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Monsieur Jean Delumeau

Le paradis terrestre se trouvait-il l'quateur ?


In: Comptes rendus des sances de l'Acadmie des Inscriptions et Belles-Lettres, 135e anne, N. 1, 1991. pp. 135144.

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Delumeau Jean. Le paradis terrestre se trouvait-il l'quateur ?. In: Comptes rendus des sances de l'Acadmie des
Inscriptions et Belles-Lettres, 135e anne, N. 1, 1991. pp. 135-144.
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/crai_0065-0536_1991_num_135_1_14945

I *

COMMUNICATION
LE PARADIS TERRESTRE SE TROUVAIT-IL L'EQUATEUR ?
PAR M. JEAN DELUMEAU, MEMBRE DE L'ACADMIE
Aprs avoir longuement trait dans trois ouvrages successifs de la
peur et du sentiment de scurit, considrs comme objets histo
riques , je m'occupe maintenant de la place que le paradis terrestre
a tenue dans les proccupations et l'imagination des Occidentaux
avant les remises en cause des Lumires .
Le Moyen ge, de faon presque gnrale, estima avec saint Thomas
d'Aquin que le paradis terrestre, interdit depuis le premier pch,
subsistait toujours sur notre terre. Beaucoup de cartes mdivales
lui faisaient une place dans l'Orient lointain et, pour cette raison,
plaaient l'Est en haut. La Renaissance puis l'ge classique abandon
nrentprogressivement cette gographie paradisiaque. En revanche,
plus que jamais, les rudits tentrent de situer au plus prs l'endroit
o Dieu avait plant le jardin d'Eden et leur rudition s'effora d'l
iminer les localisations fantaisistes.
Luther et le pote Du Bartas eurent beau avertir qu' il est vain
de demander aujourd'hui o se trouvait et ce qu'tait ce jardin
(d'Eden)1 , ils n'empchrent pas de trs nombreux curieux de
rechercher en quel lieu ce parterre fut fait des mains propres de
Dieu2 . La plupart des commentateurs de la Gense jugrent
comme Calvin que, mme si notre hritage ternel... est au ciel...,
il nous faut arrter le pied en terre pour considrer le logis dont
Dieu a voulu que l'homme ust en son temps3 . Le jsuite Fran
cisco Suarez (t 1 6 1 7) tait le porte-parole de beaucoup de thologiens
et d'exgtes lorsqu'il affirmait que la connaissance du paradis ter
restre
nous est ncessaire pour comprendre tout ce que l'criture
nous dit du statut de l'humanit avant le pch4 . La recherche
passionne de l'endroit o se trouvait le jardin des dlices tait donc
lgitime et souhaitable. Mais elle tait, en outre, possible. Car, cri
vait Raleigh, bien que le jardin lui-mme ne puisse pas tre trouv,
le dluge et les autres accidents de l'histoire ayant rduit le pays
1. Luther, Commentaire du livre de la Genve , dans uvres, Gense, Labor et
Fides, 1975, t. XVII, p. 94.
2. Du Bartas, La Deuxime semaine, V, v. 125-126.
3. Calvin, Commentaires sur l'Ancien Testament, Genve, Labor et Fides, 1961, p. 48.
4. Fr. Suarez, Opra omnia, d. Vives, Paris, 1856 : III, p. 198.

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COMPTES RENDUS DE L'ACADMIE DES INSCRIPTIONS

d'Eden l'tat de champ et de pturages ordinaires, nanmoins le


lieu reste le lieu et ses rivires demeurent les mmes5 .
L'historien Joseph Duncan, qui a tudi de faon exhaustive les
sources de Milton, constate judicieusement qu'aux xvie et
xviie sicles, la localisation du paradis terrestre a plus attir l'atten
tion
(des spcialistes) que n'importe quelle autre question le concer
nant6. Se penchant sur ce sujet, la science du temps ne se contenta
pas d'vacuer l'interprtation allgorique de Philon et d'Origne et
les localisations fantaisistes mdivales proximit de la lune ou audel de l'ocan circulaire. Elle passa au crible de la critique d'autres
hypothses gographiques, anciennes, ractualises ou rcentes, qui
parurent en contradiction avec la lettre du texte sacr ou avec la
nouvelle connaissance du monde issue des grandes dcouvertes.
Il faut donc voquer ici l'hypothse quatoriale . Celle-ci, avan
cepar Tertullien7, fut rappele par saint Thomas d'Aquin qui cri
vit, prudemment toutefois, dans la Somme thologique : ... Il faut penser
que le paradis a t plac en un lieu trs tempr, soit sous l'quateur,
soit ailleurs8. Saint Bonaventure et Durand de Saint-Pourain
(tl334) sont en revanche plus catgoriques. Le premier affirme qu'au
paradis terrestre la chaleur est tempre cause de la puret de l'air
et qu'il y rgne une grande galit des saisons par la proximit de
l'quateur9 . Pour lui en effet le paradis est situ en Orient et
il jouxte la ligne quinoxiale, penchant lgrement vers le midi. Durand
de Saint-Pourain10, dans ses Commentaires des sentences de Pierre
Lombard et Jean de Gnes l'article Paradisus de son Catholicon
(achev en 1288)11 adhrent cette opinion qui s'accordait avec l'att
irance que les rgions chaudes de l'Asie Inde ou Ceylan exer
aient sur l'imagination des Occidentaux du Moyen ge.
En sens contraire Roger Bacon (tl292), tout en admettant que la
rgion quatoriale est tempre , ne croit pas qu'elle soit trs
tempre . Aussi n'est-il pas certain que le paradis (terrestre) doive
se trouver ici12. A son tour Pierre d'Ailly, dans son Ymago mundi,
aprs discussion et hsitations, se rallie au sentiment de Roger Bacon
5. W. Raleigh, The History of the World, 2 vol.. Oxford, 1829 : II, p. 78-79.
6. J. Duncan, Mikon's Earthly Paradise. A Historical Study ofEden, Univ. of Minnesota
Press, 1972, p. 99.
7. Tertullien, Apologetica XL VII et contra Marcion , II, P.L., Patr. Lat., I, c. 520
et II, c. 288.
8. Thomas d'Aquin, Somme thologique, la, qu. 102, art. 2 (d. du Cerf, 11, p. 281).
9. Bonaventure, Commentaria in quatuor libros sententiarum , dans Opra omnia,
Quarachi, 1885 : II, p. 408.
10. Durand de Saint-Pourain, In Sententias theologicas Ptri Lombardi commentariorum
libri quatuor, Lyon, 1586, 1. II, dist. 17, p. 361.
11. Pierre d'Ailly, d. Buron, Ymago mundi, III, p. 647.
12. Cit dans Ibid., id. (Cf. R. Bacon, Opus majus, 4e partie, dist. 2, ch. 4, d. de 1733,
p. 83.)

LE PARADIS TERRESTRE SE TROUVAIT-IL L'EQUATEUR ?

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et dduit que sous l'quateur le climat n'est pas absolument tem


pr. Il n'y a donc pas d'apparence que le paradis terrestre y soit
plac, puisqu'il doit jouir des conditions les plus tempres13 .
h'Historia rerum ubique gestarum de Pie II, quant elle, met en
doute la possibilit d'un habitat humain l'quateur14 et donc la
pertinence d'une localisation du paradis terrestre dans cette rgion.
En sens inverse, il est rvlateur que Christophe Colomb, par ai
lleurs
grand lecteur et admirateur de Pierre d'Ailly et de Pie II, se
soit spar d'eux sur le point qui nous occupe ici. En face du passage
de Pie II qu'on vient de citer, il note : Le contraire est dmontr
au Sud par les Portugais, au Nord par les Anglais et les Sudois
qui navigurent en ces parties du monde15. Plus loin, comment
ant
toujours Pie II, Christophe Colomb revient sur le sujet en ces
termes : ratosthnes dit que le climat est trs tempr sous le cercle
quatorial ; et Avicenne aussi... Le fort de la Mine (Mina) du Srnissime roi du Portugal est perpendiculairement situ sous la ligne
quatoriale. Nous l'avons vu16. Pour Christophe Colomb l'exp
rience prouvait donc le caractre habitable des zones quatoriales.
C'est pourquoi il crut que le golfe de Paria, dcouvert par lui au
cours de son troisime voyage, constituait le chemin, interdit peuttre, mais le chemin tout de mme, du paradis terrestre.
Il crivit ce propos :
Je ne prtends pas (...) qu'il soit possible d'y arriver jamais (au paradis
terrestre) ; mais je crois que c'est l (en amont du golfe de Paria) que se
trouve le paradis terrestre, jusqu'o personne ne peut arriver, si ce n'est
pas la volont divine... Je pense que cette eau pourrait fort bien descendre
de l, pour arriver jusqu'ici o elle forme ce lac (le golfe de Paria). Je n'avais
jamais lu ni entendu dire qu'une aussi grande quantit d'eau douce pouvait
se maintenir ainsi au milieu d'eau sale et en contact avec elle. La tempra
ture
extrmement douce contribue aussi le faire croire. Et si jamais ce
fleuve (l'Ornoque) ne sort pas du paradis, cela semblera sans doute encore
plus merveilleux ; car je ne pense pas qu'on ait vu dans tout le monde un
autre fleuve aussi grand, ni aussi profond17.
L'loge de la zone quatoriale fait l'objet d'un dveloppement sub
stantiel
dans YHistoire du monde de Raleigh. On pouvait autrefois,
estime-t-il, juger raisonnablement que les rgions sous l'quateur taient
inhabitables. Mais Tertullien et Avicenne, qui ont mis l'opinion
contraire, taient dans le vrai. Nous savons maintenant, par l'ense
ignement des voyages de dcouvertes, que si doit se trouver sur terre
13. Ibid., III, p. 648.
14. A. S. Piccolomini, Historia..., p. 10.
15. Cit dans Pierre d'Ailly, d. Buron, Ymago mundi, III, p. 742.
16. Cit dans Ibid., III, p. 745.
17. Chr. Colomb, uvres, prsentes, traduites et annotes par A. Cioranescu, Paris,
Gallimard, 1961, p. 233-235.

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COMPTES RENDUS DE L'ACADMIE DES INSCRIPTIONS

un endroit dot de la nature, de la beaut et des dlices dont jouissait


le paradis terrestre, il faut le chercher dans la rgion que l'on suppos
ait
auparavant inhabitable et brle : entre les tropiques ou proxi
mit de la ligne quatoriale elle-mme. La chaleur du jour y est adoucie
par la brise et les nuits sont fraches. Je ne connais aucune autre
rgion du monde qui ait une temprature meilleure et plus gale18.
Un peu plus tard le gographe anglais Nathaniel Carpenter confirme
son tour que Tertullien, Bonaventure et Durand de Saint-Pourain
avaient raison contre les anciens lorsqu'ils estimaient la zone quator
iale plaisante et commode pour l'habitation. Il est bien vrai que
les lieux placs sous la ligne quinoxiale ne sont pas brls par le
soleil comme certains le pensaient. Les derniers navigateurs ont au
contraire prouv qu'ils sont le plus souvent trs agrables et
fertiles19.
Contemporain de Raleigh et de Carpenter, Suarez posant son
tour la question ( le paradis tait-il l'quateur ? ), constate avec
eux que l'exprience le mot est riche ici de modernit a
modifi les donnes du problme : L'exprience a prouv, crit-il,
que les rgions de la zone torride, rputes inhabitables par les anciens,
sont en ralit tempres (par l'abondance des eaux et la frquence
des vents) et trs propres l'habitation20. Cependant non seul
ement Raleigh et Carpenter mais encore beaucoup de savants qui,
en leur temps, commentrent la Gense placrent malgr tout dans
le Proche ou le Moyen Orient le beau jardin disparu. Mais, pour
rester cohrents avec eux-mmes, ils supposrent qu'il avait bnfi
ci
avant le pch, des excellentes conditions qu'on trouve mainte
nant
l'quateur. Il faut en tout cas considrer comme un fait d'his
toire, s'agissant de l'emplacement du paradis terrestre, la relance de
l'hypothse quatoriale , s'largissant d'ailleurs en une hypothse
amricaine Amrique chaude s'entend.
On a pu dresser une liste d'historiens du Nouveau Monde qui
penchrent pour cette dernire localisation21, ou qui, en tout cas,
tels Lopez de Gomara22 et Antonio de Herrera23, furent impres
sionns, sinon convaincus, par l'affirmation de Christophe Colomb
ce sujet. Le Pre Joseph de Acosta, la fin du xvie sicle, ne tarit
pas d'loge sur la zone quatoriale. Il serait assurment tmraire,
18. W. Raleigh, The History..., p. 87-88.
19. N. Carpenter, Geography, 1625, Reprint 1976, p. 211-212.
20. Fr. Suarez, Opra omnia, III, p. 208-209.
21. Cf. A. de Lon Minelo, El Paradiso en el Nuevo Mundo, uvre crite entre 1650
et 1655, publie en 2 vol. en 1943 : cf. S.Buarque de Holanda, Viso do Paraiso, So Paulo,
Companhia editora nacional, d. de 1969, p. 138.
22. Fr. Lopez de Gomara, Historia General de las Indias, 2 vol., Barcelone, 1954, 1, p. 151.
23. A. Herrera y Tordesillas, Historia General de los hechos de los Castellanos en las yslas
y en lierre delMar oceano (1499-1552), d. Madrid, 1933-1953 (12 vol.), 1. 3, ch. 12, p. 281.

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crit-il, d'affirmer comme une certitude que le paradis terrestre se


trouva l. Mais si l'on peut dire qu'un lieu paradisiaque existe sur
terre, c'est bien o l'on jouit d'une temprature aussi suave et douce...
Ici on ne connat pas l'hiver avec la gne du froid, ni l't avec
ses chaleurs. Ici il suffit d'une natte pour se reposer des fatigues
de la journe ; ici peine a-t-on besoin de changer de vtement une
fois l'an... Ce que les potes chantent des Champs lyses et de
la fameuse valle de Tempe et ce que Platon raconte ou imagine
de l'le de l'Atlantide, les hommes le trouveraient en ces lieux, si
seulement ils dcidaient de ne plus tre esclaves de l'argent et de
la cupidit24.
Ce regain de succs de la localisation quatoriale dans sa nouvelle
version amricaine ne pouvait qu'inciter la recherche de royaumes
fabuleux celui de l'El dorado et autres Ophir l'intrieur du
Nouveau Monde. Si, toutefois, les commentateurs les plus srieux
de la Gense, aux xvie et aux xvne sicles, rejetrent cette hypothse
sduisante et ractualise par les voyages de dcouvertes, c'est qu'il
fallait tenir compte de la lettre du texte sacr qui plaait le jardin
d'Eden l'Orient et mentionnait le Tigre et l'Euphrate. Carpenter
exprimait donc l'opinion des spcialistes lorsqu'il crivait : L'empla
cementdu paradis ne peut pas avoir t ( l'quateur) dans la mesure
o les rivires du paradis mentionnes dans la Sainte criture n'y
ont pas t trouves25.
En revanche il se trouva un attard, le Dominicain Luis de Urreta,
au dbut du xvne sicle , pour pencher vers une localisation, quat
oriale certes mais africaine, du paradis terrestre.
En raison du lien gographique ancien que la croyance collective
avait tabli entre le royaume du prtre Jean et le paradis terrestre,
Urreta est enclin penser que, puisque le premier est en Afrique,
le second s'y trouvait aussi. Il considre donc le mont Amara comme
un lieu quatorial qui aurait t digne de porter le jardin d'Eden.
Ses formulations sur le sujet se veulent circonspectes. Elles suggrent
nanmoins le caractre vraisemblable d'une telle localisation. Urreta
explique que le mot amara en thiopien a la signification de
paradis . Effectivement, assure-t-il, le mont qui porte ce nom est
vritablement un hortus deliciarum, spar par son altitude du reste
de la terre. C'est un lieu de bonheur, un jardin fleuri, rempli d'arbres
fruitiers et d'agrables rivires.
Je n'ai pas l'intention, crit Urreta, et il ne me vient pas l'esprit
de prouver que ce mont est le paradis terrestre cr en prient le
troisime des six jours de la cration o furent Adam et Eve et o
24. J. de Acosta, Historia natural y moral de las Indias, lre d. Sville, 1590 ; l1* d.
fr. 1598. d. consulte, O. Gorman, Mexico, 1962 : 1. II, ch. 14, p. 84-85.
25. N. Carpenter, Geography, p. 212.

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COMPTES RENDUS DE L'ACADMIE DES INSCRIPTIONS

auraient vcu les hommes si Adam n'avait pas pch. Je prtends


seulement exalter les grands privilges de ce mont et montrer que
s'y trouvent de nombreux caractres que les saints docteurs, traitant
du paradis terrestre, attriburent au jardin de dlices o furent placs
nos premiers parents. Rappelant ensuite la tradition qui situait le
jardin d'Eden l'quateur, Urreta remarque que le mont Amara est
situ prcisment cette latitude. Les jours y sont gaux aux nuits ;
l'hiver n'y est pas rigoureux ni l't brlant. La temprature, tem
pre toute l'anne, apporte comme un printemps perptuel, joyeux
et fleuri . Toutes les caractristiques du paradis terrestre se ren
contrent
donc au mont Amara, o les arbres produisent des fruits
trois fois l'an. Quand le soleil se dirige vers le tropique du Capri
corne, mrissent les fruits ports par les branches mridionales des
arbres ; quand il est en route vers l'autre tropique, c'est au tour des
fruits des branches septentrionales ; quand il est l'quateur, viennent
maturit les fruits des branches centrales : ainsi la nature ne s'arrte
pas de produire. D'o l'on infre que nous pourrions donner
ce mont le nom de paradis en raison de sa fertilit et de ses
dlices26. Cette conclusion est toutefois suivie d'un prudent point
d'interrogation.
Le livre d'Urreta induisit, au xvne sicle et notamment en Anglet
erre, une discussion sur le mont Amara. Samuel Purchas, crivain
et diteur de travaux gographiques, dans son Pilgrimage, consacre
cette montagne un dveloppement qui est parfois une traduction
littrale d'Urreta. Il ajoute en cela plus catgorique qu'Urreta ,
que plusieurs ont pris cet endroit pour le paradis de nos premiers
parents27 . Un autre gographe, Heyleyn, s'appuyant sur Purchas,
donne une description d' Amara dans sa Cosmographie (1652), refu
sant toutefois de l'identifier avec l'emplacement du paradis
terrestre28. Milton, tributaire sans doute de Heyleyn, lui fait une
place dans son Paradis perdu, tout en situant en Assyrie le jardin
d'Eden. Mais il est rvlateur qu'il ait cru l'existence d'un lieu
exceptionnel au fond de l'Afrique :
Le mont Amar, o les rois d'Abyssinie gardent leurs enfants,
Quoique suppos par quelques-uns le vrai paradis,
Sous la ligne thiopique et prs de la source du Nil,
Ce mont entour d'un roc brillant
Et que l'on met tout un jour monter, est loin d'approcher
Du jardin d'Assyrie o le dmon
26. L. de Hurreta, Historia... de la Etiopia, monarchia del Emperador llamado Preste Juan
de las Indias, Valence, 1910, p. 96-100.
27. Purchas, His Pilgrimes, Londres, 1625, 5 vol. : IIe partie, p. 1064.
28. P. Heyleyn, Cosmographie in Foure Books, lre d. 1652. d. consulte, Londres, 1677,
IV, p. 53.

LE PARADIS TERRESTRE SE TROUVAIT-IL A L'EQUATEUR ?

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Vit sans plaisir tous les plaisirs, toutes sortes


De cratures vivantes, nouvelles et tranges la vue.

(IV, v. 280-287)
Milton, en rejetant regret peut-tre la localisation quatoriale du
paradis terrestre, se rangeait donc l'avis des spcialistes autoriss
de l'poque. De mme ceux-ci liminrent sans grandes discussions,
la citant seulement pour mmoire, l'affirmation aventureuse de Guil
laume Postel qui avait cru pouvoir situer proximit du ple Nord
l'emplacement originel de l'humanit. Il croyait que la langue des
Goths avait t la premire des hommes et que les Scythes, endur
ants au froid, au travail et aux privations, avaient conserv mieux
que les autres les qualits physiques des habitants du paradis
perdu29.
Celui-ci, au cours des xvie-xvne sicles, reut essentiellement trois
localisations concurrentes entre lesquelles se partagrent les meilleurs
commentateurs de la Gense : l'Armnie, la Msopotamie, et la Terre
sainte. Ils furent peu prs unanimes penser qu'il fallait remplacer
par ab Oriente le a principio de la Vulgate ; et donc substituer
plantavit Deus hortum ab Oriente plantaverat autem Deus paradisum voluptatis a principio (Gen. 1, 8)30. Tel tait d'ailleurs le sens
que la Septante et les Pres grecs, entre autres, avaient donn ce
passage. Grgoire de Nysse avait expliqu par cette gographie la
prire vers l'Orient : Quand nous nous tournons vers le Levant,
c'est parce que notre premire patrie, le paradis d'o nous sommes
tombs, tait au Levant31. Un paradis terrestre amricain ou afri
cain se trouvait ainsi limin. De mme la Renaissance et l'ge clas
sique abandonnrent progressivement, malgr des retardataires comme
Suarez32, l'identification mdivale du Pishn avec le Gange et du
Guihn avec le Nil que permettait l'hypothse d'une circulation sou
terraine
des eaux partir du paradis terrestre.
Ces liminations une fois effectues, plusieurs auteurs hsitent entre
Armnie et Msopotamie ou du moins se refusent une localisation
plus prcise l'intrieur d'une zone qui va du Taurus au golfe Persique, voire l'Arabie Heureuse33. Mais c'est la solution msopotamienne qui eut la faveur des commentateurs les plus rigoureux. Cal
vin, en prenant position pour elle, contribua lui donner un grand
crdit. Son raisonnement peut tre considr comme exemplaire de
29. G. Postel, Cosmographiae disciplinae compendium, Ble, 1561, p. 25.
30. Cf. par ex. la discussion ce sujet dans Fr. Suarez, Opra omnia, III, p. 208 qui,
toutefois, maintient les deux sens en mme temps ; et dans Cornlius a Lapide, Commentaria..., p.82-83.
31. Grgoire de Nysse, De Oratione dominica, V, dans Patr. Gr., t. 44, c. 1184.
32. Fr. Suarez, Opra omnia, III, p. 207.
33. Cette localisation (exceptionnelle) en Arabie Heureuse est propose par le protestant
M. Becker, Schediasma hagiographicum de locis Eden, Ophir, atque Tarsis, Ina, 1676, p. 258.
1991
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COMPTES RENDUS DE L'ACADMIE DES INSCRIPTIONS

la nouvelle approche scientifique qui, en ces domaines, caract


rise
la Renaissance. Aprs avoir tabli que le lieu du paradis a t
situ entre le soleil levant et la Jude , le Rformateur, contrair
ement
Luther, estime qu' on se peut enqurir plus certainement
de la question34 . Le problme est alors d'identifier le fleuve qui
arrosait le jardin pour se diviser ensuite en quatre bras. Sur l'Euphrate et le Tigre, tous sont d'accord35 . Mais Strabon, diligent
crivain et qui a pris garde de bien prs aux choses36 , a montr
que ces fleuves s'assemblent chez les Babyloniens, et puis que cha
cun d'eux sparment, par son propre conduit, va tomber dans la
Mer rouge37 .
Calvin joignit une carte son commentaire. Elle montre une commun
ication entre le Tigre et l'Euphrate au nord de Sleucie et de
Babylone, puis un confluent complet au sud des deux villes. Ce fleuve
devenu unique se divise ensuite en deux branches proximit du
golfe Persique : le bas Euphrate devait tre le Guihn et le bas Tigre,
le Pishn : ce qui conduit, pour s'accorder avec la Gense, placer
le pays de Koush l'ouest du Guihn et le pays d'Hawila l'est
du Pishn.
Adam a-t-il habit vers Babylone et Sleucie, ou au-dessus ?
Peu importe selon Calvin : II suffit que (le jardin d'Eden) ait t
un lieu arros d'eaux . S'il y a rgion sous le ciel qui soit excel
lente en beaut, abondance de fruits, en fcondit, en dlices et autres
dons, ceux qui ont crit des pays clbrent au-dessus de tous celui-ci.
C'est pourquoi les louanges par lesquelles Mose exalte le paradis
le concerne bien. Il est donc vraisemblable que la rgion d'Eden
a t situe en ce pays-l...38
La carte qui accompagnait les Commentaires... de Calvin fut repro
duite non seulement dans leur traduction anglaise mais aussi dans
la Bishops' Bible : d'o une grande diffusion. On ne sera pas tonn
d'apprendre que les Annotations sur la Bible dont le Synode de Dordrecht (1619) ordonna la rdaction, tout en reconnaissant que la Bible
mentionne deux Eden , l'un en Syrie et l'autre en Chalde, estima,
comme Calvin, que c'est dans le second qu'tait situ le paradis
terrestre39. C'tait devenu en pays calviniste une doctrine quasi
officielle.
Du ct catholique le Trait de la situation du paradis terrestre publi
en 1691 par l'vque Pierre Daniel Huet, ancien sous-prcepteur du
34.
35.
36.
37.
38.
39.
Cf. J.

Calvin, Commentaires..., p. 48.


Ibd., p. 50.
Strabon, Gographie, 1. XI, ch. xn, 3 (d. A. Tardieu, Paris, 1873, H, p. 446).
Calvin, Commentaires..., p. 52.
Ibid., id.
The Dutch Annotations upon the Whok Bible, trad. Th. Hoak, Londres, 1657, sig. B3.
Duncan, Milton's..., p. 210 et 309.

LE PARADIS TERRESTRE SE TROUVAIT-IL L'EQUATEUR ?

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Dauphin et membre de l'Acadmie franaise, n'apporta pas d'l


ment fondamentalement nouveau. Mais l'auteur, plaant le lecteur
en face des opinions diverses qui s'taient manifestes au cours des
ges sur la localisation du paradis terrestre et les voquant avec humour
au dbut de son livre, voulut apporter cette nigme une solution
scientifique, qui balayerait les fantaisies et les incertitudes :
On l'a plac (le paradis terrestre) dans le troisime ciel, dans le quatrime,
dans le ciel de la lune, dans la lune mesme, sur une montagne voisine du
ciel de la lune, dans la rgion moyenne de l'air, hors de la terre, sur la
terre, sous la terre, dans un lieu cach et loign de la connaissance des
hommes. On l'a mis sous le Ple Arctique... Plusieurs l'ont plac..., ou sur
les bords du Gange ou dans l'isle de Ceilan, faisant mesme venir le nom
des Indes du mot d'Eden... D'autres dans l'Amrique, d'autres en Afrique
sous l'quateur, d'autres l'Orient quinoctial, d'autres sur la montagne
de la lune d'o l'on a cru que sortait le Nil ; la plupart dans l'Asie, les
uns dans l'Armnie majeure, les autres dans la Msopotamie ou dans l'Assyrie,
ou dans la Perse, ou dans la Babylonie, ou dans l'Arabie, ou dans la Syrie
ou dans la Palestine. Il s'en est mesme trouv qui ont voulu faire honneur
ntre Europe, et ce qui passe toutes les bornes de l'impertinence, qui
l'ont tabli Hdin, ville d'Artois, fondez sur la conformit de ce nom avec
celui d'Eden40.
S'offrant sortir le lecteur de ce labyrinthe, Huet propose sa propre
localisation, finalement proche de celle avance par Calvin qu'il cite
d'ailleurs cet gard avec loge. De tous ceux qui, crit-il, se sont
engagez dans cette recherche, aucun n'a approch plus prs du sent
iment que je propose que Jean Calvin dans ses Commentaires de la
Gense*1.
Voulant faire uvre prcise et dfinitive, Huet entend donner la
seule localisation qui rponde la description de Mose et retrou
ver
le sens vrai du texte biblique en faisant converger ensemble toutes
les connaissances utilisables. Il dmontre successivement qu' Eden
est un nom propre de lieu42 , qu'Eden et le paradis sont deux
lieux differens... (j'entends differens comme le tout de sa partie)43 ,
que le paradis occupait la partie orientale de la province d'Eden44
et enfin que la plus grande partie du jardin estait sur la rive orien
taledu Tigre45 . Le pays d'Eden lui-mme occupait une bonne
partie de cette grande rgion qui depuis a t appele Babylonie46 .
40. P. D. Huet, Trait de la situation du paradis terrestre, 1" d., Paris, 1691, p. 4-6.
Cf. J. R. Massimi, Montrer et dmontrer : autour du Trait de la situation du Paradis
terrestre de P. D. Huet (1691) , dans Mose gographe... sous la dir. d'A. Desreumaux et
Fr. Schmidt, Paris, Vrin, 1988, p. 203-226.
41. P. D. Huet, Trait..., p. 21.
42. Ibid., p. 30.
43. Ibid., p. 63.
44. Ibid., p. 66.
45. Ibid., p. 67.
46. Ibid., p. 35.

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COMPTES RENDUS DE L'ACADMIE DES INSCRIPTIONS

En fait Huet violente la gographie fluviale de l'Iraq actuel lorsqu'il


crit qu'on ne peut se mprendre que faute d'attention sur ce
qu'a crit Mose. De toute vidence les quatre rivires qui partageoient le grand fleuve du paradis estoient l'Euphrate et le Tigre
au-dessus ; et au au-dessous les deux branches qui divisent le canal
commun du Tigre et de l'Euphrate, avant qu'il tombe dans le Golphe
Persique47 . Huet, comme Calvin, invente cette sparation ultime
en Guihn l'ouest et Phisn l'est. En tout cas, comme lui, il
localise le paradis terrestre juste en amont de cette sparation. Quelques
jours aprs la publication du Trait... de Huet, Bossuet crivit celui-ci.
J'arrivai ici samedi soir, Monseigneur, et ds le lendemain matin
j'eus l'honneur de prsenter au roi votre Paradis terrestre. Il le receut
parfaitement et voulut que je lui explicasse le sujet du livre48. Le
Trait... fut rapidement traduit en latin et en anglais.
Huet avait espr clore le dbat sur la localisation du jardin d'Eden.
Il n'imaginait pas qu'au sicle suivant, l'tude des fossiles conduirait
reculer l'ge de la terre, mettre en doute le caractre historique
du rcit de la cration par la Gense et donc bousculer tout ce
qui avait t crit sur le jardin d'Eden et toutes les localisations qu'on
avait proposes : sur la lune ou l'quateur, bien sr, mais aussi
en Msopotamie.

MM. Antoine Guillaumont, Jean Richard, Michel Mollat du


Jourdin, Robert-Henri Bautier, Andr Caquot, Ernest Will, Pierre
Amandry et Franois Chamoux interviennent aprs cette
communication.
47. Ibid., p. 70-71.
48. Bossuet, Correspondance, Paris, Hachette, 1920, t. 4, p. 355.

LIVRES OFFERTS
M. Michel Mollat du Jourdin a la parole pour deux hommages :
Les deux ouvrages que j'ai l'honneur de prsenter l'Acadmie sont
fort diffrents l'un de l'autre. Le premier a pour titre Mourir Saint Marti
al. La commmoration des morts et les obituaires Saint-Martial de Limoges