You are on page 1of 17

Seizime Sicle

La construction de lexprience dans le texte scientifique :


lexemple du De subtilitate de Jrme Cardan
Violaine Giacomotto-Charra

Citer ce document / Cite this document :


Giacomotto-Charra Violaine. La construction de lexprience dans le texte scientifique : lexemple du De subtilitate de
Jrme Cardan. In: Seizime Sicle, N8, 2012. Les textes scientifiques la Renaissance. pp. 155-170.
doi : 10.3406/xvi.2012.1049
http://www.persee.fr/doc/xvi_1774-4466_2012_num_8_1_1049
Document gnr le 04/02/2016

SEIZIME SICLE 8 / 2012 p. 155-170

Violaine GIaCoMotto-ChaRRa / (Ea 4591 telem bordeaux 3)

La ConStRuCtIon dE LExPRIEnCE
danS LE tExtE SCIEntIfIquE :
LExEMPLE du De subtiLitate dE JRME CaRdan

algr la tenue dun grand colloque Rome sur les notions


dexperientia / experimentum1, ltude de lexprience scientifique la Renaissance reste un domaine nglig, qui continue de souffrir de lide que la vritable exprience nest
ne quavec la rvolution de lge Classique. Les critres qui
dfinissent la validit de lexprience sont en effet ceux tablis depuis cette priode2, ce qui rend difficile lanalyse du mot, de ses sens et
de ses applications dans le domaine des savoirs de la nature pour la priode
antrieure. De manire significative, le volume du Lessico intellettuale europeo ne comporte, pour les XVe et XVIe sicles, quun article sur Paracelse ;
la tension pistmologique se noue plutt dans le rapport entre la conception
mdivale, dans laquelle la thologie joue un rle central (articles sur Augustin, les lexiques mdivaux, Franois dAssisse, Thomas dAquin et larticle
transversal de Giacinta Spinosa qui explore la notion tra antichit, medioevo
ed et cartesiana 3) et la pense classique, o la dfinition du terme subit de
plein fouet linfluence des transformations de la science et de la conceptualisation nouvelle de cette dernire (articles sur Galile, Francis Bacon, Descartes, Malebranche, Spinoza, etc.).
Or les termes experientia et surtout experimentum se rencontrent trs frquemment sous la plume des philosophes, des mdecins ou des savants des
XVe et XVIe sicles. Dans une priode o lpistm se modifie profondment
et possde une identit propre, il peut tre intressant de se demander ce que
deviennent ces mots, tant au niveau notionnel que rfrentiel. La contribution
de Jacqueline Hamesse au volume experientia4 fait en effet apparatre la relative indistinction des emplois de experientia et experimentum jusquau XIIIe si-

experientia, a cura di M. Veneziani, Lessico intellettuale europeo, Olschki, 2002.


Cest ce que rappelle fort bien G. Spinosa : Le concezioni dellesperienza tipiche ti tutta unarea
dell et moderna sono quelle che prendono origine dalla rivoluzione scientifica del XVIII secolo, dove
lesperienza un criterio di validit della conoscenza, un fatto osservato et ripetibile connesso alla nozione
di esperimento , / experientia : modelli di prova tra antichit, medioevo et et cartesiana , dans
exprientia, op. cit., p. 169-198, p. 169.
3
Rfrence n.2.
4
J. Hamesse, Experientia / Experimentum dans les lexiques mdivaux , dans experientia, op. cit.,
p. 77-90.
1
2

156

Violaine Giacomotto-Charra

cle, puis les transformations qui, ds le XIIIe sicle, soprent sous linfluence
de certains penseurs5. Celles-ci conduisent une formalisation plus nette des
termes ds le XIVe sicle6. Ce qui nous intresse ici est donc le devenir ultrieur
de ces concepts, particulirement la fin de la Renaissance, dans les ouvrages
o se pose avec acuit la question du rapport entre ars et scientia. Si en effet les
usages de la Renaissance semblent confirmer une relative indistinction des termes experientia / experimentum, traduits tous deux lpoque par exprience,
les sondages rapides que nous avons pu effectuer dans les textes latins traitant
de philosophie naturelle laissent entrevoir une frquence importante dexperimentum, qui semble relever plutt du rgime de la preuve, tandis que experientia est plus volontiers utilis pour rfrer aux enseignements immdiats de la
perception sensible. Il faudrait pratiquer des relevs systmatiques pour tayer
cette observation, mais des usages comme ceux que lon peut rencontrer dans
le trait de physique de Gasparo Contarini semblent assez reprsentatifs. Dun
ct, en effet, experientia, qui renvoie lpreuve du rel et la connaissance
par les sens, joue un rle didactique. Le mot, cependant, recouvre peut-tre
des enjeux plus importants quil ny parat, puisquil est par exemple utilis
propos dun cas o la connaissance empirique est venue contredire la connaissance transmise par le livre dautorit, et trancher ainsi un dbat de philosophes, devenu subitement parfaitement vain :
Cette question, qui fut depuis de longues annes un objet de dbat entre les plus
grands philosophes, cest notre poque lexprience [experientia] qui la dnoue.
En effet, les voyages nouveaux des Espagnols et principalement des Portugais ont
rendu vidente la prsence dhabitants sous les cercles quinoctiaux et entre les
Tropiques7.

De lautre, experimentum sinscrit dj dans un registre qui rfre lexplication, voire la dmonstration des phnomnes :
Et donc nous comprenons de manire vidente par lexprience [experimento] que
cette puissance de la chaleur qui fait enfler la mer dpend de la Lune8.
5
Avec Albert le Grand, nous sommes en prsence dune exception. Il sagit, en effet, dun reprsentant
de lordre dominicain dont la culture scientifique va orienter compltement les doctrines et nous faire entrevoir la ncessit dune mthode diffrente de celle utilise en thologie pour arriver la connaissance. Avec
lui nous entrons dans le monde de la raison et de lexprimentation. Ce nest dailleurs pas par hasard que
lemploi dexperimentum semble plus important chez lui que celui dexperientia []. Dans les passages o
il utilise le lemme experimentum, nous voyons souvent apparatre dans le contexte des termes dsignant la
preuve , ibid., p. 87-88.
6
On le voit, au fil du temps, la mthode exprimentale se met peu peu en place et au XIVe sicle,
on trouvera des dveloppements trs labors sous la plume de Nicolas dAutrcourt , ibid., p. 88. Sur
cette philosophie, voir Ch. Grellard, Croire et savoir. Les principes de la connaissance selon Nicolas
dAutrcourt, Paris, Vrin, 2005.
7
Hanc qustionem, qu multis iam annis versata est inter maximos philosophos, nostris temporibus
experientia dissoluit. Nam ex hac nova Hispanorum ac prcipue Lusitanorum navigatione, compertum est
sub circulo quinoctiali et inter tropicos habitationem esse , G. Contarini, De elementis et eorum mixtionibus libri quinque, Paris, N. Leriche, 1548, f. 40v-41r.
8
Atque experimento evidenter comprehendimus vim hanc caloris, qua mare tumescit pendere a luna ,
ibid., f. 34r.

La construction de lexprience dans le texte scientifique

157

Afin dapporter une pierre lanalyse de cette notion et son rle dans le
texte scientifique de la Renaissance, nous avons choisi dtudier ici un corpus
limit, celui du livre que Jrme Cardan consacre la physique lmentaire
dans son De Subtilitate9. Ouvrage qui discute les questions traditionnelles de
la philosophie naturelle autant quil sintresse toutes les manifestations des
artes de son temps, le De Subtilitate offre pour autre avantage dtre un texte
dans lequel les termes experientia, experimentum et experimentatus reviennent sans cesse sous la plume de lauteur. De ce fait, le chapitre dvolu la
physique, sil sinscrit dans la tradition des commentaires aristotliciens par
les questions qui y sont disputes, prsente aussi une forte originalit dans
la manire dont il fait constamment appel la preuve par le rel, naturel ou
artificiel, pour tayer ses dmonstrations. Il permet ainsi dtudier la manire
dont le texte scientifique se construit en un lieu exprimental pour aborder
de manire nouvelle la vieille matire aristotlicienne.
Les cAdRes conceptueLs dexperientia / experimentUm chez cARdAn
Le propos de notre affaire en cet uvre est de traicter de subtilit. Or est subtilit
quelque dfinition et raison par laquelle difficilement les choses sensibles sont comprises par les sens, et les choses intelligibles par lintellect ou lentendement10.

Le De Subtilitate de Cardan sinscrit demble dans une rflexion sur la


connaissance qui spare et articule dans le mme temps les sens et la raison. Le
but de luvre est, comme le dit son auteur, de parvenir percer des mcanismes obscurs, dans le cadre de leur mode dapprhension lgitime. Louvrage
tout entier, cependant, travaille affirmer limportance de la preuve par le sensible contre la dmonstration par la logique. Si experientia ou experimentum
ne sont jamais clairement dfinis, on peut en faire merger une dfinition en
creux, par le systme dopposition dans lequel Cardan les insre. Ds le dbut
du premier chapitre, en effet, lauteur prsente son projet et donne la liste des
choses suffisamment obscures pour mriter dentrer dans le De Subtilitate. Il
retient comme sujet de son livre les matires , anciennes ou nouvelles, que
les philosophes ne sont pas parvenus expliquer. Il ajoute quoutre celles-ci,
dautres nont pas t correctement traites par les anciens , mais quil ny
travaillera pas, car on ne reconnat aucune autorit ceux qui crivent contre
lpreuve des faits [adversus experimenta] 11. Ds cette premire occurrence,
Cardan utilise experimentum au pluriel, si bien que le terme peut aussi bien
G. Cardano, De Subtilitate libri XXi, s.l., [Paris ?] M. Fezandat et R. Granjon, 1550.
Je citerai Cardan dans la traduction du XVIe sicle, que je double nanmoins dune retraduction quand
cela me semble ncessaire : Les livres de Hierome Cardanus, medecin milanois, intitulez de la subtilite
[], traduit du latin en Franois par Richard Le Blanc [Paris, G. Le Noir, 1556], Rouen, chez la veuve
Du Bosc, 1642.
11
Erant et qudam prter hc ab antiquis non recte tractata. Sed in his non laboro, cum nulla sit authoritas adversus experimenta scribentibus De Subtilitate, op. cit., f. 1v.
9

10

158

Violaine Giacomotto-Charra

rfrer simplement au savoir tir de lobservation du rel, lvidence, qu un


mode dinvestigation plus pouss, les enseignements dun savoir acquis par
la pratique, et peut-tre par lexprimentation. La polysmie est certainement
volontaire, car lexprience, au sens de la ralit observable, nest que le point
de dpart, la limite initiale du projet du De Subtilitate. La rflexion de Cardan, en effet, commence prcisment l o sarrtent les enseignements de
lexprience ordinaire , celle qui permet aux hommes dapprendre par euxmmes12. Cardan choisit de ne traiter que ce qui est vraiment le plus obscur
(obscurissima), laissant au lecteur le soin de se dbrouiller avec ce quil peut
comprendre tout seul. Son projet est donc fondamentalement dcrire un livre
qui permette dexpliquer et de rvler les mcanismes et le fonctionnement
cach des choses naturelles ou artificielles, celles dont on peut observer les
effets (premier niveau de lexprience) mais que lon considre gnralement
comme incomprhensibles (et qui exigent donc de faire jouer lexprience
un autre niveau) :
Premierement ce traitt est utile toute cognoissance naturelle, la science des choses
difficiles et linvention des obscures, et aucunement donne aide interpreter tous
livres. [] Il montre les uvres prodigieux de nature, et de lartifice. [] Il enseigne
en toutes choses pourquoi est fait ce qui semblait aux sens admirables13.

La notion de subtilit renvoie donc ltude des choses pour la comprhension


desquelles il est ncessaire de produire une dmonstration. Cardan dfinit ce
quil estime tre sa spcificit et sa supriorit parmi les scribentes par le
fait que, contrairement ses prdcesseurs, il appuie tout son discours sur
lpreuve des faits :
Et toutefois si je nay toutes ces choses cognes comme experimentes exactement
(ad unguem explorata], je perdray (comme on dit coustumierement) mon labeur et
mon huile. Que dirais-je des causes, que, alors quelles nont t explores par personne [intactas], il me faudrait toutefois accepter comme reues par quelque oracle
divin ? Jadis, cependant, on ajoutait foi aux oracles sans dmonstration [absque
demonstratione] : quant moy, on ne me croira, si je ne fay demonstration et probation de mon dire14.

Le traducteur de Cardan, qui propose une traduction fort peu lgante et parfois obscure (voire fautive), a fait nanmoins des choix rvlateurs qui montrent quil avait bien peru les enjeux du texte : dans les passages o Cardan
dfinit les principes de sa mthode, Richard Le Blanc sur-traduit rgulire12
Voir par exemple : Or, revenons mon propos, une question se pose : si cest une grande chaleur qui
produit ces eaux (leau ardente et leau de sparation), comment se fait-il quelles soient froides ? ou si elles
ont t dabord refroidies, comment peuvent-elles alors faire fondre les mtaux ? Ou si quelque chaleur y
demeure, pourquoi, en labsence de mouvement, ne steint-elle pas ? ou si elle est maintenue par quelque
mouvement, pourquoi ne brle-t-elle pas la matire si bien prpare brler ? Et de ces choses, rien nen
est enseign par exprience : Horum autem nullum experientia docet , op. cit., f. 39v.
13
Les Livres de Hierome, op. cit., f. 3v-4r.
14
ibid., f. 1v.

La construction de lexprience dans le texte scientifique

159

ment et utilise exprience ou un terme driv alors quil ne figure pas


toujours dans le texte latin : cognes comme experimentes est ainsi la
traduction de explorata .
Cest que la rdaction du De Subtilitate sappuie sur la mfiance lgard
des livres. Elle se fait qute dun livre nouveau qui permettrait de restituer le
rel. Dans la critique des autorits antiques et mdivales que ne manque pas
de produire Cardan, il y a dabord la condamnation dune parole scientifique
ou philosophique dtache de la ralit des choses :
Quest-il plus laborieux que ce livre, o jay autheur que je doy fuyr, comme Pline
et Albert, ausquels principalement en ce genre de matiere on nadjouste foy, pource
quils mentent appertement, et nay aucuns que je suyve15 ?

Dans le chapitre XV, intitul Des subtilits incertaines et inutiles , il sen


prend ainsi violemment Raymond Lulle, dont luvre, qui jette les bases
de la logique combinatoire, est prsente comme larchtype de la subtilit
inutile 16. Cardan pose donc ainsi comme principe danalyse une mthode
dexplication systmatique qui se dfinit plus contre le pouvoir illusoire de
la parole que contre les autorits traditionnelles (mme si Pline et Albert le
Grand peuvent ici tre considrs comme les reprsentants emblmatiques de
la philosophie naturelle antique et mdivale).
Sur la question du langage, Cardan vise ainsi plusieurs choses : labsence
de fiabilit des mots pour dire les choses et les dangers des constructions purement verbales. Pour le premier point, Cardan signale que, parmi les choses
difficiles quil doit traiter, certaines nexistent plus quand dautres ont t au
contraire rcemment dcouvertes. De ce fait, il existe des realia pour lesquels
il ny a pas de mot, et des mots pour lesquels il ny a plus de realia. Il souligne galement quel point il est difficile de nommer de nouvelles choses,
puisque la langue latine est une langue morte17. Le latin, que Cardan utilise
pourtant18, est donc doublement impropre dcrire le monde : en tant que
systme fixe, alors que le monde est, pour Cardan comme pour ses contemporains, un monde en mouvement ; en tant que systme institu depuis des
sicles, donc en dcalage avec un prsent qui ne peut tre correctement peru
que dans limmdiatet des sens. Il y a donc un cart temporel entre le monde
prouv et ce qui permet de le traduire, do lincompatibilit des livres anciens avec le premier niveau de lexprience. Un des rles du livre serait donc
ibid.
Voir ibid., f. 353v.
17
Mesmement aucunes choses qui jadis nestoient, ou nagueres sont inventes, ou elles sont prives
de nom, ou le nom est priv et defaillant dicelles. Davantage, il est tres difficile dinventer les noms aux
choses nouvelles, la langue Latine ja de longtemps institue , ibid., f. 1v. [ Qudam etiam cum desierint,
aut nuper sint inventa, nominibus aut carent, aut nomina rebus ipsis. Porro nomina invenire novis rebus, et
senescente lingua difficilimum est , op. cit., f. 2 r].
18
Sur les rapports de Cardan avec le latin, voir . Wolf, Jrme Cardan (1501-1576) et le latin , dans
E. Bury, Tous vos genz latin, Genve, Droz, 2005, p. 379-386.
15
16

160

Violaine Giacomotto-Charra

de r-accorder la langue et le rel. Cardan affirme ainsi que le De subtilitate est


galement ncessaire en ce quil revoque en usage les antiques inventions,
qui estoient abolies ou par diuturnit du temps, ou par grandes guerres 19. Il
sagit de redessiner le monde tel quil est effectivement peru.
Mais Cardan, cest le second point, fait aussi plus largement porter le doute
sur la question de la logique purement verbale :
Il appartient aux filosofes de cercher ces matieres qui sont cognues au sens, et que
nous traitons tous les jours, lesquelles inventes apportent grande utilit, et ne falloit
excogiter nouvelles questions par nouveaus noms. [] De laquelle chose est signe
manifeste, quen tant de temps tels personnages excellens nont rien invent lusage
et profit de la vie, pource quils sont fonds et appuis sus faus principes, et quil leur
suffit seulement de blasonner et gergonner20.

Dans ce passage, on le voit, Cardan attribue pour rle au philosophe, conformment au but quil sest donn dans le trait, dexpliquer le sensible. Il dnonce le fait que cest le mot, et non le rel, qui engendre des questions sans
fin en une sorte dunivers parallle auto-produit. Cest sur ce principe quil
construit, rebours, le De subtilitate. Significativement, lorsquil sagit de
dnoncer des constructions purement abstraites, les mots de lexprience deviennent antonymes de fable et synonymes de vrit :
Les commens, et fixions Chimeriques, et monstrueuses des Aristoteliques, afin que je
naccuse Aristoteles, sont termines en questions inexplicables qui sont encore sous
la future sentence du juge. Pourtant, il vaut mieus soustenir la verit, et lexperience
[veritatem atque experimenta ipsa], en muant quelque peu de chose, que perpetuellement en blasonnant avecques les Aristoteliques, ne savoir rien de la nature des
choses21.

On comprend mieux, alors, le double sens que semble revtir le pluriel experimenta, qui peut signifier la vrit de lvidence, contre la pure spculation,
comme lpreuve des faits contre les fables, second sens qui approche la notion dexprimentation et apparat plus clairement dans le passage suivant :
Or que lair soit chaud, nulle experience [nullum experimentum] nous le montre, nulle
raison ne nous contraint de le croire, ains certes il est tres froid : et cecy consent
toutes experiences sur ce faictes [experimentis] 22.

Il utilise ainsi une autre opposition smantique intressante dans lpistm de


la priode, celle qui spare fabula et historia ( Et ce que lon dit des vapeurs
[...] cest chose plus tost semblable une fable [fabul], qu histoire de choses naturelles [histori rei naturalis] 23) et affirme clairement la lgitimit
de la practica pour la scientia. Lexemple choisi pour illustrer ce propos est
Les livres de Hierosme, f. 4.
ibid., f. 46v-47r.
21
ibid., f. 28r.
22
ibid.
23
ibid., f. 27v.
19
20

La construction de lexprience dans le texte scientifique

161

loin dtre anodin, puisque tout en vantant lesprit suprieur dAristote, il ne


manque pas de pointer les carences de ce dernier, manifestes dans un domaine particulirement symbolique, pour le mdecin quest Cardan, lanatomie.
Aristote sest efforc daffermer aucunes propositions gnrales, lesquelles
lexperience monstre tre fausses [quas experimentum falsas esse docet] ,
de la mme faon quil a failli en dissection et en plusieurs choses singulieres 24. De ce fait, le modle mdical, qui articule scientia et practica, est
prsent comme seul valide, et sa pratique de mdecin (son exprience) apparat comme le fil conducteur qui guide Cardan sur les chemins de lanalyse
des choses obscures :
Or il est besoing tousjours dexperience diligente [experientia] pour confirmer la
raison de subtilit, fin que nous puissions deduire lusage des hommes ce que tant
subtilement nous avons experiment [exploravimus], seurement confirm par experience [per experientiam confirmata]. Je sai certainement que le fumier de pigeon, et
la parietaire deduis en eau par art, peuvent rompre les pierres tresdures de la vessie.
Or que ce peut estre et peut faire mesmement sans nuisance, il le faut declarer par
experience [experientia declarari opportet]25.

Quil sagisse dexperientia ou dexperimentum, le terme est, on le voit, fortement polysmique : il peut signifier la prise en compte du rel, la connaissance
acquise par la pratique ou la confirmation de la connaissance par lexprimentation, comme le laisse penser son association des verbes comme explorare
et confirmare. Il convient donc de se demander maintenant dans quelle mesure
ces sens sont bien distingus par Cardan et comment ils se distribuent pour
faire entrer lexprience dans le livre.
LGitimeR LexpRience : LexpRience commune

Ds le dbut du De Subtilitate et lexpos de son systme cosmologique,


la question de lexprience sensible est au cur de la dmarche de Cardan. Il
conteste, par exemple, le statut lmentaire du feu en arguant dune part que le
feu nest pas perceptible en tant que substance cosmologique (rien ne prouve,
sinon des dductions de philosophe, quil est situ sous lorbe de la Lune) et
en dmontrant que, dautre part, si nous lobservons, nous voyons quil ne se
comporte pas comme leau, la terre ou le lair26. Cardan fonde donc sa conception du cosmos sur lide que les lois physiques ne doivent pas contredire lexprience sensible et, quau rebours, lexprience sensible doit pouvoir faire la
preuve des lois physiques27. La question se pose de savoir alors comment faire
ibid.
ibid., f. 46v.
26
Voir lensemble de la dmonstration, ibid., f. 25r-28v-.
27
Voir par exemple : Et semble que le feu ne soit aux choses mixtes et composes. Car sil y estoit
maintenant, plustost il seroit en lherbe dite euforbium et en poivre, desquels la vertu est chaude et seche
grandement, quil ne seroit aux pierres tresfroides. Mesmement les distillations seulement nous enseignent
trois substances, savoir est, eau pour eau, lhuyle au lieu de lair, et la terre qui est au fond , ibid., f. 26v.
24
25

162

Violaine Giacomotto-Charra

entrer lexprience dans le livre et lui donner, dans un univers qui reste un
univers de mots, toute sa lgitimit.
Pour cela, Cardan commence par jouer sur ce que nous avons appel plus
haut le premier niveau de lexprience. Par le rseau lexical au sein duquel
il intgre experientia et experimentum, il lie troitement exprience et vidence ; par un ensemble dillustrations, dexemples et de comparaisons qui
mobilisent la perception la plus ordinaire, il associe le lecteur sa dmarche. Le premier point est illustr par le fait que Cardan sappuie de manire
constante sur une opposition de valeur entre ce qui relve de la perception
la plus ordinaire ( nous voyons , il est manifeste que ) et ce qui relve
du postulat thorique, lhypothse sans fondement tant rgulirement rendue
par des verbes tels que existimare ou credere :
[Lair] est estim presque temper pour cause de sa tnuit, et ne lest toutefois [].
La terre pour cause de sa rarit admet la chaleur, et pourtant est estime estre moins
froide. [] Lair pour cause de sa clart presque tempere, et facilement mu par
sa rarit, est estim non seulement nestre froid, ains estre chaud, combien que tous
elemens esgalement soient tres-froids de leur propre nature. Les regions septentrionales, les nuicts et le coupeaux [sic] des montagnes en [sont les signes] [indicio sunt],
et mesmement la raison le demonstre [ostendit]28.

Le texte cre ainsi, par un pur jeu lexical, une assimilation progressive entre
la perception sensible dans ce quelle a de plus ordinaire, et la dmonstration.
Ce qui est vu est interprt comme signe , cest donc quelque chose qui
est montr par la nature, or ce qui est montr est quivalent ce qui est
dmontr. Lun des arguments qui revient ainsi sans cesse est celui de lvidence, signifie par deux formes rcurrentes : lexpression manifestum est et
le verbe ostendere. Ce sont donc paradoxalement les mots, non les rsultats
obtenus, qui font de lexprience une donne lgitime.
Mais que la simple constatation des faits soit rgulirement qualifie dexprience probante permet dintgrer le lecteur ce qui se rvle bien tre
alors une dmarche exprimentale. Ce dernier est en effet sans cesse sollicit
comme observateur premier, non seulement par lnonciation et le recours
au vocatif, mais surtout par le recours des arguments de bon sens des
sries dexemples tirs de lexprience la plus quotidienne29. On citera cette
manipulation qui prouve que la chaleur du feu rpugne la gnration :
ibid., f. 28v.
Qui est celuy, sil nest fol, qui escoute un disputant et affermant, que lair est chaud en lextreme
partie den haut, et apres pour cause du seul mouvement, ou des vapeurs sans mouvement [] il est rendu
tant froid quil engendre la glace, la neige et la gresle ? , ibid., 28r ; Quadviendra-il donc si le monde
universel est environn de feu ? Qui empeschera que le feu nenflamme, lair, et apres toutes choses ? []
Pour ceste raison Averroes ce voyant, a dit quaucunesfois le feu nest chaud actuellement. Mais sil nest
chaud actuellement, quelle est sa puissance ? Nous disons les medicamens estre chauds par puissance, pour
ce que devorez, ils eschauffent. Mais ce feu icy sera-il devor de quelques grands animaux ? Davantage,
si le feu nest chaud, par semblable raison leau nest froide, et ce est confondre lordre de lunivers ? ,
ibid., f. 26r.
28
29

La construction de lexprience dans le texte scientifique

163

les us receus dedens les cendres nengendrent des petits 30, ou cette autre
exprience qui dmontre que leau des puits nest pas plus chaude en hiver
quen t :
Il advient que quand nous sommes chaus, nous jugeons ce que nous touchons estre
froid : quand nous sommes froids, nous estimons ce que nous touchons estre chaud.
Dont il advient que lurine semble plus froide ceus qui pissent au bain31.

Pour expliquer comment certaines matires peuvent conduire la chaleur sans


pour autant brler, lhumidit rsistant la flamme, Cardan livre ainsi une recette pour le moins artisanale de poisson frit en papillote, qui constitue par l
mme une forme dexprience scientifique dont il dtaille avec prcision
le processus :
Et pour ceste raison on a invent comment on peut frire les poissons en une carte, non
autrement quen une poisle. Elit, et prend une simple carte, quon appelle du papier, et
aux costs eslevez en la maniere dune lanterne, espan lhuile de toutes parts, et avant
que lhuile penetre le papier, mets la carte sus le brasier sans flamme : lors lhuile ne
penetre point fuyante le feu, et la carte ne brule, pource quelle ne peut estre seche,
lhuile ce repugnante32

Ce degr zro de lexprience peut ainsi se comprendre de plusieurs manires.


Cest dabord un parti pris vident contre labstraction de certains discours
philosophiques, visant prouver que ce qui relve de la philosophie naturelle
peut non seulement tre effectivement expriment, mais souvent de la manire la plus ordinaire et triviale qui soit. Cest aussi lamplification dun hritage : lutilisation dun exemple tir de lexprience du quotidien (le froid qui
fait jaillir les larmes, lhuile et leau qui ne se mlangent pas) est dun usage
courant dans certains manuels de philosophie naturelle crits par les contemporains de Cardan. Mais cest surtout la prparation dun second niveau de
lexprience, qui a voir avec la notion mme de subtilit : il existe des
choses dont la comprhension est simple, que chacun peut saisir par son exprience quotidienne acquise ou par des manipulations simples ; il existe des
choses dont la comprhension est obscure, qui ncessitent lintervention de
Jrme Cardan. Ce dernier tablit ainsi un parallle implicite entre son rle
et celui de la nature : de la mme faon que la nature montre ou dmontre delle-mme certaines choses, celles qui sont manifestes ou que lon
peut facilement rendre telles, Cardan dit plusieurs reprises quil va son
tour montrer (ostendere) les causes de tel ou tel phnomne qui chappe
une causalit vidente. Ainsi, lexprience ordinaire des choses napporte
souvent pas de relle rponse, mais permet au contraire lauteur de faire
jaillir des questionnements : si jobserve cela, quelle en est la cause ? Cardan
construit ainsi une sorte de cercle vertueux qui, lexprience ordinaire appelant
ibid., f. 48r.
ibid., f. 85v.
32
ibid., f. 49r.
30
31

164

Violaine Giacomotto-Charra

lexprience du spcialiste, permet dpuiser le rel et de justifier lexistence


de son livre.
LexpRience du spciAListe, sAVoiR Acquis pAR LA pRAtique

On saperoit en effet que lun des moteurs fondamentaux de la rflexion


est, dans le De Subtilitate, la rcollection soigneuse des expriences personnelles, qui elles-mmes peuvent relever dune exprience particulire, comme
celle du mdecin, de lastrologue ou de lingnieur. Nombre des questions
auxquelles Cardan entend apporter une rponse sont ainsi clairement suscites
par son exprience mdicale, au sens dun savoir acquis par une pratique33.
Cette exprience, dont il est certain, lui fournit par analogie des points de
comparaison pour tudier le monde physique. Ainsi, lun des arguments les
plus srieux quil oppose lide dun feu situ sous lorbe de la Lune, plutt
que daffirmer que le monde devrait brler ou que lascension des montagnes
prouve quil fait froid en altitude, arguments exprimentaux rcuss de
longue date par la tradition philosophique, est dessayer de dgager, partir
de ses observations de mdecin, des lois naturelles quil applique au cosmos
entier :
Mais certes sous le ciel il nestoit decent de colloquer une chose tres-ardante sous une
qui est exempte de qualit, car nature tousjours joinct les extremitez avec le milieu.
Entre la chair et les os, nature a colloqu la membrane : entre les os et ligamens, les
cartilages, entre les os et le cerveau, pource que le cerveau est plus mol que la chair,
elle a colloqu deux membranes, et la plus dure dicelles est la plus proche los de
la teste34.

De la mme faon, il appuie sa thorie selon laquelle le froid nexiste pas en


tant que tel sur lobservation des fivres :
Une preuve que le froid nest absolument rien dautre que la privation de chaleur
rside dans le rigor35 des fivres tierces o, bien quil ny ait aucune matire froide,
mais seulement une fuite de la chaleur, le froid est ressenti trs fortement36.

33
Au sujet de laction du feu (quil examine mme sil en conteste le caractre lmentaire), il se pose
par exemple ce genre de question : Mais tu diras : Pourquoy la chaleur putride est autheur de venin, et la
chaleur du feu resiste tout venin ? Car les playes faictes de bestes venimeuses, si elles sont brusles dun
fer chaud, elles nont plus de venin : et tous mdicamens, quand ils sont bruslez et redigez en cendre, ils
cessent destre venins. [] Non doncques sans raison quelquun curoit la peste avec vif-argent sublim :
car par la vertu du feu tout le venin est consum , ibid., f. 55r.
34
ibid., f. 25v.
35
Le terme est difficilement traduisible, car il semble quil sagisse du rigor que lon trouve dans la tradition hippocrato-galnique : un tremblement avec frissons, qui peut aller jusqu la rigidit des nerfs. Merci
Jacqueline Vons pour ces explications techniques.
36
Indicio est, frigus nihil omnino esse prter caloris privationem, tertianarum rigor, in quo cum nulla
sit materia frigida, sed solius caloris fuga, frigus tamen non leve sentitur , op. cit., f. 35v. Cest nous qui
traduisons, car la traduction de R. Le Blanc est incomprehensible ( Cest indice que le froid nest totalement que la privation de chaleur. La rigueur des fievres tierces est, en laquelle veu que nest aucune matire
froide, mais la fuite de la seule chaleur, neantmoins on y sent grand froid , op. cit., f. 41v).

La construction de lexprience dans le texte scientifique

165

Son exprience lui fournit donc des signes qui sont des preuves : il
applique ici, en mdecin, le principe du symptme37. Le rcit quil fait parfois
de ses expriences mdicales est un indice direct de son mode de raisonnement, car les analogies, soit avec des cas mdicaux dj rencontrs, soit avec
la dmarche mme de celui qui veut diagnostiquer ou laborer un remde,
informent constamment sa pense. Elles le conduisent dune part examiner
le monde comme un corps vivant, et dautre part calquer sa dmarche analytique sur sa pratique mdicale. Il est cependant difficile voire impossible de
savoir dans quel sens cela se joue : est-ce son exprience de mdecin qui la
conduit reconstruire le systme du monde et contester les principes mthodologiques du discours philosophique, ou a-t-il dabord labor ce systme,
en mettant au service de sa dmonstration la science quil matrise le mieux ?
Cardan, par ailleurs, est particulirement attentif ce que le prsent peut
fournir comme pistes nouvelles ou apporter comme informations. Cette attitude ne lui est pas propre, car la philosophie naturelle admet volontiers
quAristote ait pu se tromper faute dinformations, comme nous lavons vu
avec lexemple de la zone torride. Elle devient cependant systmatique chez
Cardan : tout ce que lon observe a valeur capitale, en tant que susceptible de
modifier lhritage savant :
Au tems pass la violence du tonnerre a est admirable, mais elle cesse de lestre
maintenant par leffect et abondance des machines de guerre et artillerie : car elles ne
sont trop diffrentes de la violence du tonnerre. Je ne say do vient ceste violence,
et de combien loing, et quelle charge elle porte. Je say certainement ceci que les
tours entieres dun seul coup sont jettes par terre. A Cardanum dune seule tour qui
reste, antique toutefois, ceste violence des machines de guerre a abbatu dun coup plus
de douze mil de tuiles. Mais ils disent que ces machines feu, aucunes de soixante
livres, ont porte par lespace de cinq mil pas, qui est chose merveilleuse dire, si
lexperience ne faisoit foi au dire38.

Notre auteur, ainsi, ne cesse de sinterroger sur le rel partir des phnomnes qui se sont produits et dont il affirme lauthenticit par tmoignage : une
affirmation sera prsente comme dautant plus authentique quune anecdote
connue de premire main peut venir la confirmer. Ce recours lexprience
personnelle est particulirement ncessaire quand il sagit dexaminer les cas
douteux39. Un exemple significatif nous en est fourni par la manire dont il
sinterroge sur la question de savoir sil est possible de faire une eau qui prolonge la vie. En tant que mdecin, Cardan juge la proposition acceptable, la
distillation permettant de crer une substance thre dote de proprits par37
Voir I. Maclean, The interpretation of natural signs : Cardanos De subtilitate versus Scaligers exercitationes , dans B. Vickers, Occult and scientific mentalities in the Renaissance, Cambridge, Cambridge
University Press, 1984, p. 231-252.
38
ibid., f. 35v.
39
Voir notre contribution : Anecdotes scientifiques et nouvelles formes du savoir dans le De Subtilitate
de Jrme Cardan , dans Histoires et Savoirs. Lanecdote scientifique du XVie au XViiie sicle, F. AtTouati et A. Duprat (dir.), Peter Lang, paratre en 2012.

166

Violaine Giacomotto-Charra

ticulires aptes prolonger la vie. Il refuse cependant de se prononcer dfinitivement, car il ne possde que des tmoignages de seconde main ( je ne doute
quil puisse en tre ainsi, mais je naffirme pas que cela existe 40), et pense
par ailleurs quil nest pas possible de rajeunir aussi rapidement que cela a t
rapport. Or la question de la dure fait prcisment entrave la possibilit de
lexprience :
Mais lhomme envieillit par la multitude des ans, il ne peut donc rajeunir, sinon pour
espace des ans : pour tant cest chose difficile dexperimenter cecy41.

Cardan laisse en outre entendre que les conditions pratiques dune telle exprience sont difficiles runir : il faut une eau parfaite, un air excellent comme
on nen trouve quau sommet des plus hautes montagnes, l o justement les
hommes ont du mal vivre : parquoy il advient peu de personnes quelles
puissent avoir de nature telle aide de retourner en jeunesse 42. La raret du
cas ou sa non attestation se traduisent en termes de difficult exprimenter :
si la question de la valeur de lexprience, dans sa dimension reproductible et
quantifiable, nest pas clairement pose, elle affleure donc nanmoins sous le
raisonnement.
Il se donne ainsi lui-mme un rle dobservateur privilgi : comme mdecin et comme astrologue, il est celui qui sait lire ces signes nouveaux, qui sait
transformer son exprience personnelle en enseignement ou en preuve. Or ce
principe est systmatis et devient lune des mthodes clefs du De Subtilitate :
elle fonde une dmarche inductive, que le texte reproduit destination du lecteur, comme pour lui apprendre lire son tour les signes envoys par la nature, et prpare surtout un niveau suprieur de lexprience, lexprimentation.
VeRs LexpRience constRuite

Si Cardan, en effet, ne dfinit videmment pas lexprience en termes que


lon puisse considrer comme scientifiques selon les critres modernes (anachronisme qui naurait aucun intrt pour comprendre sa pense), il est par contre
manifeste quil engage une dmarche que lon peut qualifier dexprimentale.
Deux types dexprience jouent alors un rle majeur dans la construction de
son systme physique : les machines et les manipulations chimiques. Selon le
fonctionnement tautologique du texte, traiter des machines lorsquon traite dun
phnomne naturel, en rangeant par exemple lanalyse de lartillerie sous le
genre des effets du feu , a en effet valeur de preuve en soi : cela dmontre,
comme le recours la mdecine, la possibilit dune approche exprimentale de
la physique et sa traduction en termes de mcanismes observables et dmontrables. Nous venons de voir que linvention de lartillerie avait permis, selon Caribid., f. 46.
ibid., f. 44r.
42
ibid., f. 45r.
40
41

La construction de lexprience dans le texte scientifique

167

dan, de ramener le tonnerre un phnomne ordinaire parfaitement explicable.


De manire gnrale, le recours aux machines permet ainsi la mise en vidence
de ce qui nest pas forcment perceptible lil ou la dmonstration du phnomne demeur cach. Cardan ne dcrit donc pas tant des machines que leur
fonctionnement, pour mettre ce dernier au service de lanalyse des phnomnes
naturels obscurs. Dans le premier chapitre, ainsi, il distingue clairement ce que
lon peut percevoir et la connaissance des causes :
Que donc les corps semblables sassemblent et deviennent ainsi moins denses, cest
admis par exprience (ab experimento acceptum est), mais jusquici la raison nen
est pas claire43.

Lexposition dtaille du mcanisme dun certain nombre de machines va


donc lui permettre de faire la dmonstration des phnomnes ou des postulats
demeurs non dmontrs et dclairer, par lexprimentation, ce que lexprience avait appris sans pouvoir le justifier. Il assimile ainsi clairement linvention des machines une transformation du mode dinvestigation du rel,
qui permet, selon ses propres termes, de cesser de poursuivre par argumens
obscurs ce qui peut tre dmontr par raisons videntes 44. Ainsi le texte dcrit-il trs prcisment le fonctionnement des machines, reproduisant ce qui se
prsente exactement comme une exprience scientifique (si on procde ainsi,
alors on observe cela45).
Il sagit bien ici dun largissement de la notion dexprience telle quelle tait alors reue : la machine est un lment nouveau dans le dispositif
pistmique ; elle permet dtendre le champ de lexprience et transforme
en quelque chose dexprimentable ce qui ne ltait pas encore. Elle se
substitue donc ce qui, dans la philosophie plus ancienne, se rglait par le
discours. Lexistence mme des machines est ainsi la preuve exprimentale
que lon peut comprendre les subtilits les plus obscures par lexprience.
Cest pourquoi il est si important que ce soit Cardan lui-mme qui ait vu et
donc expriment les machines. Bien plus, la frquentation des machines
devient, comme lexprience du mdecin, partie prenante de la constitution de
sa pense. Analysant le mcanisme des soufflets dans le deuxime chapitre,
alors quil ne traite plus du mouvement et du vide46, mais du feu, Cardan se
lance dans ce qui semble tre une sorte de digression47. Or, cette explication du
mcanisme des soufflets, apparemment anecdotique, va en ralit permettre
de faire retour aux lments et dexpliquer pourquoi le feu blesse plus par sa

ibid., f.6v.
ibid., f. 5r.
45
Voir toutes les descriptions de machines dans le livre I.
46
Lexemple du soufflet est un argument traditionnel dans la dmonstration de linexistence du vide.
47
Jusques ici jai parl du feu : et ce pendant jai adjoust lutilit des souflets. Il semble estre raisonnable que mesmement jadjouste la raison et maniere du mouvement diceus : car comme jai dit, aucune
chose excellente nest faite du feu, qui nest aid des souflets , ibid., f. 33r.
43
44

168

Violaine Giacomotto-Charra

chaleur que la glace par le froid48. Dcrire le fonctionnement dune machine


revient donc, dans le texte, raliser une exprience scientifique, lcriture se
substituant la manipulation, et il faudrait tendre ici la rflexion lusage
des illustrations, qui reprsentent dans le texte la machine observe. On observe en effet que Cardan ne se contente pas dajouter une lgende limage
et den livrer la description dans le corps du texte, il se sert de la lgende pour
dcrire les diffrentes exprimentations possibles et fait ainsi de limage le
point de dpart dun rcit exprimental, dont lutilit est alors plus oriente
vers le lecteur que vers lui-mme.
Lobservation et lexprimentation telles quil a pu les pratiquer dans le
domaine de la mdecine ou dans ses activits dingnieur sont donc constitutives de la formation de la pense physique de Cardan, en mme temps
quelles assument une forte valeur pdagogique dans le texte. Ce double visage de lexprience est particulirement net lorsquon en arrive au dernier
type dexprience que lon rencontre dans louvrage, celui, en gnral qualifi de moderne par lhistoire des sciences, lexprimentation volontaire.
Cardan voque ainsi plusieurs reprises des exprimentations relevant plus
de la chimie que de la physique et consistant non pas seulement observer,
comme avec les machines, mais provoquer une raction. Expriences rcurrentes dans le texte, les distillations sont utilises pour faire apparatre la
constitution de la matire lmentaire et essayer disoler les caractristiques
des puissances lmentaires. De ces distillations, ainsi, il nous est dit quelles
enseignent 49. Il en va grosso modo de mme pour toutes sortes de mlanges
permettant de constituer des substances aux proprits diverses, comme les
eaux rodentes , dont Cardan dtaille les effets comme sil les observait
in vivo et dont il dduit les proprits du rel. Il est ainsi manifeste quil
opre un certain nombre dexpriences de manire parfaitement rflchie,
des fins dinvestigation autant que de dmonstration :
Or que la glace soit moins froide que le feu est chaud, lexperience le demonstre. Car
si tu mets sus du bois ou tuile ardante autant de glace, la glace ne sera plus legerement
dissolue que le feu sera du tout esteint50.

Si la quantification et la reproductibilit sont des termes anachroniques, on


peut nanmoins considrer que la recette constitue la premire forme de lexprience reproductible, que le lecteur est dailleurs invit mettre en pratique
pour possder son tour un savoir acquis par exprience :
Ainsi font ceus qui tirent leau forte, par laquelle les metaux sont separs. Ceste eau est
compose en telle sorte : Prens une partie de halinitrum, trois parties dalun liquide,
[etc.]. Or est-il ainsi separ, Pren une petite partie de leau extraite, laquelle mets le

48
Voir la conclusion : Par ces causes donc il est manifeste que la glace quoy quelle soit tres-froide, ne
peut tant blesser par sa frigidit, que le feu par sa chaleur , ibid.
49
les distillations enseignent , ibid., f. 26v.
50
ibid., f. 33r.

La construction de lexprience dans le texte scientifique

169

pois dune obole, cest--dire de douze grains dargent pur, et la laisse mise dedens les
cendres jusques tant que largent soit dissoult []. Ces choses donques cognues par
experience [his igitur experimento acceptis], voions pourquoi ceste eau devient tant
forte, car lexperience manifeste [edocet experimentum] enseigne que la plus seche
partie attenue par la vertu du feu, prend la vertu du feu, et est erodente51.

On ne peut, au bout du compte, savoir dans quelle mesure Cardan conceptualise rellement la diffrence entre ces divers niveaux de lexprience, car il
est rare quil oppose clairement exprience au sens d exprimentation
exprience au sens d observation ordinaire du sensible , comme il le
fait ci-dessus. Il semble que tout ce qui montre ait mme valeur, comme
en tmoigne sa notion du signe, car tout fait signe chez Cardan : une pice
dartillerie reculant trop violemment lorsque la poudre est mal dose, un drapeau sagitant sur le sommet dun chteau lorsquil y du vent, un halo autour
de la lune lorsquil va pleuvoir, la prsence des arbres au bord de leau quand
elle est salubre, la couleur ple dun empoisonn, un chat se lavant la tte
avec la patte , mais aussi la moindre rsistance de la glace face au feu, les
substances issues de la distillation ou laction du feu sur les poisons. Le signe,
en tant que symptme, fait loi. Quelle valeur, alors, accorder lexprience
dans le cadre du livre ? En effet, dans la mesure o son livre prend le relais
des expriences fournies directement par la nature pour rendre patentes les
causes de celles qui demeurent obscures, Cardan gomme la plupart du temps
toute diffrence de valeur entre ce qui est observable (y compris dans le cas
dune observation errone) et ce qui est dmontr de manire exprimentale. Il utilise significativement ce que lon pourrait appeler une criture de
lexprience , qui vise transfrer au lecteur, mettre entre ses mains grce
au rcit, lexprience quil a lui-mme accomplie, vraie ou fausse. Les modalits de lcriture font que lcrit se substitue lexprience et que cest le
texte qui prend valeur de preuve. Il semble ainsi que parfois, lexprience, qui
apparat comme une sorte de marque de fabrique de Cardan et son estampille
qualitative, ne soit souvent quune reconstruction, et si dans certains cas lexprience prcde ou nourrit la thorie, dans dautres, la mise en scne de lexprience est manifestement un simple artifice rhtorique. On peut donc faire
lhypothse que, mesurant limportance de la dmarche exprimentale pour la
construction dune science nouvelle, Cardan abuse de largument de lexprience pour la fois lgitimer et singulariser son travail et sa personne-mme.
Il nhsite pas, en effet, se mettre en scne dans la position courageuse de
celui qui, au nom de lexprience, ose se dresser contre lautorit suprme,
celle dAristote52, et surtout contre ses hritiers, blasonneurs et jergonibid., f. 45r.
Ja bien je say quaucuns pourront dire, Qui es-tu tant audacieus, qui oses donner sentence contre le
Philosophe ? Principalement en une sentence tant confirme et ancienne ?[] Pourtant afin que je retourne
Aristoteles, il estoit homme, et a failli en la dissection et en plusieurs choses singulieres. [] Il sest efforc
daffermer aucunes propositions generales, lesquelles lexperience monstre estre fauses , ibid., f. 27r-v.
51
52

170

Violaine Giacomotto-Charra

neurs . Mais, quels que soient les doutes que soulve le texte, on peut avancer
que luvre de Cardan est son tour un signe, un symptme rvlateur des
modifications de lpistm de la Renaissance, qui doit conduire interroger
plus prcisment la richesse de la notion dexprience dans la pense de cette
poque et ses applications diverses. Au bout du compte, en effet, tout le propos du De Subtilitate peut se rsumer la formule suivante : Ceci certes est
admirable, ce que toutefois chacun peut experimenter 53.

53
Ceci certes est admirable, ce que toutefois chacun peut experimenter quune lance mise aupres dun
luth en le touchant un peu, ou la bouche de lhomme, si quelquun tient en ses dens lautre bout de la lance,
il orra de loing le son, la voix et les parolles, comme si louie estoit en ses dens, et autrement ne pourroit
ouir le son , ibid., f. 276v.