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Die Routingtabelle ist in ihrer Funktion einem Adressbuch vergleichbar, in dem n

achgeschlagen wird, ob eine Ziel-IP-Adresse bekannt ist, also ob ein Weg zu dies
em Netz existiert. Da ein Router nicht fr alle IP-Adressen darauf eine Antwort we
i, muss es eine Standardvorgabe geben. Da Routingtabellen bei den meisten Systeme
n nach der Genauigkeit sortiert werden, also zuerst spezifische Eintrge und spter
weniger spezifische, kommt die Default-Route, als unspezifische, am Ende und wir
d fr alle Ziele benutzt, die ber keinen besser passenden, spezifischeren Eintrag i
n der Routingtabelle verfgen.
Einige Router beherrschen ein englisch 'Policy Based Routing', dabei wird die Ro
utingentscheidung nicht nur auf Basis der Zieladresse (Layer-3) getroffen, sonde
rn es werden zustzlich andere Angaben bercksichtigt, beispielsweise die Quelladres
se, Qualittsanforderungen oder Parameter aus hheren Schichten wie TCP oder UDP. So
knnen zum Beispiel Pakete, die HTTP (Web) transportieren, einen anderen Weg nehm
en als Pakete mit SMTP-Inhalten (Mail).
Router knnen nur fr Routing geeignete Datenpakete, also von routingfhigen Protokoll
en, wie IP (IPv4 oder IPv6) oder IPX/SPX, verarbeiten. Andere Protokolle, wie da
s ursprnglich von MS-DOS und MS-Windows benutzte NetBIOS und NetBEUI, die nur fr k
leine Netze gedacht waren und von ihrem Design her nicht routingfhig sind, werden
von einem Router nicht weitergeleitet. Pakete aus diesen Protokollfamilien werd
en in aller Regel durch Systeme, die auf Schicht 2 arbeiten, also Bridges oder S
witches, verarbeitet. Professionelle Router knnen bei Bedarf diese Bridge-Funktio
nen wahrnehmen und werden Layer-3-Switch genannt. Als Schicht-3-System enden am
Router alle Schicht-2-Funktionen, darunter die Broadcastdomne. Das ist insbesonde
re in groen lokalen Netzen wichtig, um das Broadcast-Aufkommen fr die einzelnen St
ationen gering zu halten. Sollen allerdings Broadcast-basierte Dienste ber den Ro
uter hinweg funktionieren, werden spezielle Router bentigt, die diese Broadcasts
empfangen, auswerten und gezielt einem anderen System zur Verarbeitung zufhren knn
en.
Auerdem sind Ein- und Mehrprotokoll-Router (auch Multiprotokoll-Router) zu unters
cheiden. Einprotokoll-Router sind nur fr ein Netzwerkprotokoll wie IPv4 geeignet
und knnen daher nur in homogenen Umgebungen eingesetzt werden. Multiprotokoll-Rou
ter beherrschen den gleichzeitigen Umgang mit mehreren Protokollfamilien, wie DE
Cnet, IPX/SPX, SNA, IP und anderen. Heute dominieren IP-Router das Feld, da prak
tisch alle anderen Netzwerkprotokolle nur noch eine untergeordnete Bedeutung hab
en und, falls sie zum Einsatz kommen, oft auch gekapselt werden knnen (NetBIOS ov
er TCP/IP, IP-encapsulated IPX). Frher hatten Mehrprotokoll-Router in greren Umgebu
ngen eine wesentliche Bedeutung, damals verwendeten viele Hersteller unterschied
liche Protokollfamilien, daher kam es unbedingt darauf an, dass vom Router mehre
re Protokoll-Stacks untersttzt wurden. Multiprotokoll-Router finden sich fast aus
schlielich in Weitverkehrs- oder ATM-Netzen.
Wichtig ist die Unterscheidung zwischen den gerouteten Protokollen (wie Internet
Protocol oder IPX) und Routing-Protokollen. Routing-Protokolle dienen der Verwa
ltung des Routing-Vorgangs und der Kommunikation zwischen den Routern, die so ih
re Routing-Tabellen austauschen (beispielsweise BGP, RIP oder OSPF). Geroutete P
rotokolle hingegen sind die Protokolle, die den Datenpaketen, die der Router tra
nsportiert, zugrunde liegen.