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LOS RESIDUOS PELIGROSOS EN MXICO.

EVALUACIN DEL RIESGO


PARA LA SALUD.
FERNANDO DAZ-BARRIGA, DR. EN BIL. CEL.
RESUMEN
En Mxico ms del 90% de los residuos peligrosos que se producen al ao se
manejan inadecuadamente. Por consiguiente, el grueso de los residuos se dispone de
manera anmala en el ambiente, contaminando ros, caadas, desiertos, etctera. En
el presente trabajo se mencionan los efectos sobre la salud ocasionados por dichos
contaminantes, las alternativas tecnolgicas para enfrentar ese problema y se hacen
propuestas para un programa que trate de manera simultnea el control de los
residuos que se estn produciendo y el estudio de los sitios que ya han sido
contaminados. Este programa debe considerar las limitantes de los pases en
desarrollo, entre otras: falta de laboratorios, escasez de recursos humanos y apoyos
econmicos restringidos. Adems, se seala, deber contemplar la desnutricin de la
poblacin y las enfermedades microbiolgicas que an son un importante factor de
morbilidad en muchas zonas del pas. Aunado a lo anterior, es fundamental una mayor
participacin de la Secretara de Salud en los temas relacionados con los residuos
peligrosos.
LA LEY GENERAL del Equilibrio Ecolgico y la Proteccin al Ambiente define como
peligroso a todo aquel residuo, en cualquier estado fsico que por sus caractersticas
corrosivas, txicas, venenosas, reactivas, explosivas, inflamables, biolgicas,
infecciosas o irritantes, representa un peligro para el equilibrio ecolgico o el ambiente.
De acuerdo con esta definicin, prcticamente cualquier sustancia podra llegar a ser
considerada como peligrosa; sin embargo, los factores de mayor importancia para la
sociedad seran el infeccioso y la toxicidad. A la sociedad le preocupan los residuos
peligrosos en la magnitud en la que stos ponen en riesgo la salud.
No obstante lo anterior, en Mxico quien norma, analiza y dictamina en materia de
residuos peligrosos, es la Secretara del Medio Ambiente, Recursos Naturales y Pesca
(SEMARNAP). Hoy en da la Secretara de Salud (SSA) tiene un rol secundario. Esto
ocasiona una deficiencia en la atencin de los aspectos de salud ambiental, en sitios
contaminados con residuos peligrosos. En un mejor esquema, la SSA debera contar
con los suficientes recursos econmicos y humanos para atender los riesgos para la
salud asociados a los residuos peligrosos. Asimismo, y quiz como un reflejo ms del
retraso cientfico del pas, pocos son los grupos de investigacin que realizan
actividades relacionadas con los efectos de los residuos peligrosos sobre la salud. De
continuar esta situacin, el avance tanto en la formacin de cuadros capacitados como
en la investigacin de nuestra propia problemtica se ver comprometido. La
formacin de un ncleo de investigadores fomentara la productividad cientfica y
podra facilitar la elaboracin de programas docentes. De esa manera, paulatinamente
se superara la deficiencia en investigacin y posgrado, adems de que podra
brindarse capacitacin a personal ya formado. La mayor participacin del Sector
Salud, as como el fomento de la actividad cientfica sern posibles slo mediante un
cambio en materia de poltica ambiental. Sera necesario establecer un programa
nacional de residuos peligrosos y un buen ejemplo del esquema a seguir podra ser el
que se aplica en los Estados Unidos de Norteamrica (EUA). Tanto en ese pas como
en Canad existen grupos pertenecientes a los sectores de la salud y del ambiente
que colaboran bajo una coordinacin nacional. Se considera que, de continuar
trabajando con el actual modelo, los casos de contaminacin por residuos peligrosos

en Mxico seguirn constituyendo un problema de riesgo para la salud. El hecho de


colocar el efecto sobre la salud en un segundo plano constituye ya un riesgo.
ESCENARIO DE LOS RESIDUOS PELIGROSOS EN MXICO
Segn las cifras oficiales, la produccin de residuos peligrosos en Mxico ha ido en
aumento. As, en 1986 se estimaba una produccin anual de 2.737 millones de
toneladas. En 1990 se lleg a 5.657 millones de toneladas y para 1995 se calcula una
generacin de entre 7 y 7.5 millones de toneladas anuales. Cabe considerar que aun
con los datos oficiales se ha establecido que en 10 aos se ha triplicado la produccin
de residuos, pero que en el mismo periodo no se ha incrementado la capacidad
instalada para su manejo adecuado. Si bien en 1986 exista un solo confinamiento
comercial controlado, ahora fuera de operacin (Mexquitic, San Luis Potos), en la
actualidad hay dos confinamientos (Mina, Nuevo Len y Hermosillo, Sonora) y dos
incineradores pequeos (uno en Jalisco y otro en el Estado de Mxico). Adems, se
cuenta con recicladoras de solventes, de aceites lubricantes y de metales; no
obstante, la infraestructura para el manejo de residuos es mnima. No resulta extrao
entonces que 90% de los residuos peligrosos en Mxico no reciban un adecuado
tratamiento.,* El problema de que la gran mayora de los residuos no sean manejados
correctamente puede ser an ms grave. Si de residuos peligrosos se generan 7.5
millones de toneladas al ao, en el mismo lapso se producen 123 millones de
toneladas de residuos mineros, casi 30 millones de toneladas de los provenientes de
la industria qumica y prcticamente 12 millones de toneladas de los resultados de los
agroqumicos. Estos 165 millones de toneladas adicionales no estn consideradas
como peligrosas, si bien no existe un sustento para su exclusin. Por ejemplo,
teniendo al arsnico como metal gua, nuestro grupo encontr un 11% de
biodisponibilidad en residuos mineros.** Generalizando los datos, esto significara que
un 10% de los residuos mineros tambin deberan ser considerados como peligrosos,
lo cual implicara que 12.3 millones de toneladas de residuos mineros deberan
sumarse a los 7.5 millones de toneladas ya estimadas como peligrosas, dando un total
aproximado de 20 millones de toneladas de residuos peligrosos al ao. Al considerar
este nuevo total, 96% de los residuos no se estaran manejando en forma adecuada.
Con esta cifra se llega al verdadero problema: si solamente se controla el 4% de los
residuos, qu est pasando con el resto?, dnde estn?, cul es su impacto sobre
la salud y sobre el ambiente? Por desgracia las respuestas se limitan a las noticias
periodsticas. Los residuos se localizan en: ros y mares (Ro Coatzacoalcos, Golfo de
Mxico, etc.); lotes baldos (tambos en Monterrey, Nuevo Len, en Ciudad Jurez,
Chihuahua); desiertos (tambos en el altiplano potosino); minas abandonadas (bifenilos
policlorados en Zacatecas); en poblaciones donde, por ignorancia, son utilizados como
material de construccin (pavimentacin de calles en el Estado de Mxico,
construccin de casas en el altiplano potosino);* en los traspatios de industrias; y,
probablemente, en muchos otros sitios.
ALTERNATIVAS TECNOLGICAS PARA RESIDUOS PELIGROSOS
Minimizacin. La mejor solucin para los problemas de contaminacin por desechos
industriales es evitarlos y, para lograrlo, lo primero que debe estimularse es la no
generacin de residuos en la fuente misma de su produccin. Adems, la minimizacin
no slo evita problemas de contaminacin, tambin reduce los costos que implica
limpiarla (el que contamina paga), evitando al mismo tiempo la responsabilidad legal
de la compa- a.30 Aunado a lo anterior, la minimizacin debe instrumentarse en las
industrias como una medida que incremente la utilizacin efectiva de los recursos. Un
estudio del Banco Mundial sobre 29 casos de minimizacin demostr que, en la mitad

de ellos, la inversin se recuper en menos de un ao y en otros 27 en menos de


cuatro aos. De 115 casos de minimizacin slo en uno la compaa no pudo
recuperar la inversin realizada, pero sta se justific porque la empresa pudo cumplir
con los requisitos de la ley ambiental y dio lugar a mejores relaciones con la
comunidad. Incineracin. La incineracin es una de las metodologas ms populares
para lograr la destruccin definitiva de los residuos. Existen varios tipos de
incineradores, pero quiz la tecnologa a la que se le ha prestado ms atencin en los
ltimos aos es la de horno rotario, donde la incineracin se lleva a cabo en dos
cmaras de combustin. En la cmara primaria se generan cenizas y vapores. Las
cenizas se confinan y los vapores pasan a la cmara secundaria. De la cmara
secundaria salen gases cidos y partculas; los gases son neutralizados y las
partculas son retenidas. La legislacin norteamericana ha fijado una eficiencia de
combustin del 99.9% para algunos compuestos y del 99.9999% para los ms txicos,
por ejemplo los bifenilos policlorados. En la incineracin se pueden manejar residuos
en cualquier estado fsico (slidos, gases o lodos) y disminuir el volumen al
transformar el residuo en cenizas y gases. Sin embargo, una mala incineracin genera
productos de combustin incompleta (PICs) entre los que se pueden citar compuestos
tan txicos como las dioxinas, los clorobencenos y el pentaclorofenol. Adems, la
incineracin requiere de excelentes sistemas anticontaminantes que eviten la emisin
de gases txicos. Confinacin de residuos. Este proceso consiste en el depsito de
residuos slidos, o de lodos solidificados, en celdas de alta seguridad. En las paredes
de las celdas se colocan recubrimientos de arcilla y material plstico para evitar el
paso de las sustancias almacenadas; asimismo, debajo de cada celda se instala
tubera que capta los lixiviados y a la cual se accede desde la superficie mediante
pozos donde, con equipo especial, se recupera el material lixiviado. Considerando que
la probabilidad de fugas se incrementa con el paso del tiempo, el confinamiento debe
clasificarse como una medida temporal. Los confinamientos no son, ni deben ser, la
solucin final; deben servir como almacn y los residuos que se confinen debern ser
tratados posteriormente con otra tecnologa. La principal ventaja de los confinamientos
es que representan una solucin rpida en virtud de que el costo de su instalacin es
menor que la de los incineradores. Asimismo, para pequeos generadores de residuos
el costo de confinar es inferior al de incinerar. Su principal desventaja es la posibilidad
de fugas que contaminan las vecindades de los confinamientos; otra desventaja es
que slo pueden confinarse residuos slidos. De hecho, el material semilquido que se
solidifica con cementantes no debera confinarse. As como existe la adsorcin (del
lquido al cementante), su opuesto, la desorcin, es un proceso que ha tenido lugar
bajo las condiciones imperantes en los confinamientos.