sa conclusion ne lest pas :
peu importe quune toile devienne
instable quand elle se contracte jusquau rayon de Schwarzschild, car
ltoile continuera de seffondrer audel de ce rayon.

Des neutrons
aux trous noirs
Pendant quEinstein poursuivait ces
recherches, Robert Oppenheimer et ses
tudiants btissaient la thorie
moderne des trous noirs (voir Robert
Oppenheimer et la physique thorique, par
John Rigden, Pour La Science, septembre
1995). Si lhistoire des trous noirs est
curieuse, celle de son origine ne lest
pas moins : cette thorie fut inspire
par une ide qui se rvla compltement fausse. En 1932, le physicien
britannique James Chadwick dcouvrit le neutron, le composant neutre du

noyau atomique. Peu aprs, Fritz


Zwicky, de lInstitut de technologie de
Californie, et Lev Landau ( Moscou), imaginrent que la prsence de
neutrons dans les naines blanches fournirait leur nergie aux naines blanches,
alors que ce nest pas le cas.
Lorsque la force gravitationnelle
devient suffisamment forte au sein de
ltoile, avanaient-ils, les lectrons
peuvent interagir avec les protons et
former des neutrons. Ltoile serait
alors entirement compose de neutrons. Au moment de ces travaux, le
mcanisme qui produisait lnergie
au sein des toiles ordinaires ntait
pas connu, et lon envisageait mme
la prsence dune toile neutrons au
cur des toiles ordinaires, tout
comme on suppose aujourdhui que
des trous noirs sont lorigine de
lnergie des quasars.
Quel tait alors lquivalent de la
masse de Chandrasekhar pour ces
toiles? Cette question tait bien plus
difficile que dans le cas des naines
blanches, car les neutrons interagissent
par la force forte, dont nous ne comprenons toujours pas toutes les proprits. Si ltoile est suffisamment

massive, la gravitation finira par


vaincre cette force, mais la dtermination prcise de la masse limite
dpend naturellement de la force forte.
En 1938, puis en 1939, Oppenheimer
et ses tudiants Robert Serber et George
Volkoff publirent deux articles qui
concluaient que la limite en masse, dans
ce cas, tait comparable la limite de
Chandrasekhar pour les naines
blanches.
Oppenheimer se posa alors le mme
problme quEddington propos des
naines blanches : que se passerait-il si
une toile de masse suprieure lune
de ces limites seffondrait? Oppenheimer connaissait peut-tre le travail
dEinstein puisquils travaillaient
quelque 5 000 kilomtres de l. Toutefois ce travail ne rpondant pas la question dOppenheimer qui ne voulait
pas construire une toile stable de rayon
gal son rayon de Schwarzschild, mais
voulait voir ce qui se passerait si on laissait ltoile seffondrer au-del de son
rayon de Schwarzschild. Il suggra
Snyder dtudier le problme.
Oppenheimer conseilla quelques
hypothses simplificatrices : il proposa
de ngliger la pression du gaz dg-

Sur un systme stationnaire


symtrie sphrique compos
de plusieurs masses lies par
la gravitation Albert Einstein
in Annals of Mathematics,
1939.

1932
James Chadwick dcouvre le neutron.
Son existence conduit les astrophysiciens se demander si les toiles neutrons ne pourraient tre une solution au
problme des naines blanches.
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1939
Stimul par des conversations avec des collgues, Einstein publie un article dans les
Annales des Mathmatiques pour montrer une
fois pour toutes que le rayon de Schwarzschild
est infranchissable.

1939
Utilisant des ides sur leffondrement gravitationnel des naines blanches et des toiles
neutrons, Robert Oppenheimer et Hartland Snyder montrent comment peut se former un trou noir.

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nr ou la rotation ventuelle de ltoile.


Son intuition lui soufflait que ces hypothses ne changeraient pas fondamentalement le rsultat : bien plus tard,
des physiciens dune autre gnration,
arms dordinateurs rapides, ont montr quil avait raison. Snyder trouva
alors que la vision dune toile qui seffondre dpend de la position de lobservateur de manire spectaculaire.

Deux points de vues


Commenons par un observateur au
repos, une distance prudente de

ltoile. Supposons aussi quun autre


observateur, la surface de ltoile,
accompagne son effondrement et
envoie des signaux lumineux son collgue stationnaire. mesure que
ltoile se contracte, lobservateur stationnaire voit les signaux de son homologue mobile qui se dcalent
progressivement vers lextrmit rouge
du spectre lectromagntique (par leffet Doppler, qui fait paratre plus aigu
la sirne dune ambulance qui
approche que lorsque cette ambulance
sloigne). Comme la frquence dun
signal est assimilable au rythme dune

montre, lobservateur stationnaire


verra la montre de lobservateur mobile
ralentir progressivement.
Lorsque le rayon de ltoile sera
gal son rayon de Schwarzschild,
la montre semblera sarrter compltement. Lobservateur stationnaire
affirmera que ltoile a mis un temps
infini pour se contracter jusqu son
rayon de Schwarzschild, et il ne pourra
pas savoir ce qui se passe aprs, puisquil nexistera pas daprs. Du point
de vue de cet observateur, leffondrement sarrte lorsque le rayon de
ltoile est gal son rayon de

Les erreurs dEinstein


vant les annes 1960, la plupart des spcialistes de la
relativit gnrale pensaient que le champ gravitaAtionnel
lextrieur dune concentration sphrique de
matire (toile ou atome) tait proche de celui que prvoyait la thorie de Newton. Ce champ tait mme si
proche de celui prdit par la thorie newtonienne, quil
tait difficile de trouver des tests qui permettraient de
savoir si la gravitation saccordait plutt avec la thorie
de Newton ou avec celle dEinstein.
On pouvait toutefois poser un cas dcole : quel tait
le champ gravitationnel dune norme sphre de matire
suppose concentre en un point afin de bien en tudier
le champ gravitationnel? Trs prs du centre, apparaissait une limite trange : le rayon de Schwarzschild (gal
r = 2GM/c2, o G est la constante de gravitation, M la
masse de la sphre et c la vitesse de la lumire). Beaucoup
de travaux ont alors t consacrs ltude des proprits de cette sphre. Lopinion rpandue entre 1915 et
les annes 1960 tait quil sagissait bel et bien dune singularit qui semblait impntrable, dune sphre
magique, pour reprendre le terme dEddington.
Un tel objet stellaire ne pouvait se former ; dune
part, parce quil nexistait pas de matriau assez dense
pour cela, mais aussi parce que la limite de Schwarzschild
tait infranchissable. Ainsi, la singularit de Schwarzschild ne pouvait-elle pas exister dans la ralit physique,
et la question restait un cas dcole. Bref, on avait lesprit
tranquille. Cest cette tranquillit desprit que menacent
les travaux dOppenheimer et de ses lves, mais que
dfend Einstein avec quelque enttement.
La mme question pose par Oppenheimer et Snyder et par Einstein aura ainsi quy insiste J. Bernstein
deux rponses opposes. Lorigine de cette diffrence se
situe sans doute dans lopinion dEinstein, qui croit et
veut limpntrabilit. Cette croyance se traduit par le
choix dun modle particulier pour tudier la possibilit
de leffondrement dune toile : tandis quOppenheimer
et Snyder choisissent une symtrie radiale (on accepte
que cela tombe !), Einstein assujettit les particules constituant son modle suivre des cercles (on est loin de la
chute !)... Cest un peu comme si vous tentiez de compri-

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 87

mer un ressort non pas normalement mais latralement,


en essayant den rduire le diamtre. Bref, Einstein a fait
entrer dans son modle une contrainte qui le conduit invitablement sa conclusion.
En fait, plusieurs travaux quEinstein na probablement pas lus raliss dans les annes 1930, montrent
que la limite de Schwarzschild nest pas singulire ; notamment des travaux de Robertson, quEinstein remercie dans
son article. Mais il nest pire sourd que celui qui ne veut
pas entendre...
est quil sagit dune question essentielle qui concerne
la cohrence de la thorie. Einstein est, depuis touCjours,
oppos ce quune solution physique puisse
exhiber une singularit, car, ainsi quil lcrit quelques
annes plus tt dans un article dj consacr cette question, une singularit apporte tant darbitraire la thorie quelle en invalide les lois. Si une singularit existe
en un point, la physique en ce point de lespace-temps
nest plus dtermine ; mais, dans la mesure o la physique de la relativit gnrale modle lespace-temps luimme, une singularit reprsente une discontinuit de
lespace.
On comprendra mieux les difficults dEinstein si lon
sait que le vaste problme des singularits en relativit
gnrale nest toujours pas bien rsolu, mme si, dans
les annes 1960, lon a rpondu la question prcise sur
laquelle Einstein a achopp.
Toutefois, en 1939, il ntait pas question de trous
noirs ni pour Einstein ni pour quiconque. Pour des
raisons qui tiennent la conception que lon avait
alors de la relativit gnrale, ces objets tranges nont
pu tre imagins avant les annes 1960 ; ils ne seront
accepts que plus tard, et leur existence (astrophysique)
nest pas encore claire. trangement, les corps obscurs, des objets proches des trous noirs par plusieurs
aspects, ont t imagins assez facilement ds le XVIIIe
sicle dans le cadre de la thorie de la gravitation de
Newton.
Jean EISENSTAEDT,
Laboratoire gravitation et cosmologie relativistes, Paris

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SCIENCES
DAVENIR

PRIX DALEMBERT 1996

ONDES ET ONDELETTES
B. Burke Hubbard
Llaboration des ondelettes
est une saga moderne.
Fourier a invent la dcomposition
dun signal en lments simples ;
pour les besoins de lanalyse
du signal, physiciens et mathmaticiens
ont invent une nouvelle dcomposition
en ondelettes. Celle-ci est utile
dans de nombreuses applications
et ses richesses
ne sont pas toutes exploites.
Barbara Burke Hubbard
est crivain scientifique :
elle retrace avec simplicit et chaleur
comment les scientifiques pensent
et hsitent avant que nclose une ide,
et comment ils cooprent.
Voir bon de commande p. 98

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PLS Page 88

Schwarzschild : ltoile est gele


dans ltat de Schwarzschild.
Jusqu ce que le physicien John
Wheeler invente le nom trou noir
lors dun cours en dcembre 1967, ces
objets taient souvent surnomms des
toiles geles. Comme Oppenheimer
et Snyder lobservrent dans leur
article, ltoile qui seffondre tend
se fermer toute communication avec
un observateur distant ; seul persiste
son champ gravitationnel. Autrement
dit, un trou noir sest form.
Que voit, dautre part, lobservateur riv ltoile qui se contracte?
Pour lui, le rayon de Schwarzschild na
pas de signification spciale. Il le traverse et, en lespace de quelques heures
sa montre, il atteindra le centre.
Cependant, quelques temps aprs cette
traverse, il subira des forces de mares
considrables qui le mettront en pices.
En 1939, le monde tait lui-mme
sur le point dtre mis en pices. Oppenheimer partit bientt construire larme
la plus destructive jamais conue par
lhomme, et il ne retravailla jamais plus
sur les trous noirs. ma connaissance,
Einstein non plus. En 1947, la paix revenue, Oppenheimer devint directeur de
lInstitut des tudes avances de Princeton, o Einstein tait encore professeur. Parfois ils discutaient, mais rien
nindique quils aient parl de trous
noirs. Les progrs devront attendre les
annes 1960, o la dcouverte des quasars, des pulsars et des sources compactes de rayons X ravivrent la
rflexion sur le destin mystrieux des
toiles.

Jeremy BERNSTEIN est professeur de


physique lInstitut de technologie
Stevens.
A. PAIS, Albert Einstein : la vie et luvre,
Interditions, 1993.
K. W ALI , Chandra : A Biography of
S. Chandrasekhar, University of Chicago Press, 1991.
J.-P. LUMINET, Les trous noirs, Seuil,
1992.
J. EISENSTAEDT, Trajectoires et impasses
de la solution de Schwarzschild, in Archive
for History of Exact Sciences, vol. 37,
p. 275; 1987.
J. EISENSTAEDT, La prhistoire des trous
noirs, Pour la Science, fvrier 1990.
K. SUGIMOTO, Albert Einstein, biographie illustre, Belin, 1990.
J. SCHWINGER, Lhritage dEinstein,
Belin, 1988.

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Neuf kilomtres
sous lAllemagne
ROLF EMMERMANN

En Allemagne, les gologues ont for neuf kilomtres de profondeur,


afin de comprendre la formation et lvolution du continent europen.
e 12 octobre 1994, aprs 1 468 jours
de forage qui ont amen les trpans une profondeur de 9 101
mtres, o la temprature atteignait 275 C, les gologues allemands
participant au programme KTB ont
cess leurs activits. Aprs trois expriences, la phase oprationnelle a cess,
conformment aux prvisions, le 31
dcembre 1994.
Lide dune exploration de la
crote terrestre par un forage grande
profondeur avait t propose ds 1977,
lors de la session de printemps de la
Socit allemande de recherche : malgr les progrs considrables de lexploration profonde, de la ptrochimie
et de la gochimie, seule ltude directe
du sous-sol permettrait, esprait-on,
dinterprter sans ambigut les images
sismiques, lectriques et magntiques
du sous-sol.
Comme on prvoyait des modifications notables des proprits mcaniques des roches et une acclration
des ractions chimiques aux profondeurs o la temprature est suprieure
250 C, on dcida de forer jusqu
une profondeur denviron dix kilomtres. En 1986, on choisit le site du
forage : Windischeschenbach, dans le
Haut-Palatinat, 40 kilomtres lEst
de Bayreuth.
Les raisons de ce choix taient nombreuses. Tout dabord, cette localit est
situe dans la zone de collision de deux
grands blocs constitutifs des monts
varisques (voir la figure 2), qui se sont
forms il y a 400 500 millions dannes (ces monts tirent leur nom de la
peuplade germanique des Varisques,
qui vivait dans la rgion). La gologie
locale se caractrise par des complexes
rocheux de diverses origines et qui ont

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subi des transformations mtamorphiques varies (le mtamorphisme est


lensemble des modifications minralogiques qui se produisent temprature et pression leves, dans les
profondeurs de lcorce terrestre).
Dautre part, les gophysiciens
avaient tabli, pour la rgion de Windischeschenbach, un modle gologique qui pouvait tre test par un
forage grande profondeur. Des sondages gophysiques avaient montr
que des structures gologiques qui
rflchissent les ondes sismiques
taient prsentes une profondeur
accessible, et quun plan de bonne
conduction lectrique se trouvait une
profondeur de 9 11 kilomtres sous
la surface du sol. Enfin, la proximit
du foss de lEger, dge gologique
rcent, promettait llucidation dintressantes anomalies thermiques et
gochimiques du sous-sol.

Le double forage
Les conditions qui rgnent dans les
grandes profondeurs tant mal
connues, un forage pilote fut dcid :
ayant une ide du sous-sol, on pourrait ensuite mettre au point des quipements et des instruments danalyse
qui tireraient pleinement parti du
forage trs grande profondeur. En
outre, on pourrait tester les modles
gophysiques de cette partie du soussol, tout en facilitant le dbut du forage
final, les prlvements dchantillons
tant dj effectus. Enfin les foreurs
voulaient accumuler des renseignements sur les paramtres litho-structuraux (types de roches, alternance des
couches plisses, angle dincidence des
couches, etc.), sur la forabilit du

massif et sur la stabilit du trou de


forage. Ils voulaient notamment savoir
sil existait des horizons dapport,
par lesquels des liquides provenant du
massif pntreraient dans le trou de
forage, ou des zones de perte, qui absorberaient les boues de forage.
Le prforage commena le 22 septembre 1987. Aprs 560 jours de forage,
la technique de carottage cble spcifiquement mise au point pour ce projet
atteignit une profondeur de 4 000 mtres.
Pendant un an, les gologues examinrent le trou de forage laide de sondes
varies ; la structure gologique du soussol fut explore par lexprience gophysique ISO 89, qui comprenait un
sondage sismique tridimensionnel sur
une surface de 18 19 kilomtres, avec
le trou de forage au centre.
Le prforage montra ainsi que les
couches de roches plongeaient de
manire abrupte jusqu la profondeur
finale atteinte. Laugmentation de la
temprature, beaucoup plus rapide que
prvu, conduisit penser quon devrait
limiter la profondeur du puits principal dix kilomtres au lieu des 12
prvus initialement.

Le forage vertical
Entre avril 1989 et octobre 1990, les gologues installrent le matriel du forage
principal (voir la figure 1). La tour de
forage, haute de 83 mtres, fut quipe
dun systme de manutention semiautomatique des tiges de forage, compos dun systme de manutention,
de dispositifs de transport et de basculement des tiges, de systmes
hydrauliques de vissage des tiges, dun
lvateur et dun systme intgr de
cales de blocage automatique. Ctait
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la premire fois quun tel systme tait


mis en uvre dans lhistoire du forage.
Grce lutilisation de trains de tiges
de 40 mtres de long (au lieu des 27
mtres classiques), le temps de remplacement des outils de forage uss a

t raccourci de prs de 30 pour cent


au cours de chacun des 500 remplacements effectus (voir la figure 3).
Le systme de relevage des tiges
tait install dans un logement spcial,
la base de la tour de forage, et il tait

1. LES INSTALLATIONS du forage principal KTB, prs de Windischeschenbach, en Allemagne. Dans le grand btiment situ droite de la
tour de forage se trouve la station de traitement des fluides de
forage. En bas droite, les conteneurs bleus et blancs protgent les
installations de mesure, tel un treuil fixe quip dun cble dune longueur de dix kilomtres, au bout duquel des sondes de mesures sont

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 91

tlcommand partir de la salle de


commande. Trois moteurs actionnaient
le tambour de relevage, sur lequel senroulait le cble de relevage des tiges ;
lors de la descente du train de tiges, ces
mmes moteurs fonctionnaient comme

rgulirement descendues dans le puits. Le btiment central, situ


gauche larrire-plan, abrite les bureaux, ainsi que le laboratoire principal o les chantillons de roches sont rpertoris, dcrits et analyss ds leur remonte la surface. Dans les btiments prfabriqus
sur la gauche sont abrites les quipes de forage, ainsi que les installations dapprovisionnement.

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gnrateurs dlectricit en freinant le


tambour. Le systme de relevage et le
systme de manutention des trains de
tiges taient coordonns par un systme informatique, ce qui vitait les
fausses manuvres.
Les concepteurs des systmes
avaient envisag des sollicitations
considrables, mais leurs prvisions
ont t dpasses. Pourtant linstallation a parfaitement fonctionn, avec
un temps total de rparation et de maintenance infrieur quatre pour cent.
Les boues de forage taient injectes sous une pression de 350 atmosphres. Une installation de
prparation, compose de tamis
vibrants, de piges sable, de sparateurs de gaz, de sparateurs de particules, liminait les rsidus de broyage
et les gaz dissous.

Gnralement les forages dvient


de la verticale, car le trpan suit les formations rocheuses ou part dans la
direction de moindre rsistance de la
roche. Ces dviations augmentent les
frottements entre les tiges de forage et
les parois du puits de forage. Aussi
le forage principal a t quip dun
systme de contrle de la verticalit
(voir la figure 4), compos dun chssis stationnaire, de capteurs dinclinaison, dun systme lectronique de
commande et de vannes magntiques,
qui activaient quatre barres de guidage latral. Un moteur refoulement,
actionn par la circulation des boues
de forage, tait situ directement audessus du trpan, auquel il tait reli
par un arbre. Les mesures de linclinaison du trou de forage, de la temprature, de ltat de charge de la
500
KILOMTRES

ERCYNIE
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WINDISCHESCHENBACH

KILOMTRES
FLOSSENBRG
ROCHES VOLCANIQUES
TERTIAIRES
SDIMENTS
POSTVARISQUES
GRANITES
VARISQUES
BLOC SAXOTHURINGIEN

WEIDEN
WALDTHURN

ZONE ERBENDORF
VOHENSTRAUSS (ZEV)
ROCHES DE LA BASE
DE LA ZEV
ZONE DARDOISE VERTE
DERBENDORF

VOHENSTRAUSS

BLOC MOLDODANUBIEN

2. ORGANISATION GOLOGIQUE des environs de Windischeschenbach. Sur la carte en haut


droite, on voit que le site du forage KTB est la limite de deux gros blocs continentaux :
le bloc saxothuringien et le bloc moldodanubien. Il y a 300 400 millions dannes, ces
blocs sont entrs en collision et se sont souds, alors que srigeaient les monts varisques.
Windischeschenbach est dans la partie Nord de la zone Erbendorf Vohenstrauss (ZEV), un
complexe gologique lOuest du massif bohmien, o le socle affleure. La ZEV est dlimite, lOuest, par des sdiments relativement rcents, qui correspondent au grand systme de perturbation de la faille franconienne.

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PLS Page 92

batterie et de la pression taient transmises par lintermdiaire de variations


de pression dans les boues de forage.
Au total, la verticalit est reste quasi
parfaite sur une profondeur de plus
de 7 500 mtres, limite au-del de
laquelle les tempratures excessives
ne permirent plus la mise en uvre du
systme.
Afin de stabiliser le trou de forage
et dviter les chutes de roches partir des niveaux suprieurs, un chemisage tait plac chaque fois que
3 000 mtres avaient t percs. La verticalit parfaite du trou de forage permit de rduire 15 millimtres le jeu
entre le tubage et la paroi (dans les
forages classiques, lespace suprieur
qui est mnag engendre un volume
de dblais vacuer suprieur de 50
pour cent).
En avril 1993, pour la premire fois
dans lhistoire du forage, on a chemis
le trou jusqu une profondeur de 6 000
mtres : il fallut descendre et visser 469
tubes dun diamtre de 34 et 34,6 centimtres dans le trou de forage dun
diamtre gal 37,5 centimtres. Le
poids total du chemisage atteignait 706
tonnes. La vitesse dassemblage fut
rduite de 20 5 centimtres par
seconde, afin dviter des pressions
localises trop importantes sur les
parois du puits, en raison de ltroitesse de lespace entre la paroi et le
chemisage, rduite 15 millimtres.
Grce lextrme verticalit du puits,
une profondeur de chemisage de
6 013,5 mtres a t atteinte en cinq
jours seulement.
Au cours du forage, le laboratoire
analysait les roches et les boues. Les
rsultats des analyses taient compars ceux donns par des sondes qui
dterminent les proprits de lcorce
terrestre traverse par le forage.

Structure et volution
de lcorce terrestre
Windischeschenbach est au Nord de
la zone Erbendorf Vohenstrauss (ZEV),
un ensemble gologique situ lOuest
du Massif bohmien, et lEst la faille
de Franconie. En surface, les roches
sont essentiellement des mtabasaltes
et des paragneiss, qui se sont constitus par mtamorphisme de roches initialement basaltiques ou sdimentaires.
Les tudes prliminaires semblaient
indiquer que la ZEV tait le reste dun
complexe de couverture qui stendait
au-dessus de la zone de suture entre
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deux normes blocs continentaux (le


bloc saxothuringien et le bloc moldodanubien) qui sont entrs en collision
et se sont souds lpoque de la formation du massif varisque. Aussi nous
attendions-nous dtecter, une fois travers le complexe de couverture, la
suture cache, dune hauteur de trois
cinq kilomtres.
Cette attente fut due : le forage
principal traversa des structures de
type ZEV sur toute sa profondeur. En
revanche, nous avons dcouvert que
les couches rocheuses ont t fragmentes et cisailles un point quon
naurait jamais imagin, car Windischeschenbach est au milieu dune
plaque tectonique que lon croyait
rigide et stabilise.
Lcorce terrestre traverse est une
alternance des trois mmes types de
roches qui dominent en surface : les
paragneiss, les mtabasaltes et des
alternances de gneiss et damphibolite
(voir la figure 6). Ces couches rocheuses
plongent vers le Sud-Ouest avec un
angle compris entre 50 et 70 degrs,
et la succession des couches ne semble
ni sinverser ni prsenter de rptitions
de profil dues des plissements.
La zone de faille la plus importante se trouve entre 6 860 et 7 260 mtres
de profondeur. Elle est constitue dun
faisceau de zones de cisaillement, o les
roches sont fortement branles. Vraisemblablement le forage a travers
ce niveau le prolongement en profondeur du grand systme de perturbation qui est visible en surface sous la
forme de la faille de Franconie.
Les gneiss se forment partir de
grs gris friables, riches en feldspath,
qui se sont dposs sous la forme de
couches alternes dont lpaisseur est
comprise entre quelques millimtres
et plusieurs mtres. Ces gneiss ont en
grande partie conserv la composition
isotopique des roches sdimentaires
dont ils proviennent. Il sagit vraisemblablement de turbidite, un sdiment de granulomtrie trs fine, dpos
par des cours deaux troubles et qui
aurait gliss du plateau continental
vers le fond de la mer.
Inversement la composition des
mtabasaltes laisse penser quils
taient vraisemblablement danciens
fonds marins de petits bassins ocaniques du type de celui de la mer
Rouge. Enfin les alternances de gneiss
et damphibolite sont des mlanges de
roches dorigine volcanique ou
boueuse comportant des carbonates
POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 93

3. LE PROGRAMME KTB a suscit la mise


au point de techniques nouvelles qui ont t
reprises par les industries ptrolires. Ainsi
le systme de manutention automatique
des tiges (en jaune) comporte des bras commande hydraulique qui saisissent les sections
de 40 mtres de tiges de forage visses
ensemble et les dposent dans la tour de
forage, au niveau de la plate-forme digite
(en haut droite). Cette installation a
rduit de prs de 30 pour cent la dure des
oprations de dmontage et de rassemblage
des trains de tiges, lors de lchange des
trpans de forage uss.

(tels que des veines de marbre) : on


suppose quelles se sont formes partir de dpts sdimentaires dans une
mer peu profonde, situe dans une
zone dactivit tectonique.
Toutes ces roches ont subi des transformations minralogiques sous des
pressions de 6 000 8 000 atmosphres
et des tempratures de 650 700 C.
Ce mtamorphisme rsulte de transformations complexes : aprs leur sdimentation sur le plateau ocanique qui
mergea lors de la collision avec le continent voisin, les roches glissrent sous
le bord de ce dernier au cours dune
subduction telle celle qui se produit
aujourdhui au large de la cte Ouest
de lAmrique du Sud ou de la cte
Est de lAsie. Les couches sdimentaires
se retrouvrent ainsi dans des rgions
profondes de lcorce terrestre, o elles
furent soumises des pressions et des
tempratures leves.
Ce mtamorphisme se produisit il
y a environ 410 380 millions dannes,
mais les premires transformations
minralogiques, principalement sous
leffet de la pression, semblent dater
de 480 millions dannes, pendant lOr-

dovicien. Cette hypothse concorde


avec les derniers rsultats gochronologiques, qui indiquent que des sdiments staient dj dposs cette
poque.
Pourquoi les pollens fossiles retrouvs dans ces roches proviennent-ils du
Dvonien infrieur (environ 390 millions dannes)? Probablement parce
quil y a 380 millions dannes, les
roches ayant subi la subduction furent
de nouveau souleves. Ce processus
a d tre rapide, car les donnes disponibles indiquent que la temprature
ambiante natteignait plus que 300 C,
il y a 370 millions dannes. Quand la
ZEV est-elle arrive dans sa position
actuelle? On lignore encore, mais on
sait que cette zone a t peu modifie
par le mtamorphisme de la dformation varisque, qui sest droul
pression faible et temprature leve,
il y a 330 320 millions dannes.
Lorsque le massif varisque sest
form, la ZEV a t paissie par compression et refoulement, notamment
lors du plissement alpin, qui a commenc il y a 100 millions dannes et
a atteint son point culminant il y a 40
millions dannes. Une telle conclusion dcoule dobservations indpendantes qui montrent que, dans la
zone du forage principal, les proprits des roches traverses changent
peu jusqu une profondeur denviron 7 500 mtres ; les effets de la temprature croissante ne deviennent
visibles quau-del. La faille franconienne, profonde de neuf dix kilomtres, a probablement form une
rampe de glissement le long de
laquelle la ZEV sest trouve repousse vers le haut.
Ainsi les rsultats des forages profonds, combins aux recherches sur
les zones avoisinantes, apportent
des renseignement prcieux sur la
gense et lvolution de lcorce
varisque msoeuropenne. Notamment on a obtenu des informations
sur les interactions de la zone Erbendorf Vohenstrauss, du bloc saxothuringien, du bloc moldodanubien et du
quatrime bloc prsent dans la rgion,
le bloc bohmien. Ces massifs rocheux
indpendants ou erratiques se seraient
gars sur le bouclier continental europen. Le bloc bohmien aurait gliss
sous le bloc moldodanubien, et la ZEV
correspondrait une partie repousse du bloc bohmien ou un complexe de suture entre lui et le bloc
saxothuringien.
93

B C Y M

Y
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5%

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pli
paire

Les fluides

GNRATEUR
DIMPULSIONS

CAPTEURS
DINCLINAISON
LECTRONIQUE
ET BATTERIES
GNRATEUR

SOUPAPES DE
COMMANDE

MOTEUR DE FOND

BARRES DE
GUIDAGE

4. CE SYSTME DE CONTRLE de la verticalit a t spcialement mis au point pour


le projet KTB. En labsence de guidage, le
trpan est dvi par les roches, de sorte
que le trou de forage serpente dans le soussol. Cette mauvaise verticalit du forage
provoque des frottements notables de la
tige de forage contre les parois du puits et
engendre des contraintes considrables sur
tout le train de tiges. Dans le systme de
contrle de la verticalit qui a t mis en
uvre Windischeschenbach, un capteur
vrifie en permanence toute dviation et,
lors du dpassement dune valeur limite, il
active une unit de rglage constitue de
quatre pistons entranement lectromagntique, relis chacun une barre de
guidage situe directement au-dessus du
trpan. En forage normal, les barres sont
sorties et maintiennent ainsi le train de
tiges au milieu du trou de forage. Lorsque
le capteur envoie une impulsion, on rtracte
une barre, afin que le train de tiges bascule vers la barre rtracte.

94

PLS Page 94

Le programme KTB a galement donn


une foule de renseignements nouveaux sur les profondeurs jusquauxquelles on trouve des fluides
(liquides et gaz), sur la mobilit de ces
fluides et sur leur rle dans lvolution de la vie. Malgr leurs mtamorphismes diffrents, les roches des
divers types dtects ont conserv des
rapports isotopiques du soufre et de
loxygne gaux ceux des roches
dorigine : autrement dit, les phnomnes mtamorphiques se sont essentiellement drouls dans des systmes
compartiments, sans imbibitions
massives de fluides.
Ces fluides sont en partie inclus,
des concentrations infimes (de
lordre du millionime de milligramme par gramme), dans les minraux qui constituent les roches
traverses par le forage. Les inclusions
fluides les plus frquemment rencontres sont des solutions de chlorure de calcium (souvent mlanges
des chlorures de sodium et de potassium), qui dateraient de 65 millions
dannes.
Beaucoup plus rarement, et uniquement dans certaines couches, on
rencontre des solutions peu concentres de chlorures de sodium et de
potassium, qui proviennent vraisemblablement du granite de Falkenberg et qui auraient t incluses
tardivement.
Dans des zones bien dlimites, et
avec une frquence qui augmente
nettement avec la profondeur, certaines
inclusions gazeuses contiennent du
dioxyde de carbone, du mthane et
de lazote en concentrations variables.
On ignore encore si ces gaz sont apparus lors du mtamorphisme sous pression moyenne, mais les zones les plus
intressantes sont celles o les composs carbons dominent et o lon
trouve souvent du graphite.
Celui-ci est souvent associ au sulfure de fer et la chlorite dans les
zones fortement perturbes. Lenrichissement local en graphite est parfois si spectaculaire, dans des zones
de cisaillement paisses de quelques
millimtres peine, que des veines de
conduction lectrique apparaissent.
Tout porte penser que le graphite
sest dpos l la suite dune raction entre le mthane et le dioxyde
de carbone. Une telle transformation
a t vraisemblablement amorce et

favorise par les frottements, lors du


cisaillement des roches. Dans cette
hypothse, des veines conductrices de
graphite devraient tre interconnectes dans les rgions de forte activit
tectonique.
Lassociation et la combinaison parfois complexes du graphite avec les
sulfures de fer que sont la pyrite et la
pyrrhotine, ainsi quavec la chlorite,
rvlent que ces minraux se sont vraisemblablement forms partir de solutions hydrothermales (solutions
aqueuses chaudes et sous haute pression). De telles minralisations ont galement t rencontres lors du forage
effectu jusqu une profondeur de
12 800 mtres sur la presqule russe
de Kola (voir Le forage le plus profond
du monde, par Ye Kozlovsky, Pour la
Science, fvrier 1985). Elles semblent
tre caractristiques de massifs terrestres continentaux.
En fin de forage, on a extrait
quelque 460 mtres cubes de la saumure la plus concentre. Celle-ci provient-elle dvaporites (roches salines)
qui ont cristallis au Permien, lors de
lvaporation de bassins marins isols,
ou a-t-elle migr vers la rgion du
KTB il y a 290 250 millions dannes
partir de bassins sdimentaires, le
long de structures tectoniques profondes? Ou bien encore a-t-elle t libre ds la phase de subduction
prvarisque, il y a environ 400 millions
dannes, pour gagner progressivement son niveau actuel, lors du soulvement prvarisque et postvarisque
de la ZEV?
Nous esprons rpondre ces
questions en analysant les fluides
recueillis aprs lachvement du
forage principal. Une exprience a
consist abaisser le niveau de leau
dans le trou de forage, afin de crer
une dpression par rapport la roche
environnante. Les eaux profondes qui
se dversaient dans le trou de forage
ont fait remonter le niveau, ce qui a
rduit la diffrence de pression (voir
la figure 7). La vitesse de remonte
du niveau tait de 4,3 mtres par 12
heures, la saumure provenant de la
zone situe entre 9 030 et 9 101 mtres
de profondeur (le reste du trou de
forage tait tanche, en raison de son
chemisage ciment).
Aprs cette entre de fluide, on a
ferm la partie suprieure du trou de
forage et on a mesur laugmentation de la pression ; elle rvlera la permabilit et la capacit de stockage du
POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

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pli

impaire

Golectricit
et magntisme
Au cours des 20 dernires annes, des
sondages lectromagntiques profonds
ont mis en vidence des horizons de
FAILLE
FRANCONIENNE

La sismologie
de lcorce terrestre

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 95

KTB
NORD-EST

SUD-OUEST
0
SDIMENTS
MSOZOQUES

COMPLEXE
ZEV

GRANITE

MICASCHISTES

PROFONDEUR (EN KILOMTRES)

10

CORPS DERBENDORF

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20
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DISTANCE (EN KILOMTRES)
KTB

SUD-OUEST

NORD-EST

FAILLE
FRANCONIENNE

PROFONDEUR (EN KILOMTRES)

Le forage de Windischeschenbach
avait t entrepris parce que lon voulait comprendre lorigine des nombreux rflecteurs sismiques que lon
rencontre dans toutes les zones des
massifs continentaux. On a notamment tudi la zone de croisement
de deux profils sismiques qui avaient
rvl lexistence de rflecteurs sismiques une profondeur accessible
(voir la figure 5).
Les explorations prparatoires
avaient mis en vidence deux groupes
essentiels de rflecteurs : des rflecteurs plans, plongeant jusqu des
profondeurs de plus de dix kilomtres, et des rflecteurs quasi horizontaux, plus grands et situs des
profondeurs comprises entre 8,5 et 12
kilomtres.
Ces derniers dlimitaient des zones
de rflectivit sismique intense, sous
lesquelles devait se trouver un corps
o les ondes sonores se propagent
plus de sept kilomtres par seconde.
Le bord suprieur de ce corps dErbendorf est, dans la zone du forage
principal, une profondeur de 11 kilomtres.
Les rflecteurs inclins pouvaient
tre directement relis des zones
de perturbation dtectables en surface ; aussi avait-on suppos quils
taient des prolongements de ces perturbations. Le rflecteur le plus
intense, qui plonge selon un angle de
55 degrs vers le Nord-Est, semble correspondre, en surface, la zone de perturbation dAltensteinparken de la
faille franconienne. On avait calcul
que le forage principal latteindrait
une profondeur comprise entre 6 600
et 7 100 mtres et, effectivement, le
forage traversa, entre 6 860 et 7 260
mtres, un puissant faisceau de perturbations.
Au total, la comparaison des tudes
sismiques et du forage montre que
les rflecteurs sismiques fortement
inclins rvlent surtout le dessin des
fractures de lcorce terrestre.

conductivit leve au sein de lcorce


terrestre. Cette proprit a t attribue
lexistence de veines liquides charges en sels, ou des rseaux de dpts
de graphite et de diverses combinaisons de celui-ci avec des minerais mtal-

RFLEXIVIT

massif rocheux. On sait dj que les


roches situes au fond du puits sont
beaucoup plus permables quon ne
le prvoyait daprs les expriences de
laboratoire. Malgr les contraintes
considrables qui sexercent en profondeur, des fluides scoulent dans
les roches.

10

15
0

10
15
DISTANCE (EN KILOMTRES)

20

25

5. LES ENVIRONS DU SITE DE FORAGE ont t analyss par des techniques sismiques. Lun
des objectifs primordiaux du projet KTB tait dtalonner ces techniques dans un massif
cristallin, cest--dire didentifier les structures gologiques du sous-sol qui rflchissent prfrentiellement les signaux sismiques. On a reprsent sur cette figure deux profils sismiques
orients du Nord-Est au Sud-Ouest. Le profil suprieur a t obtenu par une technique nouvelle. La structure la plus spectaculaire, proximit du forage, est la faille franconienne,
qui plonge vers le Nord-Est et qui a t traverse entre 6 860 et 7 260 mtres de profondeur. Tout prs du fond du puits de forage se trouve le corps dit dErbendorf, un massif de
roches fort pouvoir rflchissant, o les ondes sonores se propagent rapidement. Les mmes
structures se retrouvent sur le profil infrieur, qui a t obtenu par la mthode classique.
Sur ce profil, on reconnat de nombreux autres rflecteurs supplmentaires (ceux qui figurent en rouge sont les plus intenses). Ainsi la mthode de rflexions sismique sous angle
lev indique, dans les roches cristallines, les profils de faille de lcorce terrestre plutt
que les frontires entre diverses units rocheuses et formations gologiques.

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pli
paire

liques. Les recherches systmatiques


ralises dans le cadre du grand projet europen Geotraverse ont dmontr
la prsence frquente dhorizons de
conductivit leve au sein de lcorce
mso-europenne varisque. Leur existence a t tablie au cours de sondages
prparatoires pour le choix du site de
forage, tant en Fort-Noire que dans
le Haut-Palatinat. Au voisinage de Windischeschenbach, une profondeur
denviron dix kilomtres, un conducteur lectrique se prolonge loin au Nord.

Daprs les mesures lectromagntiques, il est quasi parallle la faille


franconienne.
Afin dexplorer cet horizon, les gophysiciens ont effectu, pour la premire fois au monde, une exprience
dite diple-diple (voir la figure 7) : ils
envoyaient des impulsions lectriques
partir de diples lectriques situs
des distances allant jusqu 60 kilomtres du puits de forage et ils enregistraient les courants entrants laide
de sondes disposes dans la partie la

KTB

SUD-OUEST

NORD-EST

E
ILL
FA

NE
EN
NI
CO
AN
FR

ZONE ERBENDORF VOHENSTRAUSS

PROFONDEUR (EN KILOMTRES)

PARAGNEISS
COUCHES ALTERNES DE
GNEISS ET DE MTABASALTE
AMPHIBOLITE
AMPHIBOLITE-MTAGABBRO
ORTHOGNEISS

CRTAC
SUPRIEUR

PERMOCARBONIFRE

NON IDENTIFI

TRIAS

GRANITIQUE

6. CE PROFIL orient du Sud-Ouest au Nord-Est et passant par le trou de forage a t construit


partir des donnes du forage principal KTB et des sondages sismiques. Avant lexcution
du sondage profond, on considrait que la zone Erbendorf Vohenstrauss (ZEV) tait le reste
dun complexe de couverture pais de quatre kilomtres, recouvrant la suture entre le bloc
saxothuringien et le bloc moldodanubien. On sait aujourdhui quil sagit dune formation
gologique beaucoup plus profonde, qui sest forme bien avant le plissement varisque, au
cours duquel le bloc saxothuringien et le bloc moldodanubien se sont heurts et souds.
Elle est essentiellement constitue de paragneiss, de mtabasaltes, et de couches alternes de gneiss et damphibolite ; les roches qui ont engendr la zone se sont dposes il
y a 490 millions dannes dans un bassin marin peu profond. Plus tard, ce fond marin a
gliss sous le bord du continent voisin, o, dans les profondeurs de lcorce terrestre, elles
ont t transformes sous des pressions et des tempratures leves (mtamorphisme). Il
y a 380 millions dannes, souleves par lintrusion du socle granitique, elles fusionnrent
avec les formations montagneuses voisines, avant de subir deux phases de compression,
dont la dernire remonte 70 millions dannes, sous linfluence du plissement alpin.

96

PLS Page 96

plus profonde et non chemise du


prforage et du forage principal, ainsi
quen une trentaine dautres emplacements de surface. Les rsultats de cette
exprience sont en cours danalyse.
Des sondages lectromagntiques
effectus dans les environs du site de
forage, avant et aprs le forage, ont
galement retrouv les horizons conducteurs proches de la surface. Ils ont montr que le trou de forage se trouve situ
prs dune anomalie du potentiel lectrique qui court du Nord-Ouest au SudEst : apparemment le sous-sol contient
des zones des potentiels diffrents,
relies par des conducteurs, tel le rseau
de couches de graphite. Autrement
dit, la tour de forage se trouve sur une
sorte de pile lectrique gologique.
Le programme KTB a galement
beaucoup apport la comprhension
des sondages magntiques. De manire
surprenante, cest le sulfure de fer sous
la forme de pyrrhotine qui constitue le
porteur principal du magntisme, tant
dans les gneiss que dans les mtabasaltes ; les gisements de magntite sont
beaucoup plus rares et ne sont responsables du magntisme que de
manire trs localise par exemple,
dans les amphibolites qui conduisent
la formation de marbre. Les concentrations en pyrrhotine, gnralement
infrieures un pour cent en volume,
augmentent localement par exemple,
dans les zones les plus perturbes pour atteindre dix pour cent.
Comme nous lavons vu, ce minerai
est alors frquemment associ de la
pyrite et autres minerais base de
sulfures, et souvent accompagn de
veines de graphite et de chlorite.
La pyrrhotine naturelle est ferromagntique, avec une temprature
de Curie (la temprature partir de
laquelle laimantation sannule) denviron 315 C. Aux tempratures un peu
infrieures, laimantabilit de tels minraux augmente gnralement de
manire trs forte. Au fond du puits
de forage, o rgne une temprature
de 275 degrs, un tel phnomne
devrait dj se rvler par un effet
important sur le champ magntique
terrestre, ce qui ouvre une possibilit
dobserver directement son influence
au niveau de lcorce terrestre.

Gothermie et mcanique
Le prforage avait dj rvl que
lchauffement de 21 C par kilomtre
ne se poursuivait que jusqu une pro POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

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impaire

TENSION
MESURE

TENSION
APPLIQUE

LIGNES DE
CHAMPS
DVIES

LIGNES DE
CHAMPS
IDALES

7. LORS DE LEXPRIENCE de type diple-diple, une tension lectrique tait applique


la surface du sol une certaine distance du puits de forage, et le parcours des lignes de
champ tait mesur au fond du puits. Lexistence de bons conducteurs lectriques, dans
les couches profondes de la Terre, a t rvle par la dformation des lignes de champ, qui
normalement sont circulaires.

fondeur de 1 000 mtres environ. Ce


gradient augmente au cours des 500
mtres suivants et oscille alors autour
dune valeur de 28 degrs par kilomtre.
Cette observation pose toute une
srie de questions encore ouvertes.
Pour linstant, les mesures de temprature, dans le forage principal, sont
trop rares et trop imprcises, car les
oprations de percement ont perturb
la temprature de la roche environnante. Leur retour lquilibre thermique prendra un temps de lordre
de celui de la dure du percement.
Enfin lun des buts principaux
du programme KTB tait danalyser
le comportement mcanique de
lcorce terrestre. Les connaissances
dans ce domaine sont fondamentales,
car elles expliqueront la tectonique
des plaques continentales internes, la
formation des chanes montagneuses,
la cration de bassins sdimentaires,
ainsi que les causes et les mcanismes
des sismes.
Notre connaissance actuelle des
proprits de lcorce terrestre est fonde sur des expriences de laboratoire
qui ont montr que la rsistance de la
partie suprieure de lcorce terrestre
dpendrait de la rsistance au frottement sur des surfaces de rupture ;
les contraintes maximales augmenteraient proportionnellement la profondeur. Dautre part, des expriences
menes haute temprature et faible
POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

PLS Page 97

vitesse de dformation ont montr que


la plasticit des roches augmenterait
de manire exponentielle au-del
dune certaine temprature.
lintersection de ces deux rgimes
correspond la transition fragile-plastique. Dans le cas du quartz, omniprsent dans lcorce terrestre, cette
transition devrait se produire aux environs de 300 C.
La comprhension de cette transition tant dune importance considrable en sciences de la Terre, les
gophysiciens du programme KTB procdrent toute une srie dexpriences, afin de dterminer les
contraintes jusquau fond du forage
principal. Ainsi ont-ils dcouvert que
les contraintes mcaniques sont effectivement transmises partir de la
partie superficielle et rigide de lcorce
terrestre. Elles augmentent avec la profondeur jusqu ce quelles atteignent
la limite de rupture des roches.
Pour mieux connatre ce comportement, on a fractur les roches, des
profondeurs varies, par des moyens
hydrauliques, au cours dune exprience de vidage du trou de forage et
dinjection de fluides. Un sismographe
dispos au fond du prforage a dtect
plus de 400 microsismes dune intensit atteignant une magnitude de 1,2.
Lexprience a dores et dj dmontr que des systmes de fissures existent galement dans les couches

profondes de lcorce terrestre et


quelles peuvent souvrir sous laction
de la pression hydraulique.
Un indicateur approximatif du
dbut de la zone fragile de lcorce
profonde est donn par la profondeur
jusqu laquelle des tremblement de
terre localiss se produisent. Lanalyse des microsismes de la zone KTB
laide du rseau local de sismographes a montr que les picentres
sont souvent situs une profondeur dune dizaine ou, au maximum,
dune douzaine de kilomtres sous
la surface. Lobservation microscopique et submicroscopique des caractristiques structurales de minraux
tels que le quartz, qui subit des modifications considrables lors de la transition vers la plasticit, fournit un autre
indice qui permet lidentification
directe du domaine de transition.
Ces modifications sont aisment
reconnaissables sur les plus petits
chantillons de forage observs au
microscope lectronique, et elles ont
rvl que le forage principal avait
effectivement atteint le domaine de
transition.
Depuis la fin du forage, Windischeschenbach est devenu un observatoire gologique. Lensemble des
deux puits, distants de 200 mtres, permet danalyser la roche intermdiaire.
On effectue aussi des expriences sismiques de trou crois, au cours
desquelles une source dondes sonores
est place dans un puits, et une sonde
rceptrice dans lautre ; on a galement
analys la communication hydraulique
entre les deux puits. Windischeschenbach est aussi lamorce dune collaboration internationale pour ltude de
lcorce terrestre. Le programme international de forage continental profond
doit repartir cette anne.

Rolf EMMERMANN travaille au Centre de


recherches gologiques de Potsdam.
The German Continental Deep Drilling Program (KTB). Site Selection Studies in the
Oberpfalz and Schwarzwald, sous la direction de R. Emmermann et J. Wohlenberg,
Springer-Verlag, 1989.
Geodynamik und Plattentektonik, Spektrum
Akademischer Verlag, Heidelberg, 1995.
Scientific Rationale for Establishment of an
International Program of Continental Scientific Drilling , sous la direction de Mark
Zoback et R. Emmermann, GeoForschungsZentrum Potsdam, 1994.

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Les taxodes: de nouvelles


armes contre le cancer
KYRIAKOS NICOLAOU RODNEY GUY PIERRE POTIER

Aprs avoir dcouvert le principe anticancreux de lif, les chimistes mettent


au point des composs analogues qui permettent de combattre la maladie.
l y a sept ans, la presse annonait
une avance dans le traitement
des cancers de lovaire grce un
compos nomm taxol, extrait de
lif amricain, Taxus brevifolia. Toutefois, cette dcouverte faisait surgir un
grave problme cologique : la substance tait extraite de lcorce du tronc
de larbre et obligeait donc labattre.
Or, les ifs poussent lentement (un arbre
atteint la maturit en une centaine
dannes et il mesure alors environ huit
mtres) et ils ne produisent chacun
quune faible quantit dcorce : un
arbre centenaire ne fournit quun
gramme de taxol, soit la moiti de la
quantit ncessaire pour le traitement dune seule personne pendant
un an. De surcrot, les ifs dont lcorce
contient du taxol ne se trouvent que
dans les forts anciennes, fragiles et
protges du Nord-Ouest amricain.
Labattage massif des ifs suscita une
controverse aux tats-Unis : les cologistes rclamaient la protection des
arbres restants, tandis que les personnes atteintes de cancer et leurs
familles rclamaient le mdicament.
La chimie a mis fin cette pre
opposition : en 1994, lAgence amricaine du mdicament ( FDA) a autoris lutilisation du taxol hmisynthtique, fabriqu en laboratoire et
disponible en quantit illimite, pour
le traitement de divers cancers (voir
plus loin). Au dbut de 1996, une quipe
mdicale de lUniversit Emory a
publi les rsultats de ses tudes sur
les proprits thrapeutiques de cet
agent : sans se lamenter sur la pnu-

rie, les mdecins ont insist sur son efficacit inattendue. En effet, les femmes
souffrant de cancer avanc des ovaires
et traites par du taxol associ un
autre mdicament anticancreux (par
exemple, du cis-platine) vivaient en
moyenne 14 mois de plus que les
patientes autrement traites. Aujourdhui, le taxol est considr comme lun
des traitements les plus prometteurs
contre les cancers de lovaire, mais,
aussi, du sein et dautres types de
cancer : des tudes ont montr son efficacit contre le cancer du poumon et
contre les mlanomes. Comment cet
agent, nagure rare, sest-il ainsi
impos?
Lhistoire du taxol est un bel
exemple de travail scientifique et technique : les chimistes avaient identifi
ce compos il y a prs de 30 ans ; puis,
progressivement, les biologistes ont
dtermin comment il agissait, et les
mdecins en ont explor les proprits bnfiques. Aujourdhui, de nombreux chimistes cherchent mettre
au point toute une famille de composs analogues au taxol les taxodes
qui seraient plus faciles fabriquer et
plus actifs que le taxol.

tribus indiennes du Nord-Ouest des


tats-Unis, tels les Quinault, les Multnomah et les Nez Percs, utilisaient
lcorce de lif du Pacifique comme
dsinfectant, comme substance abortive et comme traitement du cancer de
la peau. Cependant, au cours de ces 100

Redcouvrir le taxol
Si lon ne sest intress au taxol que
vers 1960, les proprits mdicinales de
lif sont connues depuis des sicles. Dans
lun des sept livres de La guerre des
Gaules, Jules Csar rapportait la mort
du chef Catuvolcus, qui se suicida en
buvant une infusion dcorce dif. Les

1. ON UTILISE LE TAXOL contre le cancer, en linjectant dans les veines, lors de plusieurs sances
qui durent chacune jusqu six heures. Les chimistes esprent que des drivs du taxol, les
taxodes, pourront tre administrs par de simples injections ou mme par voie orale.

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impaire

dernires annes, larbre fut nglig.


Dans le Nord-Ouest des tats-Unis, par
exemple, les socits dexploitation du
bois brlaient les ifs qui les gnaient
quand ils abattaient les pins et les sapins
dont ils faisaient le commerce.
En 1962, le botaniste amricain
Arthur Barclay dclencha un processus long et tortueux qui devait redorer le blason de lif. lpoque, lInstitut
amricain contre le cancer avait
demand ses chercheurs dexplorer
les milieux naturels, afin didentifier
des substances aux proprits pharmaceutiques nouvelles. A. Barclay
rcolta toutes les parties de lif du Pacifique de la fort de Gifford Pinchot,
dans ltat de Washington, et les
envoya en Caroline du Nord, o les
chimistes Mansukh Wani et Monroe
Wall dcouvrirent quun extrait prpar partir des corces du tronc
tuait des cellules leucmiques conserves en culture. En 1967, M. Wani et
M. Wall isolrent de ce mlange le principe actif quils nommrent taxol.

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

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Aujourdhui lappellation taxol reste


largement utilise, mais les Laboratoires Bristol-Myers Squibb, qui ont
dpos la marque Taxol, prfrent
que la communaut scientifique utilise plutt le terme paclitaxel (bien
quun mdicament franais, maintenant disparu, utilis contre la constipation, ait dj port le nom de taxol).
Aprs le travail de M. Wani et
M. Wall, le taxol retomba presque dans
loubli, car lInstitut amricain du cancer nen avait pas vu toutes les potentialits. Au cours des premiers essais
biologiques, dautres composs
staient rvls tout aussi efficaces
contre la prolifration cancreuse ;
de plus, le taxol tait difficile obtenir et fort peu soluble. Toutefois
M. Wall restait convaincu de son intrt et continua den vanter les proprits. En 1977, lAgence accepta
dapprofondir les recherches en la
matire, mais ces travaux supplmentaires ne montrrent pas de suprmatie particulire du compos.

Des microtubules rigides


Cette deuxime srie dessais tait
peine acheve que deux biologistes du
Collge de mdecine Albert Einstein,
New York, dcouvrirent une nouvelle
facette du taxol : en 1978, Susan Horwitz et Peter Schiff dmontrrent que
laction anticancreuse du taxol diffrait compltement de celle des autres
mdicaments connus lpoque. Progressivement, pendant dix ans, S. Horwitz et ses collgues explorrent les
effets du taxol, dcouvrant notamment
que la molcule se liait des structures
cellulaires nommes microtubules, qui
font partie du cytosquelette, ou squelette interne des cellules.
Normalement, les microtubules sont
des assemblages souples, qui jouent un
rle crucial au cours de la division cellulaire ; ce sont les principaux constituants du fuseau mitotique, qui
contribue la sparation des chromosomes, au cours de la mitose. Quand
le taxol se lie aux microtubules, ces der-

101

B C Y M

Y
100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

C
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5%

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5%

100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

pli
paire

GROUPE HYDROXYLE OH

TAXOL

CARBONE
OXYGNE
GROUPE NH DE LAMIDE

MOLCULES INITIALES

GROUPE CYANO CN
CHLORE

2. ON SYNTHTISE LE TAXOL partir de molcules simples. lInstitut de recherche


Scripps, K. Nicolaou et ses collgues ont
dabord associ quatre petites molcules,
puis ajout des fragments supplmentaires
en une srie de 39 tapes. En substituant
divers groupes datomes, aux tapes successives de la synthse, les chimistes fabriquent des centaines de drivs du taxol, ou
taxodes (ici les atomes dhydrogne ne sont
pas reprsents, par souci de clart ; ils compltent quatre le nombre de liaisons de
chaque atome de carbone).

GROUPE ACTOXY

GROUPE THOXY
(OC2H5)

niers deviennent extrmement stables


et statiques, de sorte que la division cellulaire est bloque : les cellules sont tues
au moment o elles commencent se
diviser. Comme les cellules cancreuses
se divisent plus frquemment que les
cellules saines, le taxol attaque surtout
les cellules tumorales, dont les divisions
sont anarchiques. Toutefois dautres cellules division rapide, telles les cellules
sanguines ou les cellules intestinales,
sont galement affectes, de sorte que
le taxol a des effets secondaires, affaiblissant le systme immunitaire ou tuant
certaines cellules nerveuses, et provoquant des nauses et une calvitie. Mal102

PLS Page 102

gr ces inconvnients, la communaut


scientifique fut trs intresse par le
mcanisme daction original du taxol,
qui pouvait renforcer dautres traitements, lors de lapparition de rsistances. En outre, comme le taxol tuait
les cellules cancreuses dune manire
nouvelle, il offrait un espoir aux
patients dont le cancer ntait plus
jugul par les traitements habituels.
Ds 1984, les mdecins de
quelques hpitaux amricains avaient
entrepris la premire phase dvaluation clinique chez lhomme pour
sassurer de labsence de risques lis
lutilisation du taxol. Au cours de
lune de ces tudes, Eric Rowinsky
et ses collgues du Centre oncologique Johns Hopkins, Baltimore,
obtinrent des rsultats sans prcdent : le taxol avait rduit la taille des
tumeurs chez plus de 30 pour cent des
personnes dont la maladie rsistait
aux chimiothrapies classiques ; lun
des patients tait mme guri.
Dautres tudes ayant confirm ces
rsultats, le taxol devint un candidat thrapeutique trs prometteur.
Ce ntait pourtant pas une panace, et nombre de personnes traites
faisaient de graves allergies au traite-

ment, sans que lon comprenne bien la


cause de ces ractions. Les mdecins
durent ajuster les doses ainsi que la
mthode dadministration, afin de
minimiser ces effets. Cependant,
comme avec toute chimiothrapie,
les effets secondaires du taxol continuent de troubler les malades et les
mdecins.
Lorsque les potentialits du taxol
furent dmontres, lInstitut amricain
du cancer fut confront deux difficults. Dune part, mme si le taxol
semblait incroyablement efficace, il
tait loin dtre parfait, ce qui est le problme de la plupart des nouveaux
mdicaments. Dautre part, le taxol
tait si rare que les mdecins ne purent
mener quun nombre limit dessais
cliniques entre 1984 et 1989. En 1989,
lInstitut amricain du cancer et les
Laboratoires Bristol-Myers Squibb signrent un contrat qui prvoyait la production du taxol, en change des
rsultats des essais cliniques de lInstitut. Les Laboratoires Bristol-Myers
Squibb commencrent donc rcolter
massivement lif du Pacifique, mais ils
calculrent que le filon ne durerait
pas plus de cinq ans. Aussi des agronomes, des horticulteurs, des sylviculteurs, des botanistes, des biologistes
et des chimistes mirent tout en uvre
pour trouver de nouvelles sources de
taxol.

Un Everest molculaire
vaincu
Les chimistes furent particulirement
intresss par le taxol, parce que des
molcules si grosses et si complexes (la
molcule de taxol est compose de 112
atomes) leur donnent, comme les sommets des montagnes, des envies dexpditions aventureuses. Comment
rsister la tentation de synthtiser
une telle molcule? On savait quil faudrait plusieurs annes de travail pour
synthtiser le taxol, mais on savait aussi
que ces tudes rvleraient dautres
proprits du compos : quelles parties de la structure sont particulirement stables ou fragiles? Comment la
molcule interagit-elle avec dautres
agents chimiques? Ces informations
permettraient daborder dautres questions, plus larges, sur les mcanismes
daction molculaire du taxol dans lorganisme. Enfin, on esprait concevoir
de nouveaux mdicaments ayant les
avantages du taxol, mais pas ses effets
secondaires.
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5%

pli

impaire

Entre 1983 et 1993, plus de 30


quipes cherchrent ainsi synthtiser le taxol ou des composs apparents, mais plus simples. La tche se
rvla ardue, voire dsespre. Initialement, plusieurs quipes explorrent une technique dhmisynthse, o
lon effectue seulement la moiti du
travail : plutt que daccrocher un
grand nombre de petits fragments pour
obtenir le produit final, on commence
avec une substance voisine de celle que
lon vise ; puis, en modifiant lgrement cette molcule, on synthtise le
produit intressant en quelques tapes
seulement.
Au dbut des annes 1980, lun
d'entre nous (P. Potier et ses collgues),
avec Andrew Greene et ses collgues
de Grenoble, russit les premires
hmisynthses de taxol. Les chimistes
franais observrent alors que le taxol
est constitu de deux parties : le cur
de la molcule, nomm taxane, et
une chane latrale, qui y est attache.
En examinant lif europen (Taxus
baccata) la recherche de molcules
de type taxol, P. Potier et ses collgues
de lInstitut de chimie des substances
naturelles du CNRS, Gif-sur-Yvette,
dcouvrirent que le cur de la molcule de taxol pouvait tre isol partir des aiguilles de cet arbre. Puis ils
mirent au point une mthode simple
pour y attacher la chane latrale. Les
aiguilles dif constituant une source
renouvelable de produit, le problme
de la pnurie de taxol tait rsolu.
Aux tats-Unis, les Laboratoires
Bristol-Myers Squibb renoncrent ainsi
abattre les ifs du Pacifique, en reprenant un procd de production du
taxol fond sur une hmisynthse prsente comme diffrente de la version
franaise.

K. Nicolaou, R. Guy et leurs collgues


publirent dabord leurs rsultats dans
la revue Nature ; puis Robert Holton
et ses collgues de lUniversit de
Floride annoncrent leur succs dans
le Journal of the American Chemical Society
(Journal de la Socit amricaine de
chimie).
Pour synthtiser le taxol, on doit
considrer sa chiralit : comme nos
mains, la plupart des molcules dorigine naturelle ne sont pas superposables leur image dans un miroir.
Souvent dailleurs, seul lun des deux
nantiomres est pharmacologiquement actif. Aussi les chimistes ontils cherch ne produire quune seule
de ces deux formes. On sy prend en
commenant, ds le dbut du travail,
avec des lments chimiques qui ont
la configuration approprie et en maintenant cette orientation tout au long de
la synthse. Toutefois cette procdure
limite le choix des composs initiaux,
ce qui rduit les potentialits de la synthse. Pour viter cette contrainte et
pour garder la possibilit de construire
les deux nantiomres, nous avons utilis une technique dite de rsolution,
qui permet de distinguer les nantiomres. Ainsi avons-nous opr sur
un mlange dnantiomres et n'avonsnous slectionn la configuration
3. LA FABRICATION DU TAXOTRE, partir
dune substance prsente dans les aiguilles
de lif europen (cartouche), seffectue en
peu dtapes. Les chimistes de lInstitut de
chimie des substances naturelles du CNRS
et de lUniversit de Grenoble ont associ le
noyau taxane une petite chane latrale
en utilisant une technique dhmisynthse.
Bien que cette mthode constitue une voie
rapide de production du taxol et du Taxotre,
elle ne se prte pas facilement aux modifications ncessaires pour fabriquer diffrents
types de taxodes.

approprie que vers la fin de la


synthse.
Fallait-il viser une synthse convergente ou une synthse linaire? Dans
la synthse convergente, on commence
par fabriquer plusieurs petits fragments, que lon associe pour former
le produit dsir. Dans la synthse
linaire, au contraire, on part dun
NOYAU TAXANE
GROUPE
PROTECTEUR

CHANE LATRALE
GROUPE
PROTECTEUR

La synthse totale
Alors que P. Potier, A. Greene et
dautres tudiaient lhmisynthse du
taxol, deux d'entre nous (K. Nicolaou
et R. Guy) sefforaient de mettre au
point la synthse totale de la molcule.
En la construisant laide dlments
de base simples, nous esprions tre
capables de modifier la structure
nimporte quelle position, afin de crer
des drivs du taxol, les taxodes, dont
certains seraient peut-tre moins chers
et plus efficaces que le taxol lui-mme.
Au dbut de lanne 1994, deux
groupes publirent, presque simultanment, la synthse totale du taxol.
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103

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100 % 80 % 60 % 40 % 20 % 10 %

5%

pli
paire

petit compos que lon modifie


duit pas toujours fidlement ses
progressivement. Lquipe de
proprits dans lenvironnement
K. Nicolaou a choisi une synaqueux de la cellule. En observant
thse convergente, parce que lon
la manire dont les taxodes dispeut modifier facilement la strucsous sattachent aux microtuture finale en introduisant difbules, nous pouvons tenter
frents lments de construction
didentifier les segments de ces
nimporte quelle tape de la
molcules qui ont la plus forte
synthse ; on pouvait modifier
probabilit dinteragir dans la celsystmatiquement soit le noyau
lule. Afin de manipuler la structaxane, soit la chane latrale
ture du taxol pour amliorer son
de la molcule.
efficacit, nous devrons dcouLes chimistes se livrent couvrir o et comment la liaison se
ramment de telles modifications
produit. Nous pourrons alors augstructurales des molcules biomenter sa capacit sarrimer aux
actives, car ils attendent que ces
microtubules et, donc, tuer les
variations leur rvlent les relacellules.
tions entre les proprits de ces 4. LIF DU PACIFIQUE a t la source initiale de lagent antiLhistoire du taxol nest pas
molcules et leur organisation cancreux nomm taxol.
termine, car la recherche pharmolculaire. Par exemple, si le
maceutique a peu dEurka !.
remplacement dun groupe hydroxyle ture du taxol et produit un taxode Cest un travail qui dure des annes,
(OH) par un atome dhydrogne rend un peu plus facile fabriquer que le pendant lesquelles on explore les
un compos moins efficace, on en taxol. Au cours des tests prliminaires, mcanismes de fonctionnement dun
conclut que le groupe hydroxyle inter- il est apparu que ce taxode a nan- principe actif, afin damliorer son effivient directement dans les interactions moins conserv la capacit de tuer cer- cacit. Dans le cas du taxol, les cherentre le compos et sa cible biologique ; tains types de cellules cancreuses. cheurs ont dj dcouvert comment
nanti de cette information, on peut alors Ensuite ces chimistes ont mis au point produire de grandes quantits dune
fabriquer de nouvelles molcules en une classe de taxodes qui diffrent molcule initialement rare et trouv
modifiant ou en supprimant des seg- lgrement du taxol par la rgion qui de nouvelles applications pour son utiments qui ne modifient pas leffica- semble se lier aux microtubules. Ils lisation dans le traitement du cancer.
cit ou qui provoquent des effets cherchent aujourdhui augmenter Il reste maintenant modifier la strucsecondaires nocifs.
lefficacit du taxol en jouant sur ce ture du taxol pour obtenir un mdiCest ainsi que lun d'entre nous site de liaison, afin damliorer sa capa- cament moins cher et plus efficace.
(P. Potier) et ses collaborateurs (Daniel cit se lier aux microtubules, et
Gunard et Franoise Guritte-Voege- empcher la division cellulaire.
lin) produisirent le premier taxode
Kyriakos NICOLAOU et Rodney GUY tranotable, quils nommrent Taxotre. Les amliorations rcentes
vaillent lInstitut Scripps. Pierre POTIER
La structure de cette molcule diffre
est directeur de lInstitut de chimie des
de celle du taxol en deux sites ; il en Tous les trois, nous avons galement
substances naturelles.
rsulte que le Taxotre est deux fois tent de pallier lun des inconvnients
plus actif que le Taxol. Aujourdhui des majeurs du taxol : son insolubilit dans Hal HARTZELL, The Yew Tree : A Thousand
mdecins japonais et europens admi- leau, qui gne ladministration du Whispers, Hulogosi Communications,
nistrent rgulirement du Taxotre mdicament. Aujourdhui, les mde- Eugene, Ore., 1991.
contre les cancers du sein et des ovaires ; cins effectuent des perfusions par voie D. GUNARD , F. Guritte-Voegelin et
vers la fin de lanne 1995, lAgence intraveineuse, pendant plusieurs P. POTIER, Taxol and Taxotere : Discovery,
amricaine du mdicament a approuv heures ; le milieu liquide utilis, le Cre- Chemistry, and Structure-Activity Relationships, in Accounts of Chemical Research,
le Taxotre pour les femmes amri- mophor El, a entran des complicavol. 26, n 4, pp. 160-167, avril 1993.
caines dont le cancer du sein a engen- tions chez certains patients, de sorte
dr des mtastases ou rsiste aux autres quun compos soluble dans leau serait R.C. DONEHOWER et E.K. ROWINSKY, An
Overview of Experience with Taxol (Paclitraitements. Le Taxotre et le taxol sem- prfrable. De nouveaux taxodes taxel) in the U.S.A., in Cancer Treatment
blent avoir des particularits dac- solubles ont t trouvs lInstitut Reviews, vol. 19, Supplment C, pp. 63tion. Lutilisation extensive des deux Scripps et lInstitut de chimie des sub- 78, octobre 1993.
mdicaments dans le cadre dessais cli- stances naturelles ; si leur activit anti- K.C. NICOLAOU, W.-M. DAI et R.K. GUY,
niques devrait permettre aux mde- cancreuse est suffisante, on pourra les Chemistry and Biology of Taxol, in Angewandte
cins de dfinir les avantages respectifs employer en remplacement du taxol Chemie, International Edition in English,
ou du Taxotre.
de ces produits.
vol. 33, n 1, pp. 45-66, 17 janvier 1994.
Dautres taxodes solubles dans K.C. N ICOLAOU , Z. Y ANG , J.J. L IU ,
Deux dentre nous (K. Nicolaou
et R. Guy) et leurs collgues de lIns- leau permettent dexaminer en dtail H. UENO, P.G. NANTERMET, R.K. GUY,
titut Scripps ont produit deux classes le mcanisme de liaison du taxol aux C.F. CLAIBORNE, J. RENAUD, E.A. COUimportantes de drivs du taxol qui microtubules. Trs insoluble, le taxol LADOUROS , K. P AULVANNAN et
pourraient un jour avoir des applica- a lavantage de cristalliser, ce qui faci- E.J. SORENSEN, Total Synthesis of Taxol,
tions pharmaceutiques importantes. lite les tudes de structure. Toutefois, in Nature, vol. 367, pp. 630-634, 17
fvrier 1994.
Tout dabord, ils ont simplifi la struc- la forme solide dune molcule ne repro104

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5%

pli

visions mathmatiques

paire

La sculpture
et les nombres
IAN STEWART

Comme le nombre dor,


le nombre plastique inspire les sculpteurs.

lan Saint George est un architecte


britannique la retraite qui vit
au Portugal et qui cre des sculptures mathmatiques. Il utilise frquemment les proprits du nombre
dor, ainsi que celles dun cousin moins
prestigieux, le nombre plastique, quil
a dcouvert grce larchitecte Richard
Padovan. Le nombre plastique a une
courte histoire en architecture, mais son
origine mathmatique est au moins aussi
respectable que celle de son cousin dor.
On ne la pas trouv dans la nature aussi
frquemment que le nombre dor, mais
personne ne lavait vraiment cherch.
Commenons avec le nombre dor,
qui vrifie lgalit = 1 + 1/ ; est gal
1,618034... Ce nombre a des relations
avec les nombres de Fibonacci, que lon
construit gomtriquement en formant
une spirale partir de carrs (voir la

13

21
2
8

3
5

figure 1 en haut). Le carr initial (en gris)


a un ct de longueur gale 1, de
mme que son voisin de gauche. On
ajoute alors un carr, dont la longueur
du ct est gale 2, au-dessus des
deux premiers carrs, puis on poursuit
lajout des carrs adjacents, en tournant : la longueur du ct augmente
selon la suite : 3, 5, 8, 13, 21..., chaque
nombre de cette suite tant la somme
des deux nombres prcdents. Cette
suite est nomme suite de Fibonacci.
Le rapport de deux nombres successifs
tend vers le nombre dor . Par exemple,
5/3 est gal 1,6666..., et 21/13 est gal
1,615384...
Ces proprits rsultent de la rgle
qui engendre les nombres de Fibonacci :
pour les grands nombres, elle conduit
lquation = 1 + 1/. Quand on
trace un quart de cercle lintrieur
de chacun des carrs prcdents, les arcs forment une
spirale harmonieuse, qui
approche la spirale logarithmique, souvent prsente
dans la nature : les graines
du tournesol ou les coquilles
du nautile sont enroules
ainsi. Les tours de spirale
croissent en raison du
nombre dor.

LE NOMBRE
PLASTIQUE
9

7
5
4

2
2
3

12

16
21

1. Construction gomtrique des nombres de Fibonacci


(en haut) et des nombres de Padovan (en bas).

106

PLS Page 106

Passons maintenant au
nombre plastique. On commence sa construction en utilisant un principe analogue,
mais en utilisant des triangles
quilatraux la place des
carrs (voir la figure 1, en
bas). Au triangle initial (en
gris), on ajoute des triangles
successifs dans le sens des
aiguilles dune montre. La
spirale, nouveau, est
approximativement logarithmique. Les trois premiers tri-

angles ont un ct de longueur gale


1 ; les deux triangles suivants ont un
ct de longueur gale 2 ; puis les
longueurs des cts sont gales 3, 4,
5, 7, 9, 12, 16, 21... L encore, la rgle
de construction des nombres successifs est simple : chaque nombre sobtient en laissant de ct le nombre
prcdent et en ajoutant les deux
nombres qui prcdaient celui-ci : 21
est gal 9 + 12. Jaimerais donner
cette suite le nom de Richard Padovan qui la tudie (par une concidence
heureuse, Padovan a la mme origine que Padoue, ville peu loigne
de Pise, dont Fibonacci tait originaire).
Du point de vue algbrique, les rgles
de construction des suites de Fibonacci F(n) et de Padovan P(n) sont les
suivantes : F(n + 1) = F(n) + F(n 1),
avec F(0) = F(1) = 1 ; P(n + 1) =
P(n 1) + P(n 2), avec P(0) = P(1) =
P(2) = 1. En reprenant pour la suite de
Padovan la dfinition du nombre dor,
nous obtenons le nombre plastique p,
limite du rapport des nombres successifs de Padovan : 1,324718... Lcriture
algbrique permet dtablir lquation
p = 1/p + 1/p2, ou encore p3 p 1 = 0 ;
p est lunique nombre rel qui soit solution de cette quation.
La suite de Padovan augmente moins
vite que celle de Fibonacci, et p est
infrieur . Elle a de nombreuses
proprits intressantes. Par exemple,
la figure illustre avec des triangles lgalit 21 = 16 + 5 ; elle donne aussi une
autre dfinition de la suite de Padovan : P(n + 1) = P(n) + P(n 4).
Des nombres tels que 3, 5, et 21
appartiennent aux suites de Padovan
et de Fibonacci. En existe-t-il dautres?
Si oui, combien? Certains nombres de
Padovan, tels que 9, 16 et 49, sont des
carrs ; en existe-t-il dautres? Les racines
carres de ces nombres sont respectivement 3, 4 et 7, qui sont galement
des nombres de Padovan. Les racines
carres des autres carrs de Padovan
sont-elles galement des nombres de
Padovan? Voil des questions qui mritent un peu dattention.
Une autre faon de construire les
nombres de Padovan consiste reproduire lutilisation des carrs pour les
nombres de Fibonacci, mais avec des
paralllpipdes (voir la figure 2). Partons dun cube de ct gal 1, et
plaons ct de lui un autre cube identique, adjacent par une face. On obtient
un paralllpipde dont deux cts sont
gaux 1, et le troisime ct est gal
2 (paralllpipde 1 1 2). Contre
la face 1 2, plaons un autre paralllpipde 1 1 2. Nous obtenons un
paralllpipde 1 2 2. Puis, contre
une face 2 2, plaons un cube 2
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pli

visions mathmatiques

impaire

2 2, afin de former au total un paralllpipde 2 2 3. Contre une face


2 3, plaons un paralllpipde
2 2 3, afin dobtenir un paralllpipde 2 3 4, et ainsi de suite en
ajoutant successivement des paralllpipdes lEst, au Sud, en bas,
lOuest, au Nord, et en haut. chaque
tape, le nouveau paralllpipde a
pour longueur des cts trois nombres
de Padovan conscutifs. En outre, si
lon relie les faces carres successives
des paralllpipdes par des segments
de droite, on obtient une spirale. Cette
spirale reste dans un plan. A. Saint
George a fond ses sculptures sur cette
proprit, en utilisant des tiges rigides
termines par des boules de liaison (quel
diagramme forme lintersection de ce systme de paralllpipdes avec ce plan?).

LA SUITE DE PERRIN
Une suite analogue celle de Padovan, avec les mmes rgles de construction mais des valeurs initiales diffrentes,
a t tudie en 1876 par le mathmaticien franais douard Lucas. Comme
les ides de ce dernier ont t dveloppes par R. Perrin en 1899, la suite
est aujourdhui nomme suite de Perrin.
Les nombres de Perrin A(n) diffrent des
nombres de Padovan, parce que A(0) = 3,
A(1) = 0 et A(2) = 2. Le rapport de deux
nombres de Perrin conscutifs est encore
gal p, mais Lucas observa une proprit plus intressante : pour tous les
nombres n premiers, n divise exactement A(n). Par exemple, 19 est premier,
A(19) = 209, et 209/19 = 11.
Ce thorme donne un test de nonprimalit. Par exemple, pour n = 18, on
a A(18) = 158, et 158/18 = 8,777, qui nest

2. Les nombres de Padovan sobtiennent galement laide de spirales formes par juxtaposition de paralllpipdes.

pas entier ; aussi conclut-on que 18 est


un nombre compos, cest--dire non
premier. Plus gnralement, on utilise
les nombres de Perrin pour dterminer
la non-primalit : tout nombre n qui ne
divise pas A(n) est compos.
Si n divise A(n), n est-il premier? Voil
une fascinante question ouverte. Personne na trouv de nombre compos
n qui divise A(n), mais personne na
dmontr quun tel nombre, nomm
nombre pseudo premier de Perrin,
nexiste pas. En 1991, Steven Arno, du
Centre de recherche informatique de
Bowie, a dmontr que les nombres
pseudo premiers de Perrin doivent avoir

plus de 14 chiffres. Si vous avez entendu


parler de progrs dans ltude de ce problme, nhsitez pas mcrire.
La conjecture de lexistence des
nombres pseudo premiers de Perrin est
importante, car le reste de la division de
A(n) par n se calcule rapidement. Si la
conjecture tait dmontre, on obtiendrait un test de primalit (en 1982,
lUniversit du Maryland, William Adams
et Daniel Shanks ont trouv un moyen
de calculer ce reste en log(n) tapes).
Ainsi, la conjecture aurait des applications utiles en cryptographie, laquelle
est aujourdhui souvent fonde sur les
nombres premiers.

Raction
ichard Delaware, de lUniversit de Kansas City, ma pas. Il a observ que les angles DAB et ADC sont ressignal que, en 1992, Rick Norwood, George Poole pectivement gaux 75 et 30 degrs. Son ver EFGH est
et Michael Laidacker ont trouv une couverture de maman compos de trois segments. Le point G est une distance x sur une droite qui
ver (voir La couverture, Pour
fait un angle GDA de 15
la Science, mars 1996) daire
, 3
C (1
degrs, et le point F est la
gale 0,27523. Cette cou4 4)
distance 1 2x de G sur la
verture est plus petite que
droite AD. Le point E est
celle qui avait t trouve ( 2 3 , 1 ) B
3
3
la distance x de F, de sorte
en 1973 par Gerriets et Poole.
que langle EFA est gal
Ce rsultat dtient sans
15 degrs. R. Kendon a caldoute encore le record, parce
cul que, pour x = 0,01, par
que la couverture ABCD (
exemple, langle EAD est
droite) que je prsentais est
G
gal 75,177 degrs, cestmoins bonne que prvue.
12x
x
E
x
H
-dire suprieur 75
Richard Kendon, de NotA
D
degrs : le point E nest pas
tingham, a trouv un ver que
F
(0,0)
(1,0)
dans la couverture.
la couverture ne recouvre

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

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image du mois

paire

Chargeurs deau

el le titan Atlas, cet insecte semble


porter le Monde sur son dos. Son
fardeau est en fait une minuscule
goutte deau, linsecte lui-mme
ne mesurant que quelques millimtres.
Tel Sysiphe, sitt la goutte perdue, il se
chargera dun nouveau fardeau. Pour
observer ce curieux portefaix, nul besoin
de partir sous les tropiques : ce staphylin est commun dans les forts et les jardins dEurope. Cest pourtant chez une
espce de Nouvelle-Guine, Megarthrus
auricola (en haut, droite), que jai dcouvert le comportement chargeur deau.
Cette dcouverte dut beaucoup au
hasard. Dsirant photographier un individu de cette espce, je le plaais
quelques instants au rfrigrateur afin de
ralentir son activit. Je maperus alors
quil accumulait leau condense, formant

une goutte sur lavant de son corps. Par


laction combine du labre et des maxilles,
il propulsait leau, via la face extrieure
de ses mandibules, jusqu des gouttires situes de part et dautre de la
tte, entre loeil et linsertion de lantenne.
Bords de soies, ces sillons permettent
le transfert de leau de la base des mandibules jusquau sommet de la tte. Une
gouttelette se forma, qui recouvrit bientt lavant-corps, les lytres et une partie de labdomen. En quelques minutes,
la gouttelette atteignit le double du volume
de linsecte. Leau fut ensuite rejete dans
le milieu, ce qui ncessite parfois laction des pattes postrieures. Le tout dure
rarement plus de dix minutes.
Jai retrouv le mme comportement
chez huit autres espces de staphylins,
dont plusieurs sont communes en
Europe (ci-dessous et
page de droite). De
taille modeste (deux
quatre millimtres),
les chargeurs deau
vivent sur les vieux
champignons, dans la
litire forestire, les
composts, les excrments et les cadavres
danimaux.
Le comportement
chargeur deau fait
intervenir des structures morphologiques
complexes et remplit

Les individus de lespce no-guinenne


Megar thrus auricola Cuccodoro forment
des gouttelettes hmisphriques (taille de
l'individu : trois millimtres).

probablement une fonction importante.


Le pompage et le stockage de leau pourraient faciliter lhydratation ou la rgulation thermique du corps de linsecte,
ou encore amliorer la dispersion des
scrtions glandulaires qui le protgent contre les prdateurs, les bactries
et les champignons. Il pourrait aussi sagir
dun mode de nutrition labor, linsecte
filtrant ainsi un grand volume deau sans
avoir se dplacer. Le stockage de la
gouttelette lui viterait alors de filtrer
deux fois la mme eau. Des recherches menes au Musum dhistoire naturelle de Genve et au Natural History
Museum de Londres permettront de trancher entre ces hypothses.
Quil ait fallu se rendre dans lune
des rgions les plus recules du Globe
pour dcouvrir un phnomne observable dans nos jardins souligne la marginalisation actuelle de la recherche
en biologie des organismes.
Giulio CUCCODORO
Musum dhistoire
naturelle de Genve

Frquent en Europe sur les vieux


champignons (ici sur de la mousse),
Proteinus brachypterus forme
des gouttelettes sphriques.

Ces deux photographies de Proteinus brachypterus (Fabricius),


prises une minute dintervalle, montrent lacroissement
du volume de la gouttelette.

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analyses de livres

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Botanique
Inventaire des plantes
protges en France
Philippe Danton et Michel Baffray.
ditions Nathan, AFSEV, 1996.

e superbe ouvrage est un panorama complet de la flore lgalement protge (elle reste cependant menace) en France
mtropolitaine. Il apporte, de faon particulirement agrable et claire, des informations permettant mme au nonbotaniste didentifier et de respecter les
429 espces concernes par les dispositions lgales visant prvenir la disparition despces vgtales menaces et
permettre la conservation des biotopes
correspondants. Il sagit de larrt interministriel du 20 janvier 1982 interdisant
toutes les formes de destruction, de transport et de commerce de ces plantes.
Larrt modificatif du 31 aot 1995 se
borne quelques ajouts, diverses prcisions systmatiques, et de rares suppressions rsultant dune meilleure
estimation de la frquence de certaines
espces et des menaces pesant sur elles.
G. Aymonin nous rappelle par quel
processus de rflexion et de luttes permanentes ces textes rglementaires ont
vu le jour. Les menaces pesant sur telle
ou telle espce vgtale sont dnonces
ds le milieu du XIXe sicle par quelques
prcurseurs au sein de la communaut
scientifique, mais il faut attendre 1890
pour que de courageuses dcisions administratives soient prises linitiative des
quelques trop rares prfets soucieux de
la sauvegarde du patrimoine vivant.
Cependant, cette poque comme
aujourdhui, lefficacit de ces mesures
dpend de la volont politique dappliquer
la loi, mais aussi de la faire connatre...
En effet, si nul nest cens ignorer la
loi, il faut constater que, dans le domaine
de la flore spontane, le citoyen, quel que
soit son niveau dtudes, est largement
dmuni : le contenu des programmes scolaires et universitaires actuels ne peut
quaggraver les choses. Bien entendu, il
convient ici de souligner leffort mritoire
des associations de naturalistes amateurs,
mais cette action est, par la force des
choses, limite un public restreint. Or,
lignorance est lune des raisons premires
de la banalisation du patrimoine naturel ;
elle est souvent la cause, par manque dinformation, de saccages imprvisibles et
irrversibles, parfois accomplis en bonne
conscience : louvrage de Michel Baffray
et Philippe Danton simposait donc.
110

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La linaire feuilles de Thyum (Linaria thymifolia), endmique strictement localise


dans le monde aux dunes littorales du golfe
de Gascogne.

Son efficacit repose sur un texte prcis, simple et clair, associ une riche
et souvent trs belle iconographie : un
dessin au trait et une photographie ralise dans le milieu naturel dcrivent
chaque espce ( de rares exceptions
prs, pour des plantes non revues depuis
plusieurs dcennies, mais dont la survie
est espre). En outre sont prcises la
rpartition de chacune en France mtropolitaine et dans le monde, son cologie
(base dune ventuelle gestion conservatoire), les menaces pesant sur sa survie, enfin les plantes pouvant tre
confondues avec elle.
Si cet ouvrage est diffus et utilis
comme il le mrite, nul ne devrait pouvoir invoquer sa mconnaissance de la
flore pour justifier telle ou telle action destructrice ; il lve ainsi lune des critiques
formules lgard de ces listes, dont lefficacit a pu tre conteste, parfois mme
par des naturalistes favorables la prservation du patrimoine vivant. Il convient
cet gard de souligner que laspect
rpressif ne constitue pas, et de loin, lobjectif essentiel de ces dispositions lgales.
Les promeneurs ne sont pas principalement viss, bien que le pitinement, les
bouquets, parfois larrachage de plantes
ornementales en vue de lintroduction
dans les jardins (vandalisme horticole)
soient autour des grandes villes une cause
non ngligeable dappauvrissement de
la flore. La mise en garde peut concerner
aussi les effets pervers des modes dites
cologiques fondes sur lutilisation alimentaire, non dpourvue de risques, de
vgtaux sauvages, ou sur lusage de

ceux-ci des fins para- ou pseudomdicales. Lobjectif majeur des dispositions


lgales nest pas dinterdire, mais dinformer, et de placer ainsi devant leurs responsabilits les utilisateurs, gestionnaires
ou amnageurs de lespace naturel,
en leur faisant connatre ces espces,
leur localisation et leurs exigences cologiques. Il devrait permettre ainsi dviter la destruction fortuite de leurs stations,
ou la mise en uvre de mesures errones, allant lencontre de la protection
souhaite (par exemple, la ralisation
de plantations forestires dans une station de vgtaux rares exigeant la pleine
lumire).
Soulignons enfin lintrt de ces dispositions lgales pour lestimation de la
valeur patrimoniale de chaque milieu,
en fonction du nombre despces protges qui y vivent. Sur le plan administratif, ces donnes objectives permettent
de justifier la cration despaces galement protgs (rserves naturelles, arrts de biotopes la diligence des prfets,
sites Natura-2000 soumis au droit communautaire europen...). Les responsables administratifs ou politiques, garants
de la prservation de notre patrimoine
naturel, trouveront ainsi dans cet ouvrage
matire rflexion et actions.
En dehors de la partie monographique
constituant lessentiel du livre, on lira avec
intrt les pages sur les enjeux de la
conservation de la biodiversit, ainsi
que celles qui prcisent le droit de lenvironnement, les objectifs des Conservatoires botaniques nationaux, les types
de milieux o vivent les espces protges, le contenu des arrts ministriels concernant cette protection, sur le
plan rgional comme sur lensemble du
territoire mtropolitain.
Rassembler autant de donnes sous
une forme aussi remarquable reprsente
un travail considrable et tient de lexploit ; on a donc quelques scrupules
faire grief aux auteurs de menues erreurs
matrielles, par exemple dans les cartes
de rpartition par dpartement de certaines espces (notamment pour les
plaines du Nord et de lOuest de la
France). De mme, quelques illustrations
sont discutables dans leur choix, parfois
leur identit : ainsi le dessin cens reprsenter le trs rare Carex reichenbachii se
rapporte incontestablement au Carex arenaria, lequel ne mrite nullement cet honneur sur le plan national. Ces critiques de
dtail nenlvent rien aux trs grandes
qualits scientifiques et esthtiques de
louvrage de M. Baffray et Ph. Danton ;
mritant le plus grand succs, il devrait
constituer linstrument essentiel de la prservation de notre flore menace et de
ses derniers refuges.
Marcel BOURNRIAS
POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

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Fantaisie
mathmatique
Flatland
Edwin Abbott (traduit de langlais
par Philippe Blanchard). Anatolia
ditions, 1996.

omment sappelait-il, ce pasteur


anglican, n dans les annes
1830, qui avait un rapport trange
aux femmes et qui a crit une fantaisie la fois onirique et logico-mathmatique, grce laquelle il est encore
bien connu aujourdhui? cette question,
rpondre Lewis Carroll (1832-1898) serait
trop facile. Des collgues me soufflent un
autre nom : Edwin Abbott (1838-1926),
dont luvre avait pour titre Flatland.
Je ne connaissais pas ce texte bien
connu, et je regrette donc que lditeur
franais impose une lourde prface de
Giorgio Manganelli au lieu de donner un
minimum dinformations sur Abbott et sur
son uvre, ainsi que sur la rception de
Flatland.
Au moment de prsenter ce livre
mon tour, cependant, je maperois quil
est difficile den parler sans lourdeur.
Car il sagit dun texte merveilleux au
sens propre du terme : il cre un monde
imaginaire, enchant, lintrieur duquel
tout ce qui se produit a les meilleures
raisons de se produire, mais dont on ne
peut gure parler de lextrieur.

Fi, fi, je vous parle carrment !

POUR LA SCIENCE - N 226 AOT 1996

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Prenons le passage suivant, par


exemple, situ vers le milieu : Toute une
arme de Polygones venus combattre
comme simples soldats fut anantie jusquau dernier homme par une arme de
Triangles Isocles suprieure en nombre
tandis que les Carrs et les Pentagones
demeuraient neutres. Pire que tout, certains des Cercles les plus minents furent
victimes de la fureur conjugale. On ne
compte pas moins de vingt-trois Cercles
qui prirent au cours de disputes domestiques, pendant les trois annes que dura
le soulvement. Texte absurde si on
plonge dedans comme a, sans prparation, mais parfaitement naturel si
on le lit dans la continuit de luvre.
Tel est lexploit ralis par Abbott.
Stant plac dans un monde deux
dimensions, Flatland, dont les habitants
sont des figures gomtriques, il russit
y vivre rellement, et nous y faire vivre.
Avec le plus grand sens pratique. Toutes
les questions que vous pouvez vous poser
sur la vie quotidienne (comment se dire
bonjour? comment reconnatre la classe
sociale dun interlocuteur?) obtiennent
des rponses senses logiques, pour
tout dire.
Pays imaginaire, Flatland? Oui... cest-dire, bien sr, trop rel! Le passage prcdent ne laisse pas dillusions : les
murs, lhistoire, de Flatland ressemblent ceux des hommes, et ne sont
pas moins sanglants. Parfois pires : la
misogynie de Flatland est impitoyable,
dfinitive. Jusqu la question de leuthanasie des tres mal forms (en loccurrence, les Polygones irrguliers),
nos dbats les plus dramatiques sont galement ceux de Flatland. Mais bien malin

celui qui pourrait dire si les transpositions


opres par Abbott rvlent de sa part
des positions conformistes (dans une certaine mesure, oui : sa misogynie semble
relle) ou anticonformistes (dans une certaine mesure, oui galement). Doit-on lire
Flatland comme une critique sociale, une
attaque contre la lchet et la cruaut
propres aux hommes de pouvoir, ou
comme la constatation que ce qui est ne
pourrait gure tre autrement? Doit-on
lire Flatland comme une aimable tentative de vulgariser la notion gomtrique
de dimension ou, plus profondment,
comme une critique de la logique, qui peut
pousser jusquau bout des constructions parfaitement cohrentes, mais pourtant devenues insenses force de
sloigner du rel?
chaque lecteur sa lecture : Abbott a
les ambiguts propres la richesse. Car
ce texte merveilleux au sens propre du
terme lest aussi au sens banal.
Didier NORDON

analyses de livres

impaire

Physique
La physique quantique
tienne Klein. ditions Flammarion,
1996.

honnte homme dantan sintressait au microscopique, emblmis par le ciron de Pascal ;


aujourdhui nous nous intressons
linfiniment petit, la structure intime de
la matire. Livres et articles de vulgarisation, rditions commentes de textes
des pres fondateurs, articles, missions de radio ou de tlvision sont largement proposs aux non-spcialistes
qui veulent comprendre. Peut-on encore
faire uvre originale de vulgarisation dans
ce domaine? Et peut-on le faire en 124
pages dun livre de poche? tienne Klein
rpond brillamment cette question.
Pourtant il fait dabord craindre le pire :
demble il nous rappelle que la physique
quantique (terme quil prfre celui, plus
habituel, de mcanique quantique) est,
avec la relativit, une thorie cadre
de notre poque, sur laquelle reposent
presque toutes les branches de la physique. Elle sappuie sur un formalisme
mathmatique aussi puissant quaride,
impossible transposer dans la langue
commune ; dlaissant le visuel et le
sensible au profit du formel, cette thorie impose une rupture nette avec le sens
commun au point quen physique quantique, toutes les mtaphores mnent
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analyses de livres

paire

Dans la seconde partie de louvrage


(matires dbats), cest le problme
du rel, puis certains aspects des rapports
entre science et philosophie qui sont discuts. Le monde quantique, insparable
de son formalisme fortement mathmatis, chappe lintuition sensible, et la
physique quantique vient rappeler avec
insistance que toute comprhension du
monde suppose des stratgies de dtour.
Une trs belle analogie nous est propose entre le monde quantique et lunivers complexe, mais si prenant et en fin
de compte si rel qua cr dans son
uvre Jos Luis Borges : ne peut-on rapprocher une nouvelle comme Le jardin
aux sentiers qui bifurquent du concept
du temps relativiste et du problme de la
mesure en physique quantique? Un grand
problme reste celui de la ralit non observe : E. Klein dcrit les positions des
physiciens vis--vis de ce problme : ralisme ou positivisme, agnosticisme philosophique (indiffrence polie), ou
volont de modifier la thorie quantique
ou den proposer une autre lecture ; particulirement intressantes apparaissent les thories de la dshrence qui
semblent offrir une solution au problme
de la mesure et permettraient dexpliquer pourquoi les objets macroscopiques

ont presque tous un comportement classique. En attendant, crit lauteur, vive


le pluralisme !
Les dix dernires pages, physique
et philosophie sont dune grande richesse ;
nous nous bornerons esquisser rapidement les problmatiques prsentes.
Tout en montrant les difficults du projet,
lauteur appelle de ses vux fervents
une hybridation des cultures scientifique
et philosophique. La difficult est la raret
des esprits capables de boire aux deux
cultures. Do la ncessit des rencontres ;
et, heureusement, on se parle. Aprs
lindiffrence ou laffrontement, vient lheure
du dialogue. Aprs tre revenu sur les difficults de la vulgarisation de la physique
quantique, E. Klein slve contre les trop
frquentes tentatives de rcupration qui
invoquent la physique quantique pour couvrir une marchandise douteuse, un avatar
rcent tant le New Age o lon aperoit
la cyberntique plantaire sentrelaant
avec la physique des particules, la nonsparabilit quantique, la cosmologie, le
chaos, les neurosciences, toutes ces disciplines tant baptises au passage nouvelles sciences.
Fuyez le New Age et plongez-vous
vite dans La physique quantique.
George BRAM

RFRENCES DES ILLUSTRATIONS


Couverture : American Museum of Natural
History. P. 7 : Bruno Vacaro. Pp. 10 et 11 :
doc. PLS. P. 12 : Christian Frtigny. P. 13 :
George Giusti. P. 14 (haut) : Service daronomie du CNRS (Verrires). P. 14 (bas) :
doc. PLS. P. 15 : J.-P. Brun. P. 16 : V. Maurice et P. Marcus, CNRS-ENSEP. P. 17 : Yves
Brard. P. 20 : RICLAFE/Sipa Press. Pp. 21
et 22 : doc. PLS. P. 23 : S.-I. Shoda et PLS.
P. 24 : NASA. P. 25 : M.-C. Lvy. P. 26 (photographie) : Don Wilson, West Stock. P. 26
(dessins) : Laurie Grace. P. 27 : doc. PLS.
P. 28 : Ron Testa, Field Museum of Natural
History. P. 29 (haut) : Department Library Services, American Museum of Natural History.
P. 29 (bas) : Ron Testa, Field Museum of Natural History. Pp. 30, 31 et 32 (haut) : American Museum of Natural History. P. 32 (bas) :
Don Hammerman, American Museum of Natural History. P. 33 (haut) : American Museum
of Natural History. P. 33 (bas) : Ron Testa,
Field Museum of Natural History. Pp. 34 (haut)
et 35 : John Weinstein, Field Museum of Natural History. P. 34 (bas) : American Museum of
Natural History. Pp. 36 et 37 (haut) : N. Bardet. P. 37 (bas) : doc PLS. P. 38 : N. Bardet.
P. 39 : doc PLS. Pp. 40 et 41 : Eric Buffetaut.
P. 45 : Audra Geras. Pp. 46 48 : doc. PLS.
P. 50 : Ethel Moustacchi. P. 53 (haut gauche) :
Jean-Marie Dubois. P. 53 (haut droit) : doc.
PLS. P. 53 (bas) : daprs C. Janot. P. 54 (haut) :
P. Thiel. P. 54 (bas) : doc. PLS. P. 56 : F. Faudot. P. 57 (gauche) : doc. PLS. P. 57 (droite) :
Jean-Marie Dubois et PLS. P. 58 (gauche) :
doc. PLS. P. 58 (droite) : Esther Belin-Ferr.
P. 59 : Claire Berger. P. 61 (haut) : Thierry Bardinet. P. 61 (bas) : British Museum. Pp. 62
et 63 : Th. Bardinet. P. 64 : doc. PLS. P. 65 :
Th. Bardinet. P. 66 : British Museum et PLS.
Pp. 68 et 69 (gauche) : doc. PLS. P. 69 (droite) :

Pierre Audnis/ IASBE . P. 70 : Alain


Roques/INRA. P. 71 : PLS - P. Audnis/IASBE.
P. 72 (gauche) : Patrick Lorne/Jacana. Pp 72
(droite) et 73 (gauche) : Ren
Dulhoste/Jacana. P. 73 (droite) : P. Audnis/IASBE. Pp 74 et 75 (dessin) : doc. PLS.
P. 75 (photographie) : Roger Viollet. P. 76
(haut) : J.-L. Charmet. P. 76 (bas) : Roger Viollet. P. 77 : J.-L. Charmet. P. 78 : Muse de la
Marine. P. 79 (haut) : Roger Viollet. P. 79 (bas) :
document PLS. P. 82 : International Communication Agency, avec lautorisation dEmilio
Segr Visual Archive. P. 83 (Planck) : American Institute of Physics, Emilio Segr Visual
Archive. P. 83 (Einstein 1905) : Bettman
Archive. P. 83 (dessin) : Jared Schneidman
Design. P. 83 (Einstein 1916) : UP /Bettmann. P. 84 (Schwarzschild) : Robert Bein,
AIP Emilio Segr Visual Archive. P. 84 (Bose) :
Max Planck Institute, avec lautorisation dAIP.
P. 84 (Eddington) : UP/Bettmann. P. 84 (Pauli) :
AIP Emilio Segr Visual Archive. P. 85
(gauche) : UP/Bettmann. P. 85 (milieu) : AIP
Emilio Segr Visual Archive. P. 85 (droite) :
UP /Bettmann. P. 86 (gauche) : Bettmann
Archive. P. 86 (milieu) : Jared Schneidman.
P. 86 (droite) : UP/Bettmann. P. 91 : KTB-Archiv.
P. 92 : Johannes Duyster, KTB-Feldlabor. P. 93 :
Manfred Neuber, KTB-Feldlabor. P. 94 : Fa.
Eastman Christensen, Celle. P. 95 (haut) :
Michael Simon et Helmut Gebrande, Universit de Munich. Pp. 95 (bas) et 96 : G. Hirschmann, Niederschsisches Landesamt fr
Bodenforschung, Hannovre. P. 97 : Volker
Haak, GFZ Potsdam. Pp. 100 et 101 : Erik
S. Lesser. Pp. 102 104 : Tomo Narashima.
P. 106 : Johnny Johnson. P. 107 (haut) : Bryan
Christie. P. 107 (bas) : J. Johnson. Pp. 108 et
109 : Giulio Cuccodoro. P. 110 : Marcel
Bournrias. P. 111 : Anatolia ditions.

POUR LA

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POUR LA SCIENCE Directeur : Philippe Boulanger. Rdaction : Philippe Boulanger (Rdacteur en chef), Herv This (Rdacteur en chef
adjoint), Franoise Cinotti (Rdactrice - Secrtaire gnrale de la rdaction), Bndicte
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Imprim en France Maury Imprimeur S.A. Malesherbes Dpt lgal 5598 Aot 1996 Commission paritaire n 59713 du 17-10-77 Distribution : NMPP
ISSN 0 153-4092 N dimprimeur F96/54 469P Directeur de la publication et Grant : Olivier Brossollet.

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