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Os efeitos da revoluo industrial nas mulheres e crianas

Publicado em 1 de abril de 2015 | por Robert Hessen


O menos entendido e mais deturpado aspecto da histria do capitalismo o trabalho infantil.
No se pode avaliar o fenmeno do trabalho infantil na Inglaterra durante a Revoluo Industrial do final do
sculo XVIII e incio do XIX, a no ser que se entenda que a introduo do sistema fabril ofereceu um sustento,
um meio de sobrevivncia, para dezenas de milhares de crianas que no viveriam at suas adolescncias nas
eras pr capitalistas.
O sistema fabril levou a um aumento no padro de vida geral, rpida queda das taxas de morte urbana e
mortalidade infantil decrescente e produziu uma exploso populacional sem precedentes.
Em 1750, a populao na Inglaterra era de seis milhes; era de nove milhes em 1800 e doze milhes em 1820,
uma taxa de crescimento sem precedentes em qualquer era. A distribuio etria da populao alterou-se
significativamente; a proporo de crianas e jovens aumentou acentuadamente. A proporo desses nascidos
em Londres que morriam antes dos cinco anos de idade caiu de 74,5 por cento em 1730-49 para 31,8 por cento
em 1810-29 [1]. Crianas que at ento teriam morrido em sua infncia, agora tiveram um chance de
sobrevivncia.
Ambos o aumento populacional e a crescente expectativa de vida desmentem as afirmaes dos socialistas e
fascistas crticos do capitalismo de que as condies das classes trabalhadoras progressivamente deterioravamse durante a Revoluo Industrial.

moralmente injusta e ignorante em histria a pessoa que culpa o capitalismo pelas condies das crianas
durante a Revoluo Industrial, visto que, de fato, o capitalismo trouxe uma enorme benfeitoria nas suas
condies da poca anterior. A origem dessa injustia foram desinformados, emotivos romancistas e poetas,
como Dickens e Sra. Browning; medievalistas fantasiosos, como Southney; escritores de tratados polticos
posando de historiadores econmicos, como Engels e Marx. Todos eles pintaram um quadro turvo e rosado de
uma idade de ouro perdida das classes trabalhadoras, que, supostamente, foi destruda pela Revoluo
Industrial. Historiadores no sustentaram suas afirmaes. Investigaes e o bom senso removeram o glamour
do sistema pr fabril de indstria domstica. Nesse sistema, os trabalhadores faziam um investimento inicial
custoso, ou pagavam pesados aluguis, para um tear ou um filatrio, e sustentavam a maioria dos riscos
especulativos envolvidos. Sua dieta era inspida e escassa, e at a subsistncia dependia do fato de se achar
um trabalho para sua esposa e crianas. No havia nada de romntico ou invejvel no modo de vida e de
trabalho de uma famlia em uma indstria caseira mal iluminada, impropriamente ventilada, e deficientemente
construda.
Como as crianas prosperavam antes da Revoluo Industrial? Em 1679, John Locke escreveu um relatrio para
a Comisso de Comrcio sobre o problema da pobreza e sobre atividades para reduzi-la. Locke estimou que um
trabalhador e sua esposa de boa sade poderiam sustentar no mais que duas crianas, e ele recomendou que
todas as crianas com mais de trs anos deveriam ser educadas para ganharem seu dinheiro em escolas de
fiao e tric, onde se daria comida a elas. O que eles podem ter em casa, de seus pais, escreveu Locke,
raramente mais do que po e gua, e isso de forma bastante escassa tambm.
Professor Ludwig von Mises nos lembra:

Os proprietrios das fbricas no tinham poderes para obrigar ningum a aceitar um emprego nas
suas empresas. Podiam apenas contratar pessoas que quisessem trabalhar pelos salrios que
lhes eram oferecidos. Mesmo que esses salrios fossem baixos, eram ainda assim muito mais do
que aqueles indigentes poderiam ganhar em qualquer outro lugar. uma distoro dos fatos dizer
que as fbricas arrancaram as donas de casa de seus lares ou as crianas de seus brinquedos.
Essas mulheres no tinham como alimentar os seus filhos. Essas crianas estavam carentes e
famintas. Seu nico refgio era a fbrica; salvou-as, no estrito senso do termo, de morrer de fome
[2].

As crianas das fbricas foram trabalhar em funo da insistncia de seus pais. As horas de labor das crianas
eram muito longas, mas o trabalho era sempre muito fcil frequentemente cuidar das mquinas de fiao ou
tecelagem e amarrar cordas quando quebravam. No era em nome dessas crianas que o movimento para a
legislao fabril comeou. A primeira lei de trabalho infantil da Inglaterra (1788) regulou as horas e as condies
de trabalho das crianas miserveis que trabalhavam como lavadoras de chamins um trabalho sujo e perigoso
que antecedeu a Revoluo Industrial por muito tempo, e que no era relacionado s fbricas. A primeira lei que
se aplicava s crianas das fbricas foi aprovada para proteger aqueles que foram mandados para escravido
virtual pelas autoridades da parquia, um rgo governamental: elas eram crianas abandonadas ou rfs que
estavam legalmente sob custdia de oficiais poor-law da parquia, e que eram obrigadas por esses oficiais a
participar de programas de aprendizado longos e no pagos em troca de uma mera subsistncia.
Condies de emprego e saneamento so conhecidas por terem sido melhores nas maiores e mais novas
fbricas. medida que sucessivas Leis Fabris, entre 1819 e 1846, estabeleciam maiores e maiores restries
para o emprego de crianas e adolescentes, os proprietrios das maiores fbricas, que eram mais facilmente e
frequentemente sujeitas visita e ao exame detalhado dos inspetores fabris, progressivamente decidiram
despedir crianas dos empregos em vez de sujeitarem-se s regulaes detalhadas, arbitrrias, e em constante
mudana de como eles deveriam dirigir uma fbrica que empregava crianas. O resultado da interveno
legislativa foi que essas crianas desempregadas, que precisavam trabalhar para sobreviver, foram foradas a
procurar empregos em fbricas menores, mais velhas e mais distantes, onde as condies de emprego,
saneamento, e segurana eram destacadamente inferiores. Aqueles que no podiam achar novos empregos
eram reduzidos ao status de seus semelhantes de centenas de anos atrs, isso , ao instvel trabalho agrcola,

ou pior nas palavras do Professor von Mises a infestar o pas vivendo como vagabundos, mendigos,
andarilhos, ladres e prostitutas.
O trabalho infantil no foi terminado por decreto legislativo; o trabalho infantil terminou quando se tornou
economicamente desnecessrio para crianas ganharem salrios para sobreviver quando a renda de seus pais
se tornou suficiente para sustent-los. Os emancipadores e benfeitores dessas crianas no foram legisladores
ou inspetores fabris, mas foram manufatores e financistas. Seus esforos e investimentos em maquinaria
levaram a um aumento nos salrios reais, a uma abundancia crescente de bens a menores preos, e melhoria
incomparvel no padro de vida geral.
A resposta apropriada aos crticos da Revoluo Industrial dada pelo Professor T. S. Ashton:

H hoje nas plancies da ndia e China, homens e mulheres, infestados por pragas e famintos,
vivendo pouco melhor, aparentemente, do que o gado que trabalha com eles de dia e que
compartilha seu local de dormir noite. Esse padro Asitico, e esses horrores no mecanizados,
o destino daqueles que aumentam seus nmeros sem passar por uma revoluo industrial [3].

Deixe-me adicionar que a Revoluo Industrial e sua consequente prosperidade foram realizaes do
capitalismo e no podem ser alcanadas sob qualquer outro sistema poltico-econmico. Como prova, eu lhes
ofereo o espetculo da Rssia Sovitica que combina industrializao e fome.

Mulheres e a Revoluo Industrial


Para se condenar o capitalismo, deve-se primeiro deturpar sua histria. A noo de que o capitalismo industrial
levou a nada mais que misria e degradao para as mulheres um artigo de f entre crticos do capitalismo.
to prevalecente quanto a viso de que as crianas foram vitimadas e exploradas pela Revoluo Industrial e
to falsa quanto.
Deixe-nos examinar a origem dessa viso. Para avaliar os benefcios que o capitalismo trouxe s mulheres,
deve-se comparar seu status sob o capitalismo com suas condies nos sculos precedentes. Mas os crticos do
capitalismo do sculo XIX no fizeram isso; em vez disso, eles distorceram e fraudaram a histria, exaltando o
passado e depreciando tudo de moderno, em contraste.
Por exemplo, Richard Oastler, um dos mais fanticos crticos do capitalismo do sculo XIX, afirmou que todos
estavam melhores espiritualmente e materialmente na Idade Mdia, em comparao ao incio do sculo XIX.
Descrevendo a Inglaterra medieval, Oastler escreveu com entusiasmo sobre a idade de ouro perdida: Oh, que
bela expedio era a Inglaterra antigamente! Ela era bem construda, bem tripulada, bem abastecida, bem
equipada! Todos estavam alegres, animados e felizes a bordo.
Isso foi dito sobre sculos em que a maior parte da populao era de camponeses em uma condio servil,
amarrados pelo status, no livres para mudar seu modo de vida ou para se mudarem de sua terra natal [4]
quando pessoas tinham somente a promessa de felicidade na vida aps a morte para socorr-las de pragas
dizimadoras, recorrentes escassezes de comida e, na melhor das hipteses, estmagos satisfeitos pela metade
quando pessoas viviam em casas to infestadas de sujeira e insetos daninhos que o veredito de um historiador
sobre essas pequenas casas : Do ponto de vista da sade, a nica coisa a ser dita em seu favor era que elas
incendiavam-se muito facilmente! [5].
Oastler representou o ponto de vista dos medievalistas. Os socialistas, que concordaram com eles, eram
igualmente historiadores imprecisos.
Por exemplo, descrevendo as condies das massas no sculo XVII e incio do XVIII pr industrial, Friedrich
Engels alegou: Os trabalhadores desenvolviam-se em uma existncia confortvel, tendo uma vida justa e
pacfica com religiosidade e integridade; e seu estado material era bem melhor do que o de seus sucessores.

Isso foi escrito sobre uma poca caracterizada por comoventes altas taxas de mortalidade, especialmente entre
crianas cidades abarrotadas e vilas sem saneamento alto e notrio consumo de bebidas. A dieta da classe
trabalhadora consistia principalmente em farinha de aveia, leite, queijo, e cerveja; enquanto que po, batatas,
caf, ch, acar e carne ainda eram caros bens de luxo. O banho era infrequente e lavar roupa era raro porque
o sabo era muito caro, e a roupa que deveria durar por uma dcada ou uma gerao no resistiria se fosse
lavada muitas vezes.
A mais rpida mudana acarretada pela Revoluo Industrial foi a transferncia da produo txtil da casa para
dentro da fbrica. Sob o sistema anterior, chamado de indstria domstica, a fiao e a tecelagem eram feitos
na prpria casa do trabalhador com a ajuda de sua esposa e crianas. Quando avanos tecnolgicos causaram
a transferncia da produo txtil para as fbricas, isso levou, disse um crtico do capitalismo, dissoluo do
lar como uma unidade social [6].
A Sra. Neff escreve com aprovao que sob o sistema da indstria domstica, os pais e as crianas tinham
trabalhados juntos, o pai era o chefe autocrtico, embolsando os ganhos das famlias e direcionando seus
gastos. Seu tom se torna de condenao quando ela relata: Mas sob o sistema fabril cada membro da famlia
tinha seu prprio salrio, eles trabalhavam em departamentos separados do moinho, voltando para casa
somente para comer e dormir. A casa era nada mais que um abrigo.
As fbricas foram responsveis, segundo essas crticas, por todo problema social dessa poca, incluindo
promiscuidade, infidelidade, e prostituio. Implcito na condenao de mulheres trabalhando nas fbricas,
estava a noo de que o lugar da mulher na casa e que seu nico papel cuidar do lar para seu marido e
educar suas crianas. As fbricas foram culpadas simultaneamente por tirar garotas da vigilncia atenta de seus
pais e por encorajar casamentos precoces; e mais tarde, por estimular a negligncia material e o desleixo com
os cuidados domsticos, assim como por encorajar a falta de subordinao feminina e o desejo por bens
suprfluos.
uma denncia incriminadora ao sistema pr fabril considerar que tipo de bens suprfluos a Revoluo
Industrial trouxe ao alcance do oramento das classes trabalhadoras. Quando as mulheres procuravam bens
suprfluos como sapatos em vez de pedaos de madeira, chapus em vez de vus, delicadezas (como caf,
ch e acar) em vez de comida simples.
Crticos denunciaram o hbito crescente de vestir roupas de confeio, e eles viam a substituio da l e do linho
por algodo barato como um sinal de pobreza crescente. As mulheres eram condenadas por no fazerem com
suas prprias mos aquilo que elas poderiam comprar mais barato, graas revoluo na produo txtil.
Vestidos no precisavam mais durar uma dcada mulheres no precisavam mais vestir speras roupas de
baixo at que elas desintegrassem com a sujeira e o tempo; vestidos baratos de algodo e roupas de baixo
foram uma revoluo na higiene pessoal.
As duas explicaes mais prevalecentes do sculo XIX de por que as mulheres trabalhavam nas fbricas eram:
a) que seus maridos preferiam permanecer ociosos em casa, sustentados por suas esposas, e b) que o sistema
fabril desalojou homens adultos e imps s mulheres o dever e a carga de sustentar seus maridos e famlias .
Essas acusaes so examinadas em Esposas e Mes na Indstria Vitoriana [Womans and wives in Victorian
industry], um estudo definitivo da Dra. Margaret Hewitt da Universidade de Exeter. Sua concluso : Nenhuma
dessas suposies foram provadas por fundamentos estatsticos at agora [7].
De fato, mulheres trabalhavam nas fbricas por razes bem mais rotineiras. Dra. Hewitt enumera-as: muitas
mulheres trabalhavam porque os salrios de seus maridos eram insuficientes para sustentar o lar; outras eram
vivas ou abandonadas; outras eram estreis ou tinham filhos crescidos; algumas tinham maridos que eram
desempregados, ou empregados em empregos sazonais; e algumas poucas decidiram trabalhar para ganhar
dinheiro para confortos extras em casa, embora os salrios de seus maridos fossem suficientes para cobrir as
necessidades [8].
O que o sistema fabril oferecia a essas mulheres era no misria e degradao mas um meio de
sobrevivncia, de independncia econmica, de elevar-se da mera subsistncia. Cruis como eram as
condies fabris do sculo XIX, as mulheres progressivamente preferiam trabalhar nas fbricas em vez de

qualquer outra alternativa aberta a elas, como o servio domstico, pesados servios em grupos agrcolas, ou
trabalhando como transportadoras e carregadoras nas minas; alm disso, se uma mulher pudesse se sustentar,
ela no era levada ao casamento precoce.
At o Professor Trevelyan, que persistentemente depreciava as fbricas e exaltava os bons velhos dias,
admitiu:

as mulheres que iam trabalhar nas fbricas, embora elas perdessem algumas das melhores
coisas na vida [Trevelyan no explica o que isso significa], ganhavam independncia. O
dinheiro que elas ganhavam era delas. O trabalho fabril forneceu uma posio econmica pessoal
para ela, que, com o tempo, outras mulheres vieram a invejar.

E Trevelyan concluiu: A casa dos da classe trabalhadora se tornou mais confortvel, quieta e higinica, por
deixar de ser uma fbrica de miniatura [9].
Crticos do sistema fabril ainda tentam argumentar que os fiadeiros e teceles domsticos poderiam ter orgulho
das criaes de seu trabalho, que eles perderam ao se tornarem meras ferramentas em um imenso complexo
industrial. A Dra. Dorothy George facilmente destri essa tese: Parece improvvel que o tecelo comum,
trabalhando horas depois de horas, torcendo os fios para trs e para frente em um trabalho que era montono e
exaustivo, tenha as reaes que iriam satisfazer um entusiasta moderno pelas artes camponesas [10].
Finalmente, foi declarado que o trabalho fabril tornou as mulheres muito preocupadas com o conforto material a
custa das consideraes espirituais.
A misria em que viviam as mulheres antes do capitalismo pode ter tornado-as esperanosas com a injuno do
Novo Testamento: No ameis o mundo nem as coisas que h mundo. Mas o esplendor produtivo do capitalismo
venceu essa viso. Hoje, os principais defensores desse ponto de vista so o Professor Galbraith e os
pregadores da austeridade atrs da Cortina de Ferro.
Notas
[1] Mabel C. Buer, Health, Wealth and Population in the Early Days of the Industrial Revolution, 1760-1815,
London: George Routledge & Sons, 1926, p. 30. (Traduo Nossa)
[2] Ludwig von Mises, Ao Humana, Rio de Janeiro: Instituto Liberal, 1995 [1949], p. 626.
[3] T. S. Ashton, The Industrial Revolution, 1760-1830, London: Oxford University Press, 1948, p. 161. (Traduo
Nossa)
[4] Buer, p. 250.
[5] Ibid., p. 88.
[6] Wanda Neff, Victorian Working Women, New York: Columbia University Press, 1920, p. 51. (Traduo Nossa)
[7]London: Rockliff, 1958, p. 190. (Traduo Nossa)
[8] Ibid., pp. 192, 194.
[9] George M. Trevelyan, English Social History, New York and London: Longmans, Green & Company, 1942, p.
487. (Traduo Nossa)
[10] M. Dorothy George, England in Transition: Life and Work in the Eighteenth Century, London: Penguin, 1953,
p. 139.

Sobre o autor
Robert Hessen
Robert Hessen um economista, historiador de negcios e professor da Graduate
School of Business at Stanford.