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Problemas en recin nacidos y

lactantes
Un beb que nace al trmino del embarazo ha permanecido entre 37 y 42 semanas en el
tero; uno nacido antes de las 37 semanas es considerado prematuro, y uno que haya nacido
despus de las 42 semanas se considera "nacido despus de trmino" (o posmaduro). En los
tres casos se prevn problemas de tipo diferente.

Prematuridad
La prematuridad es un proceso que afecta al desarrollo del beb nacido antes de que se
hayan cumplido 37 semanas de gestacin.
La prematuridad, especialmente en caso de ser extrema, es la causa principal de los
problemas e incluso de la muerte tras el parto. Algunos de los rganos internos del beb
pueden no haberse desarrollado completamente, lo que le expone a un riesgo mayor de
padecer determinadas enfermedades.

Rasgos fsicos de un nio prematuro

Tamao pequeo.
Bajo peso al nacer.
Piel delgada, brillante y rosada.
Venas visibles bajo la piel.
Poca grasa debajo de la piel.
Cabello escaso.
Orejas delgadas y blandas.
Cabeza relativamente grande.
Escaso desarrollo del tejido pulmonar.
Msculos dbiles y actividad fsica reducida (un nio prematuro tiende a no mover los
brazos y las piernas como lo hace un nio nacido a trmino).
Reflejos de succin y deglucin escasos.
Respiracin irregular.
Escroto pequeo, con pocos pliegues (varones).
Los labios mayores an no cubren los labios menores (nias).

En general, se desconoce la razn por la cual un beb nace prematuramente. Sin embargo, el
riesgo de un parto prematuro es mayor en las mujeres solteras con menores ingresos y
escasa educacin. El cuidado prenatal inadecuado, una nutricin deficiente o una enfermedad
o infeccin no tratadas durante el embarazo tambin exponen a la mujer a un elevado riesgo
de parto prematuro. Por razones desconocidas, las mujeres de etnia negra son ms
propensas a tener un parto prematuro que las pertenecientes a otros grupos tnicos.
Si el cuidado mdico se inicia al comienzo del embarazo, el riesgo de parto prematuro
disminuye y, en caso de que ste se presente, mejora el pronstico. Si las contracciones
prematuras y el parto precoz parecen evidentes, el mdico puede administrar medicamentos

tocolticos para detener el parto temporalmente y corticosteroides para acelerar la maduracin


de los pulmones del feto.
El desarrollo adecuado de los pulmones es fundamental para el recin nacido. Para que el
beb pueda respirar por s mismo, los sacos de aire (alvolos) de los pulmones deben ser
capaces de llenarse de aire en el momento de nacer y permanecer abiertos. Logran hacerlo
debido, en gran medida, a una sustancia llamada surfactante, que se produce en los
pulmones y reduce la tensin superficial. Los bebs prematuros no suelen producir suficiente
surfactante y, en consecuencia, los sacos de aire de los pulmones no permanecen abiertos.
Entre una inspiracin y otra, los pulmones sufren un colapso completo. La enfermedad
resultante, el sndrome del distrs respiratorio, puede provocar otros problemas significativos,
que en algunos casos llegan incluso a ser mortales. Los bebs con este sndrome requieren
tratamiento con oxgeno; si la enfermedad es grave, se ponen en un respirador artificial y se
tratan con surfactante, que puede administrarse directamente mediante un tubo introducido en
la garganta del beb (trquea).
Adems de unos pulmones inmaduros, un beb prematuro tiene un desarrollo cerebral
incompleto, lo cual contribuye a provocar pausas en la respiracin (apnea), debido a que el
centro respiratorio del cerebro puede ser inmaduro. Es posible utilizar medicinas para reducir
la frecuencia de la apnea y el beb se recuperar a medida que el cerebro madure. Un
cerebro muy inmaduro es vulnerable a hemorragias o a lesiones si se interrumpe el suministro
de oxgeno o de sangre. Aun cuando exista hemorragia cerebral, la mayora de los bebs
prematuros se desarrolla normalmente, a menos que presenten una lesin cerebral grave.
El desarrollo prematuro del cerebro puede impedir inicialmente que el beb succione y trague
normalmente. Muchos bebs prematuros se alimentan por va intravenosa al principio y luego
pasan a la alimentacin con leche suministrada a travs de un tubo que llega al estmago. A
las 34 semanas de edad, deben ser capaces de tomar la leche del pecho materno o de un
bibern. Inicialmente, el reducido tamao del estmago puede limitar la cantidad que se les
puede administrar en cada lactacin; cuando es demasiada, el beb la vomita.
Los bebs prematuros son particularmente propensos a sufrir fluctuaciones en los valores de
azcar (glucosa) en sangre (ya sean altos o bajos).
El sistema inmune de los bebs prematuros no se encuentra totalmente desarrollado. No han
recibido el complemento necesario de anticuerpos contra las infecciones, que les proporciona
su madre a travs de la placenta. El riesgo de contraer infecciones graves, sobre todo las que
afectan al flujo sanguneo (sepsis), es considerablemente ms alto en los bebs prematuros
que en los nacidos a trmino. Tambin son ms propensos a contraer enterocolitis necrosante
(una inflamacin muy grave del intestino).
Antes del nacimiento, los productos de desecho del feto atraviesan la placenta y son
excretados por la madre. Despus del parto, los riones y el intestino deben hacerse cargo de
esta funcin. La funcin renal en un beb sumamente prematuro es limitada, pero mejora a
medida que los riones maduran. Despus del parto, el beb necesita un funcionamiento
heptico normal, adems del intestinal, para excretar bilirrubina (pigmento amarillo derivado
de la destruccin normal de los glbulos rojos) por las heces. La mayora de los recin
nacidos, sobre todo los prematuros, presenta un aumento temporal en la concentracin de
bilirrubina en sangre que puede causar ictericia. Dicho incremento se produce porque su
funcin heptica carece de suficiente madurez y, adems, porque no poseen la misma
capacidad de ingerir alimentos y tienen menos movimientos intestinales que los bebs
mayores. Los niveles muy altos de bilirrubina pueden producir quernctero, una forma de

lesin cerebral. Sin embargo, la mayora de los bebs tiene algo de ictericia, que no es grave
y desaparece a medida que mejoran tanto su alimentacin como sus movimientos intestinales.
Habitualmente, los bebs prematuros son colocados en una incubadora, ya que pierden calor
rpidamente y tienen dificultades para mantener la temperatura normal del cuerpo.

Beb nacido despus de trmino


Los nacimientos despus de trmino (posmaturidad) son aquellos en los que el embarazo
dura ms de 42 semanas.
En general, se desconoce la razn por la que un feto permanece en el tero durante un
perodo superior a la duracin normal (entre 38 y 42 semanas).
La placenta empieza a encogerse y su funcin disminuye a medida que el embarazo se
acerca a su final (40 semanas), lo cual se acenta en el curso de las semanas posteriores al
trmino de este plazo. El feto puede tener que usar sus propias reservas de grasa e hidratos
de carbono para obtener energa, puesto que la placenta es cada vez menos capaz de
proporcionarle los nutrientes necesarios. En consecuencia, el ndice de crecimiento disminuye.
Si la placenta no puede proporcionar suficiente oxgeno durante el parto, puede producirse
sufrimiento fetal, que expone al feto a un riesgo de lesin cerebral y de otros rganos. Esta
lesin es probablemente el mayor riesgo para un beb posmaduro y para prevenir tales
problemas muchos mdicos inducen el parto si el embarazo excede las 42 semanas.
Existen varios problemas caractersticos de los bebs nacidos despus de trmino. Son
propensos a tener bajas concentraciones de azcar (glucosa) en sangre despus del parto,
porque las reservas de energa se reducen en el momento del nacimiento y pueden ser
incluso ms bajas si el suministro de oxgeno durante el parto ha sido escaso. Estos bebs
tambin son ms propensos a desarrollar el sndrome de aspiracin de meconio.

Beb pequeo para su edad gestacional


Un beb ms pequeo de lo normal para el tiempo que ha pasado en el tero, ya sea
prematuro, nacido a trmino o posmaduro, se considera pequeo para su edad gestacional.
Un recin nacido puede ser pequeo al nacer debido a factores hereditarios (padres pequeos
o un trastorno gentico) o porque la placenta no ha funcionado bien y no ha suministrado al
feto nutrientes y oxgeno suficientes. La placenta puede haber funcionado mal si durante el
embarazo la madre tena la presin arterial alta, una enfermedad renal o una diabetes de larga
evolucin. Las madres adictas a los narcticos, a la cocana o que han sido alcohlicas o muy
fumadoras tambin tienden a tener bebs pequeos para su edad gestacional. Con menos
frecuencia, la infeccin de la madre y del feto por citomegalovirus, el virus de la rubola, o por
Toxoplasma gondii pueden interferir el crecimiento del feto.
Independientemente del tamao, los bebs pequeos para su edad gestacional habitualmente
presentan el mismo comportamiento que los bebs normales. A diferencia de un beb
prematuro, un beb pequeo para su edad gestacional pero nacido a trmino, tiene los
rganos internos totalmente desarrollados. Si el crecimiento del beb se ha retrasado debido a
una nutricin inadecuada mientras se encontraba en el tero, puede recuperarse rpidamente
despus del parto recibiendo la nutricin adecuada.

Un feto que haya crecido lentamente debido a un mal funcionamiento de la placenta, puede
que no reciba suficiente oxgeno durante el parto. Durante cada contraccin, las arterias de la
madre que se dirigen a la placenta se comprimen en el punto en que atraviesan la pared
uterina, con lo que fluye menos sangre a travs de ellas. Si la funcin de la placenta se
encontraba al lmite antes del parto, la reducida irrigacin sangunea durante el mismo puede
poner en peligro el suministro de oxgeno y lesionar el feto. Habitualmente, la frecuencia
cardaca del feto se hace ms lenta durante las contracciones del parto. Si tarda en volver a la
velocidad normal (aceleracin tarda) o no vara con los movimientos del feto, ello indica que
el suministro de oxgeno es inadecuado. Cuando hay evidencia de sufrimiento fetal, el parto
debe ser realizado rpidamente, a menudo por cesrea.
Un beb que durante el parto no recibe suficiente oxgeno puede verter sus deposiciones
(meconio) al lquido amnitico. Si el beb aspira lquido que contiene meconio, sus pulmones
resultan afectados. El meconio aspirado puede tapar algn bronquio, causando un colapso en
varias zonas de los pulmones; tambin puede ocasionar inflamacin o neumonitis. Ambos
problemas hacen que la funcin pulmonar sea insuficiente.
Al igual que el beb posmaduro, el pequeo para su edad gestacional es ms propenso a
presentar bajas concentraciones de azcar (glucosa) en la sangre, (hipoglucemia), durante las
primeras horas y los primeros das posteriores al parto, por no haber almacenado suficiente
glucosa durante la gestacin.

Beb grande para su edad gestacional


Un beb que pesa ms de lo normal para el tiempo que ha pasado en tero, ya sea
prematuro, nacido a trmino o posmaduro, es considerado grande para su edad.
Rasgos fsicos del nio posmaduro

Talla de un beb nacido a termino pero de bajo peso, lo que le confiere un aspecto
delgado. Maduro, parece vivaz.
Poca grasa bajo la piel, por lo que sta puede colgar flccidamente en brazos y
piernas.
Piel seca, que tiende a descamarse.
Uas largas de los dedos de los pies y de las manos.
Las uas de los dedos de las manos y de los pies y el cordn umbilical pueden estar
manchados de verde o marrn a causa del meconio (defecacin realizada antes del
nacimiento).
La razn principal por la que un beb puede ser anormalmente grande, aparte de los factores
hereditarios, es la diabetes de la madre durante el embarazo. El azcar (glucosa) en sangre
de la madre entra en la placenta y, como respuesta a una elevada concentracin de glucosa,
el pncreas del feto produce una gran cantidad de insulina. Este hecho le hace crecer
excesivamente. Cuanto menor sea el control de la diabetes de la madre, ms grande ser el
beb. Su tamao puede dificultar el parto vaginal y aumentar las posibilidades de resultar
lesionado. Por esta razn, un beb grande para su edad gestacional es probable que nazca
por cesrea.
Al nacer, cuando se corta el cordn umbilical, la glucosa de la madre deja repentinamente de
pasar al beb, pero los valores de insulina de ste an son elevados. Es posible entonces que
las concentraciones de glucosa en sangre del beb desciendan rpidamente, causando
hipoglucemia al cabo de una o dos horas despus del parto. El beb puede que no presente

ningn sntoma de hipoglucemia, puede estar nervioso, aptico, debilitado o somnoliento,


puede mamar muy poco e incluso puede tener convulsiones. El control de la diabetes de la
madre contribuye a prevenir la hipoglucemia del beb. Los valores de glucosa en la sangre del
beb son controlados atentamente y, si es necesario, se le administra glucosa intravenosa en
las horas posteriores al parto.
Los bebs de madres diabticas presentan valores anormalmente altos de glbulos rojos. Por
consiguiente, son propensos a desarrollar cantidades elevadas de bilirrubina en sangre
(pigmento amarillo formado durante la normal destruccin de glbulos rojos), que produce
ictericia. Esta enfermedad puede requerir tratamiento con fototerapia (exposicin a luces de
bilirrubina) y slo en raras ocasiones se requiere un cambio total de sangre
(exanguinotransfusin).
Los bebs nacidos de madres diabticas son ms propensos a tener pulmones inmaduros y a
desarrollar el sndrome de distrs respiratorio, incluso aunque nazcan tras un embarazo
considerablemente prolongado. Los anlisis del lquido amnitico realizados antes de la
induccin del parto electivo pueden determinar si los pulmones del feto han madurado.

Lesiones producidas durante el nacimiento


Los huesos de la pelvis de la madre constituyen el canal del parto. Habitualmente, un beb
cuenta con suficiente espacio para atravesarlo. Sin embargo, si el canal es pequeo o si el
feto es grande (como ocurre a menudo con las madres diabticas), el paso a travs del mismo
puede ser difcil o producir lesiones. Cuando los exmenes determinan que el beb es
demasiado grande para el canal de nacimiento de la madre, el empleo de la cesrea en lugar
de los frceps reduce el riesgo de lesin.
Prcticamente cualquier parte del recin nacido puede lesionarse durante el parto. En general,
las lesiones son leves y se curan rpidamente. Las magulladuras (hematomas) son frecuentes
y no comportan consecuencias. Los huesos del crneo del feto no se encuentran unidos para
que la cabeza pueda amoldarse al canal del parto mientras lo atraviesa. Es completamente
normal que la cabeza se deforme, aunque su forma vuelve a la normalidad al cabo de pocos
das. Las lesiones graves en la cabeza son poco frecuentes y, en la actualidad, las lesiones
traumticas en el cerebro son sumamente raras. Los nervios pueden sufrir estiramientos
durante un parto difcil, sobre todo los de los brazos, producindose una debilidad temporal o
permanente del brazo (parlisis de Erb). En ciertos casos, se producen fracturas, sobre todo
del hueso del cuello, pero por lo comn se curan rpidamente sin ningn problema residual.

Sndrome del distrs respiratorio


El sndrome del distrs respiratorio (denominado antiguamente enfermedad de la membrana
hialina) es un trastorno respiratorio por el cual los sacos de aire (alvolos) que se encuentran
en los pulmones del beb no pueden permanecer abiertos debido a una alta tensin
superficial derivada de una insuficiente produccin de surfactante.
Para que un beb pueda respirar por s mismo, los sacos de aire de los pulmones deben ser
capaces de permanecer abiertos y llenarse con aire despus del nacimiento. Esto se realiza
principalmente gracias a una sustancia llamada surfactante, que es producida por las clulas
de los sacos de aire y reduce la tensin superficial. El surfactante se produce a medida que
los pulmones del feto maduran, a menudo hacia las 34 y casi siempre 37 semanas de
gestacin.

El sndrome de distrs respiratorio se produce casi exclusivamente en los bebs prematuros


(cuanto ms prematuro es el beb, mayor es la posibilidad de que presente este sndrome).
Este trastorno afecta en mayor medida a los bebs de madres diabticas.

Sntomas y diagnstico
Los bebs muy prematuros pueden ser incapaces de comenzar a respirar porque sin el
surfactante los pulmones estn demasiado rgidos. Los bebs de tamao ligeramente mayor
pueden empezar a respirar, pero como los pulmones tienden a colapsarse, se produce un
distrs respiratorio. En estos bebs, la respiracin es rpida y dificultosa, con enrojecimiento
de los orificios nasales; contraen la pared torcica al inspirar y emiten ruidos como gruidos al
espirar. El distrs puede comenzar inmediatamente despus del parto o algunas horas ms
tarde. Si el sndrome de distrs respiratorio es grave, los msculos respiratorios finalmente
quedan extenuados, la respiracin se vuelve todava ms deficiente y los tejidos no reciben el
suficiente oxgeno, motivo por el cual la piel aparece azulada. Sin tratamiento, un beb con un
sndrome de distrs respiratorio puede fallecer.
El diagnstico del sndrome de distrs respiratorio se basa en la historia clnica de la madre
(por ejemplo, parto prematuro o diabetes), una exploracin fsica del beb al nacer y una
radiografa del trax donde se observe que los pulmones del beb no estn completamente
expandidos.

Complicaciones
Cuando los pulmones estn rgidos se requiere ms presin para expandirlos, provenga del
propio beb o de un respirador artificial. En consecuencia, el pulmn puede reventar, dejando
que el aire se escape hacia la cavidad torcica. Este aire produce un colapso pulmonar y
perjudica la ventilacin y la circulacin. El colapso pulmonar (una situacin denominada
neumotrax) habitualmente requiere tratamiento inmediato. Este tratamiento consiste en la
extraccin del aire del trax con una jeringa y una aguja y posteriormente se coloca un tubo en
el pecho del beb cuyo extremo se sita por debajo de un nivel de agua, para que el aire
liberado no retroceda y vuelva a acumularse.
Adems, los bebs con el sndrome de distrs respiratorio corren mayor riesgo de sufrir
hemorragia cerebral. Este riesgo es mucho menor si la madre ha sido tratada con
corticosteroides antes del parto.

Prevencin y tratamiento
El riesgo de sndrome de distrs respiratorio se reduce ampliamente si el parto se retrasa
hasta que los pulmones del feto hayan producido suficiente surfactante. Si un feto corre el
riesgo de nacer prematuramente, puede realizarse una amniocentesis para obtener una
muestra del lquido amnitico en la que puedan estimarse los valores de surfactante.
Si el mdico considera que los pulmones del feto son prematuros pero que el parto no puede
retrasarse, puede administrar a la madre un corticosteroide al menos 24 horas antes del
momento estimado para el parto. El corticosteroide atraviesa la placenta hasta llegar al feto y
estimula sus pulmones para que produzcan surfactante.

Despus del parto, un nio con sndrome de distrs respiratorio leve puede necesitar
solamente permanecer en una cmara de oxgeno. Los bebs ms enfermos pueden
necesitar un respirador artificial y tratamiento con surfactante.
Se le puede administrar un surfactante similar al natural directamente por goteo a travs de un
tubo colocado en la trquea. Ello aumenta la posibilidad de supervivencia al reducir la
gravedad del sndrome de distrs respiratorio y el riesgo de complicaciones tales como el
desgarro pulmonar. El surfactante se puede administrar inmediatamente despus del
nacimiento a un nio muy prematuro susceptible de desarrollar el sndrome, o bien en cuanto
aparezcan las seales del mismo. El beb es controlado minuciosamente para tener la certeza
de que tolera el frmaco surfactante y de que su respiracin va mejorando. Los tratamientos
pueden continuar durante varios das, hasta que el nio empiece a producir su propio
surfactante.

Taquipnea transitoria
La taquipnea transitoria (respiracin rpida transitoria, sndrome neonatal del pulmn hmedo)
es una situacin transitoria de distrs respiratorio y bajos valores de oxgeno en la sangre, que
no es tan grave como el sndrome de distrs respiratorio.
En general, el lquido en los pulmones del feto se absorbe rpidamente despus del
nacimiento. La taquipnea transitoria deriva de una absorcin tarda del mismo. Los nios con
taquipnea transitoria nacen a trmino o casi y generalmente por cesrea. Poco despus del
parto, el beb comienza a respirar rpidamente, emite gruidos y contrae la pared torcica al
inhalar. La piel del nio puede volverse azulada (ciantica) por la falta de oxgeno en la
sangre. En la radiografa de trax se observa lquido en los pulmones.
El oxgeno suele ser el nico tratamiento necesario, aunque algunos nios pueden requerir
presin respiratoria positiva continua (respiracin contra una presin que proviene de unos
tubos ubicados en los orificios nasales) o la asistencia de un respirador artificial. La mayora
de los nios se recupera completamente en un plazo de 1 a 3 das cuando el lquido pulmonar
se ha absorbido.

Apnea del prematuro


La apnea del prematuro es un trastorno en el cual el neonato deja de respirar transitoriamente
y suele definirse como una interrupcin de la respiracin de 15 a 20 segundos.
La apnea del prematuro puede presentarse en nios nacidos antes de las 34 semanas de
embarazo y aumenta su frecuencia entre los nacidos ms prematuramente. Se considera que
la causa es la inmadurez de la parte del cerebro que controla la respiracin (el centro
respiratorio). La obstruccin de los conductos respiratorios superiores, unida a la inmadurez,
tambin puede interferir la respiracin. Ocasionalmente, el reflujo gastroesofgico, por el cual
los contenidos cidos del estmago retroceden (reflujo) hacia dentro del esfago, puede
estimular un reflejo que origina la apnea.

Sntomas
A menudo, los perodos de apnea aparecen dentro de los primeros das despus del parto. El
nio puede padecer episodios de respiracin regular con breves pausas (respiracin

peridica). Si las pausas duran ms de 20 segundos, los valores de oxgeno en la sangre


pueden bajar, causando una coloracin oscura o azulada de la piel y una disminucin de la
frecuencia cardaca.

Tratamiento
Mantener la cabeza y el cuello del beb en lnea recta mientras est boca arriba, o colocarlo
de lado, ayuda a evitar la obstruccin de las vas respiratorias. Si los episodios de apnea
continan, particularmente si el nio se pone azul por falta de oxgeno o la frecuencia cardaca
disminuye, se le pueden administrar frmacos como aminofilina o cafena. Estos frmacos
estimulan el centro respiratorio del cerebro, facilitando una respiracin ms continuada y
producindose menos episodios de apnea. Si stos siguen siendo importantes, se puede
administrar un segundo frmaco, como el doxapram. Si el problema empeora, puede ser
necesario recurrir a la presin respiratoria positiva continua o colocar un respirador artificial.
El reflujo gastroesofgico se trata espesando la leche que toma el nio con cereal de arroz y
elevando la cabecera de la cama. En ocasiones pueden usarse medicinas para reducir la
frecuencia del reflujo.
La mayora de los nios prematuros deja de padecer episodios de apnea antes de llegar al
trmino de la edad de gestacin considerada como final (con frecuencia 34 semanas despus
del comienzo del embarazo) y, cuando se les da de alta, ya han superado el problema por
completo. En ocasiones, los nios prematuros de mayor tamao que an padecen episodios
de apnea, son enviados a casa con un aparato que controla la respiracin o la frecuencia
cardaca.

Hipertensin pulmonar
La hipertensin pulmonar (una presin de la sangre en los pulmones elevada) es una
alteracin por la cual los vasos sanguneos que se encuentran en los pulmones del recin
nacido se contraen y limitan gravemente la circulacin sangunea en su interior. En
consecuencia, los valores de oxgeno en la sangre disminuyen de manera alarmante y el
trastorno puede poner en peligro la vida del beb.
La sangre del beb no necesita circular a travs de los pulmones para ser oxigenada puesto
que el feto no respira aire. Por ello, gran parte de su sangre pasa directamente del lado
derecho del corazn al izquierdo a travs de una comunicacin entre las aurculas (foramen
oval). La mayor parte de la sangre que contina a travs del lado derecho del corazn pasa de
la arteria pulmonar a la aorta a travs de un vaso sanguneo que las une (ductus arteriosus).
Slo una pequea fraccin de la sangre del lado derecho del corazn atraviesa los pulmones.
En el momento del nacimiento, el foramen oval y el ductus arteriosus normalmente se cierran
y la sangre del lado derecho del corazn fluye a travs de los pulmones. Sin embargo, en
algunos bebs recin nacidos, los vasos sanguneos que se encuentran en los pulmones se
contraen y entonces el foramen oval permanece abierto, lo cual puede tambin suceder con el
ductus arteriosus. Cuando esto ocurre, la mayor parte de la sangre bombeada por el lado
derecho del corazn no pasar por los pulmones (como ocurre normalmente en el feto), dando
lugar a niveles muy bajos de oxgeno en la sangre.
La hipertensin pulmonar se presenta ms frecuentemente en nios posmaduros o en
aquellos cuyas madres han ingerido grandes dosis de aspirina o indometacina durante el
embarazo. Con frecuencia se presenta en nios que padecen otras enfermedades

pulmonares, como sndrome de aspiracin de meconio o neumona, pero tambin puede


desarrollarse en nios cuyos pulmones no presentan ninguna otra anomala.

Tratamiento
Un nio con hipertensin pulmonar suele ser colocado en un ambiente que contenga oxgeno
al cien por cien, por lo general, conectado a un respirador artificial. Puede administrrsele
bicarbonato sdico por va intravenosa. Ambos tratamientos facilitan la dilatacin (apertura) de
los vasos sanguneos que se encuentran en los pulmones. Quizs sea necesario mantener la
presin de la sangre del resto del cuerpo del nio con lquidos o medicamentos; de lo
contrario, la baja presin de la sangre en el resto del cuerpo ocasionar un menor flujo
sanguneo en los pulmones porque aumentar el paso de sangre del lado derecho al izquierdo
del corazn.
En los nios ms gravemente enfermos es posible utilizar una tcnica conocida con el nombre
de oxigenacin a travs de una membrana extracorprea, hasta que se resuelva la
hipertensin pulmonar. Por medio de esta tcnica se hace circular la sangre del nio a travs
de una mquina cardiopulmonar (membrana oxigenadora) que le agrega oxgeno y le quita
anhdrido carbnico; la sangre as oxigenada retorna al nio. Se est investigando un nuevo
tratamiento por el cual se hace respirar al nio una concentracin muy baja de xido ntrico,
que dilata los vasos sanguneos de los pulmones.

Sndrome de aspiracin de meconio


El sndrome de aspiracin de meconio se origina cuando un feto aspira meconio, lo cual
puede obstruir los conductos respiratorios e irritar los pulmones.
El meconio es la materia verde oscuro que se encuentra en el intestino de un feto de 36
semanas de gestacin. A modo de respuesta a cualquier causa de sufrimiento, como una
oxigenacin inadecuada a travs de la placenta, el feto excreta meconio en el lquido
amnitico. El feto con sufrimiento tambin abre la boca enrgicamente, aspirando en sus
pulmones el lquido contaminado. Despus del nacimiento, el meconio puede obstruir las vas
respiratorias, causando el colapso de los sacos de aire (alvolos) abastecidos por ellas. As
mismo, el aire inhalado puede quedar atrapado en ciertas zonas abastecidas por bronquios
parcialmente obstruidos y esto causa hiperinsuflacin pulmonar. La hiperinsuflacin puede
provocar la rotura del pulmn y su posterior colapso (neumotrax).
El sndrome de aspiracin de meconio es generalmente muy grave en los bebs posmaduros,
ya que han estado rodeados de una menor cantidad de lquido amnitico. Por consiguiente, el
meconio aspirado es ms espeso y puede obstruir ms fcilmente las vas respiratorias.

Tratamiento
Los intentos para prevenir el sndrome de aspiracin de meconio comienzan en la sala de
alumbramiento. El mdico succiona de inmediato la boca, la nariz y la garganta del recin
nacido para eliminar cualquier lquido que contenga meconio. Seguidamente se puede colocar
un tubo en la trquea del recin nacido para que sea posible succionar el resto.

En la maternidad, los pulmones del nio se succionan reiteradamente. Si es necesario, se


administra oxgeno al beb o se le coloca un respirador artificial bajo un control estricto por si
se presentan complicaciones, como hipertensin pulmonar persistente o neumotrax.

Neumotrax
El neumotrax es una acumulacin de aire en la cavidad del trax que rodea el pulmn y que
provoca un colapso pulmonar.
En un nio con pulmones rgidos, sobre todo el que respira asistido por un respirador artificial,
puede filtrarse aire de los sacos areos al tejido conectivo pulmonar y luego hacia las partes
blandas localizadas entre el pulmn y el corazn (este estado se denomina
neumomediastino). Habitualmente no afecta a la respiracin y no requiere tratamiento alguno.
Sin embargo, el neumomediastino puede progresar hasta convertirse en un neumotrax.
El neumotrax se desarrolla cuando el aire pasa a la cavidad torcica que rodea el pulmn
(espacio pleural), con la posibilidad de que ste pueda resultar comprimido. Un colapso parcial
del pulmn puede no dar sntomas ni requerir tratamiento alguno. Sin embargo, cuando el
pulmn colapsado se encuentra muy comprimido, puede representar una grave amenaza para
la vida, particularmente en un nio con una enfermedad pulmonar grave. El aire atrapado
puede colapsar fuertemente el pulmn, dificultando la respiracin y obstruyendo la circulacin
de sangre dentro de la cavidad torcica. En tal caso, el aire que rodea los pulmones debe
aspirarse rpidamente mediante una aguja o un tubo.

Displasia broncopulmonar
La displasia broncopulmonar es la lesin pulmonar causada por el respirador artificial.
Los nios que permanecen conectados a un respirador artificial durante mucho tiempo,
habitualmente ms de una semana, pueden desarrollar una displasia broncopulmonar. Este
trastorno se observa con ms frecuencia en los nios prematuros. Para prevenir esta afeccin,
el respirador artificial slo debe utilizarse cuando sea absolutamente necesario y durante el
menor tiempo posible.
La lesin probablemente se produce como consecuencia de que los espacios areos sufren
un estiramiento exagerado a causa de la alta presin requerida para inflar los pulmones y por
la alta concentracin de oxgeno suministrado. Estos factores pueden causar una inflamacin
de los pulmones. Tras varias semanas de inflamacin, se desarrollan reas con cicatrices.
El tratamiento consiste en retirar el respirador artificial de forma progresiva. Una buena
nutricin es esencial para curar los pulmones y favorecer el crecimiento de nuevo tejido
pulmonar sano. La restriccin del consumo de lquidos puede ser beneficiosa debido a que
stos tienden a acumularse en los pulmones inflamados; tambin puede ayudar el uso de
diurticos con el fin de aumentar la eliminacin de lquido del cuerpo.
En raras ocasiones, los nios con displasia broncopulmonar mueren incluso despus de
varios meses de cuidado. En los que sobreviven, los problemas respiratorios disminuyen
gradualmente. Sin embargo, estos nios corren un gran riesgo de contraer neumona,
especialmente vrica, durante los primeros aos de vida.

Retinopata del prematuro


La retinopata del prematuro es un trastorno en el cual los vasos sanguneos que se
encuentran en la parte posterior de los ojos (retina) se desarrollan anormalmente en los nios
prematuros; estos vasos sanguneos pueden sangrar y, en los casos ms graves, la retina
puede desprenderse, causando la prdida de la visin.
En el feto, los vasos sanguneos que irrigan la retina crecen a partir del centro de la misma y
alcanzan los bordes exteriores slo cuando el embarazo est ya avanzado. Por consiguiente,
no alcanzan un desarrollo completo en los nios prematuros. Aunque estos vasos continan
creciendo despus del nacimiento, a veces lo hacen de forma desorganizada, causando la
retinopata del prematuro. El factor principal de riesgo para contraer esta enfermedad es la
prematuridad extrema; los elevados valores de oxgeno en la sangre, producidos por el
tratamiento de algn trastorno respiratorio, pueden incrementar este riesgo.

Prevencin y tratamiento
El buen cuidado prenatal reduce el riesgo de prematuridad. Si el nio es prematuro y tiene
problemas respiratorios, se controla cuidadosamente el suministro de oxgeno para evitar un
incremento excesivo de ste en la sangre.
Los ojos de los bebs prematuros se someten a un exhaustivo control alrededor de 6
semanas despus del nacimiento y luego, cada pocas semanas, hasta el completo
crecimiento de los vasos sanguneos de la retina. Los cambios leves producidos por la
retinopata del prematuro suelen curarse de forma espontnea; no obstante, el mdico
contina realizando controles de los ojos. Aun cuando el nio se recupere de la retinopata,
corre un riesgo elevado de padecer miopa, desviacin de los ojos (estrabismo) y poca visin.
Los nios con una retinopata muy grave tienen un riesgo elevado de sufrir desprendimiento
de retina.
En los casos de retinopata prematura muy grave, la crioterapia (congelacin de las porciones
perifricas de la retina) puede reducir el riesgo de desprendimiento de retina y prdida de la
vista. Los nios con cicatrices producidas por la retinopata ya curada deben someterse a un
control ocular de por vida, al menos una vez al ao. El tratamiento de cualquier anomala
visual en el primer ao de vida es la base para tener buena vista en el futuro. El
desprendimiento de retina puede ser corregido en ciertos casos si se detecta precozmente; de
no ser as, el nio puede perder la visin del ojo afectado.

Problemas de la alimentacin y digestin


Los problemas intestinales y de alimentacin ms frecuentes en el recin nacido no son
graves. Suelen solucionarse espontneamente o bien pueden tratarse adaptando los hbitos
alimentarios.

Regurgitacin y vmitos
Los nios suelen devolver (regurgitar) cantidades pequeas de leche mientras se alimentan o
poco despus de la toma, generalmente cuando eructan, y esto se considera normal. A veces
la regurgitacin se produce por una ingestin de lquidos demasiado rpida que favorece que
traguen aire. En los nios alimentados con bibern la regurgitacin puede reducirse utilizando

biberones con tetinas ms firmes y agujeros ms pequeos. El hacer eructar al nio ms a


menudo durante las tomas ayuda tanto a los bebs alimentados con el pecho como a los que
toman bibern. La regurgitacin excesiva puede ser consecuencia de una sobrealimentacin.
Aunque se utilicen mtodos de alimentacin ptimos, muchos nios continan devolviendo un
poco, lo cual se considera normal.
Por el contrario, el hecho de vomitar en grandes cantidades puede indicar que existe un
problema. El vmito enrgico y reiterado (vmito en proyectil) puede indicar un estrechamiento
u obstruccin de la salida del estmago (estenosis pilrica). La obstruccin del intestino
delgado puede producir un vmito amarillo verdoso teido de bilis que debe ser evaluado por
un mdico. Ciertos trastornos metablicos, como la galactosemia (elevada cantidad de
galactosa en sangre), tambin pueden causar vmitos. Un nio que vomita y tiene fiebre, con
o sin somnolencia, puede padecer una infeccin.

Alimentacin insuficiente
Los nios pequeos que han comido lo suficiente, frecuentemente se calman o se quedan
dormidos poco despus de cada toma. Por el contrario, un nio que no ha comido lo suficiente
suele estar inquieto, se despierta una o dos horas despus de haber comido y parece
hambriento. Un aumento de peso inferior a 170 o 225 gramos a la semana en un nio menor
de 4 meses es anormalmente bajo y puede indicar una alimentacin insuficiente. Esto a veces
es la causa de un retraso en el desarrollo.
Para determinar si el problema es una alimentacin insuficiente o un problema ms grave, el
mdico repasa los detalles de la alimentacin del nio junto con los padres. Los bebs
alimentados con leche materna que no aumentan de peso lo suficiente, pueden pesarse antes
y despus de cada toma para obtener una estimacin ms precisa de cunta leche consumen.
La dieta del nio alimentado con bibern puede modificarse aumentando la cantidad total de
leche en cada toma.

Sobrealimentacin
Los problemas relacionados con la obesidad que surgen con el paso de los aos a veces
tienen su origen en la sobrealimentacin durante la lactancia. Adems, un nio de padres
obesos es ms propenso a la obesidad. De hecho, un beb tiene un 80 por ciento de
probabilidades de ser obeso si ambos padres lo son. Si el aumento de peso, segn se
describe en una tabla de crecimiento normal, es demasiado rpido, puede ser de gran utilidad
controlar el ritmo del aumento de peso.

Diarrea
Los recin nacidos habitualmente hacen de cuatro a seis deposiciones lquidas al da. Los
nios que toman el pecho suelen tener evacuaciones frecuentes y espumosas, sobre todo
antes de comenzar a ingerir alimentos slidos. La consistencia de las mismas no es
importante, a menos que el nio tenga poco apetito, vmitos, pierda peso, no aumente de
peso o se observe sangre en las heces.
La infeccin producida por bacterias o virus puede producir diarrea sbita grave y constituye la
causa ms frecuente de diarrea aguda en los nios pequeos. Una diarrea leve que dura
semanas o meses puede ser causada por diversas circunstancias, como una enfermedad
celaca, la fibrosis qustica, mala absorcin del azcar o una alergia.

La enfermedad celaca es un trastorno hereditario por el cual el gluten, una protena de los
cereales presente principalmente en el trigo, origina una reaccin alrgica que afecta a la
superficie interna del intestino y deriva en una absorcin insuficiente de las grasas de la dieta.
Esta enfermedad causa desnutricin, poco apetito y una defecacin clara, abundante y
maloliente. Se trata eliminando de la dieta todos los productos que contengan trigo.
La fibrosis qustica es una enfermedad hereditaria que altera la funcin de varios rganos,
incluyendo el pncreas. Un pncreas afectado por fibrosis qustica no produce suficientes
enzimas para digerir protenas y grasas. Sin las enzimas digestivas apropiadas, el cuerpo
pierde demasiadas protenas y grasas por las heces y ello produce desnutricin y retraso en el
crecimiento. La defecacin es abundante y a menudo maloliente. Para controlar el problema
puede administrarse extracto de pncreas por va oral.
La mala absorcin de azcares se produce cuando el beb carece de ciertas enzimas
intestinales que permiten digerir determinados azcares (por ejemplo, la lactasa para digerir
lactosa). Las enzimas pueden estar ausentes temporalmente debido a una infeccin intestinal
o bien de forma permanente a causa de un problema hereditario. El problema puede ser
tratado eliminando los azcares especficos de la dieta.
Aunque en raras ocasiones una alergia a la leche puede causar diarrea, vmitos y sangre en
la defecacin. Los sntomas suelen desaparecer rpidamente cuando un tipo de leche se
sustituye por un preparado de soja, pero reaparecen en cuanto se vuelve a la leche. Sin
embargo, algunos bebs que no toleran la leche tampoco toleran frmulas de soja. Los nios
casi nunca son alrgicos a la leche materna.

Estreimiento
Es difcil identificar el estreimiento en el beb ya que la cantidad de deposiciones puede
variar considerablemente. Un beb que en ocasiones defeca cuatro veces al da, en otros
momentos puede hacerlo una sola vez cada 2 das.
Muy frecuentemente los nios sufren una pequea molestia cuando excretan materia fecal
dura y grande, mientras otros lloran cuando eliminan una blanda. El ano de un beb menor de
3 meses de edad puede ser estrecho, lo que supone un esfuerzo persistente y la eliminacin
de heces delgadas. El mdico puede diagnosticar este problema introduciendo suavemente
un dedo con un guante en el ano del nio. Dilatando el ano, una o dos veces, se suelen aliviar
los sntomas.
Una deposicin de gran tamao puede rasgar el revestimiento del ano (fisura anal), causando
dolor durante la evacuacin y la posible aparicin de una pequea cantidad de sangre de color
rojo intenso en las heces. El mdico puede identificar una fisura con un anoscopio. En los
bebs, la mayora de las fisuras sana rpidamente sin tratamiento, pero un laxante suave
puede facilitar su curacin.
El estreimiento intenso persistente, sobre todo si empieza antes del primer mes, puede
indicar un problema ms grave. Estos problemas incluyen la enfermedad de Hirschsprung
(una cantidad de nervios deficiente con un intestino demasiado grande) o el mal
funcionamiento de la glndula tiroides.

Enterocolitis necrosante

La enterocolitis necrosante es una enfermedad por la cual la superficie interna del intestino
sufre lesiones y se inflama; en caso de ser grave, una porcin del mismo puede morir (se
necrosa), ocasionando perforacin intestinal y peritonitis.
La enterocolitis necrosante afecta principalmente a los recin nacidos prematuros. An no se
han identificado completamente las causas que la producen. Entre ellas puede figurar una
inadecuada irrigacin de sangre hacia el intestino que puede lesionar parte del mismo. Las
bacterias pueden invadir la pared intestinal daada y producir gas dentro de la misma. Si la
pared intestinal se perfora, los contenidos intestinales pueden verterse dentro de la cavidad
abdominal y producir una infeccin (peritonitis); sta puede propagarse al flujo sanguneo
(sepsis) e incluso causar la muerte.

Sntomas y diagnstico
Los lactantes que padecen enterocolitis necrosante no toleran la alimentacin y presentan un
abdomen dilatado. Finalmente, pueden vomitar contenido intestinal teido de bilis y puede que
se observe sangre en la defecacin. La infeccin del flujo sanguneo puede causar letargo y
una temperatura corporal anormalmente baja. La sangre puede volverse cida y el nio puede
padecer breves perodos de apnea durante los cuales cesa la respiracin. Las radiografas del
abdomen pueden mostrar el gas producido por las bacterias dentro de la pared intestinal, lo
que confirma el diagnstico de enterocolitis necrosante.

Tratamiento y pronstico
Algunas pruebas sugieren que la leche materna puede proteger a los nios prematuros de la
enterocolitis necrosante. En los bebs prematuros muy pequeos o enfermos, es posible
reducir el riesgo retrasando la alimentacin oral durante varios das y despus aumentando
progresivamente la cantidad de tomas. En caso de sospecha de una enterocolitis necrosante,
se suspende la lactancia de inmediato. La presin en el intestino se alivia eliminando el gas y
el lquido por medio de un tubo de succin colocado en el estmago. Se administran lquidos
por la vena y se comienza un tratamiento con antibiticos inmediatamente.
Si se perfora el intestino o la cavidad abdominal se infecta, es necesario proceder a la ciruga,
que ser tambin necesaria si el estado del beb empeora progresivamente. Sin embargo,
aproximadamente el 70 por ciento de los nios con enterocolitis necrosante no requiere
ciruga. Durante la misma, se extraen las porciones del intestino perforadas o muertas
(necrosadas). Los extremos cortados del intestino pueden abocarse en la superficie de la piel,
donde quedan abiertos (ostoma). A veces, cuando los extremos del intestino estn sanos,
pueden volver a unirse de inmediato. De no ser as, se hace al cabo de varias semanas o
meses, tras la recuperacin del tejido intestinal.
El tratamiento mdico intensivo y la ciruga apropiada han mejorado el pronstico para los
bebs con enterocolitis necrosante. En la actualidad, ms de dos tercios de estos nios
sobreviven.
En raras ocasiones, en los bebs tratados sin ciruga, parte del intestino grueso se estrecha
durante las semanas o meses siguientes, obstruyndolo parcialmente. Para ensanchar el rea
cicatrizada y estrechada, es necesario recurrir a la ciruga.

Clico

El clico es un trastorno por el cual el nio padece episodios de llanto e irritabilidad unidos a
un dolor abdominal.
El clico, que recibe ese nombre debido al colon (intestino grueso), suele ser atribuido a una
excesiva cantidad de gas en el intestino, si bien la causa precisa de este trastorno an se
desconoce. Puede aparecer poco despus de que el nio haya salido del hospital, pero
habitualmente lo hace algunas semanas ms tarde. El clico puede tener lugar de forma
intermitente durante los primeros 3 o 4 meses de vida.

Sntomas y diagnstico
El clico se caracteriza por episodios de llanto incontrolable y a menudo se produce en un
momento predecible del da o la noche. Sin embargo, algunos nios lloran casi
continuamente. El llanto excesivo hace que el nio trague aire, lo cual produce gas
(flatulencias) e hinchazn abdominal. En general, un nio que padece clicos, come y engorda
adecuadamente, parece muy hambriento y a menudo chupa vigorosamente cualquier cosa.
El mdico diagnostica clico por exclusin de otras causas de llanto e irritabilidad, como una
alimentacin inadecuada, sobrestimulacin, enfermedad y alergia a la leche.

Tratamiento
Es posible calmar al nio que padece clicos cogindolo en brazos, mecindolo o dndole
suaves palmaditas. El beb que busca succionar desesperadamente o que se queja
inmediatamente despus de una toma, es probable que necesite succionar ms. Si una toma
con bibern le lleva menos de veinte minutos, deben probarse tetinas diferentes con agujeros
ms pequeos. El chupete tambin puede sosegarlo. Un nio muy activo e inquieto puede
calmarse con el cambio del paal. Ocasionalmente se le puede administrar un sedante una
hora antes de que se produzca el perodo de irritacin previsto. De todas maneras, los clicos
habitualmente desaparecen hacia los 3 meses de edad.

Anemia
La anemia es una alteracin caracterizada por una escasa cantidad de glbulos rojos
(eritrocitos) en la sangre.
La anemia en un recin nacido puede deberse a una prdida de sangre, a la destruccin
excesiva o a la produccin deficiente de glbulos rojos, o a una combinacin de ambos
factores. Un nio puede perder una cantidad considerable de sangre durante el parto si la
placenta se separa prematuramente de la pared del tero (desprendimiento de placenta) o si
el cordn umbilical se lacera. En tales casos, el nio puede estar muy plido, tener
hipotensin arterial (shock) y respirar de forma deficiente despus del parto.
La anemia en un beb prematuro suele deberse a una prdida de sangre (causada por
reiterados anlisis de laboratorio) que no se recupera puesto que no produce nuevos glbulos
rojos. Habitualmente, la mdula sea no produce nuevos glbulos rojos durante 3 o 4
semanas despus del nacimiento. Esta anemia se agrava debido al rpido ndice de
crecimiento del nio prematuro, quien puede crecer a una velocidad mayor que la de su
produccin de glbulos rojos. De todos modos, no suele desarrollar los sntomas de la
anemia, que se resuelve en uno o dos meses.

A veces se destruye un gran nmero de glbulos rojos, como ocurre en la enfermedad


hemoltica del recin nacido, debido a los anticuerpos producidos por la madre contra los
glbulos rojos del feto durante el embarazo. Los glbulos rojos tambin pueden ser destruidos
demasiado rpido si el nio padece una enfermedad hereditaria en la que estas clulas
poseen formas anormales; un ejemplo lo constituye la esferocitosis hereditaria, en la que los
glbulos rojos son esfricos. Los glbulos rojos tambin pueden ser destruidos rpidamente si
contienen hemoglobina (la protena de los glbulos rojos que transporta oxgeno) anormal,
como ocurre en la anemia drepanoctica o la talasanema. Una infeccin contrada antes del
nacimiento, como la toxoplasmosis, la rubola, la enfermedad por citomegalovirus, el herpes
simple o la sfilis, puede destruir los glbulos rojos con gran rapidez. Cuando stos resultan
destruidos, la hemoglobina se metaboliza y transforma en bilirrubina. Las altas
concentraciones de bilirrubina en la sangre (hiperbilirrubinemia) causan ictericia y, en casos
graves, pueden ocasionar dao cerebral (quernctero).
La anemia causada por la deficiencia de hierro puede afectar a nios entre 3 y 6 meses de
edad si son alimentados con leche de vaca o un preparado que no contenga suplementos de
hierro. Los nios que no reciben tratamiento para la anemia por deficiencia de hierro pueden
ser letrgicos.

Tratamiento
Un nio que ha perdido una cantidad considerable de sangre durante el parto recibe una
transfusin inmediatamente. Cuando la causa de la anemia es la destruccin excesiva de
glbulos rojos, el tratamiento incluye un tipo de transfusin por la cual la sangre del nio
lentamente se cambia por sangre nueva. Los glbulos rojos daados, la bilirrubina y los
anticuerpos de la madre son extrados durante este cambio de sangre. El tratamiento de la
anemia por carencia de hierro consiste en administrar suplementos de este metal. Si aparecen
sntomas de anemia grave, puede ser necesario realizar una transfusin de sangre.

Qu es la enfermedad hemoltica del recin nacido


La enfermedad hemoltica del recin nacido, tambin llamada eritroblastosis neonatal, es una
enfermedad en la cual los glbulos rojos del recin nacido son destruidos por anticuerpos que
han atravesado la placenta desde la sangre materna. La enfermedad hemoltica comienza en
el feto, y en esta circunstancia recibe el nombre de eritroblastosis fetal. En muchos casos se
produce una enfermedad hemoltica grave cuando el feto tiene sangre Rh-positiva y la madre
sangre Rh-negativa. La sangre del feto es Rh-positiva porque el padre le pas un rasgo de
Rh-positivo, que es un rasgo dominante. La madre responde a la sangre incompatible
produciendo anticuerpos en su contra. Estos anticuerpos atraviesan la placenta y alcanzan la
circulacin del feto, atacan y destruyen los glbulos rojos fetales, provocando anemia. A
veces, la causa es otro tipo de incompatibilidad sangunea. Por ejemplo, la madre puede tener
el tipo de sangre 0 y el feto A o b. Otras incompatibilidades ms raras se deben a los grupos
sanguneos de Kelly Duffy.
La anemia grave causada por la enfermedad hemoltica del recin nacido se trata de igual
forma que las dems anemias. El mdico tambin observa nio para detectar signos de
ictericia, que puede ocurrir porque la hemoglobina generada tras la continua destruccin de
glbulos rojos se convierte en un pigmento amarillo brillante llamado bilirrubina. Si la
bilirrubina se acumula en el cuerpo ms rpidamente de lo que tarda en ser excretada por el
hgado, la piel del nio se vuelve amarilla (ictericia). La ictericia se trata fcilmente exponiendo
al nio a luces intensas; en muy raras ocasiones puede ocasionar lesin cerebral (quernctero)
si la bilirrubina aumenta exageradamente.

Qu es el quernctero
El quernctero es una enfermedad por la cual la bilirrubina se acumula en el cerebro,
causando dao cerebral. El quernctero es actualmente una enfermedad poco comn y es
ms frecuente en los recin nacidos prematuros o en los gravemente enfermos.
El quernctero comienza con somnolencia, alimentacin escasa y vmitos. A continuacin se
puede producir un arqueo espasmdico del cuello y la espalda hacia atrs (opisttonos), los
ojos giran hacia arriba, el beb sufre convulsiones y finalmente puede morir. Los efectos
tardos del quernctero incluyen retraso mental, control muscular anormal (parlisis cerebral),
sordera y parlisis de la mirada hacia arriba.

Policitemia
La policitemia, la situacin opuesta de la anemia, es una condicin en la cual existe un
nmero anormalmente alto de glbulos rojos.
La policitemia aumenta el espesor de la sangre, reduciendo su velocidad de circulacin a
travs de los vasos sanguneos pequeos. Si es grave, puede originar cogulos dentro de los
vasos. El nio posmaduro o cuya madre tiene hipertensin, fuma, es diabtica o vive a gran
altura, corre un mayor riesgo de contraer policitemia. Tambin puede producirse policitemia si
el nio recibe demasiada sangre de la placenta antes de que el cordn umbilical sea sujetado
con pinzas despus del parto.
El nio puede tener la piel de color rojizo o bien con un matiz azulado. Puede ser lento,
alimentarse escasamente, respirar de forma rpida y tener una frecuencia cardaca acelerada.
No es frecuente que padezca convulsiones.
Aunque la extraccin de sangre podra facilitar la eliminacin del exceso de glbulos rojos,
tambin disminuira el volumen sanguneo y empeorara los sntomas de policitemia. Por ello,
en su lugar se realiza un recambio parcial de sangre con el fin de eliminar parte de la del nio
y reemplazarla por una cantidad igual de plasma (la parte lquida de la sangre).

Hiperbilirrubinemia
La hiperbilirrubinemia es una concentracin anormalmente alta de bilirrubina en la sangre.
Los glbulos rojos viejos, daados o anormales son extrados de la circulacin, principalmente
por el bazo. Durante este proceso, la hemoglobina (protena de los glbulos rojos que
transporta el oxgeno) se transforma en un pigmento amarillo llamado bilirrubina. La bilirrubina
llega al hgado a travs de la circulacin y all es qumicamente alterada (conjugada) para
luego ser excretada al intestino como un componente de la bilis.
En la mayora de los recin nacidos, la concentracin de bilirrubina en sangre normalmente
aumenta de forma transitoria durante los primeros das posteriores al nacimiento, motivo por el
cual la piel est algo amarilla (ictericia).
En los adultos, las bacterias que normalmente se encuentran en el intestino destruyen la
bilirrubina, pero el recin nacido carece de estas bacterias y por lo tanto gran cantidad de
bilirrubina se excreta en las heces, adquiriendo un color amarillo intenso. Sin embargo, el

recin nacido tambin cuenta con una enzima en el intestino que puede alterar parte de la
bilirrubina y permitirle que sea resorbida y pase a la sangre, lo que contribuye al desarrollo de
la ictericia. A medida que aumenta la concentracin de bilirrubina en la sangre, la ictericia se
hace ms visible, avanzando de la cabeza a los pies; es decir, se ve primero en la cara, luego
en el pecho y, por ltimo, en las piernas y los pies. Normalmente, la hiperbilirrubinemia y la
ictericia desaparecen al cabo de la primera semana.
Una concentracin excepcionalmente alta de bilirrubina en sangre puede deberse a una
sobreproduccin de bilirrubina, a una excrecin insuficiente de la misma, o a ambos motivos.
En ocasiones, en los nacidos a trmino alimentados con leche materna, los niveles de
bilirrubina en sangre aumentan progresivamente durante la primera semana de vida (una
enfermedad denominada ictericia de la leche materna). La razn exacta de la ictericia no se
conoce, pero en la mayora de los casos no da problemas. Si la bilirrubina aumenta
demasiado, se requiere un tratamiento con lmparas de bilirrubina.
En la mayora de los casos, el aumento de la cantidad de bilirrubina no tiene consecuencias,
pero en circunstancias excepcionales, una concentracin muy alta puede producir dao
cerebral. Este estado, denominado quernctero, es muy frecuente en los recin nacidos muy
prematuros en estado grave.

Tratamiento
La hiperbilirrubinemia leve no requiere tratamiento. La alimentacin frecuente del recin
nacido acelera el paso del contenido intestinal, reduciendo la resorcin de bilirrubina en el
intestino y, por lo tanto, su concentracin en sangre. Los niveles de bilirrubina ms altos
pueden ser tratados con fototerapia, un proceso mediante el cual se coloca al nio bajo las
llamadas lmparas de bilirrubina. Estas lmparas emiten una luz intensa que ilumina la piel del
nio y produce una alteracin qumica en las molculas de bilirrubina presentes en los tejidos
debajo de la piel. Una vez alterada, la bilirrubina puede ser excretada ms rpidamente por el
hgado sin tener que ser previamente alterada (conjugada) por dicho rgano. Si la sangre del
nio contiene niveles de bilirrubina peligrosamente elevados, se cambia por sangre nueva
(exanguinotransfusin para eliminar la bilirrubina).
En raras ocasiones, es necesario interrumpir la lactancia durante uno o dos das si los valores
de bilirrubina suben demasiado en un nio que presenta ictericia de leche materna. La madre
debe continuar extrayendo leche manualmente y con regularidad para poder reiniciar la
lactancia tan pronto como la concentracin de bilirrubina del nio comience a disminuir. La
vuelta a la lactancia al cabo de este perodo no supone ningn riesgo para el nio.

Hipotermia
La hipotermia consiste en una temperatura corporal anormalmente baja.
La superficie corporal del recin nacido es grande con relacin al peso, por lo que puede
perder calor rpidamente, sobre todo en el caso del beb que nace con un peso bajo. En
ambientes frescos, la temperatura del recin nacido tiende a bajar. El calor tambin puede
perderse rpidamente a causa de la evaporacin, lo cual puede ocurrir cuando el recin
nacido est todava mojado con lquido amnitico.
Una temperatura corporal anormalmente baja puede hacer que disminuya el azcar de la
sangre (hipoglucemia), puede aumentar la acidez sangunea (acidosis metablica) e incluso

puede ocasionar la muerte. El cuerpo utiliza energa rpidamente con el fin de mantenerse
caliente; as cuando el nio se enfra necesita ms oxgeno. En consecuencia, la hipotermia
hace que el suministro de oxgeno a los tejidos pueda resultar insuficiente.
Todos los recin nacidos deben mantenerse en un ambiente con una temperatura elevada
para evitar la hipotermia. Este cuidado empieza ya en la sala de partos cuando se seca al
recin nacido rpidamente para evitar la prdida de calor por evaporacin y luego se le arropa
con una manta. Tambin se le coloca un gorro en la cabeza para evitar la prdida de calor a
travs del cuero cabelludo. En caso de que el nio tenga que estar desnudo para someterse a
una observacin o un tratamiento, se le coloca bajo un aparato que desprenda calor.

Hipoglucemia
La hipoglucemia es una concentracin anormalmente baja de azcar (glucosa) en la sangre.
La hipoglucemia habitualmente se produce cuando el nio tiene pocas reservas de glucosa
(almacenada como glucgeno) al nacer. Otras causas frecuentes son la prematuridad, la
posmaturidad y el funcionamiento anormal de la placenta durante la gestacin. Los nios con
escasas reservas de glucgeno pueden sufrir una hipoglucemia en cualquier momento
durante los primeros das, sobre todo si las tomas de alimento son muy espaciadas o la
cantidad de nutrientes es insuficiente.
La hipoglucemia tambin puede ocurrir en nios que presentan valores altos de insulina. Los
hijos de madres diabticas suelen presentar elevadas concentraciones de insulina porque sus
madres tienen altos valores de glucosa en la sangre y durante el embarazo gran cantidad de
esta glucosa atraviesa la placenta. Como respuesta, el feto produce gran cantidad de insulina.
La enfermedad hemoltica grave del recin nacido tambin puede elevar los valores de
insulina. Los valores elevados de insulina hacen descender rpidamente los valores de
glucosa en la sangre durante la primera hora despus del nacimiento, precisamente cuando el
suministro continuo de glucosa a travs de la placenta ha finalizado de forma brusca.
Muchos recin nacidos con hipoglucemia no presentan ningn sntoma. Otros estn apticos,
se alimentan poco, tienen escaso tono muscular, estn nerviosos, respiran con rapidez o
cesan de respirar de vez en cuando (apnea). Pueden producirse convulsiones.
La hipoglucemia se trata con glucosa, administrada por va oral o intravenosa, dependiendo
de la gravedad del problema.

Hiperglucemia
La hiperglucemia es una concentracin anormalmente alta de azcar (glucosa) en la sangre.
En el recin nacido la hiperglucemia es menos frecuente que la hipoglucemia. En los nios
muy pequeos, la glucosa administrada por va intravenosa puede elevar excesivamente los
niveles de glucosa en sangre. Los recin nacidos gravemente estresados o infectados
(spticos) tambin pueden desarrollar altos niveles de glucosa en sangre. Si la concentracin
de glucosa en sangre es muy elevada, puede filtrarse por el rin y derramarse en la orina.
El tratamiento consiste en reducir la cantidad de glucosa administrada al nio. Si la
hiperglucemia persiste, puede administrrsele insulina por va endovenosa.

Hipocalcemia
La hipocalcemia es un nivel anormalmente bajo de calcio en la sangre.
La hipocalcemia leve es bastante frecuente durante el primero o segundo da de vida en los
recin nacidos que tienen un mal estado general. Los que corren un mayor riesgo de
desarrollar una hipocalcemia ms grave son los prematuros, los que son pequeos para su
edad gestacional, los que no recibieron suficiente oxgeno durante el parto o los hijos de
madres diabticas. La causa de la hipocalcemia que aparece brevemente despus del parto
no se conoce con precisin, pero puede tener relacin, en parte, con la sbita falta de calcio
procedente de la madre.
Los altos niveles de fosfato en sangre tambin pueden causar hipocalcemia. Este tipo de
hipocalcemia puede presentarse en nios de mayor edad alimentados con leche de vaca (ms
que con leche materna o preparada), ya que sta posee un contenido en fosfato demasiado
alto para ellos.
La hipocalcemia puede no causar sntoma alguno o bien provocar debilidad, episodios de
apnea (el recin nacido deja de respirar transitoriamente), mala alimentacin, nerviosismo o
convulsiones. Los nios sin sntomas no suelen necesitar tratamiento. Los que los presentan,
son tratados con soluciones de calcio, administradas por va intravenosa u oral.

Hipernatremia
La hipernatremia es una concentracin anormalmente alta de sodio en la sangre.
La hipernatremia puede estar causada por una excesiva ingestin de sodio (sal) o bien por
una prdida excesiva de agua del cuerpo. Esta ltima es particularmente frecuente en nios
muy prematuros ya que el agua se evapora fcilmente a travs de su piel, sumamente
permeable al agua. La situacin empeora debido a que sus riones inmaduros no pueden
absorber el agua de la orina para concentrarla, con lo que cada vez que orinan continan
perdiendo agua.
Un recin nacido que ha ingerido demasiado sodio suele presentar una hinchazn de los
tejidos (edema) y excreta grandes cantidades del mismo por la orina. Por el contrario, el recin
nacido que ha perdido mucha agua se deshidrata: la piel y las membranas mucosas de la
boca se resecan, orina poco o absolutamente nada y puede que le baje la presin. En casos
graves, la hipernatremia o la deshidratacin pueden daar el cerebro o incluso causar la
muerte. La deshidratacin se corrige administrando suplementos de agua por va intravenosa.

Sndrome del feto alcohlico


El sndrome del feto alcohlico es una enfermedad que afecta a algunos nios nacidos de
madres que han bebido alcohol durante el embarazo.
El consumo de alcohol durante el embarazo puede causar defectos de nacimiento, sobre todo
si la madre lo ingiere en grandes cantidades o se embriaga. Como tampoco est demostrado
que beber pequeas cantidades de alcohol sea inocuo durante el embarazo no se debera

consumir absolutamente nada de alcohol. Cantidades grandes de alcohol pueden provocar un


aborto o el sndrome del feto alcohlico.
Los recin nacidos que padecen este sndrome son pequeos para su edad gestacional y
tambin tienen la cabeza pequea, lo que indica un escaso desarrollo cerebral dentro del
tero. Algunas de las malformaciones que pueden producirse comprenden ojos pequeos,
achatamiento de la zona media de la cara, pliegues anormales en las palmas de las manos,
defectos cardacos y articulaciones anormales. La consecuencia ms grave es el desarrollo
cerebral defectuoso, que deriva en retraso mental. El consumo de alcohol durante el
embarazo es la causa de retraso mental que ms fcilmente se puede evitar.

Consumo de drogas durante el embarazo


El consumo de drogas durante el embarazo puede tener efectos adversos tanto en el feto que
se est desarrollando como en el recin nacido. La cocana y los opiceos son dos de las
drogas ilcitas que pueden causar problemas significativos.
La cocana estrecha los vasos sanguneos y eleva la presin arterial y su consumo durante el
embarazo puede provocar un aborto. Aunque en raras ocasiones, su consumo a principios del
embarazo puede causar anomalas congnitas en los riones, los ojos, el cerebro o las
extremidades. El hijo de una madre adicta a esta droga es ms propenso a tener escaso peso
al nacer, adems de una talla corporal y una circunferencia de la cabeza menores de lo
normal.
Los opiceos, como la herona, la metadona y la morfina, raramente causan anomalas
congnitas, pero, como atraviesan la placenta, los nios pueden nacer adictos a ellos. Los
sntomas de abstinencia se manifiestan habitualmente dentro de las 72 horas posteriores al
nacimiento. Dichos sntomas incluyen irritabilidad con llanto excesivo, nerviosismo, tensin
muscular, vmitos, diarrea, sudor, respiracin acelerada y convulsiones. Los sntomas de
abstinencia leves se tratan arropando al nio y alimentndolo frecuentemente para reducir la
inquietud. Los sntomas graves pueden ser controlados con pequeas dosis de tintura de opio,
un narctico. La dosis se reduce muy gradualmente en el trmino de das o semanas a
medida que los sntomas desaparecen.
Se puede haber abusado de otras muchas drogas y a menudo se consumen varias drogas a
la vez durante el embarazo. Los hijos de madres que hayan consumido drogas en dicho
perodo deben ser cuidadosamente controlados por sanitarios y por miembros de los servicios
de asistencia social. Algunos nios tienen defectos que requieren atencin especial y otros,
como los afectados por el sndrome del feto alcohlico, pueden sufrir retraso mental. Estos
ltimos deben ser evaluados y recibir tratamiento en el contexto de un programa de desarrollo
infantil precoz. Muchos requerirn educacin especial cuando alcancen la edad escolar.
El hijo de una madre drogodependiente debe tener un seguimiento por parte del departamento
local de servicios sociales. El abuso de las drogas o la adiccin de la madre, junto con los
hbitos de conducta que ello supone, expone al nio a un alto riesgo de sufrir abusos o
abandono.

Convulsiones
Las convulsiones son descargas elctricas anormales en el cerebro.

Las convulsiones pueden ser causadas por cualquier trastorno que afecte al cerebro directa o
indirectamente, como la baja concentracin de azcar (glucosa), calcio, magnesio o vitamina
B6 (piridoxina) en sangre y por valores bajos o altos de sodio. La inflamacin de las
membranas que rodean el cerebro (meningitis) tambin puede causar convulsiones. Otras
causas pueden ser las lesiones cerebrales derivadas de una falta de oxgeno, una hemorragia
cerebral, lesiones congnitas, defectos cerebrales congnitos o por abstinencia de drogas.
Las convulsiones causadas por la fiebre afectan a los nios de ms edad y rara vez son
graves.
Las enfermedades que producen convulsiones en los recin nacidos suelen ser graves. Sin
embargo, la mayora de los que las padecen sobrevive sin sufrir consecuencia alguna. Las
convulsiones causadas por una baja concentracin en sangre de glucosa o de calcio no
suelen acompaarse de incapacidades de ningn tipo. Las convulsiones que son
consecuencia de un mal desarrollo del cerebro, una lesin o una meningitis probablemente
provoquen problemas neurolgicos posteriores.
Las convulsiones pueden ser difciles de reconocer. Habitualmente, los brazos y las piernas
presentan unas sacudidas rtmicas y el nio puede realizar movimientos de masticacin o
desviar persistentemente los ojos. A veces la frecuencia respiratoria o cardaca cambia de
improviso.

Diagnstico y tratamiento
El mdico trata de determinar la causa de las convulsiones analizando la historia clnica
completa y realizando una exploracin fsica. Puede solicitar anlisis para medir los valores de
glucosa, calcio y electrlitos en la sangre. A menudo, se obtiene una imagen del cerebro
mediante ultrasonidos, una tomografa axial computadorizada (TC) o una resonancia
magntica nuclear (RM). Un electroencefalograma (EEG), que mide la actividad elctrica del
cerebro, puede ayudar a diagnosticar el tipo de convulsin.
Habitualmente, el objetivo del tratamiento es corregir la causa de la convulsin. Las
convulsiones persistentes pueden ser tratadas con frmacos como el fenobarbital y la
fenitona.

Sndrome de muerte sbita del lactante


El sndrome de muerte sbita del lactante es la muerte repentina e inesperada de un nio
aparentemente sano.
El sndrome de muerte sbita del lactante constituye la causa ms frecuente de muerte en
nios de entre dos semanas y un ao de edad. Se da en 3 de cada 2 000 nios, casi siempre
mientras estn durmiendo. Sin embargo, la frecuencia parece estar disminuyendo en los
ltimos aos. La mayora de las muertes ocurre entre el segundo y el cuarto mes de vida. El
sndrome ocurre en todo el mundo y es algo ms frecuente durante los meses de invierno, en
familias con ingresos bajos, entre los nios prematuros o que han necesitado respiracin
artificial al nacer, en bebs cuyos padres hayan tenido otros hijos que murieron a causa del
sndrome y en los hijos de madres fumadoras. Afecta un poco ms a los nios que a las nias.
Se desconoce la causa del sndrome de muerte sbita del lactante; pero en la muerte
repentina e inesperada de un beb pueden intervenir varios factores. Estudios recientes han
sugerido que este sndrome es ms frecuente entre los nios que duermen boca abajo que en

aquellos que duermen boca arriba o de lado. En la actualidad, se recomienda recostar a los
nios sanos boca arriba o de lado. Tambin existe el riesgo de que los nios se ahoguen si
son puestos boca abajo sobre una superficie mullida, como una manta o un colchn de
espuma muy blando. Por consiguiente, los nios deben dormir en un colchn consistente.
Nadie debera fumar en una casa donde haya un beb.
Los padres que han perdido a un nio por el sndrome de muerte sbita del lactante se
encuentran abatidos y obviamente no estn preparados para la tragedia. Debido a que
ninguna causa definida puede explicar la muerte de su hijo, se sienten habitualmente
excesivamente culpables. Y pueden traumatizarse an ms debido a las investigaciones que
realiza la polica, los asistentes sociales u otras personas. Deben recibir el asesoramiento y el
apoyo de mdicos y enfermeras especialmente preparados para estos casos. Otros padres
que han perdido a un hijo a causa del mismo sndrome tambin pueden apoyar y dar consuelo
a los padres afligidos.