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Trados pelo Desejo

Candace Camp

Clssicos Histricos Especial Vol. 83

Copyright 1999 by Candace Camp


Publicado originalmente em 1999 pela
Harlequin Books, Toronto, Canad.
Ttulo original: SWEPT AWAY
Traduo: Baby Abro
Editor: Janice Florido
Chefe de Arte: Ana Suely Dobn
Paginador: Nair Fernandes da Silva
EDITORA NOVA CULTURAL LTDA.
Rua Paes Leme, 524 10 andar CEP 05424-010 So Paulo Brasil
Copyright para a lngua portuguesa: 1999
EDITORA NOVA CULTURAL LTDA.
Fotocomposio: Editora Nova Cultural Ltda.
Impresso e acabamento: Grfica Crculo.

Este livro faz parte de um projeto sem fins lucrativos, de fs para fs.
Sua distribuio livre e sua comercializao estritamente proibida.
Cultura: um bem universal.

Digitalizao:
Reviso: Alice Akeru

Naquela noite, iria fazer com que ele a desejasse mais do que a
qualquer outra mulher...
Quando Deverel Grey, lorde Stonehaven, acusou erroneamente sir Selby
Armiger por um crime que este no cometera, sujeitou a famlia do
inocente a um rumoroso escndalo. Esse homem era irmo de Jlia
Armiger, que jurou desmascarar Stonehaven e mostrar que ele era o
verdadeiro criminoso. Sua sede de vingana revelou-lhe que seu atraente
inimigo tinha uma fraqueza por mulheres bonitas. E ela ousou seduzi-lo,
fazer parte de suas fantasias.
Era o duelo da razo, o desejo de vencer e o medo de expor-se que
provocava aquela alegria impetuosa que Jlia sentia quando estava perto de
Stonehaven? Ou era o homem, que a arrebatara num jogo de aventura,
mistrio e um prazer inesperado que logo a dominaria por completo,
deliciosamente, perigosamente...
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PRLOGO

Jlia abaixou o bon, encobrindo o rosto, e se escondeu atrs de um


dos cavalos. Tensa, mantinha os olhos fixos no homem que caminhava do
lado oposto da rua. Lorde Stonehaven, sem dvida. Reconheceria aquele
andar arrogante em qualquer lugar.
O animal se mexeu, nervoso, quando Jlia, sem querer, puxou-lhe as
rdeas. Ela lhe fez um carinho no pescoo. A ltima coisa que queria era
chamar a ateno de Stonehaven. Mais alguns minutos e eles o capturariam.
Seus olhos pousaram involuntariamente no portal s escuras. No
havia sinal de Nunnelly ou de Jasper, embora ambos se encontrassem ali. Era
um bom esconderijo, e por esse motivo eles o haviam escolhido para a
emboscada.
Esperou, temendo at mesmo respirar. Dali a pouco teriam nas mos o
responsvel pela runa de seu irmo.
Lorde Stonehaven continuava andando. De repente, sem interromper
a caminhada, virou-se e subiu a rua, desviando-se do portal.
Jlia cerrou os dentes para evitar que um gemido de decepo
escapasse de sua garganta. Maldito! Por que sempre conseguia frustr-los?
A armadilha falhara, como acontecera outras duas vezes. E eles s
seriam capazes de captur-lo caso o surpreendessem. Lorde Stonehaven
lutava bem demais para se deixar apanhar de outra maneira. A testa de
Nunnelly ainda tinha a marca recebida no ltimo atentado, para provar isso.
Mesmo assim, os dois homens saram atrs dele. Stonehaven virou-se
quando ambos o desafiaram, e atingiu o peito de Jasper com a bengala que
carregava. O rapaz dobrou o corpo enquanto o lorde se afastava e acertava
um soco no queixo de Nunnelly, que, com o impacto, foi lanado para trs,
deixando cair o saco com o qual tencionava cobrir-lhe a cabea. Ento
tropeou na pea e acabou no cho.
Stonehaven inclinou-se e pegou-o pelo casaco, erguendo-o.
Muito bem! gritou, a voz spera ecoando pela rua. Exijo
respostas, e agora! Esta no primeira vez que vocs me atacam. Por qu?
Nunnelly tentou acert-lo, mas o lorde desviou o corpo. Jasper, ainda
sentindo o golpe no peito, tentou desafi-lo uma vez mais. Ele, porm, com
destreza, nocauteou o jovem.
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Jlia sabia que precisava fazer alguma coisa para ajudar seus homens,
mas tambm sabia que no podia enfrentar o lorde. Um simples empurro
daquele homem na certa a levaria pelos ares.
gil, subiu na carruagem, ajeitou-se no assento e estalou o chicote.
Segundos depois os cavalos avanavam na direo de Stonehaven.
Ele, ao notar a investida, pulou para trs. Nunnelly e Jasper ergueramse e correram na direo do coche. Jlia deteve os animais at ver os dois
pularem para dentro do veculo, e reiniciou a jornada.
Surpresa, viu que Stonehaven conseguiu alcanar a barra que levava
ao banco do cocheiro, e tentava subir. Em pnico, virou-se e deu-lhe um forte
pontap, que o atingiu no peito. Ento o viu cair pesadamente.
Arriscou um olhar para trs enquanto os quatro cavalos disparavam.
O lorde se erguia lentamente, limpando a poeira da roupa e praguejando.
Depois de se afastar o suficiente, ela tentou controlar os animais, fazendo com
que diminussem a velocidade. No foi fcil. Seus braos doam tanto que
quase soltaram as rdeas. Mas, finalmente, conseguiu que a carruagem
parasse.
Jesus, Maria, Jos! gritou Nunnelly, com seu forte sotaque
irlands. O que achou que estava fazendo, senhorita?
Foi inspecionar os cavalos, acalmando-os.
Salvando sua pele Jlia replicou, acostumada ao modo rude de o
homem se expressar.
Certo, e estou feliz que tenha conseguido Nunnelly prosseguiu.
Mas tinha de assustar os cavalos desse jeito? Virou-se para o assistente.
Ei, Jasper, segure os animais enquanto subo no assento. Faa alguma coisa
til, para compensar o fracasso desta noite.
O rapaz irritou-se.
No provoque. Voc no se saiu muito melhor do que eu.
Ei, vocs dois, parem! admoestou-os Jlia. Todos ns
falhamos.
Escapamos por pouco, senhorita comentou Nunnelly ao
acomodar-se no banco e pegar as rdeas. Fez um sinal para Jasper, que soltou
os cavalos e pulou para dentro do veculo. Ainda bem que o homem no
conseguiu subir no coche, ou seria nosso fim.
Stonehaven no me reconheceria. Nunca me viu. Visitava Selby na
poca em que mame estava muito doente, e eu preferia ficar ao lado dela do
que descer para a sala.
Pode ser, mas ele no ia levar muito tempo para descobrir quem
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somos. Nunnelly balanou a cabea, em sinal de censura. A senhorita


no devia ter agido assim. Foi muito perigoso.
Ah, ? E se eu no tivesse feito nada? Onde vocs dois iriam passar
a noite? Alm do mais, o plano era meu. Eu tinha de estar l.
Os dois j haviam tido esse tipo de discusso outras vezes, e Nunnelly
sabia que no seria capaz de venc-la.
Jlia era a pessoa mais teimosa que conhecia. Conseguia lev-lo na
conversa desde quando no passava de uma garotinha de colo.
A verdade, srta. Jlia, que seu plano parece no funcionar.
Sei disso, Nunnelly. Voc tem razo.
Aquela era a terceira vez que tentavam pegar lorde Stonehaven, em
vo. Ele era muito gil e rpido para se deixar apanhar.
O homem um lutador, e dos bons. Ouvi dizer que treina com
Gentleman! A voz do cocheiro tornou-se respeitosa ao mencionar o mais
renomado pugilista da poca, Gentleman Jackson. forte e veloz. Alguns
cavalheiros acham que podem lutar, mas numa briga de verdade se mostram
mais inteis do que Jasper. O lorde, porm Ah, esse sim, sabe o que faz. Eu
poderia chamar mais alguns homens para nos ajudar. Mas ele venceria cinco
ou seis de ns com facilidade.
Nada disso. No quero mais gente envolvida nisso disse Jlia.
S voc e Jasper, que trabalham para a famlia h muitos anos e que sempre
foram leais. No confio em estranhos.
Nem eu, senhorita. Nunnelly ficou em silncio por um momento,
enquanto dirigia a carruagem pelas ruas escuras de Londres. J perto da casa,
fitou Jlia e comeou, procurando as palavras certas: Talvez devamos
esquecer esse assunto
Ela se virou para o cocheiro, os olhos faiscando de raiva.
Como? Esquecer o que houve com Selby? Voc no se importa com
o fato de Gilbert passar a vida inteira sob a sombra do escndalo? No se
incomoda em vingar-se do homem que arruinou meu irmo? Ou ser que
est com medo?
Ningum pode chamar Mike Nunnelly de covarde. Tambm no
o caso de achar que no me importo com Selby. Estou pensando na senhorita.
Talvez seja hora de fazer alguma outra coisa, viver sua vida, casar, ter filhos,
coisas assim.
Casamento? Filhos? Est sugerindo que eu fique fazendo tric
enquanto um homem cuida da melhor parte do trabalho? Alm do mais,
como acha que eu conseguiria um marido se todos julgam meu irmo um
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criminoso?
Nunnelly contemplou os olhos cheios de lgrimas de Jlia.
No tente mudar de assunto, senhorita. Estamos falando de seu
plano, no de seu irmo. Que Deus tenha sua alma.
Uma coisa est ligada outra!
Veja, fizemos o melhor que pudemos, e no funcionou. Estamos
aqui h trs semanas, seguimos o lorde por toda parte, at mesmo em seus
encontros com mulheres, nos jogos, no clube. um milagre v-lo sozinho.
Est sempre rodeado de amigos ou abraado a alguma bela moa.
Sei disso Jlia respondeu, pensativa.
Tentamos peg-lo trs vezes, e ele se safou. Se no podemos contar
com outros homens, ento o que faremos? Alm disso, o lorde j tem suas
suspeitas. No ouviu o que me disse?
Voc tem razo. Este plano no est mesmo adiantando. Mas no
vou desistir. No depois do que ele fez a meu irmo.
Trs anos antes, Selby fora acusado de roubar dinheiro de uma
herana da qual era um dos tutores. O homem que o acusou, e que espalhou
ao mundo sua culpa, foi Deverel Grey, lorde de Stonehaven.
Embora Selby tivesse insistido na inocncia, a opinio pblica no o
poupara. Afinal, as evidncias haviam convencido quase todos, com exceo
de Jlia e de Phoebe, esposa de Selby.
A consequncia foi que, com um tiro, ele supostamente ps fim
prpria vida. As pessoas viram a mais uma prova de sua culpa. At mesmo
Phoebe acreditara que o marido cometera esse ato extremo em funo do
desespero. Somente Jlia achava que o tiro fora acidental, e que se devera a
uma distrao provocada pelo turbilho que arrastava Selby ao lodo.
Fosse como fosse, a culpa real cabia ao homem que perseguira o irmo
at a morte. E esse homem se chamava lorde Stonehaven.
Virou-se para Nunnelly, o queixo erguido.
Temos de traar outro plano.
Outro plano? O cocheiro franziu a testa. A rapidez com que a
mente de Jlia trabalhava o alarmava. O que est tramando?
Ela fitou o leal servidor. No contaria absolutamente nada.
Espere e ver.
Nunnelly resmungou ao ouvir a resposta, mas Jlia o ignorou.
Recostou-se no assento e contemplou a noite escura. Tinha um plano ousado.
Mas dessa vez poderia funcionar.
Trs semanas espionando lorde Stonehaven lhe haviam ensinado
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alguma coisa a respeito de suas fraquezas. Jlia as usaria contra ele. E dessa
vez obteria xito.
Haveria de destruir Stonehaven. Depois de seduzi-lo.

CAPTULO I

No, Jlia! Absolutamente no! Phoebe ficou em p num salto ao


ouvir as palavras da cunhada e levou as mos ao peito, como se quisesse
impedir o corao de bater to depressa. Voc no pode fazer isso! No
sabe o que est dizendo!
Jlia suspirou. Sabia que Phoebe teria essa reao quando lhe contasse
seu novo plano. Afinal, seduo no era uma arma comum na vida de uma
jovem dama em 1811.
Sim, eu sei o que estou dizendo. Mas no se preocupe. No tenho a
menor inteno de dormir com aquele homem.
Phoebe soltou um grito estrangulado e praticamente caiu na poltrona.
Jlia!
Eu devia saber que voc no ia gostar.
Bem, claro que no quero que oh, querida, no ouse nem mesmo
falar assim.
E de que outra maneira eu conseguiria lhe explicar meu plano?
Jlia no se importava nem um pouco com as convenes. Por causa
da longa durao da doena da me, no frequentara festas, e, depois do
escndalo envolvendo o irmo, fora condenada ao ostracismo. O fato de
nunca ter convivido com a alta-sociedade londrina, Phoebe tinha certeza, era
o responsvel por esse desprezo s regras.
Mas Jlia sabia que isso vinha de muito longe. Sua me tentara fazer
com que se comportasse como uma verdadeira dama. Mas, dona de uma
natureza suave, no tivera o pulso necessrio para isso.
Jlia fora influenciada pelo pai e pelo irmo, que lhe incentivaram o
esprito ousado. Por esse motivo, sempre pudera se expressar livremente,
investigar tudo o que sua mente curiosa exigisse e jamais permitir que o
medo a impedisse de fazer alguma coisa.
Por isso, tinha uma mente aberta. Ia aonde bem entendia, cavalgando
seu prprio cavalo. Sabia manejar o arco e a flecha, aprendera a defender-se
dos animais selvagens e conduzia a vida com uma segurana incomum nas
moas de sua idade.
O mximo que a me conseguira fora ensinar-lhe boas maneiras.
Assim, em pblico, ela tratava de controlar a lngua afiada. Mas era s.
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Phoebe gemeu e afundou a cabea nas mos.


Querida, no faa isso. Selby ficaria furioso comigo se eu permitisse
uma coisa dessas. Eu no devia t-la deixado vir a Londres. No devia ter
concordado com nada disso. Seu plano inicial j era terrvel o bastante
sequestrar Stonehaven e obrig-lo a confessar sua culpa. Mas essa nova ideia
simplesmente descabida!
No falhe comigo logo agora, por favor.
Jlia atravessou a sala e ajoelhou-se diante da poltrona, tomando as
mos da cunhada. Phoebe era muito doce, tmida, e havia momentos em que
Jlia desejava que ela no fosse assim.
Voc se referiu a meu primeiro plano. Lembra-se de como ficou
preocupada? Temia que eu acabasse ferida, que minha reputao fosse
arruinada.
Sei disso respondeu Phoebe. E me desesperava toda vez que
voc saa de casa.
No entanto, nada aconteceu, no foi? Sempre voltei s e salva. At
mesmo esta noite. E lorde Stonehaven no descobriu que eu estava por trs
dos ataques.
Agradeo a Deus por isso!
Acredite em mim quando digo que nada de ruim ir acontecer
tambm dessa vez. J lhe disse, no vou deixar que ele me toque. Vou
simplesmente flertar, seduzi-lo apenas ao ponto de encoraj-lo a se abrir
comigo e a me contar sua vida.
Phoebe a fitou, em dvida.
Acha que isso vai funcionar com um homem como Stonehaven?
Tenho certeza. Jlia sentou-se no cho, ao lado da cunhada.
Oua, aprendi duas coisas nas ltimas semanas, ao segui-lo. A primeira que
no possvel peg-lo fora. Eu no o conhecia. Imaginei que fosse um
covarde, incapaz de resistir a um ataque. Mas muito forte fisicamente e,
devo admitir, corajoso demais. Nunca fugiu de Nunnelly e Jasper. Ao
contrrio, enfrentou-os. E venceu.
Mas
Deixe-me terminar. Faltou contar-lhe a segunda coisa que descobri:
Stonehaven no resiste s mulheres.
um conquistador?
Jlia suspirou.
Isso mesmo. No sei se eu conseguiria ir to longe. Ele no parece
importunar mocinhas inocentes. S o vi ao lado de mulheres sofisticadas, e
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bem, de certa espcie.


Oh, querida! gemeu Phoebe.
No v que essa pode ser uma vantagem? O lorde tem uma queda
por mulheres. Foi por isso que percebi que poderia me aproximar, conversar
com ele, fazer com que fale a verdade. Jlia a fitou intensamente. Voc
mesma me disse que, quando um homem decide conquistar uma mulher, fica
vulnervel e faz tudo para agradar. No acha que a ocasio propcia para
obrig-lo a dizer o que quero saber?
No sei.
Phoebe estava indecisa. Selby sempre parecera muito vulnervel
quando faziam amor. Ela, porm, no poderia contar isso a Jlia.
Meus pretendentes adoravam falar sobre si mesmos, sobre as
decises inteligentes que tomavam e sobre as coisas maravilhosas que faziam.
Na verdade, queriam me impressionar. Acho que Stonehaven no muito
diferente.
Pode ser, mas acho que voc est indo longe demais. E muito nova,
nem mesmo debutou, enquanto o lorde um homem rico, experiente, e vive
em Londres h anos. Creio que deve estar perto dos trinta anos.
Jlia levantou a sobrancelha e ergueu-se, com uma expresso
magoada.
Est dizendo que no serei capaz de seduzir algum sofisticado
como ele? Que s os que vivem em pequenas cidades, como Whitley, podem
se interessar por mim?
Phoebe ficou petrificada, como Jlia previu que fosse acontecer, e
durante alguns momentos esqueceu as crticas.
Oh, eu no quis dizer isso! Querida, penso que voc pode
conquistar o homem que bem entender. a moa mais bonita que conheo.
Se passasse uma temporada em Londres, ofuscaria todas as debutantes.
Jlia sorriu. Na verdade, no tinha nenhuma dvida sobre sua
capacidade de atrair um homem, sofisticado ou no. Quisera apenas distrair a
cunhada, tirar suas preocupaes. Sabia que era bela. Os rapazes de sua
cidade natal no a deixavam se esquecer disso.
Alm do mais, olhar-se no espelho todos os dias s aumentava essa
certeza. Era alta, elegante, com seios empinados. Um corpo perfeito para usar
os vestidos de cintura alta que a moda exigia. O cabelo ruivo, os olhos azuis e
os clios longos davam-lhe um toque todo especial.
Alm disso, o rosto chamava a ateno. Tudo, da pele clara
sobrancelha castanha, passando pela curva suave dos lbios, era perfeito.
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Incluindo o sorriso caloroso e as covinhas nas faces.


Tanta beleza, porm, no fazia com que se sentisse superior a
ningum. Aceitava-a como um fato da vida, como tratar dos cavalos ou ler.
Podia impressionar os outros, mas no a si mesma. Havia ocasies, quando
conversava com os rapazes, em que desejava ardentemente que eles falassem
de coisas mais interessantes do que do brilho de seus olhos ou da suavidade
de sua pele. Parecia-lhe que, ao escolher uma esposa, os homens devessem se
interessar por mulheres agradveis como Phoebe, no por beldades vazias.
Pode me perdoar, Jlia?
Ela deu um forte abrao na cunhada antes de dizer:
Claro. Eu s quis brincar com voc.
Phoebe sorriu e relaxou.
timo. Minha inteno foi somente alert-la de que Stonehaven
mais experiente do que voc. Tenho certeza de que ir admir-la no momento
em que a vir. O que me preocupa o que ele poder fazer depois disso.
Nada, querida. Nada.
No assim to simples. Voc pretende apenas brincar, mas ele
um homem perigoso. Inescrupuloso. Lembre do que fez a Selby, de quem foi
amigo durante anos. O que acontecer se Stonehaven bem, no se
comportar como um cavalheiro? Baixou o tom de voz. E se quiser
obrig-la a a Oh, voc sabe!
Posso no ter debutado, mas tenho alguma experincia com os
homens. E os de Kent, tenho certeza, no so diferentes dos demais. Sempre
fui capaz de lidar com meus pretendentes, incluindo um ou dois que
passaram dos limites.
Os olhos de Phoebe se arregalaram.
No! Quem teve essa ousadia?
Squire Buntwell foi um deles.
Aquele sem-vergonha, safado! Phoebe exclamou, indignada.
O que pensou que uma moa como voc haveria de querer com ele? Tem
cinquenta anos e, alm disso, casado!
Oh, eu no diria que Squire estava preocupado com o que eu
queria. De todo modo, deixei bem claro que ele devia procurar outra pessoa
para satisfaz-lo.
E como fez isso?
Simples. Dei-lhe um pontap na canela e um soco no estmago. E
enquanto ele dobrava o corpo, tentando respirar, eu lhe disse que nunca mais
tentasse aquilo de novo. Do contrrio contaria tudo sua esposa, ao pastor e
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s fofoqueiras da cidade. Acho que ele entendeu meu ponto de vista.


Phoebe riu.
Tenho certeza que sim. Mas acho que isso no ser necessrio com
Stonehaven.
Talvez no. Em todo caso, levarei a arma de Selby disse Jlia,
pensando no pequeno revlver de bolso que fazia parte da coleo do irmo.
Creio que o ardor de um homem diminui bastante quando h o cano de
uma arma apontado para seu peito.
Jlia!
Phoebe pareceu chocada, mas no pde evitar uma gargalhada.
Nesse momento, um garotinho de seis anos de idade entrou na sala.
Oh, titia, a est voc! Eu a procurei por todo canto. Veja o que
consegui!
E abriu a mozinha suja para revelar o prmio que, sabia, seria muito
mais apreciado pela tia do que por sua amada, mas sensvel me.
Uma lagartixa! O grito de Jlia ecoou pela sala. Que
maravilha, Gilbert! Cuidado para no apert-la muito.
Ele assentiu, orgulhoso.
Eu sei. Lembrei que voc me disse isso uma vez e tomo muito
cuidado.
Bom garoto!
Posso ficar com ela? Olhou para a me. Por favor?
Phoebe sorriu para o filho, que herdara dela a expresso angelical e os
olhos azuis. O rosto de traos marcantes, porm, era igual ao de Selby, e os
cachinhos ruivos lembravam os de um querubim. Nunca conseguia negar-lhe
muita coisa, embora no compartilhasse do mesmo gosto por minhocas,
cobras e lagartixas.
Claro, meu amor. Mas coloque-a numa caixa, para que no assuste
as empregadas.
Pea bab que procure um recipiente adequado Jlia instruiu.
Ah, e faa furos na tampa, alm de colocar galhinhos e folhas junto
lagartixinha, certo?
Gilbert fez que sim com um gesto de cabea e saiu da sala s pressas,
para mostrar seu trunfo bab. Phoebe seguiu-o com o olhar cheio de
lgrimas. O menino tinha apenas trs anos quando o pai morrera, e no
conseguia lembrar-se dele.
Se ao menos Selby estivesse vivo para v-lo crescer
Essas palavras fortaleceram a deciso de Jlia.
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Meu irmo poderia conviver com o filho se Stonehaven no o


tivesse ferido at a morte. Oua, tenho de fazer com que ele me diga a
verdade.
Sei disso, querida.
Se eu no agir, Gilbert ser obrigado a viver sob a sombra desse
maldito escndalo. Vai ouvir boatos. As pessoas vo virar-lhe as costas,
recusar-se a v-lo e a convid-lo para suas festas e jantares. Do mesmo modo
como fazem conosco.
O escndalo que envolvera Selby tirara Jlia e Phoebe do convvio
social. A mancha sobre o nome da famlia fora enorme. Aonde quer que
fossem, at mesmo igreja, viam pessoas sussurrando e observando-as de
soslaio.
Quando se mudaram para a casa dos Armiger, em Londres, algumas
semanas antes, vrias damas da sociedade local viraram-lhes o rosto.
No Phoebe disse baixinho. Isso no pode acontecer a Gilbert.
No deixaremos que acontea. Fitou os olhos azuis da cunhada com
determinao. Voc tem razo. Precisamos provar a inocncia de Selby.
Faa como achar melhor.
Jlia sorriu.
Eu sabia que voc ia acabar me apoiando, querida.
Phoebe deu-lhe um sorriso fraco.
Mas como far para se apresentar a Stonehaven? No
frequentamos a alta-sociedade. Na verdade, tenho certeza de que no
seramos recebidas por ningum, mesmo que tentssemos.
A est o problema. Jlia no julgava necessrio revelar a Phoebe
o tipo de mulher que planejava ser para se aproximar do lorde. Era melhor
que a cunhada no conhecesse esses detalhes. Mas estive pensando, e acho
que podemos contar com a ajuda do primo Geoffrey.
Geoffrey Pemberton? O rosto de Phoebe se iluminou, e ela
sorriu. timo. Ele o cavalheiro mais elegante de Londres, e muito gentil.
Saber o que fazer.
Sem dvida.
Jlia no diria que tipo de auxlio pediria ao primo. De mais a mais,
sabia que Phoebe ficaria alarmada se descobrisse que Geoffrey era o homem
mais medroso e preguioso da corte.
Mas, querida, e se o lorde suspeitar de alguma coisa? Quero dizer,
de que voc a irm de Selby?
No se preocupe. Vou usar um nome falso. Ele jamais saber que
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est lidando com Jlia Armiger.

Naquela mesma tarde, Jlia foi ao apartamento do primo. Sabiamente,


esperou at as trs horas, para dar-lhe tempo de acordar, comer e arrumar-se
apropriadamente, ocupaes que lhe tomavam horas. Quando o mordomo a
conduziu sala e anunciou seu nome, Geoffrey a fitou com uma expresso
perplexa.
Prima Jlia! exclamou, levantando-se educadamente e lanando
um olhar rpido, nervoso, volta. O que est fazendo aqui?
Ah, dessa vez voc no tem como escapar de mim! ela
respondeu, sorrindo, aproximando-se e oferecendo-lhe a mo. Por favor,
volte a sentar. No precisamos dessa cerimnia toda.
Oh, no, claro. Escapar francamente! Deu-lhe um sorriso
amarelo. Quem a ouve falar assim vai pensar que no aprecio suas visitas.
No minta, primo. Lembro-me muito bem de quando me disse que
achava minhas visitas cansativas ao extremo.
Geoffrey sorriu palidamente. Era um homem bonito. Um pouco
gorducho na cintura, mas disfarava usando cintas. Por ser parente por parte
de me, escapara sina dos Armiger. Em vez do cabelo avermelhado, tinhaos castanhos, assim como os olhos. E era dono de um sorriso muito charmoso.
Vestia-se na ltima moda, mas sem exageros. Era elegante, como dizia
Phoebe.
Seus mveis, como as roupas, eram sofisticados, e os vinhos que
oferecia, sempre os melhores. Seu cozinheiro preparava os pratos mais
saborosos de Londres. Em suma, Geoffrey era um homem satisfeito, mesmo
porque tinha tudo aquilo que o dinheiro podia comprar.
Minha querida Jlia, sabe que gosto muito de voc e
A sua maneira, talvez ela o interrompeu, sorrindo.
A nica coisa que me deixa, digamos, sem jeito, so essas suas
ahn estranhas exploses de energia. Fora isso, minha parente predileta.
Considerando o modo como voc se sente em relao famlia, no
sei se isso um elogio.
que fiquei um tanto surpreso com sua visita. incomum, para
uma mulher, ir casa de um homem.
E o que mais eu poderia fazer, se desejava v-lo?
Bastava enviar-me um bilhete, dizendo que estava em Londres. o
que a etiqueta manda. Eu no sabia que voc se encontrava na cidade. Do
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contrrio, teria entrado em contato.


Jlia deu de ombros.
Phoebe e eu chegamos h poucas semanas.
Ah, a doce Phoebe Outro sorriso iluminou-lhe o rosto.
Como est aquela adorvel criatura?
Adorvel, doce e maternal como sempre. Mas ainda triste. Creio
que s o tempo se encarregar de mudar isso.
Tem razo. No fosse o tempo, no seramos capazes de suportar as
agruras da vida.
Mas nem ela nem eu esqueceremos Selby.
Claro que no.
Tampouco esqueceremos aqueles que o levaram ao tmulo.
Querida, voc fala como uma personagem de tragdia grega. A que
est se referindo, afinal?
A limpar o nome de meu irmo. Preciso de sua ajuda para isso.
Se no estivesse to empenhada naquela misso, Jlia teria rido da
expresso horrorizada que viu nos olhos arregalados de Geoffrey.
Mas prima, voc sabe que no sou muito bom nesse tipo de coisa.
Que tipo de coisa? Ainda nem sabe o que vou lhe pedir!
Refiro-me vingana e tudo o que ela envolve. Descobrir pistas,
culpados
Voc no precisar fazer muito. Basta me levar a um desses
adorveis sales de jogos. O de madame Beauclaire, para ser mais exata.
Geoffrey arregalou ainda mais os olhos.
Oh, mas voc no sabe o que est dizendo. Uma dama numa
infernal casa de jogos? Nunca!
Eu no a chamaria de infernal. Selby costumava ir at l, e dizia
que era um lugar requintado. Tambm contava que algumas mulheres
frequentavam a casa.
Bem, isso verdade, mas nenhuma jovem e solteira, como voc.
Na verdade, a maioria das mulheres que vo at l so ahn
Perdidas?
Francamente, Jlia, voc precisa parar com essa mania de dizer o
que pensa, se quiser um lugar em nossa sociedade.
Querido primo, ambos sabemos que isso nunca ocorrer. No
depois do que houve com Selby.
Ele suspirou.
verdade. Que coisa terrvel! Eu gostaria de saber se posso fazer
15

algo para
Oh, pode sim! Jlia apressou-se em responder. Pode me levar
casa de madame Beauclaire. Sei que ningum entra l sem ser convidado. E
tenho certeza de que voc sempre recebe convites para aparecer naquele
lugar.
Claro. Mas raramente os aceito. Acho muito alto o imposto sobre o
jogo. E depois, toda aquela tenso o medo de perder, a expectativa de
ganhar Fico cansado s em assistir queles pobres-diabos jogando. Fez
uma pausa e a fitou antes de continuar: De mais a mais, no sei como sua
ida casa de Beauclaire poder ajudar a limpar o nome de Selby.
Acontece que lorde Stonehaven frequenta o lugar. Ao menos foi o
que ouvi dizer ela acrescentou, para no dar a entender que o estivera
espionando. Preciso falar com ele.
Geoffrey gemeu.
No est pensando em confrontar Stonehaven na casa de madame
Beauclaire, est? No seria apropriado, voc sabe.
No estou preocupada com o que ou no apropriado. E no
pretendo confrontar ningum. Simplesmente quero falar com ele.
Se espera persuadi-lo de que Selby inocente, devo adverti-la de
que uma causa perdida. As evidncias foram muitas. As cartas que seu
irmo escreveu, o uso daquele nome
Selby fora acusado de roubar dinheiro do fundo de Thomas St. Leger,
filho de um de seus amigos. Walter St. Leger morrera com apenas vinte e
nove anos, deixando a esposa, Pamela, e o filho pequeno. Pamela tinha a
guarda do menino, mas Thomas foi posto, por fora de testamento, sob a
tutela de quatro amigos do pai: sir Selby Armiger, lorde Stonehaven, Varian
St. Leger e o major Gordon Fitzmaurice.
A herana, na verdade, era administrada por um agente londrino, que
tratava de investir o dinheiro. O papel dos tutores era cuidar das
necessidades do garoto e pedir ao agente que enviasse dinheiro a Pamela,
quando preciso.
Teoricamente, nenhum deles tinha o direito de decidir a quantia que
devia ser enviada, uma vez que o pedido era feito por escrito e assinado por
dois dos tutores, no mnimo. Na prtica, era Selby quem mais solicitava os
valores, uma vez que suas terras eram vizinhas s dos St. Leger. Por isso, ele
via Thomas com frequncia e tinha um relacionamento muito prximo com
ele.
Lorde Stonehaven comeou a desconfiar de que algo andava errado
16

quando descobriu que quatro enormes somas haviam sido retiradas do fundo
no espao de um ano e no haviam chegado s mos de Thomas e Pamela.
Foram, na verdade, enviadas a um homem chamado Jack Fletcher, em
Londres.
Uma investigao mostrou que Jack Fletcher no existia. O dinheiro
tinha simplesmente desaparecido. As quatro cartas solicitando a transferncia
de fundos tinham a letra de Selby e foram assinadas por ele. De uma delas
constava tambm a assinatura de Varian St. Leger, e de trs, o nome de
Fitzmaurice. Nenhum dos dois, porm, lembrou-se das cartas.
O pior de tudo fora a entrada em cena de Jack Fletcher. Todos os
tutores sabiam que Selby, quando jovem, inventara um personagem com esse
nome e punha nele a responsabilidade por tudo o que acontecia. Se alguma
coisa ia mal, a culpa era de Jack Fletcher, costumava dizer ele.
Selby chegou a inventar uma biografia para esse personagem. Assim, o
fato de o dinheiro ter sido enviado a esse nome foi considerado obra de Selby,
e usado como prova de que ele cometera o crime.
Sei que no havia como fugir das evidncias admitiu Jlia.
Mas isso mostra at onde o verdadeiro ladro chegou para fazer com que
meu irmo parecesse o criminoso.
E quanto ao suicdio? Por que Selby teria posto fim prpria vida
se no
Meu irmo no cometeu suicdio! interrompeu Jlia, indignada.
Seus olhos brilhavam, furiosos. Selby era corajoso demais para isso. No
abandonaria Phoebe e Gilbert prpria sorte, e ainda por cima envolvidos
num escndalo.
Querida, eu
Minha cunhada pensa que ele se matou continuou Jlia,
ignorando as palavras do primo porque andava muito aborrecido, uma
vez que ningum acreditava em sua palavra. Mas tenho certeza de que tudo
no passou de um acidente. Selby se achava numa cabana de caa.
Provavelmente estava limpando a arma. Sem dvida distraiu-se, por causa
das preocupaes. Assim, a responsabilidade por sua morte de Stonehaven.
Estreitou o olhar ao encarar o primo. E no me diga que voc tambm
acredita que ele era culpado!
No sei em que acreditar respondeu Geoffrey com sinceridade.
Eu diria que Selby foi o homem mais honesto e confivel que j conheci.
Parece inconcebvel que tivesse decidido trair o amigo morto e os tutores do
garoto. Mas as evidncias
17

Eram falsas! Algum planejou isso tudo, com muito cuidado, para
que Selby fosse acusado. E esse algum, tenho certeza, Deverel Grey, lorde
de Stonehaven.
O qu? Ora, se h algum to incapaz quanto Selby de praticar um
roubo, esse algum Stonehaven. Jamais conheci um homem to ciente de
sua honra e de seu dever.
Pura conversa! Phoebe e eu vimos conversando sobre isso h muito
tempo. O culpado s pode ser Stonehaven. Ele descobriu o caso, e foi atrs
das evidncias diligentemente.
Espere um pouco. Se Stonehaven fosse o ladro, preferiria manter o
crime em segredo.
No quando podia pr a culpa em outro homem. Ele
provavelmente se deu conta de que algum acabaria questionando as altas
quantias retiradas do fundo. Assim, tratou de armar uma cilada para meu
irmo. Colocou a opinio pblica contra Selby, que no teve chance de dar
sua verso dos fatos. O vigor com que Stonehaven o perseguiu foi cruel, para
dizer o mnimo. Por que o lorde haveria de se esforar tanto por destruir meu
irmo, seno pelo fato de tentar desesperadamente esconder sua culpa no
crime?
Isso tudo faz um certo sentido Geoffrey admitiu.
Claro que faz! O culpado teria de ser algum que conhecesse Selby
muito bem. E, como Phoebe e eu temos certeza de que meu irmo inocente,
bvio que o verdadeiro criminoso s pode ser aquele que fez o possvel
para culp-lo: Stonehaven.
Mas como? Por qu? Ele um homem rico. No precisaria roubar
dinheiro do fundo St. Leger.
o que todos pensam Jlia replicou, sombria. No fundo,
quem realmente conhece a vida financeira de outra pessoa? No percebe?
exatamente por isso que preciso conversar com o lorde. Tenho de descobrir
seus motivos.
E acha que ele vai lhe contar?
Talvez eu no consiga fazer com que Stonehaven confesse, mas
certamente posso obter muitas informaes importantes.
E como far isso, se todos sabem que irm de Selby?
Muito pouca gente em Londres me conhece. Alm do mais, darei ao
lorde um nome falso. Por favor, Geoffrey, diga que ir me ajudar. Diga que
me levar casa de madame Beauclaire. tudo o que tem a fazer. No
precisa me esperar ou me levar para casa. Cuidarei do resto sozinha.
18

No posso simplesmente abandon-la l. Tenho de lev-la para


casa.
Por favor No lhe peo muito.
Ele suspirou.
Voc sempre consegue fazer tudo parecer simples e razovel, no ?
Mas depois pode se dar conta de que est lidando com uma casa de
marimbondos
Se algo der errado, prometo no envolver seu nome. Nunca
revelarei que foi voc que me levou at l.
Geoffrey ergueu uma sobrancelha.
Se eu recusar, por quanto tempo voc me perseguir para conseguir
o que quer?
Jlia sorriu e inclinou a cabea para um lado, fingindo considerar a
resposta.
Hum At minha morte.
o que tambm acho. Sei que vou me arrepender disso.
Provavelmente acabarei na priso ou num duelo. Mas farei o que me pede.
Jlia deu um grito de alegria e o abraou com fora.
Oh, grata!
Prima, por favor! Assim voc amassa minha gravata!
Desculpe. Ela recuou, ainda sorrindo. Esta noite, ento?
Esta noite? Querida, ao menos d-me a chance de me acostumar
ideia!
No ser necessrio. melhor malhar o ferro enquanto ele ainda
est quente.
Onde foi que voc aprendeu essa expresso vulgar? Geoffrey fez
uma careta. Est bem. Voc venceu. Ser esta noite.

As duas cunhadas somaram esforos para aprontar tudo a tempo. Jlia


decidiu usar um vestido de Phoebe, pois s mulheres casadas eram
permitidos modelos mais coloridos do que os tons pastel indicados para as
virgens. Ela escolheu um traje de cetim azul, que destacava seus olhos e
combinava com o cabelo ruivo.
Ao vestir-se, tirou os cordes que mantinham a gola na altura do
pescoo e a abaixou a um ponto que deixaria Phoebe escandalizada. Depois,
ajeitou os cachos, certa de que os homens haveriam de querer experimentarlhes a maciez.
19

A cintura alta e a gola aberta ressaltavam seus seios fartos, enquanto a


saia longa e justa destacava as pernas longas e bem-feitas. Suas faces estavam
coradas por causa da aventura, e seus olhos brilhavam. Jlia olhou-se no
espelho e achou que nunca estivera to bonita.
Sentiu um breve enjoo quando pensou no que teria pela frente.
Precisaria convencer um homem a quem desprezava de que se sentia atrada.
Tambm teria de faz-lo acreditar que era uma mulher experiente, capaz de
despertar desejo e de satisfaz-lo. Precisaria despertar nele uma paixo forte,
ardente, capaz de lev-lo a revelar sua histria.
Na verdade, embora tivesse dito a Phoebe e ao primo que apenas
conversaria com Stonehaven, sua inteno era a de seduzi-lo a ponto de fazer
com que perdesse a cabea.
Prudente, ela envolveu-se na capa antes de descer a escada para
encontrar Geoffrey. No queria que ele ou a cunhada vissem quanto o vestido
revelava de seu corpo. O primo, com toda a certeza, no ficaria to chocado
como Phoebe, mas talvez se recusasse a lev-la daquele jeito.
Quando entrou na sala, a cunhada, que at aquele momento estivera
conversando com Geoffrey, levantou-se.
Querida! Voc est linda!
Maravilhosa. Serei o homem mais invejado do salo.
Jlia agradeceu o elogio com um sorriso e recebeu um abrao de
Phoebe, que lhe desejou boa sorte. Ento deu o brao ao primo e saiu.
O percurso no era muito longo, e ela ficou grata por isso. No
conseguia prestar ateno na conversa que Geoffrey tentava manter. Sentia o
frio no estmago aumentar medida que se aproximava da casa de jogos. E,
no momento em que a carruagem estacionou em frente ao prdio elegante,
temeu passar mal e estragar tudo.
Segurou-se no brao do primo e, com mos geladas, venceu os degraus
que levavam ao salo, esperando parecer calma. porta, viu Geoffrey ser
cumprimentado com efusiva familiaridade.
Entraram, e Jlia percebeu que vrios olhares masculinos se viraram
em sua direo. Mas estava muito ocupada, avaliando cada detalhe daquele
estranho ambiente, para prestar ateno em outra coisa.
Era uma casa como muitas outras, decorada com esmero. A diferena
era que, em vez dos mveis habituais que preenchiam salas, dormitrios e
cozinhas, ali os aposentos tinham apenas mesas e cadeiras, todas repletas de
homens jogando cartas.
Havia somente duas mulheres entre os quinze ou vinte presentes.
20

Uma delas tinha o cabelo prateado e uma fortuna em jias no pescoo e nas
orelhas. Seus olhos mantinham-se fixos nas cartas. A outra era do tipo
mignon, com cabelo tingido de loiro e um vestido to apertado que revelava
cada curva, cada detalhe.
Um funcionrio aproximou-se, para pegar-lhes as luvas e os mantos.
Jlia protelou a entrega do seu, relutando em mostrar o vestido ousado na
frente de Geoffrey. Mas felizmente um amigo o chamou, e ela soube que o
primo passaria a noite bebendo, conversando e jogando. Certamente se
esqueceria dela.
Ali est Cornbliss. Acho que devo ir at l disse Geoffrey,
olhando para Jlia. Posso apresent-la? Por falar nisso, como devo
apresent-la? Qual ser seu nome esta noite?
Jssica Murrow ela respondeu depressa. Quanto a quem sou,
e de onde vim, no interessa.
bom manter um certo ar de mistrio. Sempre ajuda, quando no
se sabe com quem se est lidando.
Ela sorriu.
V reunir-se a seus amigos. No preciso ir junto.
Tem certeza?
Absoluta.
Jlia sabia que o estilo despreocupado do primo acabaria por mant-lo
afastado, e ficou feliz ao perceber que isso realmente acontecia. Recebeu um
beijo na mo antes de v-lo afastar-se em direo outra sala. Aliviada, tirou
a capa e a entregou ao funcionrio, que ainda se encontrava ali. Depois
dirigiu-se para o lado oposto ao do primo.
Nunca vira uma atmosfera to masculina. Parecia um clube de
homens, um santurio do qual as mulheres estavam excludas. A fumaa saa
dos cigarros e cachimbos, sem que algum se preocupasse com as
sensibilidades femininas. Garrafas de brandy e copos de vinho espalhavamse sobre as mesas. Vozes graves enchiam o ar, e vez ou outra se ouvia alguma
risada maliciosa.
Jlia teve certeza de que naquela noite ouviria coisas que a fariam
corar.
Atravessou a sala at alcanar o salo contguo. Ali havia duas mesas
enormes, com roleta e dados, que concentravam a ateno dos presentes.
Uma mulher de cerca de quarenta anos permanecia ao lado de um dos
jogadores. Parecia observar o jogo, mas Jlia notou que seus olhos raramente
se fixavam na mesa. Ao contrrio, percorriam o salo com calma eficincia,
21

cuidando de tudo, cumprimentando os que chegavam.


Aquela devia ser madame Beauclaire, concluiu Jlia. Estudou-a
detalhadamente, um pouco divertida por descobrir que a dona de uma casa
de jogos agia e falava com gentileza. O vestido de crepe verde-oliva era
pouco revelador, do tipo que as matronas londrinas de meia-idade usavam
para ir a festas, e tinha como complemento um colar de prolas. Nos dedos,
apenas dois anis e uma aliana; nas orelhas, brincos de diamante e prolas.
Seu olhar alcanou Jlia, analisando-lhe o vestido e as maneiras para
descobrir quem era e de onde vinha. Lanando um breve sorriso
proprietria do lugar, ela virou-se e voltou entrada. Uma visita sala de
msica, onde uma mulher tocava piano, lhe mostrou que o lorde no se
encontrava na casa.
Nervosa, ela torceu o leno nas mos. O que faria se Stonehaven no
aparecesse naquela noite? E, se aparecesse, o que faria para ocupar-se at l?
Sentia que os olhares masculinos a seguiam em seu passeio pelas vrias salas,
e teve certeza de que no demoraria a receber convites de toda sorte.
O melhor, concluiu, era manter-se em movimento. Com isso em
mente, virou-se e comeou a se dirigir para o salo maior. Nesse momento a
porta da frente se abriu e Stonehaven entrou na casa.
Jlia parou. De repente, no conseguia respirar, nem desviar o olhar
da figura imponente que permanecia em p do outro lado da sala. Alto,
ombros largos, pernas longas e musculosas, ele usava um terno preto sob
medida, uma gravata de seda e abotoaduras de diamante.
Stonehaven olhou ao redor e a viu. Por um instante, ambos pareceram
congelar no tempo, encarando-se. Jlia teve de admitir que aquele era o
homem mais atraente que j vira. O cabelo preto e curto emoldurava um
rosto de traos perfeitos. A boca era larga, o nariz reto e os olhos, de um
castanho bem escuro. O furinho no queixo e a marca de uma pequena cicatriz
davam mais virilidade fisionomia.
O dio cresceu dentro de Jlia, e seu corao disparou. Detestava
aquele homem com uma fria que ameaava domin-la. Naquela noite, faria
com que ele a desejasse muito mais do que havia desejado qualquer outra
mulher.

22

CAPTULO II

Lentamente, Jlia assumiu uma expresso de indiferena e continuou


a caminhar para o grande salo. Seu corao batia forte. Ser que Stonehaven
ainda a fitava? Ser que a seguiria?
Sabia que no podia encar-lo, demonstrar interesse. Desde que tivera
a ideia de seduzi-lo, vinha pensando em como fazer isso. Aquele homem fora
amigo de seu irmo durante anos, embora no dos mais ntimos. Selby falava
nele vez por outra, e quase sempre quando o assunto girava em torno de
esportes como caa, boxe, navegao.
Stonehaven, acostumado a competies, adorava um desafio. Assim,
Jlia chegara concluso de que o melhor modo de atra-lo era parecer
desinteressada. Ele que fosse o caador. Que se aproximasse e procurasse
conseguir seus favores. Dessa maneira, tinha certeza, despertaria o desejo
masculino.
Mesmo assim, precisou de toda a sua fora de vontade para evitar fitlo. Entrou no salo e tratou de se afastar o mximo possvel. Deteve-se junto a
uma das mesas e fingiu observar os jogadores por alguns momentos. No
fazia ideia de que jogo era aquele, e no reparou no sorriso malicioso que um
dos homens lhe enviou. Toda a sua ateno, todo o seu pensamento,
concentravam-se na outra sala, onde o lorde se encontrava.
Virou-se, pronta para dirigir-se a outra mesa, quando ouviu uma voz
grave soar s suas costas:
Gosta de pique?
Um arrepio a percorreu de alto a baixo, mas Jlia obrigou-se a olhar
casualmente para o dono da voz. Lorde Stonehaven estava a um passo de
distncia, um leve sorriso nos lbios. Observava-a detidamente, nos olhos
negros um ar divertido.
Era ainda mais bonito quando visto de perto, ela pensou. O tipo de
homem capaz de derreter o corao de qualquer mulher. Jlia, porm, no
tinha a menor inteno de fazer parte da lista. Na verdade, sentia uma
vontade quase insuportvel de soc-lo.
Este o homem que destruiu meu irmo!, pensou, indignada.
Sua raiva era to profunda que ela sentia-lhe o gosto amargo. Seria
necessrio reunir todo o seu controle para fingir indiferena.
23

Isso um convite? ela indagou num tom frio.


Sim, . O divertimento nos olhos escuros aumentou. Desculpe,
mas presumi que tivssemos um interesse comum.
possvel.
Jlia lhe lanou um sorriso breve, e as covinhas enfeitaram seu rosto.
Precisava dar-lhe algum encorajamento, afinal de contas.
Ele retribuiu o sorriso, provocando um salto no corao feminino.
Quem diria que um homem como aquele pudesse ter nos olhos tanto calor?
Jlia desviou a vista por um momento, receosa de estar sendo muito recatada
para o papel que desejava desempenhar.
a primeira vez que vem jogar nesta casa? Nunca a vi por aqui.
Sim, esta minha primeira visita. Vim com um amigo.
Um amigo ntimo? Stonehaven indagou num tom lento,
deixando-a perceber que, na verdade, desejava saber se ela era
comprometida.
Oh, no Jlia respondeu, esperando que o rubor no a trasse.
No um amigo ntimo.
Mas que sorte, a minha. Nesse caso, acho que ele no vai se
importar se eu lhe oferecer um copo de ponche.
A opinio de meu amigo, francamente, no importa. Afinal, a
mim que voc deve perguntar essas coisas, no a outra pessoa.
Ele sorriu, os olhos brilhando.
Uma mulher independente, hein?
Isso mesmo.
Ento talvez eu possa acompanh-la at o restaurante sugeriu
ele, oferecendo-lhe o brao.
Ela aceitou a cortesia.
Seria um prazer.
Havia alguma coisa libertadora naquela maneira de agir, pensou Jlia
enquanto caminhava ao lado dele. Nunca estivera num lugar como aquele,
sem matronas espionando, sem expectativas, da parte de ningum, de como
uma jovem devia falar ou se comportar. Embora ela se considerasse uma
livre-pensadora, fora educada para atuar como uma lady e sempre evitara
causar constrangimentos famlia.
Como qualquer outra moa, tomava o cuidado de no danar duas
vezes com o mesmo rapaz nem flertar demais, para no ser chamada de
avanada. Sempre tratara com respeito s velhas damas de preto que se
perfilavam junto s paredes dos sales de sua cidade, observando tudo, e
24

jamais dissera nada que pudesse ofend-las.


Se algum rapaz quisesse acompanh-la a um jantar ou a um baile,
primeiro tinha de obter a permisso de sua dama de companhia. Eram
restries que a incomodavam, mas que no podiam ser simplesmente
ignoradas sem atrair crticas severas.
Mas ali, no salo, no havia ningum para censur-la. Ningum para
fofocar ou para reparar no modo como ela se comportava, nenhuma
conveno a seguir. No havia nem mesmo quem a conhecesse, e por isso o
sobrenome da famlia no seria coberto de vergonha. Ningum ficaria
chocado com suas atitudes, a no ser que subisse numa das mesas e se
despisse. E, pelo que observara daqueles vidos jogadores, eles s se
incomodariam com isso porque teriam que interromper a partida.
Naquela noite, podia falar o que bem entendesse e agir como melhor
lhe aprouvesse.
Espero que esteja pensando em mim Stonehaven disse, atraindolhe o olhar surpreso.
Como?
Seu sorriso mostra tanta felicidade que tive esperanas de ser a
causa dele.
Oh! Jlia sorriu. Agora voc me pegou. Se eu disser que
estava em meus pensamentos, ser muito atrevimento. E, se disser que no
estava, estarei insultando-o.
Suspeito que voc no se importa do que falam a seu respeito.
Jlia deu-lhe um sorriso enigmtico.
Eu diria que depende de quem fala.
Ah! Bem, no sou to ingnuo a ponto de perguntar-lhe se minha
opinio conta alguma coisa comentou ele quando alcanaram o barulhento
salo do primeiro andar, onde, num longo balco, descansava no apenas
uma enorme vasilha com ponche, mas tambm travessas com queijos, carnes,
pes e bolos. Por favor, eu lhe rogo, no responda. Em vez disso, diga o
que devo colocar em seu prato.
Pegou dois, de vidro, e comeou a ench-los com iguarias. Jlia
duvidava que a tenso fosse lhe permitir comer muita coisa. Gostaria de
protestar e de dizer que no tinha fome, mas sabia que estar ali, no
restaurante, era mais til a seus propsitos do que permanecer numa das
salas de jogos.
Depois de encher dois pratos e dois copos, Stonehaven levou-a ao
segundo andar. Ela o seguiu, surpresa.
25

Aonde estamos indo?


A um lugar mais calmo, para comer e conversar.
Ele fez um gesto na direo de um sof baixo de veludo.
Uma palmeira plantada num vaso resguardava-o parcialmente dos
olhares curiosos, oferecendo um canto confortvel e tranquilo.
Jlia acomodou-se e pegou o prato. Stonehaven sentou-se a seu lado,
perto demais do que seria apropriado. Era estranho ter um quase
desconhecido to prximo. Ela podia sentir o calor daquele corpo, a
respirao quente acariciando-lhe os ombros, o perfume suave da colnia
masculina. Nunca imaginara que ele cheirasse to bem
Impaciente, tratou de ordenar os pensamentos confusos. Tinha de se
concentrar em seus objetivos.
H salas de jogos neste andar? perguntou, mais para ocupar a
mente do que para satisfazer a uma curiosidade.
Sim, h. Ele indicou duas portas fechadas, mais adiante. Aqui
ficam os jogadores que no querem ser incomodados. Apontou em outra
direo. Aquele aposento, de portas abertas, uma sala de estar. Mas
nunca vi algum l.
Todos parecem muito mais preocupados com as cartas, no
mesmo? ela perguntou, experimentando um pedao de queijo com
biscoito.
Com certeza.
Jlia o fitou de relance. Ele a observava comer, mantendo o prprio
prato intocado. O brilho nos olhos negros provocou nela um arrepio.
Stonehaven contemplou os lbios carnudos, a suave curva do pescoo, e
deteve-se nos seios.
Ela resistiu ao impulso de puxar a gola at a garganta. Vrias vezes
surpreendera olhares de admirao por parte de seus pretendentes, mas
jamais um deles a fitara daquele modo. Era como se o lorde tivesse todo o
direito de faz-lo, como se a estivesse despindo com os olhos. Mais do que
isso, nunca as expresses apaixonadas que lhe eram dirigidas haviam
provocado aquela estranha mescla de frio e calor.
Ela inspirou profundamente, sem saber o que dizer.
Tentou imaginar o que uma mulher realmente independente diria
naquela circunstncia, mas sua mente se encontrava curiosamente vazia.
Naquele momento, Stonehaven acariciou-lhe a face, das sobrancelhas
at o queixo.
Voc muito bonita.
26

Oh, eu isto , obrigada.


O dedo que ele pousara em seu rosto queimava como fogo, e Jlia teve
a sbita, terrvel sensao de que poderia perder a cabea.
Notei sua presena assim que entrei.
mesmo?
Agora, os dedos traavam-lhe a linha do pescoo, descendo at o colo.
Sim, . E acredito que tambm tenha me notado. Estou certo?
Oh, sim.
Jlia lutava para colocar os pensamentos em ordem. No podia se
permitir tanta distrao. Precisava se concentrar em atrair o interesse daquele
homem. E us-lo a seu favor. No podia permanecer imvel como um
manequim, dizendo apenas sim ou no.
O que uma mulher experiente faria naquela situao?
Em primeiro lugar, concluiu, manter-se-ia no controle. No permitiria
que Stonehaven vencesse com facilidade, que lhe perturbasse a mente ou que
monopolizasse a conversa. Se isso acontecesse, suspeitava, ele perderia o
interesse rapidamente. E era essencial que Jlia tivesse o controle da situao.
Assim, ela deslizou pelo sof, afastando-se do toque, e abriu o leque
que carregava. Escondeu o rosto atrs dele uma vez ou duas, fitando-o por
sobre o objeto.
Quer dizer acho que era voc prosseguiu, com voz falsamente
entediada. Porque quase no olhei para a porta.
Oh, claro.
Curiosamente, ele pareceu divertir-se com o comentrio. Jlia ento
percebeu que agira do modo certo. Precisava fazer com que o lorde se
sentisse bem a seu lado, e que tivesse vontade de conquist-la. Sem dvida,
com seu dinheiro e aparncia, ele estava acostumado a ter todas as mulheres
que queria. Jlia se levantou.
Grata pela companhia e pela comida. Confesso que estava com
fome. Agora me sinto pronta para voltar s mesas.
Certo. Stonehaven tambm se ergueu e, pegando os dois pratos
vazios, colocou-os numa mesinha lateral. Posso acompanh-la? Qual seu
jogo predileto? Se no me engano, encontrei-a junto a uma mesa de pique.
Na verdade, prefiro observar. Joga, sr Oh, sinto muito, mas ainda
no sei seu nome. Foi muito imprprio conversar com voc sem saber nem
mesmo como se chama.
E lanou-lhe um olhar travesso, dando a entender que estava
acostumada a comportamentos imprprios.
27

Meu nome Deverel Grey, senhorita. E o seu?


Jlia ficou to surpresa por ele ter dito o nome de batismo, no o ttulo
de nobreza, que quase se esqueceu do nome que tinha escolhido para seu
personagem.
Como? Oh, desculpe-me Sorriu. Temo que minha mente
esteja divagando Esperou que ele acreditasse em sua falsa distrao.
Eu me chamo Jssica Nunnelly.
Sabia que o sobrenome que escolhera no era esse, mas foi o nico em
que conseguiu pensar. Um momento depois lembrou-se de que dissera ao
primo que usaria o nome Murrow. Bem, tomara que o lorde e Geoffrey nunca
conversassem sobre o assunto.
Jlia aceitou o brao que lhe foi oferecido e eles desceram. Ficou um
pouco insegura em relao ao interesse dele quando o viu entrar numa
saletinha para jogar, mas sossegou quando percebeu que Stonehaven escolhia
uma cadeira de onde podia observ-la.
Sentiu-lhe o olhar intenso mais de uma vez. Teve alguma dificuldade
em concentrar-se nas cartas. Afinal, nunca se sentara a uma mesa de jogos
apenas com homens. Nem estava acostumada a ouvir conversas tipicamente
masculinas.
Perdeu a partida, mas j esperava por isso. Levara uma quantia alta
para o salo. O mais complicado era lidar com alguns dos rapazes, que a
tratavam com uma liberdade e uma familiaridade a que no estava
habituada. Ficou surpresa ao constatar que Stonehaven era o nico a agir com
gentileza e cavalheirismo.
Por que ele no revelara seu ttulo ao se apresentar? Receava que Jlia
se interessasse somente por sua riqueza? Era possvel, tambm, que estivesse
sendo modesto por cortesia, para no intimid-la. Mas isso parecia
improvvel. Ele era arrogante demais para se preocupar com as
suscetibilidades alheias.
Jlia comeou a se aborrecer com o jogo, e decidiu que era hora de ir.
Era um risco, porque Stonehaven poderia esquec-la assim que a visse sair
dali. Ela, porm, esperava que sua partida tivesse o efeito contrrio, e que o
levasse a querer mais. No mnimo, o lorde pensaria que no despertara tanto
assim seu interesse, uma vez que ela no se importava em ficar para saber se
o veria outra vez ou no. Escreveu um bilhete para Geoffrey, dizendo-lhe que
conseguira uma carona para casa, e entregou-o a um dos garons.
Ento se levantou.
Sinto muito, cavalheiros, mas estou um pouco cansada. Creio que
28

melhor ir para casa.


No lhe ocorreu que um dos jogadores, que lhe dirigira uma srie de
olhares e comentrios, pudesse se levantar tambm.
Permita-me acompanh-la, senhorita.
Jlia balanou a cabea rapidamente, em negativa.
No h necessidade, obrigada. Foi muita gentileza de sua parte
oferecer-se.
Dito isso, virou-se e comeou a caminhar para a porta. Mas seu mais
novo admirador no se deu por vencido. Seguiu-a.
Deve permitir que eu a acompanhe insistiu. Uma mulher no
est segura na rua a esta hora da noite.
Posso tomar uma carruagem. Por favor, fique e aproveite o jogo.
Oh, mas prefiro outro jogo, muito mais interessante ele
rebateu, com um sorriso malicioso.
Jlia no respondeu. Simplesmente deu-lhe as costas e pediu ao
camareiro que lhe devolvesse o manto e as luvas. Mas teve que esperar o
homem encontrar suas coisas, o que deu tempo a seu f para aproximar-se
novamente. Ser que iria segui-la at a rua?
Ao ver o camareiro voltar, o desconhecido adiantou-se e apanhou o
manto. Jlia lanou-lhe um olhar glido. Em seguida notou um movimento s
suas costas e ouviu uma voz masculina dizer:
Sinto muito, sir, mas esta dama j tem companhia.
Ela fitou Stonehaven e observou o olhar frio que dirigia ao outro.
Tinha as mos estendidas, solicitando silenciosamente a entrega do manto.
Por um momento o homem permaneceu imvel, com uma expresso
sria. Depois, sem graa, entregou a pea ao rival.
Claro, lorde Stonehaven respondeu com certo ressentimento.
Eu no tinha notado que esta ave do paraso lhe pertencia.
Jlia no conseguiu evitar um gemido de raiva. O rosto de Stonehaven
endureceu.
Uma vez que ela uma mulher, no um gato ou uma jia, eu
dificilmente poderia dizer que me pertence. No entanto, a srta. Nunnelly j
havia me dado a permisso de acompanh-la at sua casa esta noite.
Claro. Mulheres dessa espcie preferem quem lhes oferece a maior
soma.
Dessa vez, vou ignorar o insulto respondeu Stonehaven em tom
de advertncia. Mas, se fizer outro a mim ou srta. Nunnelly, vai
descobrir que no sou to tolerante assim.
29

Virou-se sem esperar resposta e colocou o manto em volta dos ombros


de Jlia.
Grata ela respondeu numa voz fria e calma. No demonstraria
quanto aquele insulto a perturbara. Virou-se para o desconhecido e disse:
Acredito que um dia o senhor descubra que mulheres de qualquer tipo
preferem ser tratadas com cortesia.
Deu-lhe as costas, pegou as luvas e dirigiu-se porta. Ouviu
Stonehaven rir enquanto a seguia.
Mas que resposta maldosa, srta. Nunnelly!
E verdadeira, milorde ela respondeu, satisfeita com o fato de
aquele incidente ao menos ter servido para revelar o ttulo de Stonehaven.
Agora no precisava mais tomar cuidado para evitar diz-lo. Eu me
pergunto como o modesto sr. Grey transformou-se em lorde Stonehaven
Fui o sr. Grey durante muitos anos, antes de me tornar um lorde
ele respondeu, aproximando-se e segurando-a pelo cotovelo. Mas espero
que ningum mais se refira a mim como o modesto sr. Grey.
Jlia no conseguiu conter um sorriso.
Tenho certeza de que mais ningum o far, milorde.
Foi precisamente para evitar esse tipo de coisa que preferi nada
dizer sobre meu ttulo de nobreza. Meus amigos me chamam de Deverel, ou
Dev.
No creio que nos conheamos h tempo suficiente para nos
considerar amigos.
Mas salv-la daquele indivduo inoportuno certamente me tornou
um amigo.
Jlia o encarou e viu-o sorrir. Nunca lhe ocorrera que seu inimigo
tivesse tanto charme, e um sorriso que fazia com que seus joelhos tremessem.
Stonehaven era perigoso em muitos sentidos. Teria que se precaver contra
ele.
Mesmo assim, acho presuno que uma mulher como eu chame um
lorde pelo nome de batismo.
E se eu lhe der permisso para isso? Talvez possamos trocar
favores, e assim eu poderia cham-la simplesmente de Jssica.
Ah, mas se eu no usar o tratamento milorde, voc poder me
julgar muito atrevida.
Alguns homens apreciam o atrevimento.
Voc um deles? indagou Jlia, lanando-lhe um olhar de
desafio, experimentando mais uma vez a sensao de liberdade que o papel
30

de mulher independente lhe dava.


Acho que isso dependeria do tipo de dama com quem eu me
relacionasse.
O olhar profundo indicava que Jlia era exatamente o tipo de mulher
que ele apreciava.
Mais uma vez ela sentiu um estranho n no peito, e desviou a vista.
Contemplando a rua deserta, comentou:
No vejo nenhuma carruagem. E esperava encontrar alguma.
Permita-me lev-la para casa.
Oh, no necessrio foi a resposta rpida. Ele no devia saber
que sua casa era o lar da famlia
Armiger havia cento e cinquenta anos. Alm disso, uma mulher
liberada no vivia em casas suntuosas.
Pois eu insisto.
E-eu recuso.
Deverel a encarou por um momento, surpreso, e ento riu.
Cara srta. Nunnelly, mesmo uma jia rara. E pensar que cheguei a
considerar no vir aqui esta noite Que horror teria sido. Uma carruagem,
hein? Acho que teremos melhor sorte se andarmos uma ou duas ruas
disse, conduzindo-a a uma travessa estreita.
Jlia caminhava a seu lado, sem saber exatamente o que fazer para
levar o plano adiante. Havia algo enervante na presena de Stonehaven. A
proximidade de seu corpo, sua fora latente, o calor e a firmeza dos dedos
longos no brao feminino tudo era ao mesmo tempo irritante e excitante.
Ela sups que o excitamento se devesse ao jogo da seduo. Fosse
como fosse, porm, no estava preparada para as emoes que Deverel lhe
inspirava.
Os passos dele tornaram-se mais lentos quando se aproximavam de
uma rua movimentada, e Jlia o fitou, curiosa. As mos fortes deslizaram at
a cintura fina, e Stonehaven a puxou para mais perto.
Ela prendeu a respirao, e sentiu o corao disparar. Num impulso,
levou as mos ao peito largo, como se fosse empurr-lo, mas percebeu que
no tinha energia para isso. Pde sentir, pela capa, o calor do corpo
musculoso e as batidas agitadas do corao.
Voc a mulher mais bonita que conheci ele disse em voz baixa.
Jlia quis dar uma resposta inteligente, mas as palavras morreram em
sua garganta. Viu o rosto viril se aproximar e, em seguida, sentiu os lbios
quentes, suaves, sobre os seus.
31

Os beijos dos pretendentes no a haviam preparado para aquilo. Um


fogo desconhecido acendeu-se em suas veias, principalmente quando os
braos de Stonehaven envolveram-na vigorosa e possessivamente. A boca
masculina se movia como se fosse dona de seus lbios, enquanto as mos
deslizavam at os quadris e os pressionavam contra o corpo atltico.
Jlia tremia sob o turbilho de sensaes que a dominavam. Tudo o
que conseguiu fazer foi agarrar-se lapela dele, temendo cair. Ouviu-o dar
um gemido satisfeito ao sentir que o corpo feminino reagia daquela maneira
ardente s suas carcias.
Finalmente, Stonehaven ergueu a cabea e a fitou, os olhos escuros
brilhando.
Jssica
O desejo explodiu dentro dele ao notar-lhe a fisionomia.
Parecia a de uma mulher que acabara de descobrir a paixo. Mas era
um sinal falso, evidentemente, porque ele sabia que mulheres como aquela
estavam acostumadas ao calor dos homens.
Mesmo assim, ela era inacreditavelmente bela, e Stonehaven a desejou
desde o momento em que a viu pela primeira vez. Agora, porm, a urgncia
se tornara soberana. Ele tinha certeza de que no descansaria enquanto no a
tivesse em sua cama, derretendo-se sob suas mos, seus lbios.
Jlia percebeu-lhe a paixo e a determinao de possu-la. Era
exatamente o que queria, mas, agora, o medo tomava o lugar da satisfao.
Pela primeira vez foi assaltada pela dvida. E se no fosse capaz de controlar
a situao? E se no conseguisse usar em seu beneficio o desejo que o
dominava?
Essas perguntas foram suficientes para afastar a nvoa que parecia
envolver sua capacidade de raciocnio. Jlia recuou abruptamente, levando
uma das mos ao peito, como se quisesse aplacar o tumulto em que se
encontrava.
No. Stonehaven a segurou, mas ela rapidamente recuou outro
passo. No v. Fique comigo.
No posso.
Jlia olhou para a rua e por sorte viu uma carruagem aproximando-se
lentamente. Levantou a mo e acenou para o condutor.
O homem fez o veculo parar. Ela se apressou em alcan-lo, mas
Stonehaven a impediu.
No v ainda.
Preciso ir.
32

Vamos caminhar mais um pouco.


Ela ergueu uma sobrancelha.
Sei perfeitamente aonde sua caminhada levar, milorde.
E isso to ruim? Voc no parecia pensar assim momentos atrs.
No sou um prmio que se ganha com facilidade ela respondeu.
Do contrrio, milorde me julgaria ordinria.
Nunca.
Jlia balanou a cabea e comeou a se afastar. Os dedos masculinos se
apertaram em torno de seu brao.
Ao menos d-me seu endereo, para que eu
No posso.
Por qu? casada?
No. Por favor, deixe-me ir.
Mas como poderei encontr-la? Quando irei v-la de novo?
Ela o encarou. A expresso mostrava dureza e fora. Era como se o
desejo ardente tivesse expulsado o charme e revelado a poderosa energia que
havia por trs dele.
Jlia obrigou-se a sorrir. Sentia-se como quem enfrenta um urso
selvagem em plena floresta.
Gosto um pouco de jogar, voc sabe.
Ento se afastou e, segurando a saia, correu para a carruagem.

33

CAPTULO III

Voc no ficou assustada? indagou Phoebe, olhando para a


cunhada. As duas davam seu costumeiro passeio matinal no Hyde Park. Jlia
j havia feito um relato detalhado da noite anterior. No posso nem me
imaginar falando com ele. mesmo um demnio?
Oh, no Jlia admitiu. Na verdade, bastante charmoso. O
que faz sentido, se analisarmos esse comportamento num contexto mais
amplo. Se ele fosse antiptico, as pessoas perceberiam suas mentiras sobre
Selby. Mas, como simptico e cavalheiro, todos julgam que sempre fala a
verdade.
Hum provavelmente. Phoebe parecia desapontada. Acho
que eu j o imaginava de rabo e chifres
Jlia sorriu.
Eu tambm. Mas voc j o viu, no foi?
Algumas vezes. Ele e Selby no eram amigos muito ntimos, como
Varian e Fitz. Eram mais prximos quando jovens, encontravam-se no clube e
em festas. Mas nos ltimos anos Selby passava a maior parte do tempo em
casa.
Isso se devia, Julia sabia, cunhada. Selby fora um tanto rebelde na
juventude. Pregava peas, alm das que atribua a Jack Fletcher, e jogava e
bebia muito. Mas, depois que se apaixonou por Phoebe, mudou
completamente. Estabeleceu-se em Kent e passou a encarar com seriedade os
negcios. Viajava a Londres algumas vezes, com Phoebe ou sozinho. Mas,
depois que Gilbert nasceu, ambos preferiram a vida calma do campo.
Infelizmente, foi da fase rebelde de Selby que as pessoas se lembraram
quando Stonehaven o acusou do roubo.
O lorde sempre foi uma pessoa agradvel Phoebe continuou,
franzindo a testa. Um pouco distante e duro, eu diria. Nunca conversamos
muito. Sempre julguei que ele me achasse aborrecida.
Que bobagem respondeu Jlia, embora no fundo pudesse
compreender que alguns confundissem a personalidade suave da cunhada
com insipidez. Se Stonehaven pensava mesmo assim, a culpa seria dele,
no sua.
Eu ficava aliviada sempre que o via afastar-se e conversar com
34

outra pessoa. Stonehaven me deixava pouco vontade.


Jlia tambm se sentia pouco vontade com ele, mas por motivos
diferentes. O lorde a perturbara, despertara-lhe reaes que a confundiram e
surpreenderam. Ningum a beijara como ele o fizera, na noite anterior, e o
modo como Jlia se sentira simplesmente a chocara. Seu corpo fora tomado
por sensaes selvagens e desejara mais.
Ela se perguntava se isso a tornara uma pessoa vulgar. Seria assim que
as mulheres perdidas se sentiam? Seriam esses sentimentos os responsveis
por lev-las a abandonar as prprias casas?
O mais intrigante era que experimentara essas emoes justamente
com lorde Stonehaven, a quem odiava. Mas, quando ele a beijara, quando
pressionara o corpo contra o seu, quando aqueles lbios a consumiram, Jlia
simplesmente derretera. Como um homem que desprezava conseguia fazer
com que se sentisse daquela maneira?
A nica resposta possvel era que o beijo, no o lorde, a levara a reagir
to estranhamente. Nunca experimentara um beijo como aquele. Cavalheiros
no beijavam daquele modo, ao menos quando se tratava de ladies. Sem
dvida isso fazia parte da vida licenciosa de Stonehaven, do conhecimento
amoroso que ele obtivera com mulheres de reputao duvidosa.
Sim, provavelmente fora o aspecto pecaminoso do beijo que a deixara
to perturbada. O vigrio, durante os sermes, sempre alertava contra as
tentaes da carne. Jlia nunca compreendera direito o sentido dessa
expresso, mas agora sabia muito bem de que se tratava. Aquele beijo a
tentara, fizera com que agisse e reagisse de uma maneira desconhecida,
levara-a a pr de lado, por um momento, o dio por Stonehaven. Se outro
homem a tivesse beijado assim, ela se sentiria da mesma forma. Ao que tudo
indicava, tinha uma forte tendncia a comportar-se de modo obsceno.
Bem, ao menos agora sabia o que a esperava. Da prxima vez, estaria
preparada e manter-se-ia indiferente ao beijo. No se permitiria mergulhar
naquele turbilho de prazer.
Voc o ver de novo? Phoebe perguntou.
Sim. Quer dizer bem, tenho de v-lo, no mesmo? Ontem foi
apenas o comeo. Quero atrair o interesse dele, tudo. No espero ganhar
nenhum tipo de experincia. Levar algum tempo para que eu consiga fisglo. Ento comearei a puxar a linha.
Phoebe riu.
Francamente, querida, voc diz coisas engraadas. Faz com que
Stonehaven parea um peixe!
35

Bem, o que ele . Um prmio, que pretendo pendurar em nossa


parede.
Voc vai voltar quele lugar?
Preciso voltar. No tenho outro modo de v-lo. No posso contarlhe onde moramos.
Claro que no Phoebe concordou, horrorizada. Quando ir ao
salo? Esta noite?
No Jlia respondeu com relutncia. Queria muito ir casa de
madame Beauclaire naquela noite, para apressar a queda do lorde, mas sabia
que no seria uma deciso sbia. No posso deix-lo pensar que estou
ansiosa por v-lo de novo. Os homens gostam de desafios, principalmente
Stonehaven. Preciso fazer com que ele tema no me encontrar nunca mais.
Ento, quando me vir, ficar muito mais entusiasmado.
Phoebe assentiu.
Voc est certa. Eu que estou impaciente. No vejo a hora de
ouvir-lhe a confisso.
Acho que voltarei l na sexta-feira. Assim ele ter dois dias para
sentir minha falta. Que tal?
No sei. Nunca fui muito boa nesse tipo de jogo. O nico homem
que amei foi Selby, e queria v-lo tanto que nunca fingi o contrrio.
Jlia sorriu ao observar a expresso preocupada da cunhada e lhe deu
o brao.
Isso porque voc honesta e boa, querida. Nem lhe passava pela
cabea brincar com o amor. Isso me leva a perguntar por que eu acho to
fcil agir assim?
No diga essas coisas!
Srta. Armiger! chamou uma voz masculina.
Sim?
Phoebe e Jlia viraram-se e viram um casal se aproximando. O homem
sorria, satisfeito. A mulher parecia fria como gelo.
Srta. Armiger, que prazer encontr-la! Eu no sabia que estava na
cidade.
Varian! Phoebe sorriu, estendendo-lhe a mo. Que bom revlo! Mas no precisa nos chamar de senhorita e senhora. Para voc,
seremos sempre Phoebe e Jlia.
Est bem, ento. Como vo, Phoebe e Jlia?
Varian St. Leger fora grande amigo de Selby, e costumava frequentar a
casa de ambos, em Kent. Na poca do escndalo, foi um dos poucos que no
36

se convenceram de imediato da responsabilidade de Selby.


No posso acreditar nisso ele dizia com frequncia. Sei que as
evidncias mostram o contrrio, mas parece impossvel!
Elas o haviam encontrado pouco nos ltimos trs anos. Varian as
visitara algumas vezes, quando ia ver o sobrinho, Thomas.
Eu me descuidei este ano ele confessou. No visitei Thomas
nenhuma vez. Ainda bem que ele e Pamela esto passando o vero em
Londres.
Claro respondeu Phoebe, lanando um tmido olhar para a
mulher, que at o momento no dissera uma nica palavra. Como vai, sra.
St. Leger?
Pamela no respondeu. Fez um breve gesto de cabea, o rosto
contrado. Ela condenara Selby violentamente, e chegara a querer process-lo
por causa do dinheiro retirado do fundo. No entanto, a deciso coube aos
tutores, que, por influncia de Varian, no concordaram com isso. Tudo o que
a viva St. Leger pde fazer foi arras-las socialmente. Recusava-se a ir s
reunio em que Phoebe e Jlia estivessem presentes. E dizia, em tom de
provocao, que era muito atrevimento das duas at mesmo sair de casa. Para
evit-las, deixara de frequentar a igreja de St. Michael, em Whitley, para ir
missa na de St. Edwards, que ficava do lado oposto ao das terras dos St.
Leger. Jlia suspeitava que havia outro motivo para isso. Afinal, a esposa do
pastor, sra. Fairmont, recusara-se a participar do plano de Pamela, de
condenar as Armiger ao ostracismo.
Bom dia, sra. St. Leger cumprimentou Jlia, dando-lhe um
sorriso largo.
Pamela retribuiu o cumprimento com outro gesto de cabea, muito
sria.
Jlia sabia que a antipatia da mulher vinha de muito antes do
escndalo. Julgava que ela usara o roubo como desculpa para evitar a
presena da irm de Selby. Morena, muito bonita quando jovem, a viva no
gostava de estar no mesmo local onde Jlia se encontrasse.
Na verdade, ela no se importava com esse tratamento. S ficara triste
porque Pamela proibira Thomas de v-las. O menino era muito chegado
famlia Armiger, e visitava Selby com frequncia. Jlia chegara a consider-lo
um irmo mais novo. O garoto era a nica pessoa, alm dela, de Phoebe e dos
empregados da casa, que no acreditava na culpa de Selby. Era cruel que a
me lhe negasse a companhia das pessoas que amava.
Claro que Thomas desobedecia s ordens e ia v-las sempre que tinha
37

oportunidade. Tambm acreditava que Stonehaven era o verdadeiro


criminoso, e que armara uma cilada para Selby. Fora ideia dele sequestrar o
lorde para obrig-lo a revelar a verdade. Queria muito participar da trama,
por sinal. Fora por esse motivo que infernizara a vida da me, para que
passassem o vero em Londres.
Infelizmente, descobrira que ali era mais difcil sair de casa do que no
campo. Estava sempre sob a vigilncia do tutor que Pamela contratara.
Assim, Jlia o vira apenas duas vezes, desde que chegara capital. Agora
percebia que isso fora uma sorte, considerando os rumos que seus planos
haviam tomado. Thomas, embora tivesse apenas catorze anos, certamente
desaprovaria sua deciso.
Jlia piscou os longos clios e continuou a falar:
No estranho que ns nos encontremos em Londres e nunca nos
vejamos em Kent, que muito menor? Ao notar que Pamela nada dizia,
prosseguiu: No acha, sra. St. Leger?
Pamela moveu-se e olhou para Varian, que a observava.
Sim, acho respondeu entre os dentes.
Phoebe e eu comentvamos, ainda outro dia, que nunca mais a
vimos. Esperamos que no tenha se retirado da vida social, como costumam
fazer algumas vivas. Phoebe acha que voc, como ela, ainda est de luto
pelo marido. Mas eu lhe disse que no, porque voc ia a festas depois da
morte dele. De mais a mais, retirou o luto alguns meses depois do funeral de
Walter.
Pamela enrubesceu no mesmo instante. Jlia manteve o ar inocente,
que no enganou a outra nem por um minuto. A sra. St. Leger sabia, como
Jlia, que o fato de ter mantido o luto por poucos meses fora muito
comentado. E a presena de Phoebe, ainda de preto trs anos aps a morte de
Selby, tornava tudo bem mais embaraoso.
Meu marido achava que as mulheres no deviam vestir-se de preto
Pamela respondeu numa voz contida, quebrando o silncio pela
necessidade de justificar a si mesma.
Oh, claro. Jlia deu-lhe um sorriso compreensivo. Tenho
certeza de que Walter teria ficado feliz se a visse. Eu disse a Phoebe que no
era o luto que a mantinha afastada dos prazeres sociais, mas talvez alguma
doena. Espero que no seja a coluna, porque as dores so terrveis.
Os olhos da viva pareciam soltar fascas.
Asseguro que nenhuma doena foi a responsvel pelo meu
afastamento. Na verdade, tenho ido a muitas reunies e jantares, srta.
38

Armiger.
mesmo? Ento por que nunca a vemos?
Quer mesmo ouvir o que tenho a dizer, no ? desafiou Pamela,
a expresso endurecida, os olhos estreitados, os lbios transformados numa
linha fina. Acontece que no vou a lugares frequentados pelas duas, como
vocs sem dvida sabem. Nenhuma mulher de respeito vai.
Varian fitou Pamela com uma expresso de choque e desgosto,
exatamente como Jlia esperava que acontecesse. Mas sua satisfao se esvaiu
no momento em que ouviu Phoebe soluar.
Oh, querida, sinto muito! disse com suavidade, abraando a
cunhada pela cintura.
Sra. St. Leger! censurou Varian. Francamente! Tenho certeza
de que no pretendeu dizer o que disse!
Mas todo mundo sabe disso! a mulher devolveu, em tom de
desafio.
Por favor, Phoebe, aceite minhas desculpas falou Varian,
virando-se para ela. Garanto que a maioria das pessoas no concorda com
Pamela.
Phoebe sorriu debilmente.
muito gentil, Varian. Sei que voc no concorda.
Jamais! Bem, espero que, enquanto estiver em Londres, possa me
dar a honra de sua visita.
Claro.
Varian voltou-se para Jlia, tambm lhe pediu desculpas e despediuse, acrescentando que confiava nela para tomar conta da sra. Armiger.
Ento se foi, levando Pamela.
Oh, Fee, eu sinto tanto! disse Jlia, consternada, virando-se para
a cunhada. Eu no devia ter provocado aquela mulher. Fiquei to tentada
a ouvi-la admitir que era mesmo uma bruxa que no pensei em voc. Eu
devia saber que isso iria mago-la. Por favor, no chore.
Phoebe balanou a cabea, dando um sorriso tnue. Seus olhos se
encheram de lgrimas mais uma vez.
No estou chorando por causa da sra. St. Leger, e sim porque voc
me chamou de Fee. Era o modo como. Selby se referia a mim, lembra-se?
Ele adorava diminutivos.
Sim, eu me lembro. Os olhos dela tambm ficaram marejados.
Oh, querida! Por que ainda di tanto, depois de todo esse tempo?
No sei respondeu Jlia, abraando-a com fora.
39

As vezes penso que sempre vai doer, ao menos um pouco.


Quero provar que Selby no fez nada daquilo Phoebe falou com
uma firmeza incomum sua figura delicada. Quero provar que foi tudo
obra de Stonehaven e fazer essa mulher engolir cada palavra que proferiu
contra Selby, contra voc e contra mim.
Ns provaremos disse Jlia, levantando o queixo.
Juro.

No dia seguinte, sentada na sala, Jlia reformava outro vestido de


Phoebe, para poder us-lo. Seus pensamentos ocupavam-se com o plano de
manipular Stonehaven at v-lo confessar o crime. Sabia que no podia se
deixar distrair, como acontecera por ocasio do beijo. Tinha que ser firme e
manter o controle da situao. Para isso, decidira, era melhor pensar com a
devida antecedncia nas coisas que deveria dizer para lev-lo a falar a
verdade.
A governanta, uma senhora rechonchuda usando bon/chapu e
uniforme brancos, esperava enquanto Phoebe decidia o cardpio da semana.
E, pelo visto, haveria outra discusso sobre o que deveria ser servido.
Oua, sra. Willett comeou Phoebe, com delicadeza , eu
realmente no gosto de pato.
Mas senhora, esse sempre foi o prato preferido do sr. Selby!
A sra. Willett cuidava da casa havia mais de trinta anos. O mordomo
costumava viajar, com a famlia, de Kent para Londres, mas a governanta
permanecia na capital, mantendo tudo em ordem. Por isso, achava que,
mesmo quando os patres estavam em casa, podia continuar fazendo as
coisas sua maneira.
Jlia olhou para a cunhada, que mordia o lbio e tinha a fisionomia
preocupada. Sabia que Phoebe, como a sra. Willett pretendera, estava se
sentindo culpada por no desejar que o prato predileto do marido fosse
preparado.
Mas que bobagem, sra. Willett resolveu interferir. : Ambas
sabemos que pato era a comida preferida de meu pai, e que s por isso Selby
foi obrigado a prov-lo a vida inteira. Alm disso, no interessa de que meu
irmo gostava ou no. Importa o que a sra. Armiger quer. E, se ela no quer
pato no cardpio, no vejo por que insistir. Afinal, Phoebe sua patroa agora,
e decide as coisas por aqui.
Um ar magoado apareceu no rosto da velha senhora, que colocou os
40

culos sobre o nariz e disse, num tom resignado:


Muito bem, srta. Jlia. Se prefere assim Trabalho para sua famlia
h trinta anos e venho preparando esse prato durante todo esse tempo.
Sei disso, e sei tambm que uma excelente governanta
acrescentou Jlia, para animar a sra. Willett.
Claro que concordou Phoebe, uma ruga de preocupao na
testa. Eu no quis dizer que havia alguma coisa errada com o modo como
prepara o pato.
evidente que no! Jlia saltou para junto da cunhada antes que
ela perdesse a segurana e acabasse dizendo mulher que mantivesse o pato
no cardpio. Tenho certeza de que a sra. Willett entende que voc quer
apenas uma mudana nos pratos. o tipo de problema que ela sempre
resolve, no mesmo, sra. Willett?
Certamente respondeu a governanta, j sorrindo.
Jlia sabia que dali a alguns minutos a empregada assumiria a
alterao no cardpio como dela. E pobre do cozinheiro que fizesse alguma
objeo!
Naquele momento, ouviram uma carruagem parar em frente casa.
Jlia e Phoebe entreolharam-se, surpresas. Visitas eram fatos raros ali. Desde
que haviam chegado a Londres ningum aparecera para v-las. A no ser
Thomas, que vinha uma vez ou outra, quando conseguia escapar do tutor.
Jlia levantou-se e foi at a janela, a tempo de ver um rapaz
uniformizado saltar do coche e correr para segurar os cavalos. Em seguida,
um homem, elegantemente vestido, desceu do veculo.
Ela ficou boquiaberta.
Meu Deus! exclamou, levando a mo boca e recuando
rapidamente.
Phoebe ergueu-se no mesmo instante, preocupada, e correu at a
cunhada.
O que h de errado? Quem est a?
Lorde Stonehaven! Jlia gemeu. Ele descobriu tudo!
O qu? Phoebe olhou pela janela. Oh, no! O que faremos
agora?
A batida porta ressoou no interior da casa. Jlia tratou de sair da
sala, pensando em pedir ao mordomo que no atendesse. Mas o eficiente
funcionrio j abria a porta. Ela ento abaixou-se, procurando se esconder.
Srta. Jlia, o que isso? perguntou a governanta, preocupada
com a expresso de pavor que viu no rosto jovem.
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Um visitante. Diga-lhe que no estamos em casa, sra. Willett


Phoebe sugeriu.
Como ele conseguiu descobrir quem eu era, Jlia se perguntava sem
parar.
Ningum a conhecia, na casa de madame Beauclaire. Com exceo de
Geoffrey, claro, mas o primo jamais contaria a verdade a Stonehaven.
Ele pode ter vindo apenas para uma visita gaguejou ela,
afastando o medo e comeando a raciocinar com clareza. Talvez tenham
lhe contado que estamos aqui.
Mas seria um desastre se o lorde a encontrasse ali.
Jlia ouviu os passos do mordomo se aproximando, e os de
Stonehaven, que o seguia. Mais alguns segundos e ele estaria naquela sala.
Ela olhou em volta. No tinha por onde escapar.
Desculpe, sra. Willett murmurou, tirando-lhe os culos e o
enorme chapu.
Depois, agarrando o prprio xale, que estava no encosto da poltrona,
mergulhou atrs do mvel no momento em que o mordomo entrava na sala.
Lorde Stonehaven, senhora.

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CAPTULO IV

Lentamente, Phoebe virou-se para a porta, onde Stonehaven se


encontrava.
Milorde disse entre os lbios plidos, procurando no olhar para
a poltrona atrs da qual a cunhada desaparecera.
Naquele momento Jlia se levantou. Phoebe soltou uma exclamao
de surpresa ao v-la embrulhada no xale enorme, que a escondia por inteiro.
O chapu fora de moda da governanta cobria o cabelo ruivo e os culos de
lentes grossas fazia com que os lindos olhos azuis parecessem grandes
demais. Para completar o disfarce, ela franzira a testa e mantinha os lbios
apertados, numa linha fina.
Stonehaven ergueu as sobrancelhas diante do sbito aparecimento.
a srta. Armiger?
Exatamente! respondeu Jlia numa voz roufenha, irreconhecvel.
Sou eu mesma, embora isso no lhe diga respeito.
Jlia! Phoebe protestou timidamente. Detestava aquele homem
tanto quanto a cunhada, mas no podia trat-lo de maneira rude em sua
prpria casa. Seria deselegante.
Mas verdade. No da conta dele insistiu Jlia, naquele tom
esquisito. Depois virou-se para a governanta. Bem, sra. Willett, pode ir
agora.
Sim, senhorita.
A mulher, confusa, passou por lorde Stonehaven de cabea baixa, sem
enxergar muita coisa, antes de alcanar a porta e desaparecer no corredor.
O corao de Jlia batia com tanta fora, e to alto, que ela temeu que
os demais pudessem ouvi-lo. Gostaria de ver o rosto de Stonehaven, mas,
com aqueles culos, tudo o que conseguia ver eram imagens fora de foco.
Assim, era impossvel saber se ele a tinha reconhecido. Mesmo porque,
naquele momento, o lorde no passava de uma mancha em branco e preto.
Devagar, Jlia deu a volta na poltrona, imaginando que, se
conseguisse sentar-se ali, estaria segura, apesar da viso nublada. No entanto,
esqueceu-se de que deixara a cesta de costura ao lado do mvel, e tropeou
nela, mandando-a pelos ares. Soltou um grito, por causa da dor que sentiu no
p, e bateu com fora no brao da poltrona, caindo nele.
43

A batida, a vista turva e o p ferido fizeram com que perdesse o


equilbrio e deslizasse para o assento.
Phoebe e lorde Stonehaven aproximaram-se, a fim de ajud-la. Jlia
rapidamente os afastou, corando violentamente.
No! Tirou as pernas do brao da poltrona e colocou-as no cho,
acomodando-se direito. Em meio confuso e ao embarao, sua voz soou
normal. Preocupada, ela voltou a falar no tom rouco e anasalado: Estou
bem. tima. Sentem-se.
Phoebe voltou-se para o visitante e tentou sorrir. No obteve sucesso.
Por que no se acomoda no sof, milorde? convidou, a voz meio
trmula, indicando o mvel coberto de veludo.
O olhar de Jlia mantinha-se em Stonehaven. Desconcertada, sabia
apenas que focalizava algum ponto dos ombros largos.
O que veio fazer aqui? perguntou, sem nenhuma cerimnia.
Ele ergueu as sobrancelhas, surpreso pela rudeza, mas disse apenas:
Encontrei St. Leger no clube, ontem noite, e ele me disse que vocs
estavam em Londres. Vim visit-las.
, percebi Jlia respondeu, fria.
Sentiu o desconforto aumentar. Queria se livrar daquele homem antes
que ele percebesse o disfarce e descobrisse quem era. Se isso acontecesse, seu
plano estaria arruinado.
No via nenhum modo melhor de afast-lo da casa seno trat-lo com
deselegncia. Alm disso, comportar-se com rudeza funcionava como uma
espcie de vingana pela noite no salo, quando fora obrigada a esconder
seus verdadeiros sentimentos.
Por que decidiu nos visitar? No temos mais nada a lhe oferecer.
Creio que j fez o pior que podia para minha famlia. Certamente no julga
que queiramos v-lo. Desse modo, a que propsito sua visita se deve?
uma jovem franca e direta, srta. Armiger.
Isso mesmo. Ao contrrio de outras pessoas.
Phoebe corou ao ouvir a resposta da cunhada.
Jlia
Por que precisamos esconder o que sentimos, Phoebe? Tenho
certeza de que lorde Stonehaven no ficar surpreso ao saber que no
gostamos dele.
No, no me surpreende, embora eu deva dizer-lhes que me aflige.
Espero que se dem conta de que nunca quis fazer mal a nenhuma das duas.
A raiva de Jlia estampou-se em seu rosto.
44

Oh, claro replicou em tom cido. Voc nos fez muito mal sem
querer.
Houve um longo, desconfortvel silncio. Por fim, lorde
Stonehaven se manifestou:
Srta. Armiger, no fui eu que desonrou sua famlia. Foi Selby. Sei
que amava seu irmo, mas
Sim, amava. E ainda amo. No entendo como teve a ousadia de vir
at aqui e nos obrigar a olhar para seu rosto. Logo voc, o homem que
arruinou Selby!
Por favor, srta. Armiger, no se angustie tanto.
No sou eu a culpada por minha angstia!
Stonehaven suspirou.
Sinto muito. Eu no devia ter vindo. Por favor, acredite quando
digo que no tive a inteno de mago-las. Espero poder curar algumas das
feridas que se formaram entre ns.
Isso nunca ir acontecer! Jlia levantou-se, furiosa. Acha que
pode destruir meu irmo e depois ser perdoado?
Stonehaven tambm ficou em p.
No. Posso ver que seria esperar demais. Virou-se para Phoebe.
Sra. Armiger, por favor, aceite meus cumprimentos. Quero que saiba que,
se eu puder ajud-la de alguma maneira, basta me chamar.
Jlia soltou uma risada cnica.
Ela preferiria chamar uma cobra venenosa!
Sinto muito, lorde Stonehaven disse Phoebe, dirigindo um olhar
tenso cunhada , mas creio que melhor que v embora.
Claro. Ele se curvou diante de Phoebe, numa atitude formal, e,
depois de olhar na direo de Jlia, decidiu no aproximar-se. Tenham um
bom-dia, senhoras.
Virou-se e deixou a sala. As duas permaneceram caladas, ouvindo os
passos do lorde sobre o piso de mrmore do corredor. Ento escutaram o som
da abertura da porta da frente e, um momento depois, de seu fechamento.
Jlia tirou o chapu da cabea, os culos, e os atirou sobre a poltrona.
No posso acreditar no atrevimento desse homem! Como ele pde
vir at aqui? Como ousou? Imaginou que seria bem-vindo? Que bastava usar
seu charme para nos fazer esquecer que o responsvel por
Oh, pare!
Phoebe deixou escapar um gemido aflito, que trouxe Jlia realidade.
Desculpe, querida. Eu no devia ter dito isso, que fiquei
45

transtornada por causa da visita desse homem. Fiquei furiosa. Lorde


Stonehaven no tem nenhum sentimento.
Foi gentil da parte dele vir nos visitar Phoebe arriscou,
timidamente. Ningum faz isso. A maioria das pessoas nos despreza. Teria
sido mais fcil, para o lorde, simplesmente nos ignorar.
Gentil? Mas no h nada de gentil nessa atitude! Acredite,
Stonehaven veio somente para se regozijar com nosso sofrimento. Ou talvez
goste de parecer magnnimo. Sem dvida pensou que ficaramos gratas pela
visita. Pois melhor que permanea longe daqui!
Tenho certeza de que ele vai fazer isso. A partir de agora Phoebe
respondeu secamente.
Um tanto surpresa, Jlia a fitou. Ento sorriu.
Parte de sua raiva se fora. Suspirando pesadamente, pegou o chapu,
os culos e atirou-se na poltrona. Agora, que tudo terminara, suas pernas
trmulas pareciam incapazes de sustent-la por mais um segundo.
Cus! exclamou Phoebe, sentando-se no sof. No sei como
voc conseguiu atuar daquela maneira. Fiquei terrificada quando o vi
entrando na sala.
Acha que Stonehaven me reconheceu? perguntou Jlia, ansiosa.
No consegui v-lo. Ele pareceu saber que eu era?
No. Pareceu apenas bem, perplexo, quando olhava para voc.
Oh, querida! Uma risada nervosa cruzou o ar. No faz ideia de como
estava! Seus olhos ficaram enormes como os de um sapo!
Muito obrigada pelo elogio! ela respondeu, tentando dar voz
um tom indignado.
Mas no conseguiu. Soltou uma gargalhada.
E o chapu! Phoebe, dessa vez, riu com vontade. Como
conseguiu pensar nisso to depressa? Juro que eu no sabia se voc tinha se
disfarado de empregada ou ou
De sapo gigante de vestido? sugeriu Jlia.
Ambas gargalharam, incapazes de controlar-se, aliviadas da tenso
que as dominara nos ltimos minutos. Phoebe descreveu cada expresso que
se desenhou no rosto de Stonehaven diante das palavras da cunhada, e as
imitaes provocaram mais risadas.
Bem, suponho que seja melhor devolver as coisas da sra. Willett e
pedir-lhe desculpas.
Tenho certeza de que a pobre mulher acha que voc ficou maluca.
Sem dvida. Felizmente, consegui pensar num disfarce adequado.
46

Levantou-se e dirigiu-se porta. Deteve-se no meio do caminho, quando


um pensamento lhe ocorreu. Oh, no poderei v-lo esta noite, como
planejei! No depois de tudo isso!
Tem razo. melhor esperar alguns dias, at que ele se esquea da
fisionomia da srta. Armiger.
Jlia suspirou, surpresa com o desapontamento que sentiu. Mas isso,
lembrou a si mesma, era perfeitamente natural. Indicava apenas quo
impaciente estava em fazer justia.

Ela esperou trs dias para ir casa de madame Beauclaire. Porm,


ansiosa, mal podia se conter. Quando finalmente a noite da sada chegou,
sentia-se tensa.
Usava mais um dos vestidos de Phoebe, o qual encurtara e decotara.
Embora no fosse justo como o outro, tambm destacava as curvas femininas,
e o decote seria suficiente, Jlia acreditava, para despertar o interesse
masculino. Alm disso, a cor verde do modelo realava seu cabelo ruivo.
Voltou ao salo de jogos sem a companhia do primo. Geoffrey
desconfiaria de alguma coisa, caso tivesse de acompanh-la uma segunda
vez, e a encheria de perguntas embaraosas. De todo modo, no precisava
mais dele. Tinha certeza de que seria reconhecida como cliente.
Decidiu no usar a prpria carruagem. Seria til, sem dvida, ter
Nunnelly aguardando-a porta do salo, mas isso interferiria em seus
planos. Da ltima vez, fora timo que Stonehaven tivesse resolvido ajud-la a
arranjar um coche de aluguel. Alm disso, havia o perigo de Nunnelly
frustrar-se ao v-la entrar numa casa de jogos.
Leal como era, e conhecendo-a desde beb, no hesitaria em falar o
que lhe viesse mente. Alm do mais, provavelmente lhe daria ordens, como
fazia desde a infncia, desde que a ensinara a cavalgar. Ademais, embora no
se importasse em desobedecer lei por causa dela, como ficara patente nas
tentativas de sequestrar o lorde, com certeza no permitiria que Jlia entrasse
naquele lugar, pois isso poderia arruinar sua reputao.
Desse modo, ela dirigiu-se casa de madame Beauclaire numa
carruagem de aluguel, tentando acalmar os nervos flor da pele.
Como esperava, o porteiro abriu-lhe a porta depois de reconhec-la e
de lanar-lhe um olhar atento. Jlia suspeitou de que o homem lembrava
muito bem com quem ela sara de l na outra noite. Agitando o leque, para
disfarar o nervosismo, caminhou pelo corredor, observando as salas que se
47

abriam dos dois lados.


Lorde Stonehaven no se achava em nenhuma delas.
Desapontada, Jlia passeou por entre as mesas, detendo-se vez por
outra para olhar os jogos. No demorou e ouviu algum se referir a
Stonehaven. Parou, alerta.
O qu? dizia um homem, numa das mesas. Stonehaven? No,
ainda no o vi hoje. Estranho, porque esta semana ele veio todas as noites.
Pois , eu no sabia que o lorde gostava tanto de jogar.
Jlia se virou, satisfeita. Sabia que no era costume dele frequentar a
casa de madame Beauclaire, ou qualquer outro estabelecimento, to
assiduamente. Se aparecera todas as noites, naquela semana, era porque
esperava encontr-la.
Mais calma, sentou-se a uma das mesas e, com ar casual, comeou a
jogar. Ele viria, tinha certeza. No era homem de desistir.
Trinta minutos depois, escutou uma voz masculina dizer:
Vejo que continua fiel ao jogo. Mas cuidado. No mergulhe to
fundo.
Ela se voltou, abrindo um sorriso luminoso.
Como vai, lorde Stonehaven? indagou, percebendo quo ansiosa
parecera ao v-lo.
No era bom deixar que ele notasse seu interesse. Naturalmente,
confundira-lhe o sorriso de triunfo com o prazer de encontr-lo. Assim,
assumiu um tom indiferente ao dizer:
Bem, a est voc. Eu me perguntei se o veria esta noite.
Vim na esperana de v-la, srta. Nunnelly.
E lanou-lhe um sorriso charmoso, amplo. Ela se esquecera de como
aquele homem era atraente visto de perto. Saiu da mesa e aproximou-se.
Espero no t-la tirado de uma partida praticamente ganha. Aonde
gostaria de ir?
Como? Oh! Jlia olhou para a mesa, surpresa pelo fato de t-la
abandonado. No se preocupe, eu estava prestes a deixar o jogo. Minha
sorte no anda boa esta noite.
Espero que no considere m sorte ver-me outra vez.
Eu no diria isso.
Ele a fitou, os olhos estreitados. Uma pontada de medo a incomodou.
Aquele olhar parecia um tanto suspeito.
Por que me encara desse jeito?
Oh! Ele pareceu embaraado. No sei. Tive a estranha
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sensao, por um instante de que j a havia visto.


Jlia obrigou-se a sorrir, embora sua boca tivesse se tornado
subitamente seca.
Devo dizer que voc realmente j me viu. Ns nos conhecemos aqui
cinco noites atrs, lembra-se?
Stonehaven sorriu.
Lembro-me perfeitamente, acredite. Na verdade, voc me recorda
algum. O modo de olhar, de mexer a cabea Mas isso, claro, um absurdo.
No existe mulher to bonita como voc.
Essas palavras fizeram-na sentir um aperto no peito.
Belo elogio, milorde.
E sincero. Ele pareceu esquecer o assunto enquanto caminhavam.
Ento deteve-se e olhou em volta, antes de fit-la. Descobri que no quero
ficar aqui. Voc se importaria se fssemos a outro lugar?
O que quer dizer, milorde?
Estaria ele sugerindo uma visita sua casa? Jlia sentiu-se em pnico.
Percebeu que pensara em todos os detalhes daquela noite, no que fazer ou
falar de modo a obrig-lo a confessar a verdade, mas nem sequer lhe passara
pela cabea onde isso aconteceria. Ingenuamente, imaginara ambos sentados
num jardim pblico ou andando pela rua.
Onde as pessoas iam quando queriam ahn namorar mais
intimamente? Sua educao falhara nesse ponto. Ir casa de um homem seria
impensvel para uma lady, mas o caso mudava inteiramente quando se
tratava de uma mulher liberada. Uma mulher assim esperaria exatamente
esse tipo de convite.
Mais uma vez Jlia concluiu que as coisas andavam depressa demais.
No queria ir casa de lorde Stonehaven.
Acho que havamos combinado parar com essa histria de
milorde. Meu nome Deverel.
Sim, claro Deverel.
No pensei num lugar especfico aonde ir. Simplesmente me dei
conta de que no tenho muita vontade de jogar esta noite. Prefiro conversar
com voc.
No fao nenhuma objeo a isso ela respondeu, meio sem
flego.
Tenho um amigo cuja casa est sempre aberta. Na verdade, trata-se
da residncia de uma amiga dele.
Uma amante disse Jlia, sem pensar.
49

Os lbios de Stonehaven abriram-se num sorriso.


Voc perigosamente sincera. Sim, a casa da amante de meu
amigo. Mas ele sempre est l, assim como muitos de seus conhecidos.
Entendo.
No se tratava exatamente de uma daquelas casas indecentes onde as
mulheres da noite faziam seu trabalho, Jlia concluiu. Mas estava a um passo
disso. Era o lugar onde um homem realizava suas fantasias, onde amigos se
encontravam para conversar e flertar com moas experientes. Ela pensou que
devia estar chocada diante da ideia de visitar uma casa assim, mas na
verdade sentia-se curiosa. Nunca conhecera uma mulher experiente, e muito
menos frequentara a residncia de uma delas.
Sim, parece muito melhor do que ficar aqui respondeu por fim.
Ainda bem que concorda comigo ele disse, conduzindo-a at a
porta.
O camareiro entregou o manto de Jlia, e Stonehaven ajeitou-o sobre
os ombros femininos, os dedos roando levemente a pele nua. Jlia prendeu a
respirao, procurando ignorar as sensaes que aquele toque provocava.
Saram para o ar calmo da noite. Stonehaven virou esquerda.
Podemos ir andando? No fica longe daqui.
Claro.
Seguiram pela rua, de braos dados. Jlia procurava algo para falar.
Passara o dia inteiro pensando nas coisas que diria e nas perguntas que faria
para lev-lo a confessar a verdade. Agora, porm, nenhuma dessas
observaes, cuidadosamente planejadas, parecia adequada.
Esperei encontr-la na casa de madame Beauclaire na semana
passada comentou Stonehaven.
Digamos que no me senti muito disposta a jogar.
Eu tampouco. S apareci l todas as noites na esperana de
encontr-la.
Adulador ela respondeu, lanando-lhe um olhar.
No, no sou. a verdade. Sou um tanto desavergonhado, sabe?
Mas que flerte escandaloso!
Assim voc me magoa ele disse, fingindo-se ofendido.
Como se no soubesse disso
Confessar que a procurei todos os dias, depois que nos conhecemos,
no um flerte. Pergunte a meus amigos. Eles diro que no me dediquei
como devia s obrigaes sociais. Recusei um convite para ir pera, duas
noites atrs, e ontem fiquei apenas quinze minutos na festa da sra. Abersham.
50

E tudo por minha causa? Jlia ergueu uma sobrancelha.


Suponho que isso tenha mais a ver com seu tdio.
Ele sorriu.
Talvez o tdio tambm tenha estimulado minha sada.
Impostor. Em suma, sou uma desculpa til.
Nada disso, garanto. Na verdade, sua ausncia foi a causa de meu
aborrecimento.
Jlia riu.
Usa as palavras com inteligncia, lorde Stone quer dizer, Deverel.
No tanto quanto voc.
Ela fez uma careta.
No h nada pior do que ser considerada inteligente.
mesmo?
Sim. Descobri que nada esfria mais um homem do que descobrir
que a mulher tem crebro.
Alguns homens, talvez. Stonehaven fitou-lhe o rosto, e em seu
olhar havia um brilho que acendeu fascas dentro de Jlia. Parou e, erguendo
a mo, acariciou-lhe levemente o rosto. Pessoalmente, acredito que a
inteligncia torna uma mulher duas vezes mais bela do que .
Que bom ela respondeu, sem flego.
Ento descobriu que toda sua esperteza a abandonara. Nada mais
conseguia fazer seno contemplar aqueles olhos escuros, com cada fibra de
seu corpo em alerta.
Lentamente, ele traou com o polegar a curva do lbio inferior de Jlia.
Gostaria de beij-la aqui mesmo, na rua, mas temo que, se fizer isso,
no possa mais parar.
O som da voz grave e rouca, o toque suave foram suficientes para
fazer com que os joelhos femininos fraquejassem. Ela procurou ordenar os
pensamentos, mas, por um instante, o melhor que conseguiu fazer foi
respirar.
Eu no me importaria respondeu com sinceridade. Ento parou,
perplexa com aquilo que acabara de dizer.
Balanou a cabea, recuando um passo. Para sua surpresa, viu
Stonehaven sorrir.
Minha querida, mais uma resposta como essa e estaremos em maus
bocados.
Jlia tinha certeza de que corara at a raiz do cabelo, e ficou grata pelo
fato de a escurido no permitir que ele visse essa reao.
51

Sinto muito. No quis dizer aquilo.


Oh, espero francamente que tenha querido dizer exatamente o que
disse Stonehaven respondeu, os olhos brilhantes. Infelizmente, porm,
no posso agir agora. Que tal continuar nossa caminhada?
Ofereceu-lhe o brao, e ela o aceitou. No conseguia acreditar no que
falara. O comentrio aparentemente o alegrara, o que era bom para seus
propsitos. Mas, por outro lado, a preocupava, pois no fazia parte do roteiro
que preparara.
Por que dissera aquilo? Havia alguma coisa naquele homem capaz de
despertar nela as coisas mais ultrajantes!
Chegaram a um sobradinho de tijolos aparentes. Stonehaven bateu
porta e foi atendido por uma empregada, que o cumprimentou com uma
reverncia e um sorriso amigvel.
Esto todos na sala de msica disse a mulher.
Nem teria sido necessrio falar. O som do piano e de risos indicava
sem engano onde se encontravam as pessoas da casa.
Stonehaven deixou as mantas com a empregada e conduziu Jlia para
a sala de msica. Ao entrar, ela observou, um tanto atnita, a cena que se
desenrolava sua frente.
Um homem uniformizado corria os dedos pelas teclas do piano. A seu
lado, uma mulher, que segurava um cigarro longo e fino, levava-o boca e
depois soltava a fumaa lentamente. Havia mais gente ali, alguns em p,
outros sentados, e a um canto, numa espcie de pista de dana, um casal se
movimentava languidamente. As pessoas conversavam, e um rapaz tentava
cantar. Copos espalhavam-se sobre as mesas.
O que mais atraiu a ateno de Jlia foi notar, numa poltrona junto
janela, uma mulher sentada no colo de um homem. O vestido que usava era
to transparente que, quando ela se virou para os recm-chegados, exibiu os
bicos dos seios. Depois de um olhar breve e desinteressado, porm, voltou-se
para seu acompanhante, e ambos retornaram ao beijo a que se dedicavam
antes da pequena interrupo.
Jlia tinha certeza de que se achava ruborizada. Desviou a vista
apenas para observar que, em outro canto da sala, mais uma mulher estava
no colo de um homem. O casal, porm, no se beijava. Conversava com um
rapaz que estava em p ao lado da poltrona. Mas a mo do homem, dentro
do decote da moa, acariciava-lhe os seios.
Jlia suspirou, sentindo-se mais embaraada do que nunca. Sua roupa
parecia a de uma freira, comparada das demais, cujos seios pareciam
52

prestes a saltar, a qualquer momento, por sobre os decotes ousados. Todas


usavam muita maquilagem, e Jlia concluiu que tudo o que imaginara acerca
daquelas mulheres estava muito aqum da realidade. No conseguia desviar
os olhos da cena, que exercia sobre ela uma estranha fascinao.
Uma das moas acariciava o brao do companheiro, que tirara o
palet. Vez por outra os dedos, atrevidos, insinuavam-se por dentro da
camisa. Ele parecia no fazer nenhuma objeo a isso. Ao contrrio, deslizava
as mos pelas ndegas da parceira.
Stoney! disse um homem, levantando-se de uma cadeira prxima
ao piano, sorrindo. Eu no esperava v-lo aqui esta noite. Veja, Callie!
Stonehaven veio nos visitar!
Essas ltimas palavras foram dirigidas mulher que estava em p
junto ao piano. Ela se virou, sorrindo. Quando viu Jlia, franziu levemente as
sobrancelhas e lanou-lhe um olhar avaliador.
Ol, Dev cumprimentou. J era tempo de encontrar os amigos.
Quem sua convidada?
Permita que eu a apresente disse ele, conduzindo Jlia pela sala.
Srta. Jssica Nunnelly, tenho o prazer de apresentar-lhe meus bons
amigos, Alfred Brooks e srta. Callandra Cooper.
Alfred fez-lhe uma reverncia, murmurando:
Encantado. Dev, como voc consegue se fazer acompanhar, sempre,
por todas as lindas mulheres da cidade?
Nem todas. Voc conquistou uma das mais belas.
Callandra sorriu diante do elogio.
Stonehaven conversou um pouco com o amigo, e depois levou Jlia a
um canto da sala. Ela tornou a olhar para o casal junto janela, que ainda se
beijava. Agora, porm, as mos masculinas deslizavam pelas coxas femininas,
erguendo-lhe a saia.
Jlia desviou a vista, sentindo o corao disparado. Seria aquilo que
Stonehaven esperava dela? Dvidas a assaltaram. Olhou para as prprias
mos, incapaz de encarar seu acompanhante.
Aqui est muito barulhento ele comentou, inclinando-se at o
ouvido de Jlia para propor: Podemos sair? H um jardim agradvel nos
fundos da casa, e um banco onde podemos nos sentar e conversar.
Claro ela concordou rapidamente, sorrindo. Parece timo.
Stonehaven a pegou pela mo e a conduziu, pelo corredor, at a porta.
Saram para um jardim perfumado e seguiram, por um caminho de pedras,
at um ponto onde o ptio se alargava, cheio de flores. Diante de uma fonte,
53

no centro, havia um banco tambm de pedra.


Os dois dirigiram-se para l. A brisa suave do vero acariciava a pele,
e o aroma de rosas enchia o ar. Acomodaram-se no banco, e Jlia percebeu
que Stonehaven no pretendia soltar-lhe a mo. Tentou ordenar os
pensamentos, lembrar-se de seu dever, dos planos que traara. No podia
deixar o irmo de lado apenas porque sua sensibilidade fora abalada por
tudo o que vira dentro daquela casa. No seria fcil, mas precisava arrancar a
verdade do lorde e no podia hesitar justamente quando estava to perto
disso. Tinha que levar seu objetivo avante.
Seu amigo ficou feliz ao v-lo comentou, procurando iniciar uma
conversa.
Stonehaven sorriu.
Alfred um bom companheiro. Mo-aberta que s ele, o que s
vezes lhe causa problemas.
mesmo?
Sim. As pessoas costumam se aproveitar de tanta generosidade.
Mas no vamos falar de Alfred. um assunto aborrecido.
Que falta de gentileza! Ento conversemos sobre algo mais
interessante. Voc, por exemplo.
Eu? Sinto muito, mas acho que escolheu outro tpico sem graa.
Duvido. Em sua pouca experincia, Jlia descobrira que o
assunto favorito da maioria dos homens era contar os prprios feitos. Eu,
ao menos, acho esse item muito interessante. No sei nada a seu respeito.
H pouco a dizer. O que gostaria de saber?
O que voc fez com o dinheiro da herana?, pensou ela. E como
armou a cilada para culpar meu irmo?
Tudo. Nem sei por onde comear. Por exemplo apaixonado pelo
jogo? Passa seus dias jogando?
Costumo reservar as noites para isso. Mas eu no diria que o jogo
uma paixo. apenas um passatempo ele respondeu, fitando-a
intensamente, de modo a fazer com que percebesse qual o objeto de sua
paixo.
Entendo. E o que faz o resto do tempo?
Jlia esperava que Stonehaven mencionasse seu papel de tutor da
herana St. Leger. Comeava a perceber que conduzir a conversa a esse ponto
era mais difcil do que supunha.
Ele deu de ombros.
Fao as coisas que todo mundo faz. Quando estou em Londres, vou
54

ao clube. Visito amigos. Participo de corridas ou pratico boxe. At mesmo


cuido de negcios. Sorriu.
Est vendo? Eu lhe avisei que era um assunto aborrecido.
Levantou-lhe a mo e beijou-a do pulso ponta de cada dedo. Tenho
certeza de que ser mais divertido falar sobre voc. De onde ? De Londres?
No. De Kent Jlia respondeu automaticamente, e ento se
arrependeu da honestidade.
Mas milhares de pessoas viviam em Kent, no apenas os St. Leger ou
os Armiger.
mesmo? Vou a Kent de vez em quando.
Verdade? ela indagou vagamente, distrada com o modo como
Stonehaven acariciava sua mo.
Sim. Sou tutor de um jovem que mora l, e s vezes o visito.
Tutor? Quer dizer que toma conta de algum? Um parente?
No, no tomo conta dele. Somente cuido de seu dinheiro. Fez
uma pausa. Temo que esse tambm seja um assunto entediante.
Oh, no! muito interessante. Voc investe o dinheiro?
No. Eu e dois outros cavalheiros, tambm tutores, o
administramos. Mas no vamos falar nisso. Levou a mo de Jlia mais
uma vez aos lbios. Prefiro conversar sobre voc. Ou no conversar.
Jlia ergueu uma sobrancelha, faceira.
mesmo? Acha aborrecido conversar comigo?
Claro que no. Ele beijou cada dedo, o olhar fixo no dela.
que h coisas mais interessantes a seu respeito.
O calor daquela boca na pele de Jlia parecia incendi-la. Ela no
compreendia como um gesto to simples tinha o poder de provocar uma
reao to intensa.
Milorde
Deverel ele murmurou, virando-lhe a mo e pousando um beijo
sensual no pulso feminino.
Deverel
Sim?
Agora os lbios quentes e suaves beijavam-lhe o brao, acendendo-lhe
os sentidos.
No creio que devamos fazer isso.
Por que no?
Oh, bem, algum pode nos ver.
Isso verdade. Mas improvvel.
55

Ele alcanara os ombros delicados e comeava a beijar-lhe o pescoo.


Um fogo queimou em Jlia com tanta fora, e de maneira to
explosiva, que a amedrontou.
Deverel, pare.
Havia um trao de pnico em sua voz. Stonehaven levantou a cabea,
encarando-a com surpresa.
Por qu? Qual o problema?
Eu
Jlia sentia-se terrivelmente embaraada. Contemplou os olhos negros,
que pareciam atravessar-lhe o corpo e desvend-la por dentro. Fitou a boca
bem-feita. Lembrou-se do beijo que haviam trocado, algumas noites atrs, e
sentiu um calor insuportvel.
No podia parar naquele momento, disse a si mesma. No era
covarde. Precisava lev-lo a confessar a verdade.
Era como caminhar na corda bamba. Tinha de encoraj-lo o bastante
para mant-lo interessado, mas sem ir muito longe. Sabia, desde o comeo,
que lorde Stonehaven no era um garoto, capaz de cair facilmente em sua
armadilha.
Suspirou e sorriu.
No h problema algum disse, colocando a mo na nuca
masculina e puxando-lhe a cabea para um beijo.

56

CAPTULO V

Jlia no estava preparada para mergulhar no mar de sensaes


provocadas por aquele beijo. Seus dedos trmulos agarravam o pescoo de
Stonehaven, como se buscassem apoio. Nunca tocara um homem daquele
modo intenso. Sentia o calor que vinha da pele dele, e se deliciava com as
carcias que fazia no cabelo espesso.
O lorde a beijou longa e profundamente, como se pudesse alcanar-lhe
a alma. Envolvia-lhe o corpo, apertando-a at quase impedi-la de respirar.
Finalmente, colocou-a sobre o colo. Ela recostou-se no brao forte,
abandonando-se ao prazer daquele momento.
Quando Stonehaven soltou-lhe os lbios, traou uma trilha de beijos
que percorreu o rosto e chegou orelha. Tomou o lobo entre os dentes,
brincando, provocando. Jlia ouvia o rudo da respirao ofegante, e o som a
excitava ainda mais. Arrepios de satisfao percorriam-na. Sabia que devia se
controlar, mas tudo era to novo e surpreendente
Ele passou a beijar-lhe o pescoo e, enquanto fazia isso, levava as
mos, at ento na cintura fina, aos seios fartos. Jlia estremeceu, prendendo
o flego.
Deverel!
Sim? Stonehaven indagou, alcanando os ombros suaves.
Eu ahn Ela no sabia o que dizer. Seu corpo tremia, e uma
espcie de aflio insinuava-se entre suas pernas. O plano no estava
funcionando. Gesticulou vagamente na direo da casa. Seus amigos
podem nos ver.
Stonehaven levantou a cabea e a encarou. Seus olhos tinham um
brilho selvagem, e o peito subia e descia rapidamente, ao ritmo da respirao.
Fitou o sobrado e voltou a contempl-la.
Tem razo disse finalmente Este lugar no oferece nenhuma
privacidade.
Fechou os olhos, lutando para recobrar o controle. Afrouxou o abrao,
e Jlia saiu de seu colo, um tanto atnita por ter relutado em fazer isso.
Jssica, espere!
Tentou alcan-la, mas Jlia se afastou ainda mais e ficou em p.
Ah, nada disso falou, satisfeita com o tom sensual que conseguiu
57

imprimir voz. No sei a que tipo de mulheres est acostumado, mas no


sou das que cedem facilmente.
Um ar de irritao esboou-se no rosto masculino, e por um momento
Jlia pensou que o lorde explodiria de raiva. Mas ele apenas suspirou e
recostou-se no banco, fitando-a e dizendo, zombeteiro:
E que tipo de mulher voc ?
Daquelas que do muito valor a si mesmas.
Ele sorriu.
Eu diria que seu valor o mais alto de todos os que conheo.
Levantou-se tambm, e o sorriso mostrava que havia entendido o jogo. Sem
dvida, as aves do paraso propunham isso com frequncia. Qual ser o
prximo passo?
Jlia hesitou. Era exatamente aquilo que queria, isto , manter tudo
sob controle. Mas no tinha muita certeza do que fazer. Sabia apenas que
precisava arranjar as coisas de maneira diferente.
Naquela noite, permitira que Stonehaven controlasse demais a
situao. Tinha de planejar a rendio final num local mais privativo, onde
pudesse, entre beijos e carcias, lev-lo a beber alm da conta, para que falasse
sem parar.
Mas que lugar seria esse? Obviamente, no poderia convid-lo a ir at
sua casa. Por outro lado, rejeitava a hiptese de ir residncia dele.
De repente, teve uma ideia, e sorriu.
Bem devo confessar que desejo muito visitar Vauxhall Gardens,
para ver os fogos de artifcio
Aquele era a espcie de lugar aonde uma lady poderia ir, se estivesse
com uma dama de companhia. Tratava-se de um local de divertimento
pblico, e Jlia ouvira rumores de que ali cavalheiros costumavam flertar
com mulheres da noite. Havia camarotes privados onde se podia jantar e
trilhas mais afastadas, sob medida para casais que desejassem passear no
escuro ou parar para beijos mais ardentes.
Acima de tudo, as pessoas costumavam ir para l disfaradas, o que
mantinha em segredo a verdadeira identidade. Todos esses fatores,
combinados, tornavam Vauxhall Gardens o lugar perfeito para um encontro
ntimo.
Ah, ento gosta de fogos, hein? O brilho nos olhos negros
indicou que ele aprovava o programa. Ento est combinado. Que tal
amanh noite?
Sinto muito, mas no posso. Jlia podia, mas negou porque
58

queria v-lo ansioso pelo encontro. E se formos depois de amanh?


Como preferir ele respondeu com charme, inclinando a cabea
em reverncia.
Despediram-se dos donos da casa e saram. Mais uma vez Jlia
recusou-se a ser levada para casa. Stonehaven insistiu, mas finalmente
concordou e chamou-lhe uma carruagem de aluguel.
No tentou beij-la novamente. Despediu-se com um leve roar de
lbios na mo feminina. Jlia entrou no veculo e partiu.

Deverel observou o coche virar a esquina. Ento, com um suspiro,


dirigiu-se sua casa. Era cedo ainda. Normalmente, ficava na rua at bem
mais tarde. No entanto, descobriu que no tinha nenhum interesse pelas
diverses que a cidade oferecia aos notvagos. Sem Jssica Nunnelly, a noite
tornara-se repentinamente vazia.
Essa era uma sensao estranha. Stonehaven tinha muita experincia
com mulheres, tanto as de sua classe social como as independentes. Gostava
da companhia feminina. No entanto, passara da idade de se deixar fisgar por
uma delas.
Era capaz de julgar uma moa atraente e desejvel sem sentir-se preso
a ela a ponto de no descansar enquanto no a levasse para a cama. Fazia
anos que uma mulher no conseguia mant-lo acordado horas a fio, nem o
obrigava a ir noites e noites a um mesmo local, com o objetivo de encontr-la.
Mas era precisamente isso que acontecia com Jssica Nunnelly.
Desde o momento em que a vira, na casa de madame Beauclaire, o
desejo o dominara por completo. Quisera ardentemente tom-la nos braos e
carreg-la para a cama. Esse fogo no diminua nem mesmo quando
simplesmente conversava com ela. Ao contrrio, aumentava.
Jssica parecia controlada, mas, quando beijada, inflamava-se. Usava
vestidos decotados, tpicos das aves do paraso, mas o modo de se comportar
e de falar indicavam que fora educada como uma duquesa. Tinha charme, era
misteriosa e fazia seu sangue correr mais depressa. Ele se consumia nas
chamas da paixo desde que a vira pela primeira vez. No sossegaria
enquanto no a tornasse sua.
Podia imagin-la na cama, nua, lnguida, o glorioso cabelo ruivo
espalhado pelo travesseiro, os olhos azuis brilhando. Era uma imagem que o
perseguia o dia todo, todos os dias. A simples ideia de encontr-la dali a duas
noites o enchia de um desejo impaciente, quase incontrolvel.
59

No sabia por que ela insistira em v-lo em Vauxhall Gardens em vez


de permitir que a acompanhasse at l. Tambm no imaginava por que no
pudera lev-la para casa nas duas noites em que se encontraram. Perguntouse se havia um marido ou outro rico protetor na vida de Jssica. E o
pensamento provocou-lhe cime.
Mas talvez a recusa em ser acompanhada fosse proposital, para
acrescentar ao romance um ar de mistrio. Stonehaven tinha de admitir que,
se fosse esse o caso, tinha funcionado. Ele se consumia tanto de curiosidade
quanto de desejo.
De onde vinha Jssica? Por que no a vira antes? Por que jamais ouvira
falar nela?
Parecia extremamente incomum que uma jia rara como aquela
pudesse habitar o mundo noturno de Londres por muito tempo sem ser alvo
de comentrios. Por outro lado, ela no lembrava em nada as mocinhas
ingnuas do campo. Era muito sofisticada para isso. Falava e agia como uma
representante da nobreza. Tivesse ele conhecido Jssica em outro lugar, e
estaria certo de que fazia parte da alta-sociedade.
Houvera momentos, quando beijaram-se, em que as reaes dela
pareceram ingnuas. Ficara at mesmo embaraada quando vira as cenas de
intimidade entre os casais, no sobrado de Alfred. Mas nenhuma lady
apareceria no salo de madame Beauclaire vestida daquele jeito e, ainda por
cima, desacompanhada.
Talvez as reaes inexperientes tivessem sido fingidas, apenas para
aumentar-lhe o desejo. E o efeito fora justamente esse.
Ocorreu-lhe que o mistrio de Jssica Nunnelly seria um modo
delicioso de passar o tempo, e sorriu. Encontrar um camarote particular, em
Vauxhall Gardens, seria a primeira coisa que faria no dia seguinte.

Jlia e Phoebe conversavam com Geoffrey Pemberton, na tarde


seguinte, quando um dos empregados anunciou a chegada de Varian St.
Leger e do major Gordon Fitzmaurice.
Phoebe sorriu.
Faa-os entrar.
Geoffrey deixou escapar um gemido.
Acho que preciso cuidar de algum negcio urgente
Pare com isso, primo. O major uma pessoa simptica Jlia o
admoestou.
60

O homem tem crebro de minhoca!


At mesmo a suave Phoebe teve de sorrir ao ouvir tal comparao.
Talvez. Mas sempre me tratou com muita gentileza.
Nesse caso disse Geoffrey , suponho que devo atur-lo.
Suspirou e olhou para a porta, murmurando: Tarde demais para escapar.
Dois homens acabavam de entrar na sala. Um era Varian St. Leger. O
outro, de uniforme militar, tinha cabelo castanho, olhos verdes e semblante
agradvel.
Varian, Fitz, que prazer! disse Phoebe. Muito gentil da parte
de vocs fazer-nos essa visita.
Gentil? Varian respondeu com um sorriso. No h gentileza
nenhuma nisso. Trata-se antes do prazer egosta de v-las. Foi o que nos
trouxe aqui. Virou-se para Geoffrey, que limpara a garganta. Desculpeme, Pemberton, mas disse algo?
Na verdade, no. Eu estava apenas pensando que voc se negou
esse prazer por muito tempo.
Varian corou, e Fitzmaurice pareceu confuso.
Negar-se esse prazer? repetiu. Voc decidiu bancar o piedoso
comigo, Vare?
Ora, Geoffrey, como Varian saberia que estamos na cidade?
interveio Jlia. No contamos isso a ningum.
Referi-me aos ltimos trs anos, no s trs ltimas semanas
devolveu Geoffrey, levantando uma sobrancelha para St. Leger.
Pemberton est certo, Jlia respondeu Varian. No o censure.
Negligenciei vocs duas. Devia ter ido visit-las mais frequentemente em
Greenwood. Fui um covarde. Nas poucas ocasies em que fui ver Thomas,
pensei em subir at a propriedade dos Armiger, mas ento pensei em Selby e
perdi a coragem.
Por favor, no se preocupe disse Phoebe suavemente. Eu
compreendo. Greenwood est cheia de lembranas. As pessoas so
diferentes. As recordaes me trazem conforto, e por isso sinto-me satisfeita
em viver com elas. Alm disso, Jlia e eu temos uma outra.
Phoebe logo mudou de assunto. Falou sobre o tempo, o vero, as
ltimas novidades. Jlia olhou para o primo alguns minutos depois e viu que
suas plpebras estavam quase se fechando.
O que as duas tm feito em Londres? perguntou Varian.
Muito pouca coisa Phoebe respondeu. Vamos s compras.
Levamos Gilbert para passear e se divertir. Coisas assim.
61

Na verdade, estamos aqui para investigar o desfalque afirmou


Jlia, sem rodeios.
Fez-se um pesado silncio. Geoffrey arregalou os olhos, fitando a
prima com certa preocupao.
O que disse? perguntou Varian.
Viemos investigar o crime de que Selby foi acusado. Vamos provar
que ele inocente.
Os dois recm-chegados a encararam, perplexos.
Mas quer dizer que no foi ele o culpado? indagou
Fitzmaurice, atrapalhado.
Varian lanou-lhe um olhar de censura, e ento voltou-se para Jlia.
Creio que no entendi. Claro que nunca julguei Selby capaz de algo
assim, mas a evidncia
foi forjada interrompeu-o Jlia. Tenho certeza disso. a
nica explicao. Phoebe e eu sabemos que Selby no roubou coisa alguma. E
isso nos d uma grande vantagem sobre os outros, porque, uma vez que a
evidncia foi to forte, porque deve ter sido fabricada de propsito, para
culpar meu irmo.
No compreendo disse o major.
Estou perplexo atalhou Geoffrey.
Mas Jlia comeou Varian, franzindo a testa, preocupado.
No percebe? ela o interrompeu mais uma vez. a nica
explicao lgica. Voc mesmo disse que no poderia imaginar Selby fazendo
algo assim.
Sim, difcil acreditar nisso, mas tambm difcil crer que algum
tenha tramado um plano to detalhado s para incrimin-lo. E por que fazer
isso logo com Selby? Todos gostavam dele.
Nem todos, ao que parece. Mas duvido, que isso tenha sido obra de
algum rancor particular. O fato que meu irmo era o candidato mais
provvel, pois lidava com a maioria dos negcios dos St. Leger. Cartas como
aquelas, vindas de um de vocs, certamente levantariam suspeitas do agente,
certo?
Talvez.
Voc est afirmando que outra pessoa roubou o dinheiro do jovem
Thomas? indagou Fitzmaurice, comeando a compreender do que se
tratava.
Isso mesmo, major Phoebe respondeu.
E essa mesma pessoa fez com que todos pensassem que o culpado
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era Selby? Fitzmaurice parecia indignado. Que atitude mais baixa!


Tenebrosa!
O senhor est certssimo, major Jlia disse com graa.
exatamente o que penso.
No que vocs estejam erradas falou Varian. Ningum ficaria
mais satisfeito do que eu caso se descobrisse que o culpado no foi Selby. Mas
no consigo entender como isso pode ser provado.
Jlia percebeu a ansiedade crescente de Geoffrey, mas decidiu ignorlo.
Isso segredo disse, com um gesto vago. S diz respeito a ns.
Geoffrey suspirou, aliviado.
Se essa hiptese estiver correta prosseguiu Varian , no seria
muito arriscado, para vocs duas, procurar o verdadeiro criminoso? Se ele foi
inescrupuloso o bastante para no apenas roubar, mas tambm para arruinar
um homem, deve ser uma pessoa perigosa.
Isso mesmo concordou Fitzmaurice. No se trata de um
cavalheiro, com certeza.
Geoffrey soltou um gemido e olhou para o cho.
Tem razo disse Jlia, contendo um sorriso. No se trata de
um cavalheiro. Mas duvido que haja algum risco nessa investigao. O
homem deve ser um covarde. Culpar outra pessoa pelos prprios erros uma
atitude tpica dos covardes.
Mas at mesmo um covarde, quando provocado, pode reagir.
No sou uma moa frgil. Se isso acontecer, serei capaz de cuidar
de mim.
Essas palavras serviram apenas para fazer com que Varian ficasse
ainda mais temeroso.
Lembro-me de que tive um ladro no regimento disse o major.
Foi ruim.
mesmo? Phoebe demonstrou um interesse polido. E
conseguiu peg-lo?
Oh, sim. Quer dizer, no eu, pessoalmente. No sabia que ele
roubava at a captura. Joseph Bollinger o descobriu.
Que edificante comentou Geoffrey com ironia. Levantou-se.
Sinto muito, senhoras, mas preciso ir. Tenho um encontro no clube.
Claro. Jlia sorriu. Entendo.
Vai ao Brook's? perguntou Fitzmaurice. Espere, podemos ir
juntos. Quero mesmo conversar com voc. Fui sua casa outro dia, mas no o
63

encontrei.
Est bem foi a resposta resignada.
Jlia conteve um sorriso ao ver a expresso contrita do primo quando
os dois homens deixaram a sala. Varian ficou ali por mais alguns minutos,
procurando fazer com que ela reconsiderasse a ideia de investigar o
desfalque.
Phoebe parecia agradecida, mas Jlia se sentia cada vez mais
impaciente.
Finalmente, depois que ele saiu, soltou um suspiro aliviado.
Ainda bem que todos se foram! Eu no teria contado nada se
soubesse que a reao de Varian seria essa.
Pois achei muito gentil da parte dele preocupar-se tanto conosco
disse Phoebe.
Jlia fitou-a atentamente, perguntando-se se a cunhada nutria algum
sentimento especial pelo velho amigo do marido. Na verdade, os dois
combinavam. Varian era sempre simptico, solcito, e sua educao era
impecvel. Mas essas coisas pareciam nulas quando comparadas ao carter
de Selby.
Ela precisava admitir, porm, que seria difcil encontrar outro homem
como o irmo. Alm disso, Phoebe, por mais que o tivesse amado, no seria
feliz se passasse a vida inteira sozinha. Era uma pessoa doce, que necessitava
de proteo.
Jlia sentiu uma pontada de dor ao se dar conta de que algum dia,
num futuro no muito distante, perderia a companhia da cunhada e do
sobrinho para Varian St. Leger ou para outro homem.
Sentimental como era, calorosa e apaixonada pelos seus, Jlia sabia
que tambm no conseguiria viver sozinha. Mas via poucas possibilidades de
reverter esse quadro. Fora rejeitada pela sociedade nos ltimos anos, na fase
em que outras jovens recebiam propostas de casamento. Mesmo que
conseguisse obrigar Stonehaven a confessar, e assim salvar a honra da
famlia, talvez fosse tarde demais.
Aos vinte e quatro anos, podia ser considerada solteirona. J passara
da idade de ser apresentada sociedade londrina e, alm disso, no contava
com nenhuma parenta mais velha que lhe servisse de dama de companhia.
No havia nenhum rapaz, entre seus limitados conhecidos de Kent,
que ela enxergasse como futuro marido.
De mais a mais, comeava a sentir que era independente demais para
se adaptar ao casamento.
64

Prova disso fora sua irritao com os alertas de Varian. At mesmo


Geoffrey duvidara de seu propsito, questionara-a. E ela no dependia de
nenhum dos dois! Imagine se dependesse Podia at pensar em como seria a
vida com um marido: cheia de proibies, censuras, regras.
No conseguia pensar num nico homem capaz de adequar-se a seu
ideal masculino. O fato de ter tido um irmo como Selby a tornara ainda mais
crtica. Ele fora to generoso e cheio de vida, sempre pronto a ajudar quem
quer que fosse Alm disso, tinha coragem, lealdade, princpios. Podia ser
duro com as injustias, mas era terno e doce quando lidava com a famlia,
com os empregados, com os amigos.
Jlia no podia nem mesmo pensar em casar-se com algum que no
possusse essas qualidades. Jamais se prenderia a um homem com quem no
pudesse compartilhar risos, problemas e conversas inteligentes.
Nesse momento, a imagem de lorde Stonehaven surgiu em sua mente,
surpreendendo-a. Afastou-a de imediato. Que absurdo! Atraente ele era, e
inteligente. Tambm possua charme. Mas Jlia jamais pensaria em t-lo
como marido. No apenas porque o lorde no tinha carter, mas tambm por
ser seu inimigo.
Jlia? chamou Phoebe, tirando-a do devaneio.
Ela fitou a cunhada e percebeu, pela expresso assustada, que Phoebe
devia t-la chamado diversas vezes.
Sim?
Alguma coisa errada? Est com um ar to estranho
Oh, no foi nada. Estive apenas pensando. Sinto muito. Voc tem
razo, Varian foi gentil. Na verdade estou tensa, pensando em amanh
noite.
No contara cunhada aonde iria. Sabia que ela ficaria horrorizada ao
imagin-la num camarote de Vauxhall Gardens com Stonehaven. Apenas lhe
dissera que, no encontro da noite seguinte, finalmente conseguiriam o que
queriam.
Pobre querida Est com medo?
Medo? No. S de falhar.
Phoebe franziu a testa.
Nada posso fazer seno rezar. E se ele descobrir quem voc ? Ou o
que pretende fazer? Stonehaven no um cavalheiro, no sentido exato da
palavra.
Nada disso ir acontecer. No vou deixar que a verdade escape. E
no acho que ele possa me ferir. Jlia no sabia por que estava to certa
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disso, mas estava. O pior que pode haver ele contar a todo mundo que
fui, disfaradamente, casa de madame Beauclaire. Mas no creio que
gostar que saibam que foi tolo a ponto de deixar que eu o enganasse.
Tem razo, querida.
Agora, vamos mudar de assunto. Que tal tirar Gilbert da
companhia da bab e lev-lo at o parque?
A ideia as agradou tanto que ambas passaram o resto do dia com o
garoto, brincando e observando as borboletas. Voltaram cansadas, jantaram e
foram diretamente para a cama.
Jlia adormeceu assim que deitou a cabea no travesseiro. Acordou
horas depois, quando seus ouvidos captaram um rudo estranho.
Abriu os olhos, confusa, sem saber o que a acordara. Virou a cabea
para as duas amplas janelas que, abertas, deixavam entrar o ar fresco da
noite. Em frente a uma delas, recortada pela plida luz da rua, estava a figura
de um homem.

66

CAPTULO VI

A mente sonolenta de Jlia levou um momento para perceber que


havia um intruso no quarto. Ela ento gelou, o olhar fixo no desconhecido,
cujo rosto estava coberto por uma mscara escura.
O homem, envolto em um manto negro, correu em sua direo,
tirando-a da paralisia. Ela gritou, livrou-se das cobertas e pulou da cama.
Instintivamente, pegou a primeira coisa que encontrou sobre o criado-mudo.
Era um livro pesado, que foi atirado contra o intruso e o acertou na
cabea. Um gemido de dor e surpresa ecoou pelo quarto. Jlia gritou mais
uma vez e se preparou para jogar mais um grosso volume no homem, que
recuou no mesmo instante.
Naquele momento a voz de Phoebe soou no corredor, e no instante
seguinte a porta se abriu. Ela entrou correndo, armada de um pesado
candelabro de ferro.
A resistncia do atacante chegou a fim. Ele recuou at a janela, com
Jlia e Phoebe em seu encalo, e com dificuldade conseguiu sair. Agarrou-se
a um galho de rvore e comeou a descer pelo tronco.
Ele est fugindo! gritou Jlia.
Phoebe juntou-se cunhada, na janela, e ambas acompanharam a
escapada do homem.
No corredor, ouviram-se vozes e passos. Sidle, o mordomo, entrou no
quarto de pijama, carregando uma das armas de Selby. Logo atrs vinha a
sra. Willett, metida numa camisola amarela, nas mos um pau de macarro.
Seguiam-nos dois lacaios e duas empregadas, de olhos arregalados.
Jlia no conseguiu evitar um sorriso ao v-los.
Est tudo bem assegurou. Ele j se foi.
O que aconteceu, senhorita? indagou Sidle, correndo para a
janela e olhando para a rua a tempo de ver o desconhecido sumir na esquina.
Um assaltante?
Provavelmente respondeu Jlia, notando que seus joelhos
fraquejavam.
Sentou-se na poltrona que ficava junto janela enquanto Phoebe a
abraava.
Que experincia terrvel, querida
67

Ele roubou alguma coisa? perguntou a governanta, acendendo


uma vela.
No teve tempo para isso. Devo ter acordado com o barulho da
janela. Gritei, e o homem correu em minha direo. Para evitar que eu
gritasse, acho. Ento o acertei, Phoebe entrou e ele fugiu.
Que tempos so estes? prosseguiu a sra. Willett, indignada.
Como os ladres se atrevem a entrar em casas respeitveis e roubar o que no
lhes pertence?
Tem razo, sra. Willett.
A governanta continuou com seu discurso, protestando contra o
estado atual da cidade e a falta de moral dos habitantes, at que Jlia
conseguiu acalm-la. Ento pediu aos funcionrios que voltassem a seus
aposentos.
Sidle relutou, temendo pela segurana da jovem patroa, mas sossegou
ao ordenar que os lacaios se revezassem para montar guarda no jardim
durante o resto da noite.
Depois que todos saram, Jlia fechou a porta e virou-se para a
cunhada.
Querida foi muito ruim? Ficou assustada? perguntou Phoebe,
solidria.
Chocada a palavra correta respondeu Jlia. S senti medo
depois que tudo terminou. Aconteceu to depressa Fiz a primeira coisa que
me veio mente.
Atingiu-o na cabea. Phoebe sorriu. Ele deve ter ficado
espantado ao ver que voc acordara e decidira atac-lo.
Jlia tambm sorriu.
Imagino que sim. Pareceu um ladro incompetente. Por que se deu
ao trabalho de subir por aquela rvore, para entrar? Podia ter vindo pela
escada, em silncio, sem acordar ningum. Alm disso, a prataria e os objetos
de valor esto l embaixo.
Ele devia estar atrs de jias. No podia adivinhar que entraria
justamente no quarto de uma jovem que tem apenas um par de brincos de
prolas.
Talvez. Jlia suspirou e olhou para a janela aberta. A partir de
agora, vou mant-la trancada. Mas odeio dormir em ambientes fechados.
Phoebe deu-lhe tapinhas carinhosos na mo.
Logo, logo tudo estar terminado, e poderemos voltar a
Greenwood. Ficarei feliz por poder deixar Londres.
68

Esta temporada no est muito divertida, no ?


Daquela vez, no houvera festas ou divertimentos, dos quais Phoebe e
Selby costumavam participar quando visitavam a capital. Phoebe nem
mesmo pudera viver a aventura de tentar capturar lorde Stonehaven. Ficara
praticamente trancada naquela casa, com um garotinho de seis anos que se
ressentia por estar longe da cidade natal.
Oh, fazer compras divertido. Passear tambm . Eu tinha at me
esquecido de como as coisas so sempre animadas por aqui disse Phoebe.
Gosto de Londres. Mas tenho de admitir que sinto uma certa inveja dos
tempos em que amos pera, ao teatro, aos jantares. Estou sendo muito
maldosa? Odeio me sentir to desprezada.
Claro que no est sendo maldosa! Maldosos so aqueles que nos
humilham. Voc a mulher mais doce e gentil que conheo. natural gostar
da vida social. Seria estranho se no sentisse falta disso. Tambm sinto, e olhe
que nunca fui a uma festa em Londres!
Mais calma, Phoebe pegou o candelabro de ferro, sorriu e saiu do
quarto, voltando para sua cama. Jlia fechou as duas janelas, trancou-as e,
num impulso, trancou tambm a porta. Ento, apagando a vela, voltou para
debaixo das cobertas.
Demorou algum tempo para dormir, porm. S no sabia se isso se
devia ao susto com o intruso ou aos passos a dar no caso Stonehaven. Fosse
qual fosse a causa, o fato foi que s pegou no sono de madrugada, e acordou
tarde na manh seguinte.

Passou a maior parte do dia no quarto, reformando um dos vestidos


que haviam pertencido me. Muito antigo, ele j estava fora de moda e
exigiu vrias modificaes. De seda, num tom azul-real profundo, combinava
com sua pele.
Jlia tivera a ideia de reform-lo depois de ver as mulheres na casa de
Alfred. Refez o corpete, tirando-lhe a parte interna e mantendo apenas o fino
sobrecorpete. Tambm ajustou a saia, para que ficasse de acordo com o que se
usava naqueles dias.
Quando o vestiu, chegou a corar. No estava to exposta como as
mulheres liberadas. O sobrecorpete no era transparente a ponto de revelar
os bicos dos seios, mas mostrava-lhe a cor da pele. A gola era alta, mas a
transparncia, mais do que compens-la, dava-lhe um ar atrevido e inocente
que viraria a cabea de qualquer homem.
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Jlia suspirou, satisfeita. Tomou um banho relaxante, em gua


perfumada com rosas. Ao sair, prendeu o cabelo no alto da cabea, colocando
apenas um lao simples. No queria chamar a ateno para outros detalhes
do vesturio que no fossem o escandaloso vestido. Sandlias delicadas
completavam o traje. Ela gostaria de ter acrescentado um toque colorido s
faces e aos lbios, mas no tinha ruge nem batom. Por isso, contentou-se em
apertar a pele do rosto e os lbios, para torn-los rosados.
Finalmente ficou pronta. Um olhar para o relgio lhe mostrou que
estava uma hora adiantada. Andou de um lado para outro, agitada, espera.
Phoebe apareceu para v-la, mal lhe dando tempo de enrolar-se num manto.
Por fim chegou o momento de sair. Jlia colocou uma capa leve e uma
meia-mscara azul-clara, que lhe cobria os olhos e lhe dava um certo ar de
mistrio, alm de enfatizar a cor de seus olhos.
Na verdade, ela ainda se encontrava um tanto adiantada. Mas no
conseguia esperar mais. Novamente se valeu de uma carruagem de aluguel,
que a deixou na entrada dos jardins. Como Vauxhall ficasse do outro lado do
rio Tmisa, Jlia julgou o percurso mais enervante do que os outros.
Sentiu-se aliviada ao descer do veculo e notar que Stonehaven j a
aguardava. Reconheceu-o num segundo, embora ele tambm usasse uma
meia-mscara, como a maioria dos frequentadores do local. A do lorde era
preta, de seda, e dava-lhe um certo ar de pirata. Jlia reparou que duas
mulheres no paravam de enviar-lhe olhares interessados.
Sorriu ao ver que Stonehaven pareceu encantado ao v-la.
Finalmente! ele disse, tomando-lhe as mos, enquanto os olhos a
percorriam de um modo to sensual que a fez corar. Temi que tivesse
mudado de ideia.
Estou atrasada?
Ele sorriu.
No. Eu que cheguei antes da hora.
O discreto tossir do condutor fez com que Jlia se lembrasse de que
ainda tinha de pagar a viagem. Abriu a bolsinha, mas, antes que pudesse
pegar o dinheiro, Stonehaven se adiantou e acertou a despesa com o dono do
coche.
Voc no precisava ter feito isso ela protestou. Alm do mais,
pelo sorriso do homem, percebi que recebeu muito mais do que deveria.
No se preocupe. Eu seria indelicado se a deixasse pagar pela
corrida. J ruim o suficiente no poder busc-la em casa.
Sou capaz de tomar conta de mim mesma. Afinal, no sou uma
70

florzinha delicada ela comentou secamente.


Stonehaven se aproximou, aspirando-lhe o perfume.
Mas cheira como uma flor. Acariciou-lhe o rosto. E tem a pele
macia como uma ptala de rosa.
Voc um conquistador inveterado, sabia?
No, no sou. Pergunte a qualquer um, e vo lhe dizer que sou uma
pessoa rude.
Dito isso, tomou-lhe o brao e a conduziu ao centro do parque, onde
ficavam as salas privativas. Abriu a porta de uma delas e afastou-se, para
deixar que Jlia entrasse.
Era um aposento agradvel, com uma mesa pequena e algumas
cadeiras, alm de um sof. A frente consistia de uma meia-parede, com uma
janela aberta para o jardim. Mas cortinas escuras de veludo ajudavam a
preservar a privacidade dos ocupantes do camarote.
Uma lmpada a leo pendia do teto, e havia um candelabro sobre a
mesa. O jantar, acompanhado de vrias garrafas de vinho, j os aguardava.
Dispensei os garons disse Stonehaven. Imaginei que
pudssemos nos servir, esta noite.
Claro Jlia respondeu, meio sem flego. Apesar de inexperiente,
percebeu que aquele era um cenrio pronto para a seduo.
D-me seu manto ele pediu, aproximando-se.
Jlia o tirou, revelando pela primeira vez o vestido provocante.
Stonehaven parou, perplexo. As palavras morreram em sua garganta. Ele
apenas a fitava, os olhos percorrendo-a por inteiro, brilhantes. Controlou-se,
no entanto, ao tomar-lhe o manto, embora no tivesse podido evitar que as
mos tremessem ao faz-lo.
Voc linda disse, a voz rouca.
Um arrepio percorreu Jlia de alto a baixo. Tudo o que ela conseguiu
dizer foi:
Obrigada.
Pensou que o lorde fosse tom-la nos braos e beij-la, mas se
enganou. Stonehaven virou-se e pendurou o manto. Jlia tirou as luvas,
lembrando a si mesma que precisava manter o controle naquela noite. Era sua
grande chance de conseguir o que queria, e no pretendia falhar.
Podemos jantar? ele perguntou, indicando a mesa.
Prefiro ver o movimento por um instante, se no se importa.
Apontou para as garrafas de vinho. Que tal um drinque?
Claro. Stonehaven dirigiu-se para a mesa. Prefere vinho?
71

Sherry? Ratafia? perguntou, referindo-se s bebidas mais indicadas s


mulheres.
Sherry, por favor.
Jlia sorriu e dirigiu-se janela, que dava para a rea dos jardins. No
tirara a mscara e felicitou-se por isso, porque os rapazes que circulavam por
ali dirigiam-lhe olhares interessados. Sentia-se segura, com a meia-mscara.
Ao menos ningum reconheceria seu rosto se o visse novamente.
Stonehaven aproximou-se, entregando-lhe uma taa de cristal.
Beberam lentamente, enquanto apreciavam o movimento. Jlia tinha certeza
de que estaria se divertindo, no fosse o nervosismo. Tomou o lquido
dourado para relaxar, mas teve o cuidado de no exagerar. No estava
acostumada ao lcool, e no pretendia embriagar-se na tentativa de fazer com
que o lorde abrisse o corao. Naquela noite, mais do que nunca, precisava
estar na posse de todos os seus sentidos.
Deixe que eu encha sua taa ofereceu-se ao ver que Stonehaven
bebera todo o contedo.
Ele balanou a cabea, numa negativa.
Nada disso. Pelo seu olhar de censura, acho que pensa que j estou
bbado.
Eu pensaria assim se seu comportamento fosse outro ela
respondeu, tomando-lhe a taa e dirigindo-se mesa, para servir-lhe outro
drinque.
Est tentando me embriagar? Stonehaven brincou, seguindo-a e
tirando a prpria mscara.
Jlia fitou os olhos sedutores e devolveu-lhe a taa, dizendo em tom
provocante:
Claro que sim. De que outra maneira eu poderia t-lo nas mos?
Os dedos de Stonehaven se fecharam em torno do cristal, segurando
os dela.
Jssica querida, voc no precisa fazer nada para me ter. J sou todo
seu.
Ela sentiu a boca seca e o corao disparado. Encarou-o, incapaz de
encontrar algo para dizer. Stonehaven ento colocou sua taa sobre a mesa, e
em seguida tirou-lhe a mscara.
Prefiro v-la por inteiro murmurou. E inclinou-se para beij-la.
Jlia preparara-se para aquele primeiro beijo. Prometera a si mesma
no se deixar envolver a ponto de caminhar nas nuvens. Por isso, foi com
surpresa que sentiu a boca masculina tocar-lhe o lbio superior, o inferior, as
72

faces. Era quase uma brincadeira, que, alm de distra-la, alterava seus
sentidos.
Stonehaven levantou a cabea e lanou-lhe um olhar questionador.
Jlia no sabia o que dizer. Temia abrir a boca apenas para lhe pedir que a
beijasse novamente.
Reunindo toda a sua fora de vontade, deu um passo para trs.
Talvez possamos jantar agora.
Ele se afastou.
Claro disse, puxando-lhe a cadeira.
Removeu as tampas das travessas e, solcito, serviu-lhe uma poro de
cada prato. Jlia bebeu um gole de vinho, para se acalmar, e comeou a
remexer na comida. Nunca se sentira to sem fome.
Fale-me sobre seu tutelado pediu, esperando que as palavras
no soassem como uma intromisso em assuntos particulares.
Ele no pareceu muito surpreso.
Refere-se ao jovem Thomas? Eu tinha me esquecido de que o
mencionara.
No pelo nome. Simplesmente me disse que o visitava em Kent.
Bem, ele vive com a me. Apenas administro um fundo que o pai
lhe deixou, como herana. Walter e eu ramos bons amigos.
Entendo. Pena que ele tenha falecido to cedo ela comentou,
evitando falar na herana para no despertar suspeitas.
verdade. Foi um acidente inesperado e infeliz. Especialmente para
Thomas. Alm de perder o pai, no pde contar com nenhum tutor por perto.
Nenhum de ns mora prximo a ele. Bem, havia um, que era seu vizinho,
mas bem, esse tambm j est morto.
O corao de Jlia apertou-se meno do irmo. Porm conseguiu
dizer, num tom normal:
Que tragdia.
Foi uma tragdia ele respondeu, enfatizando o verbo no passado.
Para todos os envolvidos.
O que aconteceu a esse tutor?
Stonehaven balanou a cabea.
Prefiro no falar em coisas tristes esta noite. Levantou-lhe a mo
e a beijou. melhor que eu me concentre em assuntos agradveis. Como
voc.
Jlia poderia ter gritado, tamanha sua frustrao. No entanto, forou
um sorriso.
73

Tem razo. Esta no uma noite melanclica. Pegou a garrafa de


vinho e encheu o copo j quase vazio. Devemos nos divertir.
Ele ergueu o drinque, num brinde, e Jlia aceitou o gesto. Bateu
levemente o copo no de Stonehaven e tomou outro gole. Queria evitar a
bebida, mas o nervosismo j fizera com que esvaziasse duas grandes doses.
Como no conseguisse comer nada, comeava a se sentir zonza.
Obrigou-se a se alimentar um pouco, pensando num modo de levar o lorde a
falar. No parecia sbio voltar abruptamente ao assunto da herana, pois isso
poderia levantar suspeitas.
Terminaram o jantar e decidiram dar uma volta nos jardins.
No acho justo criticar as pessoas por aquilo que elas vestem
disse Jlia, a mscara e o manto de volta a seus lugares.
E quem disse que apenas fazemos crticas? Se bem me lembro, voc
chegou a cobiar um vestido ele respondeu, recordando-se de um
comentrio que Jlia fizera ao ver uma moa num modelo rosa, momentos
antes.
Sim, verdade. Mas no combinaria com a cor de meu cabelo. Rosa
uma cor que Phoe Quero dizer, que fica bem apenas nas pessoas loiras.
Sorriu, esperando que ele no tivesse notado o ato falho. Nossa! Como
pudera distrair-se a ponto de quase dizer o nome de Phoebe?
O fato era que estava comeando a se acostumar com a presena de
Stonehaven. Familiarizara-se com o papel que vinha desempenhando. Havia
momentos em que se sentia to vontade na pele de sua personagem que se
esquecia de que aquilo era apenas uma representao.
Naquele mesma noite, por exemplo, quando apreciavam o
movimento, gostara tanto da conversa que, por um breve perodo, fora
exatamente aquilo que parecia ser: uma jovem flertando com um homem e
tendo prazer em sua companhia.
O pensamento a horrorizou. Como fora capaz de esquecer, mesmo que
por alguns minutos, o que Stonehaven fizera a Selby?
Chegaram ao fim da via principal e tomaram uma das estradinhas que
cruzavam o bosque. medida que avanava para as trilhas mais distantes e
escondidas, Jlia percebeu por que aquele era um local aonde nenhuma
jovem dama ia desacompanhada. Viu, por exemplo, uma mocinha ser
perseguida por um rapaz nitidamente embriagado. Mas a expresso dela era
to deliciada, e seu sorriso, to franco, que parecia bvio que queria ser
alcanada. sombra de uma rvore, um casal abraava-se ardentemente. Ao
que tudo indicava, at mesmo fora dos camarotes era possvel namorar de
74

maneira mais ntima


Quando dois jovens cheirando a lcool quase colidiram com Jlia,
Stonehaven decidiu que era hora de retornar.
Daqui a pouco vai comear a queima de fogos argumentou.
De volta ao camarote, ele se serviu de uma dose de brandy, oferecendo
outra a Jlia, que recusou. Sentaram-se junto janela para assistir ao
espetculo. Em minutos linhas coloridas comearam a cruzar o cu,
explodindo em estrelas verdes, amarelas, azuis, vermelhas.
Que maravilha! ela no se cansava de dizer, aplaudindo, os olhos
brilhando, as faces rosadas, o prazer estampado no rosto.
Quando os fogos terminaram, Stonehaven a fitou, sorrindo.
Voc uma maravilha disse, levantando-se e fechando as
cortinas.
O corao de Jlia disparou. O momento finalmente chegara, e ela no
sabia se estava temerosa ou excitada.
Stonehaven retirou a mscara e colocou-a sobre a mesa. Depois
removeu a dela. Ento, surpreendendo-a, levou a mo ao bolso do palet e
tirou de l uma caixinha.
Esta uma prova de minha estima disse, entregando-a.
Jlia, perplexa, pegou a caixa e a abriu. Ali dentro, sobre uma
cobertura de veludo, descansava um delicado bracelete de safiras e
diamantes.
Ela quase perdeu o flego.
lindo!
Fico feliz por ver que voc gostou.
Mas no posso aceit-lo declarou Jlia, devolvendo o presente.
O qu? ele perguntou, atnito. De que est falando? No
gostou do bracelete?
Claro que gostei. Mas Jlia viu-se em maus lenis. No podia
dizer-lhe que uma lady jamais aceitaria um mimo daqueles de um homem
que no fosse seu noivo ou marido. Quer dizer deve ter custado muito
caro. Eu jamais poderia comprar algo assim.
Stonehaven sorriu.
Aceite, por favor insistiu, pondo a caixinha nas mos de Jlia.
Quando o vi, lembrei de seus olhos e soube que esta jia fora feita para voc.
Ela no devia recusar, caso quisesse continuar a interpretar
corretamente seu papel. Mas um presente como aquele fazia com que sentisse
mal. Era como se estivesse sendo comprada.
75

Bobagem, claro, em especial porque era aquele o tipo de mulher por


quem desejava se fazer passar: a que cobrava por seus favores. Mesmo assim,
no conseguia aceit-lo. No sabia por qu, mas magoava-a saber que o lorde
a julgava erroneamente.
Por favor, no me pea para aceitar este presente. Eu
simplesmente no posso murmurou em voz baixa, afastando-se.
Estranhamente, sentia vontade de chorar.
Sinto muito. Percebo que a ofendi disse ele, com um misto de
surpresa e remorso. Seguiu-a, abraando-a por trs. Se fui rude, por favor,
me desculpe. No foi minha inteno ofend-la, de modo algum. S quis
expressar meus sentimentos, dar-lhe uma lembrana. Agora vejo que me
enganei. Baixou a cabea e deu um beijo suave no pescoo feminino. Por
favor, diga que me perdoa.
Jlia prendeu a respirao enquanto os lbios dele percorriam-lhe os
ombros. Involuntariamente, inclinou a cabea, oferecendo-lhe mais.
Lentamente, a boca de Stonehaven subiu-lhe pelo pescoo, alcanando as
orelhas.
Ela soltou um suspiro de prazer. Aqueles lbios provocavam-lhe toda
sorte de sensaes. Sabia que devia det-lo, mas sentia a mente nublada e no
conseguia encontrar as palavras que pretendia dizer. Sua pele se
transformava em fogo a cada toque sensual.
Por fim, com grande esforo, afastou-se, levando as mos trmulas ao
rosto.
Lorde Stonehaven quer dizer, Deverel eu bem, sei que pode
me achar tola, mas no estou preparada para isso.
Minha querida, no h nada que voc possa fazer para se preparar
para certas coisas ele comentou com malcia, aproximando-se e
envolvendo-a pela cintura.
O que quero dizer que penso que voc me julga mais sofisticada
do que realmente sou. Na verdade, no estou acostumada vida em Londres
e temo que
Ele suspirou e beijou-a no pescoo.
O que Londres tem a ver conosco?
No estou bem certa Jlia respondeu com honestidade. Para
onde fora sua determinao? Fechou os olhos, procurando ignorar o calor que
os lbios masculinos provocavam em sua pele. Talvez eu no devesse estar
fazendo isso. Talvez seja um engano.
Virou-se e o encarou. Ento percebeu que cometera um erro. A paixo
76

nos olhos escuros era quase tangvel, e a afetava tanto quando os beijos.
Apertou os lbios, tensa. Em seguida respirou fundo, procurando acalmar-se.
Cometer um engano pode comprometer toda uma vida, no acha?
Voc nunca fez algo muito mau, de que tivesse se arrependido? Algo que o
aflige l dentro?
Stonehaven lanou-lhe um olhar estranho.
Mau? No. Imprprio, talvez. Inclinou-se e tomou-lhe os lbios
levemente. Depois tornou a fit-la. Isto foi mau?
O toque a distraiu. Mesmo assim, Jlia percebeu que encontrara um
bom caminho para levar a cabo sua investigao.
Claro que no, mas voc sabe que uma coisa leva a outra. s vezes
nosso desejo tanto que chegamos a fazer algo ruim para conseguir o que
queremos, e depois bem, depois simplesmente nos desculpamos. E assim
prosseguimos, cometendo erros e pedindo desculpas, at que no haja mais
caminho de volta. Voc nunca se sentiu assim?
Ele piscou e deu de ombros.
No tenho certeza. Suponho que sim, mas neste momento no
consigo pensar com clareza. Minha mente est tomada por voc.
Inclinou-se uma vez mais e a beijou, agora apaixonadamente. Jlia
sentiu os joelhos fraquejando, e, com receio de cair, segurou-se na lapela do
palet de Stonehaven. Quando os lbios finalmente se separaram, fitou-o,
meio zonza.
Eu isto voc alguma vez fez alguma coisa muito m?
perguntou, um tanto desesperada.
Ele riu.
Est com medo de qu, querida? Acha que no me importo com
voc? Que o que sinto passageiro? Posso garantir que no . Se deseja saber
se vou trat-la de maneira honrada, posso assegurar que sim. No sou o tipo
de homem que brinca com uma mulher.
Oh
Jlia quase gemeu. Por que ele no cooperava? Stonehaven a abraou e
descansou a cabea na dela.
Dou-lhe minha palavra. Vou tomar conta de voc. E a tratarei bem.
Beijou-lhe o cabelo e o rosto. Algum homem j lhe fez mal? Pois saiba
que no sou assim.
Apertou-a mais, beijando-lhe os olhos fechados, as faces e finalmente a
boca, profunda e ardentemente.
Jlia estremeceu quando o calor incendiou seu corpo. Sabia que devia
77

protestar, afastar-se, que as coisas caminhavam de maneira errada.


Stonehaven no chegava nem perto de onde ela o queria levar. Tudo o que
pretendia era beij-la.
Mesmo assim, Jlia no era capaz de irritar-se com ele. Apenas
conseguia entregar-se s sensaes maravilhosas, surpreendentes, que se
espalhavam por seu corpo sempre que aqueles lbios a tocavam.
Stonehaven comeou a explorar-lhe o pescoo. Desceu ao colo,
enquanto as mos subiam na direo dos seios. O polegar enorme acaricioulhe um mamilo, e Jlia, surpresa com o toque e a emoo, sentiu-se derreter.
Ele gemeu e, num movimento rpido, pegou-a nos braos. Ento
virou-se e levou-a at o sof que ficava nos fundos do camarote.

78

CAPTULO VII

Jlia, em pnico, esquivou-se do abrao.


No, por favor
Calma.
A voz de Stonehaven soou suave. Era como se ele tivesse concludo
que o protesto feminino no era queixa, e sim estmulo.
Deitou-a no sof e ajoelhou-se a seu lado, os braos ainda volta do
corpo delicado. Recomeou a beij-la enquanto os dedos passeavam pelos
seios redondos, por cima do tecido transparente.
Jlia levou as mos ao peito largo, na tentativa de afast-lo, mas,
estranhamente, acabou enlaando-o pelo pescoo.
Os lbios ardentes abandonaram-lhe a boca e comearam a traar uma
linha suave pela garganta, movendo-se sensualmente, sugando a pele macia.
Alcanaram o corpete e prosseguiram seu caminho, atingindo os seios. A
lngua contornava os mamilos, provocante, levando Jlia a gemer, a prender
a respirao, a surpreender-se com a exploso de prazer que a dominava.
Nunca sentira nada parecido. Nem mesmo imaginava que aquelas
emoes existissem, ou fossem possveis. Tremia enquanto os lbios
masculinos continuavam sugando-lhe os seios, que ardiam sob o vestido.
Coisas estranhas se passavam dentro dela. Uma urgncia, quase uma
dor, apossavam-se de suas partes mais ntimas. Jlia cruzou as pernas, na
tentativa de minimiz-la. Em vo. A sensao apenas aumentou.
Oh, Deverel
A resposta dele veio em forma de gemido. As mos passaram a
experimentar cada curva, detendo-se na cintura, no ventre, nos quadris.
Quando pousaram entre as coxas, acariciando, apertando, Jlia soube que
precisava desesperadamente daquele toque. Somente aquilo seria capaz de
suavizar o que sentia.
Sem perceber, abraou-o ainda mais forte, cedendo s carcias,
entregando-se a elas. Os dedos hbeis moviam-se incessantemente, a um s
tempo aliviando a dor e aumentando o prazer.
Stonehaven levou as mos mais para baixo, alcanando a bainha do
vestido e erguendo-o.
Voc simplesmente linda murmurou.
79

Levou a boca pele ardente, fazendo com que seguissem o mesmo


caminho que as mos haviam traado. Ao senti-la, Jlia, num movimento
involuntrio, levantou o corpo, perplexa com o intenso prazer que
experimentava.
No, Deverel, espere
Olhou em volta, procurando concentrar-se, voltar realidade. No
podia ir to longe! Agora percebia como se comportara de maneira tola, cega.
Fora ingnua ao imaginar que poderia seduzir aquele homem apenas com
beijos e carcias. Enganara-se ao pensar que podia lidar com algum como
Stonehaven.
A bebida que o estimulara a ingerir somente aumentava-lhe o desejo.
Em vez de fazer com que ele falasse, o lcool abrira-lhe o apetite sensual.
Deverel Grey a levava para um mundo novo, excitante, de onde, Jlia sabia,
no poderia fugir.
Jamais imaginara que Stonehaven fosse capaz de provocar-lhe tantas
emoes. Perdera totalmente o controle. E, se permanecesse ali por mais um
minuto, acabaria se entregando a seu pior inimigo!
A ideia a encheu de horror e lhe deu foras para reagir. Sentou-se,
colocando as pernas para fora do sof.
Stonehaven pareceu confuso.
Algum problema, querida?
No posso fazer isso. Simplesmente no posso! exclamou Jlia,
pondo-se em p.
Mas, Jssica eu fiz ou disse algo errado?
No. Oh, no posso explicar! ela exclamou, num soluo.
Virou-se e correu para a porta. Pegou a manta e saiu, apressada, para a
noite morna. Ouviu-o cham-la vrias vezes, mas no respondeu nem olhou
para trs. Apenas corria, aterrorizada, em meio s pessoas que passeavam
nos jardins.
Como fosse uma moa do campo, estava acostumada ao exerccio
fsico. Mas sabia que no seria preo para Stonehaven, que em segundos ia
atrs dela. E a teria alcanado se um cavalheiro embriagado, que assistia
perseguio, no tivesse parado em frente ao lorde, dizendo:
Acho que a senhorita no quer v-lo mais.
Deverel o afastou, claro, mas o incidente serviu para que Jlia se
adiantasse o suficiente e alcanasse a fila dos coches de aluguel, j fora dos
jardins. Entrou num deles. O cocheiro, percebendo que ela fugia,
rapidamente incitou os cavalos, que comearam a andar no momento em que
80

Stonehaven se aproximou.
Jlia pensou que ele fosse alcanar a porta, abri-la e entrar na
carruagem em movimento, mas se enganou. Lanou um ltimo olhar para o
rosto tenso antes que os cavalos apressassem o passo.
Estava tudo terminado. Ela falhara.
Uma angstia enorme apertou-lhe o peito, e Jlia no conseguiu evitar
as lgrimas. Levou o rosto s mos e soluou.
Nunca mais veria Deverel. E jamais conseguiria limpar o nome de
Selby.

Ela passou o dia seguinte dentro do quarto. Quando Phoebe lhe


perguntou o que acontecera, foi capaz de responder apenas que falhara.
No fale assim! a cunhada protestou, tomando-lhe a mo.
Tenho certeza de que Selby no pensaria do mesmo modo.
Acontece que eu penso! Jlia suspirou. Quando a hora
chegou, fraquejei.
Uma ruga de preocupao desenhou-se na fronte de Phoebe.
O que houve, afinal? Ele.. a machucou?
Oh, no. Apenas meu orgulho saiu ferido. Percebi como fui tola.
No diga isso.
No consegui vencer Stonehaven.
Querida, pense bem. Esse homem tem parte com o demnio. Claro
que tinha todas as chances de ganhar.
Suponho que sim. Mas isso no ajuda Selby. Nem Gilbert, que ter
de viver com essa mancha no nome.
Talvez consigamos achar outra sada.
, talvez Jlia concordou, pouco convencida disso.
Na manh seguinte, ela foi surpreendida, logo cedo, pela visita de
Thomas St. Leger. O garoto, de quatorze anos, havia crescido muito nos
ltimos meses. Magrrimo, parecia ter os ps e as mos grandes demais para
o tamanho do corpo. O cabelo claro era fino e ralo, e o nariz, pequeno. Tinha
um entusiasmo e um calor incomuns, e o sorriso aberto conquistava a todos.
Sempre adorara Selby, a quem considerava uma espcie de pai. Tinha
certeza de que a acusao no passara de um compl contra ele. Sempre
tivera um certo temor de Stonehaven, e concordava com Phoebe e Jlia de
que o lorde era o culpado.
Quando o mordomo anunciou que o jovem Thomas se encontrava na
81

casa, Jlia sorriu.


Oh, mesmo? perguntou, feliz. Faa-o entrar. E coloque mais
um prato na mesa. Tenho certeza de que o garoto est faminto.
Ela estava com a razo. Thomas comeu com gosto todos os ovos com
bacon e presunto da travessa, mesmo j tendo tomado o caf da manh.
Que delcia! comentou, ao terminar, vendo Jlia comer apenas
uma torrada com ch. Sinto, mas no poderei ficar muito tempo. S vim
dizer que voltaremos a Farrow amanh.
mesmo? Cedo demais, no acha? O vero ainda no terminou.
Mame tomou essa deciso depois que encontrou vocs duas na
rua. No sei por que ela a odeia tanto, Jlia.
Nem eu, querido.
Ontem mame teve uma discusso com o primo Varian. Acho que
por sua causa. Ele deixou nossa casa sem nem mesmo me dizer adeus. Minha
me deve ter ficado com raiva, porque veio com essa histria de voltar para
casa ainda hoje.
Hoje? Jlia repetiu, surpresa.
Ao menos ela vai tentar. Quando cisma com uma coisa, ningum
faz com que mude de ideia. Ps todos os empregados para trabalhar, a fim de
empacotar as nossas coisas. Foi por isso que consegui escapar sem ningum
ver. Sabe, acho que, quando tudo estiver pronto, ser muito tarde para viajar.
Mame no gosta de pegar a estrada noite. Tem medo de ladres. Deu de
ombros, acostumado s esquisitices da me. Ento, provavelmente iremos
amanh. Mesmo porque ela quer pedir que Fitz nos acompanhe, e ele meio
ocupado.
Uma pena que voc j tenha de voltar comentou Phoebe.
Oh, no faz mal. Londres anda muito aborrecida respondeu
Thomas. Aquele maldito tutor fica grudado em mim, quase no pude
cavalgar e sou levado a uns passeios chatssimos.
parece que voc estar mais feliz em casa.
O garoto sorriu, tristonho.
Eu no diria isso. Na verdade, estou farto de Farrow. Mame nunca
me conta nada. Ao menos, nada de interessante. S conversa com aquelas
inspidas mulheres da famlia Beasley. Mas o pior quando se renem para
jogar cartas.
Phoebe sorriu, solidria.
Tenho certeza de que voc estaria muito mais interessado em saber
como Theo Huntington quebrou a perna quando foi fazer com que seu novo
82

cavalo pulasse a cerca


Com certeza! Thomas exclamou. Tomara que nada tenha
acontecido ao animal.
No aconteceu. Ele voltou para casa trotando suavemente, e
sozinho. Foi por isso que todos souberam que houvera algum problema com
Theo, e saram para procur-lo. A esposa do vigrio nos escreveu, dizendo
que ele agora quer vender o cavalo.
Verdade? Thomas pareceu interessadssimo na informao.
Puxa, eu adoraria compr-lo! Vou ver se consigo convencer Varian a me dar
dinheiro para isso. Talvez eu lhe deixe um bilhete antes de partir. Falarei com
Fitz a caminho de casa. Se ele e Varian concordarem, no vou precisar nem
chegar perto daquele daquele Stonehaven. Por falar nisso, como anda o
plano de vocs? J conseguiram peg-lo?
No respondeu Jlia, pouco vontade. Odiaria admitir ao jovem
amigo que o plano falhara. Nunnelly bem que tentou, mas Deve quer
dizer, o lorde escapou em todas as ocasies. Chegou a deixar nosso
cocheiro com um olho roxo. Assim, decidi pensar em outro plano.
E funcionou?
Tambm no.
O que foi que voc fez?
Bem, notei que Stonehaven gosta muito da companhia feminina, e
ento oh, fingi ser outra pessoa e
Ser que entendi direito? Voc tentou flertar com ele? Thomas
deu uma gargalhada. Imagine! Se tivesse me contado antes, eu lhe diria
que no funcionaria. O homem no parece gostar de mulheres. Mame tentou
chamar-lhe a ateno mais de uma vez, e Stonehaven nunca se interessou.
Est enganado, Thomas. Ele gosta de mulheres, sim, e gostou de
mim. Mas no consegui fazer com que falasse sobre o escndalo. E ento
bem, ento no pude continuar com aquilo.
O garoto franziu a testa.
Continuar com o qu? Pelos cus, o que voc fez, exatamente?
Nada repreensvel. Ela fez uma pausa antes de acrescentar, com
franqueza: Ou muito terrvel. Eu no Ento sua voz falhou.
No posso acreditar! Por que resolveu agir assim? Pode imaginar
que tipo de coisa que Stonehaven falar sobre voc, agora?
Representei o papel de dama misteriosa. Ele no sabe quem sou.
Mas poder saber, caso vocs se encontrem por acaso. Ou caso ele
perceba que seu cabelo cor de cenoura, como o de Selby.
83

Meu cabelo no cor de cenoura! ela protestou. Alm do


mais, Stonehaven no far esse tipo de ligao. No h motivo para isso. E
nunca o encontrarei. Ele no visita Greenwood, e duvido que eu volte a
Londres algum dia. Isso, porm, no importante. Tanto faz que Stonehaven
saiba que me comportei de modo escandaloso, desde que o nome de Selby
volte a ser honrado. A questo foi que falhei, Thomas, e no sei como provar
que o lorde o verdadeiro criminoso.
Os trs mantiveram-se em silncio, pensativos. Mas, depois de alguns
instantes, Thomas voltou a falar.
Voc ainda pode sequestr-lo. Alguns dias sem gua e comida iro
encoraj-lo a falar.
No adianta. Tentamos trs vezes, e fracassamos. Stonehaven um
bom lutador. Nunnelly queria contratar outros homens para ajudar, mas no
quero gente estranha nisso. muito perigoso.
O plano perigoso acrescentou Phoebe. Mesmo que
consigamos fazer com que ele fale a verdade, poderemos ser acusados por
sequestro.
Isso no aconteceria respondeu Jlia. Stonehaven muito
orgulhoso para admitir que foi enganado por uma mulher. De todo modo,
quando eu tivesse a confisso assinada em mos, e o mundo soubesse o que
esse homem fez a Selby e a Thomas, ele cairia em desgraa. Quem acreditaria
em sua palavra? Quem se importaria?
O problema peg-lo disse Thomas. Se Stonehaven casse em
nossas mos, acabaria falando a verdade. Um homem que age do modo como
ele agiu com Selby no passa de um covarde.
Jlia sentiu-se pouco vontade ao ouvir isso. Sempre acreditara, como
Thomas, que a natureza cruel do crime que Stonehaven cometera indicava
que ele no tinha nem corao nem coragem. Mas, depois de ter estado a seu
lado nos ltimos dias, j no tinha tanta certeza disso.
Talvez possamos peg-lo sem utilizar a fora fsica sugeriu
Phoebe.
Jlia endireitou-se na cadeira, olhando com ateno para a cunhada.
Fee! isso mesmo! Voc acertou no alvo! Podemos engan-lo e
lev-lo at a cabana!
Mas como? indagou Thomas.
Ela sorriu.
No se preocupe. Posso me encarregar disso.

84

Jlia afastou a cortina da carruagem e espiou a rua. No viu sinal de


Deverel. Suspirou. E se ele estivesse to furioso que decidisse no aparecer?
Recusara-se a contar seu plano a Thomas. Quando o ouviu protestar,
prometeu que o garoto seria a primeira pessoa a saber, depois de Phoebe, o
que aconteceria a lorde Stonehaven.
Depois que ele se foi, disse cunhada o que pretendia fazer, e ambas
concordaram que aquela talvez fosse a nica maneira de limpar a honra de
Selby.
Em seguida, escreveu uma breve nota a Stonehaven, enviando-a por
intermdio de um mensageiro. Depois disso, nada mais pde fazer seno
aguardar que o relgio indicasse sete horas, horrio em que lhe pedira que a
encontrasse em frente ao salo de madame Beauclaire.
Faltavam cinco minutos para as sete. Ela solicitara a Nunnelly que
estacionasse a carruagem dez minutos antes da hora marcada. No queria
perder Stonehaven caso ele decidisse chegar mais cedo.
Afastou a cortina mais uma vez e viu uma figura familiar se
aproximando. Fechou os olhos, aliviada, e abriu a porta do coche.
Stonehaven a viu no mesmo instante e sorriu. Ela permaneceu imvel,
esperando que o lorde no olhasse para cima nem visse Nunnelly sentado,
segurando as rdeas. Claro que o fiel empregado colocara um manto pesado
e chapu, de modo a no ser reconhecido. Em todo caso, era melhor no
arriscar.
Felizmente, porm, Stonehaven s teve olhos para Jlia. Ao chegar
perto, tomou-lhe as mos.
Jssica! disse, fitando-a de maneira intensa.
Entre na carruagem, por favor ela pediu, afastando-se para lhe
dar passagem.
Stonehaven obedeceu, fechando a porta depois de acomodar-se. O
coche se ps em movimento no mesmo instante.
Durante alguns segundos ambos no conseguiram falar. Simplesmente
entreolharam-se, fascinados. Por fim, Jlia desviou a vista.
Sinto muito. Nem sei por onde comear.
Nem eu. Estou confuso. Ser que a ofendi? Ou voc estava apenas
brincando comigo? Confesso, sinceramente, que no sei se fico furioso ou
surpreso.
Voc no me ofendeu, nem pretendi brincar, asseguro. Por favor,
acredite. Sei que me comportei de maneira absurda, ou at mesmo rude.
85

Fiquei preocupado. No entendi por que fugiu de mim.


Eu tive medo.
De mim?
No, claro. Bem, talvez um pouco. No sou to ahn
experiente assim. Fiquei assustada. Fez uma pausa e lanou-lhe um olhar
de splica. Espero no t-lo deixado com raiva.
Ele sorriu.
Homem nenhum se sentiria furioso ao perceber que causa um efeito
to forte numa mulher. Mas ainda no sei por que fugiu de mim.
Bem, imaginei que pudesse lidar com a situao. Mas, medida que
tudo foi acontecendo, percebi que estava enganada. Voc muito mais
sofisticado do que eu.
Ele se inclinou para frente e tomou-lhe as mos.
Est dizendo que no queria fazer amor comigo?
Jlia assentiu.
No naquele lugar. No naquela noite. No num sof em Vauxhall
Gardens.
Querida! Tampouco eu tinha a inteno de fazer amor l. Desejava
lev-la para minha casa, onde ficaramos vontade e no seramos
interrompidos.
Acontece que no estou habituada aos costumes londrinos. Eu lhe
disse que era uma moa do campo.
Devia ter me contado sobre seus medos, Jssica. Eu poderia t-la
ajudado.
Nem mesmo pensei nisso. Estava em pnico. Pode me perdoar?
Minha querida Mas claro que posso! Na verdade, no h nada a
perdoar. S fiquei preocupado com a possibilidade de t-la magoado. Venho
pensando em voc desde aquela noite, procurando descobrir o que fiz de
errado e como poderia consertar meu erro. No imagina meu alvio quando
recebi seu bilhete esta tarde.
No contaria a ela como se sentira ferido, preocupado e saudoso
naqueles dois dias. Tampouco lhe diria que ficara furioso consigo mesmo por
ser incapaz de tir-la da cabea.
Verdade?
Jlia estava sinceramente surpresa. Pensara que seria preciso usar uma
dose extra de charme para persuadi-lo. Afinal, classificava o que fizera como
um insulto.
Verdade. Ele sorriu e beijou-lhe as mos. Gostaria de lhe
86

perguntar se permite que a veja outras vezes. Posso ter esperanas?


Jlia tambm sorriu.
Sim, pode. Na verdade, imaginei que esta noite
No tenho planos para esta noite. Deixe-me dar meu endereo ao
cocheiro.
No! Quer dizer, no necessrio. No acho correto ir para l. E
acrescentou, quando viu-lhe a fisionomia surpresa: Conheo um lugar
afastado. Em Kent.
Sua casa? ele indagou, ainda mais surpreendido.
Perto dela. uma cabana pequena, mas poderemos ficar a ss l,
sem ningum saber de nosso paradeiro. Fez a voz soar sensual: Diga
que vir comigo.
Agora? Mas no seria melhor se eu parasse em casa para pegar
algumas coisas? Afinal, vamos sair da cidade, e no estou preparado.
Oh, no! Jlia respondeu, divertida, encostando-se no assento e
lanando-lhe um olhar sedutor. No podemos fazer isso. Afinal, eu o estou
sequestrando.
Est? Ele levantou uma sobrancelha, aceitando o comentrio
como uma simples brincadeira. E com que objetivo? Juro que ningum vai
querer pagar o resgate.
E quem disse que vou pedir resgate? Meu propsito torn-lo meu
escravo.
Mesmo na escurido da carruagem, ela pde ver que os olhos de
Stonehaven ganhavam um novo brilho, mais ardente.
mesmo? E como poderei servi-la?
De todas as maneiras que eu escolher.
Voc uma pequena bruxa, sabe? Nem mesmo a toquei e j estou
queimando de desejo.
Jlia enrubesceu ao ouvir aquelas palavras, e rezou para que ele no
tivesse notado. Naquele instante, Stonehaven a pegou pela cintura, ergueu-a
e a colocou em seu colo.
Acredito que esta ser uma longa jornada disse, beijando-a na
boca.
Jlia j esperava ter de trocar alguns beijos e carcias, para mant-lo
entretido durante as trs horas de percurso at a propriedade dos Armiger. Se
fosse sincera, admitiria que esperava por isso, do fundo do corao. Mesmo
porque daquela vez no perderia a cabea. Afinal, quando isso acontecesse,
teriam chegado ao destino, e ento seria tarde demais para isso.
87

Assim, entregou-se ao beijo. Perguntou-se se ele a provocaria como na


outra noite, tocando-a nos pontos mais ntimos, sugando-lhe os mamilos. Por
isso, quando sentiu as mos masculinas nos seios, deu um suspiro de
satisfao. No devia, sabia disso, mas oh, era to bom!
Stonehaven a beijou muitas vezes. Jlia correspondia, cedendo a
impulsos primitivos, dizendo a si mesma que agia daquele modo por uma
boa causa. Alm do mais, aquela provavelmente seria a ltima vez que
experimentaria aqueles beijos atrevidos, provocantes. A menos, claro, que um
dia viesse a se casar.
Aprofundou a carcia, sentindo que a respirao de Stonehaven
tornava-se mais e mais ofegante. Ouvia-o gemer, como se estivesse entregue,
a um s tempo, a intensas sensaes de prazer e de dor.
Um dos braos fortes sustentavam-na pelas costas, enquanto o outro
passeava por seu corpo, massageando os seios e brincando com os mamilos,
descendo para o ventre e para as coxas, levantando-lhe o vestido para
explorar as pernas longas, subindo at o centro do desejo de Jlia.
Ela sufocou um gemido, apertando-lhe a mo. Pde sentir, ao fazer
isso, a onda de prazer que o percorreu.
Preciso parar, ou acabarei indo alm do que pretendia
murmurou ele com voz rouca.
Jlia apenas assentiu, perdida demais no prprio desejo para dizer
alguma coisa. Ele tinha razo. Seria desastroso se fossem adiante, embora
tudo, dentro dela, quisesse realmente ir.
Deverel deixou escapar um suspiro e a tirou do colo, ajeitando-lhe a
saia. Sentaram-se frente a frente, entreolhando-se em silncio. Viajaram assim
por muito tempo. Jlia continuava em chamas, mas procurou ignorar o fato.
Desviou a vista. Tratou de lembrar-se de como aquele homem era cruel, do
mal que fizera a seu irmo. Afastou a cortina e contemplou a lua. Mas nada
parecia aplacar o desejo que a consumia.
Solte seu cabelo pediu Stonehaven com voz rouca.
Como?
Quero ver seu cabelo solto.
Oh!
Ela no estava certa sobre se queria fazer isso, mas pareceu-lhe algo
to simples Ergueu os braos e soltou os grampos. Ento os cachos ruivos
soltaram-se, um a um, at que o cabelo longo, farto e sedoso casse sobre os
ombros.
Fitou Deverel, que a observava. A luz do luar que entrava pela janela
88

do coche, Jlia pde notar-lhe o semblante apaixonado e os olhos brilhantes.


Venha c ele pediu, num sussurro.
Jlia no resistiu nem ao olhar nem ao pedido. Sentou-se ao lado de
Deverel, e ficou surpresa ao ver que ele a virava de costas. Ento sentiu-o
abrir os botes do vestido, e compreendeu o que estava acontecendo.
No disse, ofegante, ao sentir o tecido escorregar por sua pele.
Mas no se afastou um centmetro.
Calma. No farei nada que voc no queira. Jlia, porm, sabia que
no era esse o problema.
Mas eu
Interrompeu-se, as palavras morrendo na garganta, quando percebeu
que os lbios masculinos percorriam-lhe as costas com gentileza e ternura. As
mos fortes passaram a acariciar-lhe os seios, e ela soltou um gemido.
No sussurrou. No posso suportar isso.
Nem eu ele respondeu, pegando-a no colo. S que no consigo
parar.
Mas deve.
Jlia ouviu a respirao masculina tornar-se mais pesada quando a
frente do vestido foi abaixada, expondo-lhe o torso inteiro. Deverel a fitou,
faminto. Massageou-lhe os seios vagarosamente, saboreando o contato com a
pele nua. A brisa noturna acariciava os mamilos, tornando-os ainda mais
trgidos.
Ele traou o contorno de um, depois de outro, fazendo com que Jlia o
desejasse ainda mais. Satisfez-lhe a vontade, deliciando-se com as reaes
dela, que gemia e arqueava o corpo, incapaz de controlar o prazer que a
percorria de alto a baixo.
Inesperada e rudemente, levantou-lhe a saia, acariciando-lhe as pernas
enquanto a boca continuava experimentando os seios. Levou uma das mos
ao centro do prazer feminino, afastando a calcinha e sentindo o calor que
emanava dali.
Jlia gemeu mais uma vez, enquanto os dedos trabalhavam
febrilmente, manipulando-lhe a pele ardente.
Ento Deverel levantou a cabea e fitou-lhe o rosto claro, banhado pela
luz da lua. O cabelo vermelho caa em ondas sobre os seios, deixando
entrever os mamilos rosados, que o convidavam a voltar.
Ela se moveu, apertando-lhe a mo, indicando que desejava mais,
muito mais. Stonehaven ento foi surpreendido por um pensamento novo:
jamais desejara uma mulher como a desejava naquele momento. No entanto,
89

sabia que precisava esperar. No queria am-la dentro de uma carruagem.


Com um suspiro profundo, retirou a mo e recostou a cabea no
encosto do assento.
Deverel? ela chamou com voz dbil e trmula, cheia de desejo.
Stonehaven respirou pesadamente e ignorou o pedido implcito no
chamado. Depois de alguns instantes, abriu os olhos e a fitou. Tomou um
cacho nas mos e acariciou-lhe os mamilos com ele.
Precisamos nos controlar disse.
Era a ltima coisa que Jlia queria naquele momento.
Sentia-se feita de fogo. Onde ele a tocava, a chama ardia mais e mais.
No entanto, sabia que ele tinha razo. Precisavam realmente parar.
Apertou os lbios, para impedir o protesto que ameaava sair.
Deverel soltou um gemido e abraou-a, apertando-a contra o peito.
No me olhe assim, ou vai me deixar louco. Voc a mulher mais
encantadora que j conheci. Nunca desejei algum como a desejo.
O mesmo acontece comigo ela admitiu candidamente, a voz
baixa e rouca.
Depois de um longo momento Deverel a soltou. Jlia afastou-se,
elevando o corpete e ajeitando o vestido. Ele abotoou a parte de trs com
dedos trmulos.
Ela se acomodou no assento oposto e fechou os olhos. Temia que, se o
encarasse, no conseguisse mais resistir.
Nunca se sentira to confusa. Como podia agir tal qual uma devassa?
E logo com aquele homem? E como, depois de experimentar tantas delcias
nos braos dele, seria capaz de amarr-lo e obrig-lo a confessar a verdade?
Tudo se tornara uma terrvel confuso, e ela no fazia ideia de como
aquilo acontecera. Seu corpo pulsava de paixo por Deverel Grey, o nico
homem a quem odiava acima de todas as coisas.
A carruagem continuava rodando, e Jlia se perguntou como
continuar com a encenao. Temia no conseguir. E no sabia o que fazer,
caso isso acontecesse. Como poderia dizer a Nunnelly que ignorasse o plano?
Como encarar Phoebe e contar que deixara o inimigo escapar porque o desejo
a havia trado?
E o que diria a Deverel? Que tudo no passava de um grande erro?
Que o levara para a cabana a fim de prend-lo, no de fazer amor? Tinha
vontade de chorar. E de atirar-se nos braos dele, de pedir-lhe que esquecesse
o mundo e que a amasse ali, naquele momento.
Os cavalos diminuram o passo e fizeram uma curva.
90

A carruagem tornou-se cada vez mais lenta. Estavam perto da cabana.


Jlia aprumou-se, respirando com dificuldade. Olhou para Deverel,
que a observava intensamente. Perguntou-se o que ele diria se soubesse o que
se passava em sua mente.
Teria de abandonar o plano. Chamou a si mesma de covarde e tola,
mas sabia que no poderia execut-lo. Assim que a carruagem parasse, diria a
Nunnelly que esquecesse as instrues. Ento trataria de convencer Deverel a
voltar a Londres. Quanto a ela, ficaria em casa, incapaz de encarar Phoebe e
os outros.
O coche parou. No mesmo instante, Stonehaven abriu a porta e saltou,
virando-se para ajudar Jlia a descer. Ela o seguiu lentamente, procurando
algo para dizer-lhe, e a Nunnelly.
Recostou-se, tomando-lhe a mo. Logo em seguida viu uma sombra
surgir por trs de Deverel.
No! gritou.
Tarde demais. Nunnelly, com uma clava, acertou a cabea de
Stonehaven, que tombou ao cho.

91

CAPTULO VIII

Nunnelly! Voc no devia ter feito isso! No ainda! Jlia


protestou, ajoelhando-se ao lado de Deverel. Oh, ele parece to mal Est
respirando?
Claro que sim. No bati com muita fora. Imaginei que seria melhor
atac-lo aqui e lev-lo para a cabana desacordado.
Oh Jlia virou a cabea de Deverel e ergueu-a gentilmente.
Acho que ele est sangrando.
Tirou o leno da bolsa e pressionou-o contra o corte.
No podemos perder a calma agora, senhorita. J est feito. Vou
lev-lo para a cabana. Fique com os cavalos.
Ento inclinou-se e, segurando Stonehaven por debaixo dos braos,
arrastou-o lentamente pelo caminho que levava velha choupana.
Jlia caminhou at onde se encontravam os cavalos. Nunnelly tinha
razo, pensou. No podia se acovardar agora. Onde estava sua famosa
coragem? A lealdade que devotava ao irmo? Desistiria de limpar-lhe a honra
simplesmente porque o inimigo a seduzira?
No sabia o que era pior, sentir-me culpada por capturar Stonehaven
ou por ter pensado em abandonar o plano Gemeu e recostou a cabea no
pescoo de um dos cavalos.
Est tudo certo, senhorita disse Nunnelly, aproximando-se. O
homem j est amarrado. Pode despertar a qualquer momento. Fitou-a,
preocupado. Alguma coisa errada?
Jlia assentiu, enrubescendo.
Suponho que sim. Oh, chegamos ao final dessa histria to de
repente! Quase no acredito que pude agir assim. Estou errada? O que devo
fazer?
No sei dizer, senhorita. O que a fez mudar de ideia?
No sei.
Ela no poderia dizer-lhe que fora desarmada, ou melhor,
desmoralizada, pelo charme do lorde. E, agora que pensava no assunto, via
que se tratava disso mesmo. Ainda acreditava que Stonehaven roubara o
dinheiro e incriminara Selby. Ainda acreditava que ele era o responsvel pela
destruio da famlia. A nica coisa que mudara fora sua fraqueza. Permitira
92

que o desejo a levasse a vacilar.


Aprumou o corpo.
Sinto muito. Acho que por um momento perdi a coragem.
Ergueu o queixo. Mas j a recuperei.
Nunnelly pareceu aliviado. Jlia teve a certeza de que ele ficaria
desconcertado caso a visse agir de modo diferente.
Vou acompanh-la, senhorita, para ver se o lorde j acordou.
No preciso, obrigada. Eu cuido disso. melhor voc ficar com os
cavalos.
Nunnelly olhou para os dceis animais.
Eles estaro bem. Sabe, acho que o homem no vai ter condies de
falar hoje. Melhor a senhorita voltar comigo a Greenwood e deix-lo passar a
noite sozinho.
Talvez seja melhor, sim. Vou ver se ele j recobrou a conscincia.
Marchou, resoluta, na direo da porta, e no discutiu quando viu que
Nunnelly a seguia. Prendendo a respirao, entrou na cabana.
Deverel, sentado numa velha cadeira, tinha as pernas amarradas s do
mvel. A corda tambm prendia-lhe o peito ao encosto de madeira. Ele
mantinha a cabea erguida, e os olhos abertos mostravam perplexidade.
Sua expresso se tornou sinistra quando ele viu Jlia entrar.
Que histria essa?
Ela estremeceu. Sabia que Stonehaven ficaria furioso, que a odiaria,
mas no estava preparada para a dor que as palavras dele provocaram em
seu corao.
Ei, pare de falar dessa maneira! censurou Nunnelly, adiantandose, os punhos fechados. Quem o nocauteou fui eu, no a srta. Jlia.
Ah, ento o nome agora Jlia, hein? O que aconteceu com Jssica,
a mocinha submissa, tmida e sensvel?
Voc surdo? Cale essa boca! Nunnelly rugiu. No d ordens
aqui, meu caro, e melhor falar com educao quando se dirigir patroa.
Ela no minha patroa respondeu Deverel com sarcasmo.
melhor voc ir, Nunnelly disse Jlia com firmeza. Se seu fiel
servidor permanecesse ali, as coisas poderiam se tornar piores.
Nunnelly? repetiu Stonehaven, arqueando as sobrancelhas.
seu pai? Ou seu marido?
Os olhos do empregado se estreitaram, e Jlia o conduziu para fora.
Posso lidar com isso. Voc o amarrou bem, e ele no ser capaz de
me fazer mal. Tenho certeza de que ficar mais calmo se estiver apenas na
93

minha presena.
Nunnelly lanou um olhar relutante na direo de Stonehaven.
Como preferir, senhorita. Estarei l fora, se precisar.
Ei, eu o conheo! Deverel exclamou repentinamente, encarando
Nunnelly. Fui um tolo por no perceber que as coisas estavam ligadas.
Trs atentados contra mim, todos fracassados Claro que vocs iam mudar
de estratgia!
Os olhos do empregado encheram-se de indignao. Jlia colocou a
mo em seu brao e o fez sair. Fechou a porta e voltou-se para fitar Deverel, o
corao apertado.
Como fui ingnuo! ele declarou, o rosto corado de raiva, os olhos
escuros brilhando perigosamente. Cego demais para perceber que seu
joguinho no passava de uma cilada!
Tenho certeza de que voc preferir falar mais tarde Jlia lhe
disse friamente, lutando para manter a pose.
Recusava-se a permitir que ele percebesse quanto seus insultos a
feriam.
Falar! isso que quer de mim? Pois ento falarei agora! Mas sei que
voc no vai se importar nem um pouco com o que vou dizer.
Talvez, depois de passar uma noite aqui, voc se torne mais dcil.
Ele riu, sarcstico.
Se pensa assim porque no me conhece. Acha, honestamente, que
pode me curvar sua vontade tratando-me desse jeito? Julga que vou pagar
para ser libertado? O que est planejando? Balear-me, caso eu no lhe d todo
o meu dinheiro? Torturar-me at a morte? ingnua a ponto de pensar que
ficarei apavorado diante da possibilidade de passar fome e sede aqui? Ento
deixe-me poupar seu tempo. No lhe darei nada. Pode me prender aqui para
sempre, pois no tirar um nico centavo de mim!
Balanou a cabea, desgostoso.
Fez a escolha errada, garota. Eu teria lhe dado uma vida
confortvel, uma casa, jias, roupas sofisticadas, uma bela poupana
Bastava-lhe fazer aquilo que mais conhece: seduzir. Mas resolveu se meter
em encrencas. Voc e aquele seu amigo l fora, e quem mais estiver nisso!
No h mais ningum nessa histria. Sou a nica responsvel.
Ah, claro. Eu devia ter percebido. E fcil encontrar uma prostituta
inteligente, que goste de extorquir dinheiro.
No sou prostituta! protestou Jlia, contendo-se para no lhe dar
um tapa.
94

irritante, no ? A verdade di Mas talvez prostituta seja uma


palavra inadequada. Voc no chegou a vender seu corpo. Nesse caso, deve
ser uma traidora disse ele, enfatizando a ltima palavra.
No se engane. No foi trado por mim, e sim por seu prprio
desejo. Se seu crebro comandasse seu corpo, e no o contrrio, voc no
estaria aqui, estaria? Ergueu a mo. No precisa responder. A resposta
bvia.
To bvia como a maneira como seu corpo reagiu durante a
viagem?
Ora! No foi voc que me acusou de ludibri-lo?
Jlia viu que a fria dele aumentou, e percebeu que vencera aquela
batalha.
Saia daqui. Jamais conseguir tirar alguma coisa de mim.
Certo disse ela, caminhando para a porta. Levou a mo
maaneta e virou-se para ele. Veremos se voc se comportar assim
amanh pela manh.
Stonehaven deu um sorriso cruel.
Sim, veremos. Procure dormir agora. Pense em tudo aquilo que
perdeu. Considere seu dilema Ameaas no funcionam, a menos que voc
as cumpra.
Jlia lanou-lhe um olhar cortante e saiu. Bateu a porta e a trancou,
guardando a chave na bolsa. Ento encaminhou-se para a carruagem.
Ainda bem que conseguira ter raiva. Isso afastara a fraqueza que
sentira quando entrara na cabana e vira Deverel amarrado daquele jeito.
Tambm vencera a vergonha que a dominava sempre que ele a fitava com
desgosto.
Permaneceu quieta, no assento do coche, durante o percurso at sua
casa. O dio a envolvia em seu manto nebuloso. Lembrou-se dos nomes que
Stonehaven usara para classific-la. Como ousava, se era ele o desonesto, o
criminoso? Sorriu amargamente ao pensar em como estaria depois de uma
noite sozinho, naquele lugar afastado.
Mas no conseguiu manter a raiva por muito tempo. Por isso, no
momento em que chegou propriedade, sentia-se angustiada, perdida. A
casa estava s escuras, a cama no fora preparada para receb-la, os
empregados no a esperavam ali. Entrou pela porta dos fundos, sempre
destrancada, e acendeu uma vela para enxergar melhor o caminho at seus
aposentos. L, reinava a escurido. No havia lenis sobre o colcho nem
fogo na lareira.
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Contemplar aquele cenrio deixou-a ainda mais desanimada. Sentouse numa poltrona e escondeu a cabea nas mos.
Enganara-se. Percebia isso agora, e perguntou-se por que vira a
verdade antes. Deverel Grey no se deixaria intimidar. Era forte, poderoso.
Ela procurara convencer-se de que estava diante de um covarde por causa da
natureza de seus crimes. Mas devia t-lo conhecido melhor, para saber que
ele no temia ameaas. Fora tola por no perceber que aquele homem no
faria confisses nem se fosse pressionado a isso.
Tinha a estranha, terrvel sensao de que Stonehaven cumpriria tudo
o que dissera. No iria se abater. No contaria a verdade nem confessaria
seus crimes somente porque fora feito prisioneiro. Era forte, e a raiva que
sentia dela aumentava sua determinao. Jlia vira isso nos olhos escuros.
Deverel Grey preferiria morrer a ser derrotado.
E, se ele no falasse, o que fazer? Obrig-lo a passar fome? Deix-lo
para sempre na cabana? Era um absurdo, claro. No seria capaz de agir desse
modo. O lorde tinha razo. Ameaas no valiam nada quando quem as fazia
no se sentia preparado para execut-las.
Repassou o plano. Ela, Thomas e Phoebe nunca haviam discutido o
que fazer caso Stonehaven decidisse no confessar. No lhes ocorrera que isso
pudesse acontecer. Acreditaram apenas no que queriam acreditar, e foram em
frente.
Soltou um gemido. No desejava nem mesmo pensar nas coisas que
Deverel lhe dissera, no ataque a sua honra. Mas nada podia fazer a respeito.
Na verdade, no importava o que ele pensava. Importava, isso sim, o fato de
estar se sentindo to envergonhada.
Imaginara que os meios justificassem os fins. No desejo desesperado
de limpar o nome de Selby, rebaixara-se at nvel do inimigo. Dissera a si
mesma que no havia problema algum em representar o papel de uma
mulher experiente, uma vez que no iria para a cama com Stonehaven. Mas
agora se perguntava se chegar a esse ponto mudaria alguma coisa.
Ao fingir ser uma pessoa vulgar, ao vestir-se e comportar-se como tal,
tambm no se vendera? Ao permitir que Deverel a beijasse e a acariciasse,
tambm no lhe ofereceu o corpo em troca da esperana de conseguir
informaes? Sempre fora voluntariosa, e precisava admitir isso. Mas nunca
deixara que sua natureza forte a levasse a agir de maneira errada. Agora,
temia que isso tivesse acontecido.
Lgrimas afloraram-lhe aos olhos quando se deu conta de que devia
libertar Stonehaven. E isso significaria que jamais seria capaz de provar a
96

inocncia de Selby. Alm, claro, de permitir que o verdadeiro culpado


continuasse fora do escndalo e no fosse penalizado pelo crime que
cometera.
Mas de que adiantaria mant-lo na cabana por muito tempo? Ele no
se entregaria. E Jlia iria se sentir ainda mais culpada se o fizesse sofrer de
fome e de sede.
Soltou um grito e ento sentiu-se melhor. Havia ao menos uma coisa
boa naquela histria: Stonehaven no sabia quem ela era. Conclura que fora
sequestrado em troca de dinheiro. Felizmente, Jlia nada mencionara sobre o
irmo. De mais a mais, apresentara-se como Jssica Nunnelly, e duvidava que
o deslize do empregado, ao cham-la pelo verdadeiro nome, pudesse indicar
sua real identidade.
Levantou-se, saiu do quarto e desceu a escada, na direo da porta.
Correu ao estbulo, pegou sela, arreios e colocou-os em Clover, a gua que
lhe pertencia. Ento, silenciosamente, deixou a baia.
Conduziu a gua pelo ptio, montou e tomou o caminho da cabana.
Cavalgava devagar plida luz da lua, enquanto procurava decidir de que
maneira libertaria Stonehaven.
No havia pensado nesse detalhe quando deixara a casa, e agora
percebia que teria problemas. Imaginara simplesmente cortar as cordas que o
prendiam, permitindo-lhe alcanar a estrada. Mas lhe ocorreu que, se fizesse
isso, ele logo notaria que estava muito perto da casa dos Armiger, e na certa
suspeitaria que o sequestro fora planejado pela famlia. E isso no podia
acontecer.
Uma alternativa seria deixar-lhe a montaria, para que Stonehaven
tomasse a estrada e voltasse a Londres sem perceber quo prximo se
encontrava de Greenwood. Isso, porm, significaria oferecer-lhe sua gua
favorita
Mais uma vez agira impulsivamente. Devia ter acordado Nunnelly e
lhe pedido que levasse o lorde embora. Por um momento considerou voltar e
fazer exatamente isso, mas ento lembrou que o empregado no sairia dali
enquanto os cavalos no estivessem descansados. E Jlia no queria esperar
tanto tempo. Iria sentir-se ainda mais culpada se deixasse Deverel naquela
posio incmoda, sem nada para beber ou comer, por longas horas.
Alm disso, no queria que ele a visse luz do dia. Por isso, resolveu,
a nica sada era amarrar-lhe as mos antes de solt-lo da cadeira. Depois,
poria uma venda em seus olhos, conduzi-lo-ia at a gua e o levaria at a
estrada que dava em Londres. L, poderia libert-lo e retornar para casa,
97

rezando para que Stonehaven no encontrasse ningum que pudesse lhe


contar quem morava ali perto.
Ergueu a cabea e avistou a cabana. Aproximou-se, tensa, e parou.
Desmontou, amarrou o animal numa rvore e foi para a pequena construo.
Podia ver a fraca luz da lmpada a leo, que deixara acesa. Sentiu-se
melhor por no t-lo deixado completamente s escuras. Alcanou a porta e
parou, respirando fundo antes de girar a maaneta.
Um leve movimento direita chamou-lhe a ateno. Mas, antes que
pudesse ver algo, um brao de ferro a envolveu, e uma enorme mo tapoulhe a boca.
O medo a paralisou por um instante, mas em seguida ela comeou a
movimentar-se e a gritar. Em vo, evidentemente. Porm, Jlia recusava-se a
se entregar sem luta.
Como Stonehaven conseguira se soltar? Nunnelly o amarrara com
fora, e no havia viva alma num raio de quilmetros que pudesse ajud-lo.
Nesse momento foi jogada ao cho e virada, de modo a poder ver-lhe
o rosto. As pernas musculosas prendiam as dela. Jlia gritou, mesmo sabendo
que ningum a ouviria. Deverel segurou-lhe os pulsos, paralisando-os. Com a
outra mo, tirou um leno do bolso e o colocou na boca feminina, abafando os
gritos.
Em seguida pegou um pedao de corda e amarrou-lhe os pulsos. A
essa altura, ela j conseguira se livrar do leno. Para Stonehaven, que j a
tinha imobilizado, foi fcil recolocar o tecido sobre os lbios macios, dessa
vez atando as duas pontas atrs da cabea de Jlia.
Como se sente, querida?
Saiu de cima dela e amarrou-lhe tambm os tornozelos. Ento
levantou-se e a encarou. Aparentemente satisfeito, ergueu-a do cho e
envolveu-a no manto, que se soltara. Elevou o tecido at o alto da cabea
dela, para que ningum pudesse ver-lhe o rosto.
Jlia respirou fundo, procurando acalmar o medo. O que Deverel
faria? Por que a esperara? Por que simplesmente no fugira? Suas esperanas
de escapar do escndalo eram cada vez mais remotas. Na verdade, naquele
momento temia no apenas por sua reputao, mas tambm por sua vida.
No conseguia imaginar nenhum motivo para ter sido aguardada do que a
necessidade de uma terrvel vingana.
Estremeceu ao pensar de que tipo de vingana poderia ser vtima. Na
certa Deverel teria fora o que lhe negara: os prazeres da carne.
Fechou os olhos, procurando parar de tremer. Recusava-se a mostrar
98

quanto se sentia assustada. Aquele homem lhe tomaria a virgindade naquela


noite, mas por nada desse mundo perceberia quanto a aterrorizava.
Por esperar que ele a fosse levar para dentro da cabana, Jlia
surpreendeu-se ao ser pega no colo e conduzida at a montaria. Stonehaven a
colocou na sela de atravessado, com a cabea de um lado e os ps de outro.
Indignada, ela o viu soltar a gua e montar. Ento percebeu que era erguida e
posta sentada, na frente dele. Os braos fortes a envolviam, forando-a contra
o peito largo.
Partiram, e foi com alvio que Jlia notou que tomavam a direo
oposta de sua casa, no rumo de Farrow. Mas, antes que alcanassem a
propriedade de Thomas, seguiram por outro caminho. Cavalgaram at
chegar a uma estrada que levava ao vilarejo de Whitley.
Ela sabia que no adiantaria lutar. Quando chegassem a seu destino,
fosse qual fosse, teria a oportunidade de fugir. No deixaria a fora de
vontade esmorecer ao pensar em como escaparia com os tornozelos
amarrados
Finalmente alcanaram o vilarejo. Jlia respirou fundo, dominada por
um novo temor. Ser que Stonehaven a entregaria s autoridades,
denunciando-a por sequestro? Eles a reconheceriam de imediato.
A madrugada estava escura e quieta. Stonehaven, mesmo assim, no
hesitou em parar diante da hospedaria. Desmontou, tomou-a nos braos e
bateu porta.
Hospedeiro! Abra! Preciso de um quarto!
Ouviu-se um rudo e momentos depois um homem gorducho, ainda
de pijamas, apareceu.
Mas que diabos voc
Interrompeu-se quando a luz do candelabro lhe mostrou estar diante
de um homem que usava roupas caras. Levantou a vela, para enxergar
melhor.
Minha esposa est doente. Preciso de um quarto.
Jlia emitiu sons abafados de protesto. Deverel ento apertou ainda
mais a cabea feminina contra o peito.
Como v, ela est to fraca que nem consegue falar.
Entre, senhor. O que h de errado com ela? Precisa de um mdico?
No, obrigado. que cavalgar demais faz com que ela se sinta mal.
Ao ver um empregado aparecer para cuidar da montaria, ele prosseguiu:
Nossa carruagem quebrou no meio do caminho. O cocheiro a est
consertando, mas minha esposa sentiu-se adoentada e resolvi seguir viagem,
99

para encontrar uma pousada onde passar a noite.


Claro, senhor. Vou arrumar o melhor quarto que temos. O
homem os conduziu at a escada. Vou lhes dar os aposentos dos fundos.
tranquilo, isolado, e d para um belo jardim.
Essas palavras fizeram com que o corao de Jlia gelasse, tamanho o
medo, mas Deverel pareceu gostar da ideia.
justamente disso que precisamos.
O proprietrio abriu a porta, acendeu a vela que descansava na
mesinha e saiu. Stonehaven trancou o quarto e carregou Jlia at a cama. Ela
caiu sobre o colcho e o manto se abriu, revelando-lhe a vulnerabilidade.
Ele ento se inclinou e deixou que seu olhar vagueasse pelo corpo
feminino. Nos lbios, mantinha um sorriso de satisfao.
Bem, voc finalmente est em meu poder.

100

CAPTULO IX

Deverel sentou-se ao lado dela na cama. Jlia fez o melhor que podia
para se manter afastada, e o viu sorrir da tentativa. Uma das mos
masculinas percorreu-lhe o corpo, demorando-se nos seios e no ventre. Ela
corou de humilhao, sentindo-se muito mais envergonhada do que na
carruagem.
Claro que posso t-la, se eu quiser comentou ele em tom casual.
Posso exigir o prmio com o qual voc brincou comigo. Acariciou-lhe os
mamilos, vendo-a derreter-se ao toque. A ideia a apavora? No posso
imaginar por qu. Pela maneira como voc vive, deve estar acostumada a
carcias de estranhos.
Jlia fez uma careta, para mostrar sua raiva, e o encarou.
Bem, mas no precisa se preocupar ele continuou, erguendo-se.
No tenho nenhum interesse em compartilhar os prazeres questionveis
de seu corpo. Sinceramente, olh-la me enche de desgosto. Eu preferiria
dormir com uma cobra.
As palavras a magoaram, mas deixaram-na aliviada. Pde notar que o
orgulho masculino fora ferido a ponto de no lhe permitir desej-la. A causa
de tanta raiva, porm, no vinha do fato de ele ter sido feito de tolo. Vinha,
isso sim, de julgar-se trado, da certeza de que Jlia apenas fingira estar
apaixonada, e o enganara com isso. E ela jamais admitiria que sua paixo fora
tudo, menos falsa.
Vou liberar sua linda boquinha, porque quero conversar com voc.
Mas, se gritar, contarei ao hospedeiro que fui sequestrado e a levarei at as
autoridades. E no creio que pretenda passar o resto de seus dias na priso,
no ?
Jlia balanou a cabea. Stonehaven fitou-a por um momento,
parecendo julg-la, antes de desamarrar o leno.
Ela sentiu a boca seca. To seca que a impediria de gritar, mesmo que
desejasse. De todo modo, a ltima coisa que queria era chamar a ateno de
quem quer que fosse. No sabia o que Stonehaven pretendia. Seu nico
objetivo, no momento, era escapar antes que ele descobrisse sua identidade.
Procurou falar, mas no conseguiu. Clareou a garganta, umedeceu os
lbios e tentou novamente.
101

O que quer de mim?


Algo muito simples. Quero os nomes de seus comparsas. Quero a
pessoa que elaborou este plano, que decidiu me usar.
J lhe disse que essa pessoa sou eu.
Ele riu.
Acha que sou tolo? Sei que h pelo menos mais dois homens o
que dirigiu a carruagem e aquele outro, que estava ao lado do cocheiro nas
trs tentativas de sequestro. Nenhum deles me parece o lder da quadrilha.
Algum pagou para vocs agirem assim, e quero saber quem foi.
Jlia o encarou e ergueu o queixo. No havia nada a lhe dizer. Ele se
recusaria a acreditar que uma mulher planejara tudo aquilo.
Creio que se trata de algum que me conhece ao menos um pouco
ele continuou. O suficiente para saber de meus movimentos, onde moro
e como me seduzir.
No preciso ter muita inteligncia para saber que ningum
capaz de conhecer um homem to profundamente como uma mulher Jlia
respondeu friamente.
Um especialista, suponho Stonehaven prosseguiu ignorando-lhe
o comentrio. Algum que j me viu em lugares como o salo de madame
Beauclaire. Talvez o mesmo homem que a ensinou a falar e a agir como se
fosse uma lady. Quem ele? Seu amante?
Jlia levou um momento para compreender o que Stonehaven dissera.
A fria ento a dominou, sobrepondo-se ao medo. Sentou-se, os olhos
flamejando.
Como ousa?
Ei, onde est a dama sofisticada? Comeo a mudar de ideia. Talvez
voc seja uma atriz. A profisso parece combinar com suas habilidades e com
sua moral. E isso? Voc e seu amante so gente de teatro?
Voc a ltima pessoa que pode condenar algum moralmente!
ela protestou. O que estava fazendo em Vauxhall Gardens, ou na
carruagem? Mostrando-me como santo? tpico dos homens dar o mximo
para seduzir uma mulher e depois culp-la por isso. Voc no se mostraria
to vulnervel se no fosse um libertino!
Existe uma diferena entre ser levado pelo desejo e enganar algum
friamente. Este ltimo tipo de pessoa no tem corao.
E voc, tem? Que grande mentiroso! No tem sentimentos.
Ele levantou as sobrancelhas.
mesmo? E como voc, que nem sequer me conhece, se atreve a
102

fazer tais afirmaes sobre meu carter?


Jlia no respondeu de imediato. Estivera to cega pela raiva que
quase chegara a revelar quem era e por que agira daquele modo. E isso, tinha
certeza, seria um erro. Talvez um erro fatal. Precisava tomar cuidado, porque
no queria envolver a famlia em outro escndalo.
Ocorreu-lhe, naquele momento, que evitar a descoberta de sua
verdadeira identidade seria seguro tambm por outros motivos. Stonehaven
no ficaria satisfeito se soubesse que algum o tinha como suspeito do crime
de que acusara Selby. Podia decidir que era melhor ter certeza de que ela no
sairia por a espalhando essa suspeita.
Conheo homens como voc ela disse.
Vamos voltar ao nosso assunto: seus comparsas. Uma vez que sente
tanta dificuldade em falar neles, que tal comear pelo homem que me
golpeou? Quem ele? Voc o chamou de Nunnelly h alguma relao de
parentesco entre ambos? Ou tambm um nome falso?
Ele no meu parente. E nenhum de ns se chama Nunnelly.
somente um pseudnimo, para esconder nossas identidades.
Qual o sobrenome verdadeiro dele?
No sei.
Ora, vamos. Ento no sabe o sobrenome de seus comparsas?
S o primeiro nome. Fred.
E o outro?
Que outro?
Havia dois homens nas trs tentativas de sequestro.
Oh, claro. Trata-se de Will. Mas ele desapareceu depois da ltima
tentativa. No tem estmago para enfrentar brigas.
E seu lder?
Jlia permaneceu em silncio.
melhor me contar. Sou um homem paciente, e vou ficar aqui at
que me diga a verdade. Ou at ouvi-la contar tudo polcia.
Voc no ousaria me entregar polcia ela respondeu, com mais
segurana do que sentia. Porque ento jamais descobriria algo sobre esse
lder. E tenho certeza de que est muito interessado em descobrir.
mesmo? E por qu?
O semblante de Stonehaven permaneceu frio e indiferente, mas Jlia
pde ver curiosidade nos olhos escuros. Deu de ombros.
Bem, talvez porque o homem que me contratou e que me ensinou
a falar to bem seja algum de seu crculo de amizades.
103

De meu crculo?
Isso mesmo. Eu era apenas uma moa pobre, que trabalhava numa
taverna frequentada por gente como voc. E um dia ele me chamou de lado e
me disse: Jess, querida, gostaria de vir comigo e ganhar muito dinheiro?
Claro que aceitei. Ento ele me levou para uma casa enorme, onde havia uma
mulher que me ensinou a falar e a agir como uma lady. Fez um excelente
trabalho, no acha?
Com certeza ele concordou.
Os dois me deram roupas bonitas, como os vestidos com os quais
voc me viu. E a mulher me ensinou a andar, a sentar, a me comportar. Foi
cansativo.
Sem dvida. E qual o objetivo dessa enfadonha educao?
Engan-lo, claro. Que mais? Ele me disse: Pegue aquele Bem, a
palavra to feia que meu pai me daria um sermo se eu a repetisse. Esse
homem o odeia.
E qual o nome dele?
No sei. Pediu-me que o chamasse de Andrew, mas no creio que
seja seu verdadeiro nome. A mulher que me ensinou o que sei o chamava de
milorde.
E por que ele me odeia?
No me contou, mas uma vez deixou escapar que voc era um
ladro.
Um ladro! Ele ergueu uma sobrancelha. E o que foi que,
supostamente, eu roubei?
No tenho certeza Jlia respondeu, e ento acrescentou: Voc
roubou tanto que no sabe do que ele falava?
Stonehaven suspirou.
Voc uma mentirosa dedicada e me disse uma srie de bobagens,
como ambos sabemos. Nunca roubei nada de ningum, e duvido que exista
um s cavalheiro que gastasse tempo e dinheiro fazendo com que voc me
seduzisse. Ningum aprende em poucas semanas um modo to sofisticado de
falar, de agir, de caminhar. Eu diria que voc levou anos para aprender tudo
isso. Aposto como uma moa bem-nascida e rebelde, que provavelmente
desgraou a famlia ao fugir com o professor de dana ou talvez com um
grupo de atores.
Voc tem fascinao pelo teatro, no? Por qu?
Droga! Ele se virou, dando um tapa to forte na mesinha que a
vela tremeu. Voc a pessoa mais fria que j conheci! Nada a abala, no ?
104

Seduo, sequestro, mentiras Alis, mentir o que faz de melhor.


Oh, fao bem muitas coisas Jlia respondeu calmamente.
No sabia por que tinha tanta vontade de contrariar aquele homem,
uma vez que todos os seus sentidos a aconselhavam a acalm-lo. S sabia que
aquela era sua ltima arma contra ele, e no cederia sem muita luta.
Tenho certeza de que faz, e a maioria delas na cama. No entanto,
no tenho inteno de conhec-las esta noite. Se est pensando em me seduzir
para que eu a deixe ir, est muito enganada.
Eu no pensaria nisso. A simples lembrana de seus toques faz com
que eu me sinta mal. Tudo o que eu conseguiria era me manter quieta, no
importa quanto dinheiro ganhasse por isso.
Ento voc realmente uma excelente atriz. Nunca conheci uma
mulher que reagisse dessa maneira.
Jlia conteve um grito de raiva e pulou da cama. Se no estivesse
amarrada, bateria naquele homem. Mas, como estava, no conseguiu manter
o equilbrio e caiu.
Stonehaven inclinou-se para ajud-la a se levantar.
Por que fez isso?
Jlia perdera o flego com a queda, alm de machucar um brao, os
quadris e bater a cabea, o que levou lgrimas a seus olhos. Por isso, demorou
a falar. Quando a raiva voltou, disse com frieza:
Eu gostaria de mat-lo.
A verdade di, no ?
Que verdade? Voc se refere a reaes fsicas provocadas por certos
atos. Qualquer pessoa poderia caus-las. Quanto a mim, falo em emoes. Se
est to seguro de que gostei de seus beijos e carcias, ento duvido que
acredite realmente que o enganei. No assim?
Ele no respondeu de imediato. Colocou-a sentada na cama,
desamarrou o manto e o tirou, pendurando-o num cabide atrs da porta.
Ento agachou-se sua frente e segurou-lhe os ps, removendo-lhe os
sapatos.
Jlia arrepiou-se ao sentir o toque.
O que est fazendo?
Tirando seus sapatos. A no ser que prefira dormir com eles.
De que est falando?
bvio que no iremos a lugar algum. Se voc descansar um
pouco, sem dvida vai querer cooperar, pela manh. Posso garantir que, no
que me toca, sinto-me melhor depois de uma boa noite de sono.
105

E espera que eu adormea assim? Amarrada?


No me lembro de t-la ouvido perguntar se eu me sentia
vontade, ou se conseguiria dormir com braos e pernas atados quela cadeira.
Jlia no conseguiu esconder o sentimento de culpa provocado por
aquelas palavras.
Ah, ento acertei o alvo, hein? Stonehaven comentou,
francamente surpreso.
Eu no pretendia feri-lo. Ao perceber que falara como quem
pedia desculpas, ergueu o queixo e o fitou com ar de desafio. Mas seu
conforto no estava em jogo.
Claro. Entretanto, creio que meu corao no to duro como o seu.
Ento, para surpresa de Jlia, comeou a desatar o n que lhe prendia os
tornozelos. Confio em que voc no v fugir. A porta est trancada, e eu
poderia peg-la facilmente.
Em seguida, amarrou num dos pulsos o pedao de corda que estava
nos tornozelos.
Que vai fazer?
Dar-lhe um pouco de movimento ele respondeu , porm sem
lhe dar a liberdade de arrumar problemas, o que decerto far, pois a mulher
mais encrenqueira que j conheci.. Levou-a ao p da cama e prendeu na
coluna do dossel a outra ponta da corda que amarrava o pulso de Jlia.
Agora vou soltar suas mos. Mas, se comear a lutar ou tentar se libertar, vou
prend-la de novo e cobrir-lhe a cabea. Certo?
Parece que no tenho escolha, no mesmo?
Stonehaven desamarrou-lhe as mos, e ela no pde evitar um suspiro
de alvio. Ao esfregar as marcas vermelhas dos pulsos, notou que ele se
virava abruptamente, o rosto tenso.
Temos algum conforto, aqui comentou Deverel, indicando uma
bacia e um jarro de gua sobre uma mesa, junto parede, e toalhas limpas
que pendiam de uma das cadeiras.
Ao lado, uma cmoda de madeira guardava o vaso sanitrio.
Jlia sentiu uma onda de gratido por aquele homem, lembrando-se,
com um sentimento de culpa ainda maior, que no o tratara com a mesma
considerao. Viu-o dirigir-se at a porta.
Preciso sair por alguns momentos. Ah, e sou muito bom na arte de
dar ns. Por isso, se eu fosse voc, no perderia tempo tentando desat-los.
Sossegue, no planejo sair daqui. No agora. Mas nada posso
garantir quanto ao futuro. Viu-lhe o olhar ctico e acrescentou: Dou-lhe
106

minha palavra.
Eu diria que sua palavra no vale nada ele respondeu com
ironia.
A gratido que Jlia sentira desapareceu.
Faa como quiser!
Stonehaven sorriu cinicamente e saiu do quarto, trancando a porta e
levando a chave. Ela ento estudou o ambiente, avaliando suas
possibilidades.
Sentiu-se melhor depois de ter se lavado, embora no fosse nem um
pouco confortvel movimentar-se com uma corda comprida amarrada no
pulso e com a outra ponta atada na coluna da cama. Gostaria de poder
pentear-se, mas, uma vez que no podia contar com uma escova, passou os
dedos por entre o cabelo, ajeitando-o.
Suspirando, sentou-se na cama e aguardou. Ocupou-se examinando os
ns que a prendiam. Prometera no desat-los, mas nada dissera sobre
avali-los para saber o que fazer com eles no futuro. Infelizmente, estavam
muito bem dados. Anos se passariam antes que conseguisse soltar-se. O
melhor recurso seria cortar a corda com uma faca, mas no havia nenhuma.
Ocorreu-lhe que Stonehaven podia ter-se libertado, na cabana, com um
objeto cortante. Teria uma faca guardada em algum local secreto? Decerto
no. Provavelmente usara algo encontrado no prprio local.
Olhou em volta, perguntando-se o que poderia utilizar. Os nicos
objetos que viu, porm, foram a bacia e o jarro. Talvez, se quebrasse um
deles, pudesse usar um dos fragmentos para cortar a corda. No dia seguinte
no faria promessa alguma sobre escapar, e veria o que conseguiria com as
peas de cermica.
Virou a cabea e olhou para a janela, na esperana de ver, l fora,
alguma rvore pela qual pudesse descer. Infelizmente, a claridade do quarto
a impedia de enxergar o exterior da pousada.
A porta se abriu naquele instante, fazendo com que se voltasse.
Estivera to distrada, avaliando suas chances de fuga, que nem ouvira os
passos de Stonehaven no corredor.
Pode esquecer esse plano ele disse, bem-humorado. Analisei o
jardim e j me certifiquei de que no h nenhuma rvore ou trelia por onde
fugir. E temo que seja muito alto para voc pular. Iria se machucar, com
certeza.
Ela o fitou e aprumou-se, procurando parecer indiferente. Stonehaven
trancou a porta e deixou a chave na fechadura.
107

Jlia viu-o tirar o palet e pendur-lo com cuidado nas costas de uma
cadeira. Depois livrou-se da gravata e colocou a barra da camisa para fora da
cala. Horrorizada, ela se perguntou se o lorde pretendia despir-se ali. Mas
logo viu que Deverel s removia os sapatos e as meias.
Ele se aproximou do lavatrio e, enrolando as mangas, comeou a
lavar as mos. Ao avistar-lhe os pulsos, Jlia levou um susto. Havia marcas
vermelhas e ferimentos, em particular no esquerdo. Tambm reparou que
havia manchas de sangue nas mangas da camisa.
Algo errado? ele quis saber, virando-se ao ouvir-lhe a
exclamao de espanto.
Seus braos. O que aconteceu? Por que sangraram?
Stonehaven os examinou, como se estivesse surpreso ao ver manchas
vermelhas neles.
Oh, foi nesses pontos que cortei a corda que seu amigo usou para
me amarrar. E por isso que s tenho pequenos pedaos dela. Tive de cort-la,
pois no consegui desatar os ns.
Mas cortou-a com o qu?
Com a parte de cima da lmpada a leo que havia na cabana.
Arrastei a cadeira at ela e a quebrei.
Jlia virou-se, mais uma vez sentindo-se culpada. No imaginara que
Deverel fosse to longe para ver-se livre. Alm disso, no pretendera
machuc-lo, pensou, pondo de lado a culpa. De todo modo, aquele homem
era seu inimigo. No podia ter pena de seu sofrimento.
Stonehaven contemplou-a por um momento, e ento voltou-se, para
lavar o rosto. Em seguida foi at a cama e afastou as cobertas.
Planeja me deixar a noite inteira aqui? indagou Jlia
asperamente.
Eu diria que voc merece coisa muito pior. No entanto, no tenho a
inteno de me vingar.
Aproximou-se e, para surpresa dela, comeou a desatar o n que havia
dado na corda que a prendia coluna. Jlia suspirou, resignada, concluindo
que suas mos seriam amarradas uma outra. Teria de dar um jeito de
dormir assim.
Stonehaven, no entanto, atou aquela ponta da corda no prprio pulso.
E agora, o que est fazendo?
Garantindo que voc no tentar escapar durante a noite. Espero
que saiba que at algum com sono pesado acordaria caso tentasse desfazer
este n. E, como no tenho sono pesado
108

Quer dizer que voc e eu


Jlia olhou para a cama e corou.
Exatamente. Dormiremos juntos. Mas no se preocupe com sua
preciosa virtude. Deu palavra uma nfase sarcstica. Creio que j
deixei claro que perdi todo o desejo depois que descobri que tipo de mulher
voc . Dou-lhe minha palavra de que no a incomodarei.
Ento devo dizer que, para mim, sua palavra tambm no vale
nada. Parece-me que a honestidade abandona o homem que se deita com
uma mulher.
Ele ergueu uma sobrancelha.
Asseguro que meu nico interesse dormir. No entanto, se quiser
deitar-se no cho, posso atar a corda ao p da cama.
No! Jlia examinou o assoalho empoeirado com repulsa.
Dormirei na cama.
Deverel fez um gesto, indicando o colcho e convidando-a a deitar-se
primeiro. Foi o que ela fez, mantendo-se o mais longe possvel. Deu-lhe as
costas e manteve-se alerta, enquanto o lorde apagava a vela.
O quarto foi envolvido pela escurido. Ele se mexeu um pouco e logo
em seguida Jlia reparou que a respirao se tornava lenta e compassada.
Deverel realmente adormecera, ela pensou com uma ponta de ressentimento.
Sim, estava aliviada por no ter sido obrigada a nada, mas parecia-lhe um
insulto v-lo dormir to rapidamente. Em especial porque Jlia se manteve
acordada.
Suspirou e virou-se, procurando uma posio confortvel. Depois de
algum tempo levou a mo para debaixo das cobertas e tateou a corda at
alcanar o n que a prendia ao pulso masculino.
Acho que j avisei que intil tentar libertar-se enquanto durmo.
Como lhe disse, tenho sono leve.
Jlia no respondeu. Simplesmente deu-lhe as costas. Ento o cansao
a venceu, e ela adormeceu assim que fechou os olhos.

Embora as cortinas no fossem pesadas, e permitissem a passagem da


luz do sol, a claridade no foi suficiente para acordar os dois. Era quase meiodia quando Jlia finalmente abriu os olhos.
Foi o calor que a despertou. Ela queimava em meio ao sonho, no qual
atravessava uma pradaria num dia seco e quente. Por mais que andasse, no
conseguia alcanar as rvores, que avistava a distncia. Sentia a boca seca, e a
109

pele em chamas.
Ao acordar, percebeu que estava mesmo com calor. Afastou o cobertor
e ento se lembrou de onde se encontrava. Na pousada. E o peso que sentia
sobre o corpo era do brao de Deverel.
Assustada, percebeu que ambos se achavam no centro da cama, juntos,
abraados. Sentiu o ardor do desejo masculino, e notou que as pernas dos
dois estavam entrelaadas. O mais perturbador, porm, foi descobrir que
uma das mos enormes descansava em seu seio.
O corpo de Stonehaven parecia uma fornalha. Mal a deixava respirar.
Mas o pior era sentir a prpria pele quente, e conter a urgncia de abra-lo.
O que estava acontecendo, afinal? Por que o homem que mais odiava
lhe provocava reaes como aquelas?
Deverel soltou um gemido e aproximou-se ainda mais. Jlia teve o
insano desejo de mover os quadris para senti-lo melhor, mas controlou-se.
Ouviu-o murmurar algo incompreensvel antes de encostar a cabea no
cabelo ruivo. Sentiu a respirao morna na nuca e, em seguida, o toque de
veludo dos lbios masculinos em sua pele.
Suspirou e rolou o corpo, empurrando-o com toda a fora. Conseguiu
atir-lo ao cho, onde ele caiu com um estrondo, abrindo os olhos, confuso. A
satisfao de Jlia, ao ver a cena, logo desapareceu, porque a corda que a
prendia a Deverel, num puxo, levou-a para cima dele.
Ei, est tentando me matar? Ou quer acordar a hospedaria inteira?
Voc estava me tocando. E prometeu que no o faria!
Tentou sair de cima do corpo masculino, mas foi segura pelas mos
fortes. Enrubesceu, e Stonehaven riu.
Foi voc quem provocou, garota. Eu no fiz nada.
Dessa vez Jlia conseguiu rolar para o cho.
Levante-se. Prefiro ficar numa priso a permanecer mais um
segundo a seu lado.
Puseram-se em p. Stonehaven a amparou quando a viu perder o
equilbrio e quase voltar ao assoalho. Jlia ajeitou a saia e afastou-se.
Creio que tem uma noo estranha sobre prises comentou
Deverel.
Ela o ignorou, pensando que nunca mais seria a mesma. Olhou para o
espelho e deixou escapar um gemido.
Nossa! Parece que dormi numa vala!
Como pode dizer isso? No h um nico gro de poeira em voc.
Ela estreitou os olhos.
110

Voc sempre irritante pela manh?


Fico alerta no momento em que acordo ele respondeu, e sorriu.
Em particular quando desperto de um sonho delicioso.
O brilho nos olhos escuros mostrou a Jlia a que tipo de sonho Deverel
se referia. Ela mordeu o lbio e foi para perto do espelho.
Olhe para meu cabelo E o pior que no tenho escova para
pente-lo.
Stonehaven contemplou os cachos ruivos. Jlia parecia ter passado a
noite fazendo amor, e a imagem levou um desejo poderoso a invadi-lo. O
estranho bom humor com que acordara desapareceu. Odiava desejar aquela
mulher, mesmo depois de tudo o que ela fizera. Estremeceu ao lembrar-se do
sonho, em que a amara de todas as maneiras possveis.
No podia iludir-se. Estava diante de uma moa sem escrpulos.
Enganara-se ao pensar que ela retribua sua paixo, sua simpatia, que o
queria por aquilo que era e no pelas coisas que possua. O modo como
recusara o bracelete lhe indicara isso.
Agora, evidentemente, percebia como fora tolo. Ela brincara com seus
sentimentos. Nunca tivera a inteno de entregar-se. Simplesmente armara
uma cilada, para que seus comparsas pudessem captur-lo.
Fitou-a sombriamente, obrigando-se a no dizer aquilo que estava
pensando. Isso o tornaria muito vulnervel. Limitou-se a falar:
Eu tenho um pente.
Foi at a cadeira e pegou o objeto, que estava no bolso interno do
palet. Jlia tentou ajeitar o cabelo, mas, com a mo direita presa ao pulso
esquerdo de Deverel, ficava difcil. Lanou-lhe um olhar raivoso.
Deixe que eu faa isso ele se ofereceu.
Pegou uma mecha do cabelo vermelho e comeou a pente-lo. Era
excitante sentir os cachos sedosos entre seus dedos, e aspirar o suave aroma
de rosas que exalava deles. Com a boca seca, imaginou que Jlia podia ouvir
o som de sua respirao, cada vez mais pesada.
Ela podia, e isso a surpreendeu. Significava que Deverel no era imune
a seus encantos, como proclamara. Teve de admitir que a constatao a
enchia de triunfo. Estava intensamente consciente da proximidade dos dois
corpos, do som da respirao masculina. O calor da paixo voltou a se
acender. Assustada, Jlia se afastou.
Est bom, obrigada disse, colocando o cabelo para trs.
Deverel parou, a mo ainda no ar, e em seguida colocou o pente sobre
a cmoda. Virou-se e foi ao lavatrio, levando-a junto. Suas mos se tocavam
111

a cada movimento. Colidiram duas vezes.


Com um gemido exasperado, Stonehaven inclinou-se para examinar o
n em seu pulso, a fim de desat-lo.
Jlia percebeu que aquela era sua chance de escapar.
Abaixado, ele no podia ver-lhe a mo livre, que se ergueu para
segurar o cabo do jarro.
A est! ele exclamou finalmente, quando a corda escorregou
para o cho.
Ao ver-se livre, Jlia levantou o jarro e bateu-o em Deverel com toda a
fora. Desejava acert-lo na cabea, mas atingiu-o no peito e nos ombros. O
movimento fez com que a gua se espalhasse por todo canto. Ele recuou um
passo e ento escorregou.
Num segundo Jlia estava na porta, girando a chave. Stonehaven se
ergueu, praguejando, e correu at a sada no momento em que ela deixava o
quarto.

112

CAPTULO X

Jlia correu para a escada e desceu os degraus de dois em dois,


ouvindo os passos de Deverel logo atrs. Mais veloz, ele a alcanou j no
andar de baixo, segurando-a pelo brao.
Traidora! exclamou, os olhos faiscando e a fisionomia indicando
fria.
Deixe-me ir! disse Jlia, mexendo-se e dando-lhe um pontap na
canela.
Droga! ele protestou, perdendo o equilbrio. Os dois bateram na
parede e escorregaram para o cho.
Deverel imobilizara-lhe os braos, e prendia-lhe o corpo com as
pernas.
Pare com isso! Solte-me! Quase no consigo respirar!
Se no respirasse, no falaria ele replicou, fitando-lhe as faces
coradas, os olhos brilhando de raiva, o cabelo espalhado pelos ombros.
A beleza de Jlia mais uma vez o venceu. Estava ciente da suavidade
das curvas femininas contra seu corpo, e tentou ignorar as sensaes que o
dominavam. Era difcil, porm. Desejava aquela mulher havia dias, e a
desiluso da noite anterior parecia no ter mudado esse quadro. Mentira ao
dizer-lhe que no queria lev-la para a cama. Queria sim, e muito. Fora um
penoso exerccio de auto-controle deitar-se a seu lado sem toc-la.
E naquela manh, quando acordara no cho, com o corpo feminino
sobre o seu, teve vontade de v-la nua.
Agora, pressionado contra ela, pulsava de desejo mais uma vez. O fato
de aquela paixo mostrar-se to poderosa, to acima de sua razo, fez com
que sentisse ainda mais raiva. Queria gritar com Jlia, sacudi-la, mergulhar
naquele corpo e fazer amor at ouvi-la gemer de prazer.
Procurou afastar o pensamento. Mas seus olhos pousaram na boca
macia, e desceram para o corpete, molhado pela gua do jarro. O tecido fino
tornara-se quase transparente. Os mamilos rosados insinuavam-se contra o
algodo.
Deverel suspirou.
Jlia, tambm consciente da intimidade que aquela posio os
obrigava a partilhar, sentia dificuldade em respirar. Disse a si mesma que isso
113

se devia ao fato de estar contra o cho, mas sabia que o desejo voltara a
perturb-la.
Solte-me! repetiu, empurrando-o com o corpo.
Um brilho selvagem apareceu nos olhos de Deverel, que gemeu e
tomou-lhe os lbios. Jlia agarrou-se a ele. A boca masculina a consumia,
tirando-lhe a resistncia.
O fogo da paixo os dominava. Foi um ltimo trao de bom senso que
impediu Deverel de levantar-lhe a saia e am-la ali mesmo, no cho da
hospedaria. Nunca se sentira assim, to fora de si, to desesperado por uma
mulher. Ao que tudo indicava, a traio apenas fizera com que a desejasse
mais.
Pressionou os quadris contra os dela e ouviu-lhe um grito abafado de
prazer. Colocou os braos nas costas femininas e ergueu-a, os lbios ainda
colados. Seu crebro parecia em chamas, e tudo o que registrou foi a inteno
de carreg-la para cima e am-la por dias e dias.
Nenhum dos dois ouviu o barulho da porta da pousada se abrindo, as
vozes, os passos. Na verdade, no escutaram a exclamao de surpresa que o
pequeno grupo deixou escapar ao v-los.
Stonehaven! disse uma voz masculina.
Deverel e Jlia gelaram. Ele afrouxou o abrao, e ambos viraram-se na
direo da voz. Trs pessoas os encaravam, atnitas.
Fitzmaurice! Deverel falou, surpreso.
Jlia! exclamou Pamela St. Leger.
Thomas, ao lado da me, nada disse. Baixou a cabea. Jlia
enrubesceu.
O que est fazendo aqui? perguntou-lhe Pamela. E desse
jeito! O que est pensando?
Ela soltou um gemido e, para surpresa de Stonehaven, escondeu o
rosto em seu peito.
Seu irmo j no errou o suficiente? Pamela continuou,
humilhando-a. Voc tambm tem que arrastar para a lama o nome da
famlia, comportando-se dessa maneira numa hospedaria? Pobre Phoebe!
Pobre Gilbert! Os Armiger nunca mais conseguiro manter suas cabeas
erguidas.
Jlia? Deverel murmurou. Oh, no!
Levou os dedos ao queixo feminino e obrigou-a a encar-lo. Viu
desespero e humilhao em seu rosto, o que confirmava as palavras de
Pamela. Naquele momento, entendeu tudo.
114

Ia comear a falar quando Thomas tomou a frente:


Est enganada, mame. Selby nunca fez nada errado. E tenho
certeza de que Jlia tambm no fez.
Certamente Fitzmaurice concordou, convicto.
No seja tolo, Thomas Pamela respondeu, nervosa. Ficou
bvio o que sua querida Jlia estava fazendo. Mas no importa se agiu de
maneira errada. O que importa que se encontra numa hospedaria, de
manh, com lorde Stonehaven. E ambos com as roupas amassadas, num
abrao que fez uma viva como eu corar. Uma vez que ela foi flagrada nessa
posio comprometedora, sua reputao est arruinada. No verdade,
Jlia?
Ela virou a cabea e fitou a sra. St. Leger com uma expresso ptrea.
Sabia, tanto quanto a outra, que sua reputao acabara, porque Pamela
adoraria sair por a espalhando a informao. Entretanto, as consequncias
seriam bem piores do que a viva imaginava.
Agora Deverel conhecia sua verdadeira identidade. E, pela expresso
dos olhos escuros, percebeu que ele tambm descobrira o motivo do
sequestro. Se j a odiava, agora odiaria dez vezes mais. Perceberia que Jlia o
tinha como suspeito de roubar o dinheiro e destruir Selby. No descansaria
enquanto no a arrasasse por completo, como fizera a seu irmo. E ento
ningum acreditaria nela quando o acusasse de ter ficado com o dinheiro.
Falhara miseravelmente. No limpara o nome de Selby, e ainda
envolvera Phoebe e Gilbert em outro escndalo.
Bem, querida disse Stonehaven suavemente , parece que
teremos de contar a eles.
Jlia o encarou, surpresa. Pensou, por um instante, que Deverel tivesse
enlouquecido. Mesmo porque, em vez de fit-la com raiva, ele mostrava um
doce sorriso. Era quase como se a contemplasse com amor. Mas isso era
impossvel.
O qu? ela perguntou, num sussurro.
Oh, sei que planejvamos contar a mame primeiro, mas, dada a
situao, creio que devemos revelar nossa surpresa ao major Fitzmaurice e
sra. St. Leger. Virou-se para o grupo, o brao ainda sobre os ombros dela, o
corpo escondendo a corda que se achava no pulso de Jlia. Sinto muito.
No contamos a ningum. Queramos esperar at falar com lady Stonehaven.
para l que estamos indo.
Para Stonehaven? Fitzmaurice pareceu confuso. Mas sua
propriedade no fica em Buckinghamshire, na direo oposta?
115

Exatamente Deverel respondeu depressa. Mas antes


precisvamos passar na casa de Jlia.
Por qu? indagou o major.
Deverel notou suspeita na expresso de Pamela e continuou:
Oh, no importa. Importante foi aquilo que vocs viram. Admito
que Jlia e eu somos culpados por essa quebra de boa conduta. Mas
tivemos um bom motivo. Espero que no nos julguem muito severamente.
Afinal, perdemos a cabea quando nos unimos a algum. Jlia e eu nos
casamos ontem, com uma licena especial.
A afirmao foi seguida por um profundo silncio. Todos estavam
perplexos demais para dizer alguma coisa. Fitzmaurice foi o primeiro a falar:
Bem, isso explica tudo! Parabns, meu velho cumprimentou,
apertando a mo de Deverel. Nunca pensei que veria este dia. Jlia,
querida, desejo que seja muito feliz como a nova lady Stonehaven.
Ela empalideceu.
Oh, por favor, no me chame assim.
Para voc ela continuar sendo simplesmente Jlia Deverel
interveio. Nada mudou, garanto. Virou-se para Thomas. No vai nos
dar os parabns? Sei que gosta muito de minha esposa.
S sim, claro o jovem gaguejou, fitando-a com ar curioso. Viu-a
franzir a testa, como se quisesse faz-lo entender que tudo no passava de
uma piada. Parabns, senhor. Parabns, Jlia.
notvel disse Pamela com ironia, indicando que no
acreditara numa nica palavra.
mesmo, no? Stonehaven sorriu. Mal pude crer em minha
sorte quando Jlia aceitou casar-se comigo.
Tomem o caf da manh conosco convidou o major. Foi para
isso que paramos aqui. Estamos voltando a Farrow. Que coincidncia nos
encontrarmos aqui, no?
Certamente Deverel respondeu. No entanto, no vamos poder
aceitar seu convite. Precisamos prosseguir viagem. Temos de estar em
Stonehaven esta tarde. Inclinou-se para os trs. Desculpem-nos. Vamos,
querida, ainda temos de nos arrumar.
Jlia hesitou, mas ele a apertou ainda mais e, virando-se, conduziu-a
escada acima, mantendo o pulso amarrado frente, fora da vista do grupo.
Entrou no quarto e fechou a porta, trancando-a uma vez mais. Virou-se para
encar-la.
Jlia o fitou por um momento. Seus joelhos comearam a tremer,
116

obrigando-a a sentar-se na cadeira.


Oh, no! Que faremos? Que m sorte!
Sou forado a concordar. Mas agora no h tempo para queixas e
recriminaes. Precisamos sair daqui rapidamente, antes que comecem a nos
fazer perguntas complicadas como por que passamos a noite numa
hospedaria e no em sua casa.
Por que lhes disse que havamos nos casado? ela indagou,
levantando-se e comeando a andar pelo quarto.
Pensei que fosse bvio. Era a nica coisa a dizer para salvar sua
reputao. Claro que voc no se incomoda muito com isso, mas eu jamais
me perdoaria se fosse o responsvel por arruinar o nome de uma jovem
dama.
Mas isso tornou tudo pior! No percebe? Eles vo descobrir a
verdade mais cedo ou mais tarde, e ento o escndalo ser maior!
Eles no descobriro coisa alguma ele disse, ajeitando a camisa e
sentando-se, para colocar as meias e calar os sapatos. Arrume-se.
Precisamos ir embora.
Como no descobriro? Jlia alterou a voz. No somos
casados. Ns mal nos conhecemos!
Vamos remediar as coisas logo mais.
Est sugerindo que nos casemos?
Claro. No h outra soluo.
Mas desprezamos um ao outro!
Isso muito comum entre casais ele respondeu suavemente,
vestindo o palet. A nica diferena que descobrimos isso antes do
matrimnio.
No hora de brincar!
Desculpe. Pareceu-me a hora apropriada. Descobri que remdios
desagradveis descem melhor quando sorrimos.
Oh, no!
Ele ignorou a queixa.
Est pronta? Ento alugaremos um cavalo e viajaremos at a cidade
mais prxima, onde arrumaremos uma carruagem. Levaremos sua montaria
conosco. Pensei em envi-la para sua casa, mas me dei conta de que voc
provavelmente a querer por perto quando chegarmos a Stonehaven.
No irei para sua casa!
Discutiremos isso num momento mais adequado.
Nada disso. Discutiremos agora. Esta histria ridcula. No vamos
117

nos casar. No desejamos isso.


Estou ciente de seus sentimentos a meu respeito, e no pretendo
esconder os meus. Mas no estamos falando naquilo que queremos, e sim no
que devemos fazer.
Repito: isso ridculo!
No compreende a situao em que se encontra? Fomos pegos
numa posio altamente comprometedora por duas pessoas que
provavelmente contaro o que viram para a Inglaterra inteira. Sua reputao
ser destruda. A nica sada casar-se comigo.
No sou tola. Mas no vejo por que tanto sacrifcio de sua parte.
No gostamos um do outro, e seria um fardo ver o nome de sua famlia
ligado ao da minha. Os Armiger esto em desgraa.
Est querendo dizer que devo salvar minha pele e deix-la na lama?
Ora, que bela opinio voc tem a meu respeito!
E o que importa que minha reputao seja arruinada? improvvel
que eu venha a me casar. Passarei o resto de meus dias em Greenwood, com
Phoebe. Fui condenada ao ostracismo por causa do que Selby por causa
daquilo que voc fez a Selby!
Nada fiz a seu irmo. Ele agiu contra si mesmo. Foi tolo e fraco,
desgraou o nome da famlia. No teve nem mesmo coragem de encarar o
erro como homem. Deixou que vocs trs assumissem as consequncias
disso.
Como ousa falar assim sobre Selby? Ele era o homem mais generoso
e cheio de qualidades do mundo! Era maravilhoso, gentil, e muito mais
corajoso do que uma serpente venenosa como voc!
Sem dvida, era um modelo Stonehaven respondeu secamente.
Os estelionatrios sempre so. Agora, vamos esquecer este assunto e
cuidar de voc. verdade que Selby arruinou a honra da famlia, mas a
irmzinha mais nova tambm criou um escndalo, o que torna tudo pior. No
v? Haver boatos a seu respeito, e isso far com que os comentrios sobre
Selby voltem tona. Se no se importa consigo mesma, pense em sua
cunhada e em seu sobrinho. So inocentes, mas iro sofrer muito. Como acha
que ser a vida de Gilbert, com dois escndalos na famlia? Um pai criminoso
e uma tia devassa?
Jlia no conseguiu impedir que as lgrimas assomassem a seus olhos.
Mas no as deixou cair.
Sei disso. No precisa me dizer. Eu sabia o que aconteceria se
falhasse.
118

Mas foi em frente mesmo assim, certo? parecida com Selby


emocional e impetuosa. Queria vingar-se de mim porque desmascarei seu
irmo, e montou esse esquema ridculo mesmo sabendo que podia pagar por
isso.
Pensei que o preo valesse o risco.
Para voc, claro. Mas e quanto sua famlia? Sei que pesar as
consequncias e cumprir o dever no hbito dos Armiger, mas dessa vez
voc ir se comportar direito. Por seu sobrinho, ao menos.
Como ousa
Por favor, chega de discusses. Pode me xingar quanto quiser
quando estivermos a caminho. Agora, porm, temos de sair desta hospedaria.
Deu uma ltima olhadela para o quarto antes de abrir a porta e sair
para o corredor. Fez um gesto, para que Jlia o seguisse, e ela obedeceu, em
silncio. Tomou-lhe o brao e desceram a escada. Levou-a ao jardim e voltou
pousada, procurando o proprietrio.
Ela acomodou-se num banco. Momentos depois a porta da frente se
abriu e Thomas correu a seu encontro.
Jlia! Eu a vi sair.
Mais algum viu? No quero conversar com Pamela.
Voc est em segurana. Mame e o major ainda esto tomando o
caf da manh. Preciso lhe falar. Encarou-a, angustiado. No verdade,
? No se casou com ele, casou?
Claro que no. Oh, Thomas, que confuso terrvel! Lorde
Stonehaven apenas disse aquilo porque vocs nos flagraram naquela situao
comprometedora.
Ainda bem! Mas como foi que voc veio parar aqui? E por que o
estava beijando?
Bem, no se trata de veja, Thomas, ns oh, uma histria longa
e complicada. No posso explic-la agora.
Descobriu alguma coisa? Ele confessou?
Maldio!
Os dois se viraram ao ouvir a voz furiosa de Stonehaven. Estavam to
distrados que no o ouviram aproximar-se.
Ento era isso, hein? Deverel prosseguiu. Voc no pretendia
exatamente vingar-se de mim por ter descoberto o crime de Selby! Seduziume e me levou para a cabana a fim de obrigar-me a fazer algum tipo de
confisso!
Jlia respirou fundo, levantou o queixo e respondeu:
119

Exatamente. Com que objetivo eu o atrairia at uma cabana?


Pensei que quisesse se vingar porque se sentia magoada pelo
escndalo provocado por seu irmo. Imaginei que pretendesse me fazer
sofrer um pouco, deixando-me com fome, preso quela maldita cadeira por
uma noite. No faz muito sentido, admito, mas quando as pessoas esto
furiosas e feridas, nada faz sentido. Fez uma pausa, observando-a,
pensativo. O que queria que eu confessasse, afinal?
Que foi voc que roubou aquele dinheiro! Thomas respondeu
com raiva, encarando-o.
O qu? Stonehaven o fitou, perplexo. Est louco?
No. Apenas sou mais esperto do que pensa.
Deverel soltou uma gargalhada.
No esperto se acredita que eu seria capaz de roubar seu dinheiro.
Nunca ouvi nada to ridculo!
No ridculo, e voc sabe disso retrucou Jlia.
Praticou o crime e incriminou meu irmo. Arruinou-o, e minha
famlia, por causa de seus objetivos egostas.
Stonehaven empalideceu.
Realmente cr que fiquei com parte da herana de Thomas? Que fui
capaz de trair minha honra, para no falar da confiana que Walter
depositava em mim? E, no satisfeito com tudo isso, ainda destru um
homem que foi meu amigo durante anos? No apenas ele, mas tambm sua
famlia?
Jlia hesitou antes de encar-lo, mas aprumou-se e respondeu:
Isso mesmo. nisso que acredito.
Deverel suspirou.
Entendo. Pensei que nada me deixasse mais perplexo do que
descobrir que minha pequena e linda sedutora era, na verdade, uma mulher
bem-nascida, e que sua trama provinha de algo pessoal contra mim. Mas
estou vendo que voc tem uma capacidade infindvel de me deixar chocado!
Olhou para Thomas. E quanto a voc, meu jovem? Tambm acredita
nessa histria?
Thomas assentiu, parecendo um pouco amedrontado. Mesmo assim,
manteve a opinio:
Sim.
Estou surpreso com a estima que ambos me tm Deverel
ironizou. Bem, a srta. Armiger e eu precisamos partir, Thomas. Temos
muito a fazer nos prximos dias. Mas antes deixe-me dizer-lhe que ela vai se
120

casar comigo, sim. Peo-lhe que mantenha em segredo o que lhe foi dito aqui.
Sei que no se incomoda comigo, mas peo-lhe isso pela afeio que sente por
Jlia.
Eu no a magoaria por nada neste mundo! o rapaz exclamou.
timo. No ir mago-la se ficar quieto e jamais contar a verdade
ao major ou sua me.
Sei disso, milorde.
Prometo-lhe que a srta. Armiger e eu investigaremos mais
profundamente o estelionato. Asseguro que ela logo saber quem roubou o
dinheiro.
Se acha que pode me convencer de que o culpado Selby, posso lhe
dizer que no ter sucesso.
Claro que no. Mesmo assim, espero que a razo e a lgica venham
a lhe fazer companhia, mesmo que eventualmente. Fez uma pausa.
Hora de partir, srta. Armiger.
Eu sei. Jlia virou-se para Thomas e deu-lhe um forte abrao,
sussurrando: Estarei bem. Juro que vou encontrar um modo de arrancar a
verdade desse homem.
Stonehaven segurou-lhe o brao e conduziu-a pelo ptio, na direo do
estbulo.
O hospedeiro consentiu em alugar-me uma pequena carruagem.
mais lenta, claro, porm mais apropriada a uma dama sem roupa de
montaria.
Ela deu um suspiro de alvio. Embora jamais fosse confessar isso a
Stonehaven, no gostava da ideia de cavalgar de vestido. noite, no escuro,
com pressa, nem pensara nisso. Mas, luz do dia, seria extremamente
desagradvel montar sem a roupa adequada.
Obrigada disse, evitando-lhe o olhar.
De nada ele respondeu.
Quando o empregado da pousada apareceu com o cabriol, ambos
subiram e Stonehaven segurou as rdeas. Avanaram vagarosamente.
Swanley a cidade mais prxima. De l, vamos a Buckinghamshire.
E eu, no posso opinar sobre o assunto? Jlia o desafiou. Sinto
muito estragar seus planos, mas voc ir a Buckinghamshire sozinho.
Pretendo ficar em Londres.
Que histria essa agora?
No me casarei com voc. Isso tudo um absurdo.
Absurdo? Exatamente. Essa sempre foi minha opinio sobre o
121

casamento. Entretanto, a maneira de viver socialmente aceita.


Pare de falar coisas sem sentido. Estou me referindo a nosso
casamento. No h motivo para isso.
Pensei que essa discusso j estivesse terminada.
No est. No h por que se casar comigo. No sua obrigao.
Ser embaraoso, para voc e para sua famlia, estar ligados aos Armiger. Em
particular a mim, depois que Pamela St. Leger contar o que viu.
Tambm participei da histria que ela vai contar.
Mas para um homem diferente, e voc sabe disso. Algumas
pessoas vo criticar e outras balanaro a cabea. Talvez algumas matronas
decidam no o convidar para suas festas, mas ser s. Voc no ser
condenado por uma sociedade inteira.
No. Nem voc, quando todos souberem que estamos casados.
J lhe disse, no preciso sacrificar-se tanto por mim disse Jlia,
fitando-o. Por que ele insistia tanto naquela atitude nobre se no fundo era um
mau-carter? Voc no deseja unir sua vida a uma devassa.
Stonehaven ergueu uma sobrancelha, divertido.
Ah, ento isso a irritou, no foi?
Voc me despreza ela continuou, ignorando o comentrio. E
sabe que tambm o desprezo. Que tipo de casamento podemos esperar?
Uma unio longa e rancorosa, a julgar pelos ltimos dias. Oua,
estou determinado a me casar com voc, no importa como me sinto a seu
respeito. J lhe disse, uma questo de honra. De dever. Fui pego a seu lado.
verdade que a sociedade no me punir to severamente. Mas haver um
certo abalo em meu nome. Ficarei conhecido como o patife que a seduziu e
que no se casou com voc, que a deixou carregar sozinha as consequncias
de nossa indiscrio.
Mas a culpa tambm foi minha. Eu tinha conscincia do que estava
fazendo. Voc nem sequer sabia quem eu era. Fingi ser uma mulher sem
moral, e estou preparada para enfrentar as consequncias desse ato.
Nada disso. Eu no sabia realmente quem voc era. Se soubesse,
teria agido de outra maneira, mais sensatamente. No entanto, dadas as
circunstncias, tambm incorri no erro. Agi por impulso. Devia ter desistido
quando fui levado cabana. Mas fiquei porque estava furioso. Foi por minha
culpa que voc estava naquela pousada, e tambm foi por minha culpa que
fomos flagrados daquele modo.
Estudou-lhe a boca, e Jlia lembrou-se do beijo apaixonado que
trocavam quando foram descobertos. Pensou no sabor daqueles lbios, na
122

textura, no calor, e no pde evitar um estremecimento.


Alm disso ele continuou, voltando a fitar a estrada , mesmo
que no tivssemos sido pegos, eu me envolvi com voc de um modo ntimo
que bem, de um modo que s um marido pode se envolver. Vi seu corpo,
toquei-a acrescentou, com voz rouca.
O fogo voltou a queimar dentro de Jlia. Como simples palavras
podiam provocar essa reao?
Mas ns no Quero dizer, no fomos at o fim e
no fizemos amor ele completou. No tirei sua virgindade.
Ao menos no cometi essa heresia. Mas a conheci de um modo que s um
marido pode conhecer. meu dever, minha obrigao, tornar as coisas moral
e legalmente corretas.
Mas no quero me casar com voc! A seu ver, o mais importante o
que as pessoas vo falar a seu respeito. A mim, isso no incomoda. No posso
viver um casamento falso. Prefiro passar meus dias na vergonha do que me
unir ao homem que arruinou meu irmo.
No arruinei Selby! Os olhos escuros brilharam de raiva.
Como pode achar que roubei aquele dinheiro? Ou que o utilizei para acabar
com Selby? Seu irmo era meu amigo.
Que os cus me protejam de amigos como voc.
O que a faz pensar que me apoderei de parte da herana de
Thomas?
Voc, mais do que todas as pessoas, devia saber a resposta.
Diga-me.
No sei como provar isso, se o que est tentando descobrir. Era
por isso que esperava obrig-lo a confessar.
Seduzindo-me? Ele franziu a testa. , eu me lembro que voc
me fez algumas perguntas estranhas naquela noite, em Vauxhall Gardens.
Sorriu, cnico. O que planejava? Dizer, em meio paixo: Oh, a propsito,
voc roubou Thomas? No combinaria com o momento, concorda?
Claro que no funcionaria. Percebi claramente que no era boa o
suficiente para isso.
Oh, mas voc muito boa, sim! Stonehaven assegurou, e por um
instante o desejo brilhou em seus olhos.
No para conseguir a informao que buscava.
E ento decidiu me sequestrar.
Sim. Quer dizer, esse foi o plano original, mas no conseguimos
execut-lo. Nunnelly disse que voc treinou com Jackson.
123

Uma ocasio. Por falar nisso, quem esse Nunnelly, que me acertou
na cabea?
No deve culp-lo. A ideia foi minha. Ele to leal que faria
qualquer coisa por mim. Nunca teria agido daquela maneira se eu no lhe
tivesse pedido.
um empregado, ento, no um assassino contratado.
Nunnelly no pretendeu mat-lo.
Peo desculpas, mas veja, no tive como saber se ele queria apenas
me pr a nocaute ou acabar comigo. E se eu carregasse uma arma em alguma
das vezes em que Nunnelly me atacou? Poderia ter atirado nele.
Est claro que no sou to versada no crime como voc.
Ah, sim, voltemos ao velho assunto. Voc ia me contar por que
decidiu que sou um ladro.
Quando se tem certeza de que Selby seria incapaz de roubar, como
Phoebe, Thomas e eu temos, muito fcil concluir o que aconteceu de
verdade.
E essa certeza est baseada em qu?
No fato de conhecermos Selby.
Entendo. Ento vocs no tm nenhuma evidncia que mostre no
ter sido ele o criminoso.
Claro que no. Se tivssemos, ns a mostraramos. Conheci bem
meu irmo, e sei que ele jamais agiria assim. Se, por hiptese, um dia Selby
resolvesse roubar, no escolheria Thomas como vtima. O garoto, para ele, era
como um filho.
Seus sentimentos so admirveis. Mas um homem faz coisas que
so contra sua natureza quando se sente pressionado a isso. s vezes, as
pessoas mais gentis tm algum vcio secreto, que pode lev-las a roubar e
Est se referindo a Selby?
Sim. Ele era um jogador inveterado. Perdeu uma grande soma, e
precisava de dinheiro para pagar suas dvidas de jogo. Talvez tivesse a
inteno de devolv-lo mais tarde, mas, infelizmente, isso nunca aconteceu.
Selby jogava, e muito, quando era jovem. Ele mesmo me contou.
Quem voc acha que me falou sobre o salo de madame Beauclaire?
Piscou, para espantar as lgrimas. Meu irmo mudou quando conheceu
Phoebe. O casamento e o filho o transformaram. Passou a se interessar mais
pela propriedade, e o fez muito bem at sua morte. Sei disso porque eu e
Phoebe sempre examinamos os livros de contabilidade e costumamos discutir
negcios. Sei tambm quanto meu irmo deixou para ela e para Gilbert. Selby
124

no precisava de dinheiro.
s vezes, pode-se esconder uma necessidade.
Voc est dizendo que Selby tinha uma necessidade que ningum
conhecia. A verdade que ele no tinha por que tirar dinheiro de Thomas,
nem inclinao para faz-lo. Ns trs o conhecamos bem. Portanto, somos
capazes de analisar a questo sem nos deixar envolver pelos
fatos? ele sugeriu.
Por todas as falsas evidncias Jlia o corrigiu.
Quer dizer que me deixei envolver por elas?
No. Voc fez com que todos acreditassem nelas.
Continue.
Bem, uma vez que sabamos que Selby no era o culpado, ficou
bvio que algum devia ter-lhe armado uma cilada. Uma pessoa prxima,
que o conhecesse o bastante para ter ouvido falar de seu pseudnimo, Jack
Fletcher.
E ento vocs chegaram concluso de que essa pessoa era eu.
Era a concluso mais lgica. Havia apenas trs outros tutores. Fitz
no inteligente a ponto de montar um plano como esse, e Varian era o
melhor amigo de Selby. Alm do mais, foi voc que o acusou. Mostrou as
cartas a todos e afirmou que ele tirara dinheiro do fundo. Para ns, ficou claro
que o verdadeiro ladro aquele que armou a cilada para meu irmo.
Quer dizer que sou o culpado porque descobri o roubo e no o
escondi?
Quem melhor do que voc, que inventou as evidncias, para
mostr-las ao mundo? Por que teve tanta pressa em fazer isso?
E o que eu deveria ter feito? Permanecer em silncio depois de
descobrir que algum se apossava da herana de Thomas? Calar porque o
ladro era algum que eu conhecia h muitos anos? essa sua ideia de
honra? No a minha. Walter foi meu amigo durante muito tempo, e eu no
o trairia. Acha que foi fcil, para mim, acusar Selby? Acha que no rezei para
que ele tivesse alguma explicao plausvel para o que acontecera? S que ele
no tinha. Tudo o que fez foi negar, sem apresentar nenhuma contraprova.
Havia cartas com a letra dele, e com sua assinatura, solicitando o dinheiro do
fundo. Esse dinheiro era enviado para um nome falso, que Selby usou por
anos. Seu irmo no conseguiu dizer por que escrevera as cartas, ou Por que a
soma no fora parar nas mos dos St. Leger.
Claro que no! Como refutar evidncias falsas? Como explicar as
cartas, se na verdade no as escrevera? Ele negou tudo porque essa era a
125

verdade. Voc montou a trama to bem que meu irmo no pde sair dela.
Suas negativas apenas o fizeram parecer ainda mais culpado.
Selby parecia culpado porque era culpado! Deverel respondeu,
alterado. Respirou fundo e obrigou-se a se acalmar. Ele era seu irmo, e
voc o amava profundamente. Entendo como lhe difcil aceitar os fatos.
Para mim tambm foi duro acreditar nisso. Mas, depois que vi as evidncias,
tudo ficou claro. Cus, Jlia, ele se suicidou! No uma indicao clara de
sua culpa?
Ele no se suicidou!
E que outro nome dar a isso? Ele apontou para a prpria cabea e
atirou!
Foi um acidente. Selby devia estar limpando a arma. Ele tinha ido
at l para caar.
No verdade. Conversei com o caseiro do abrigo, e ele me disse
que Selby no estava caando. Foi at l para cometer suicdio.
Ele no faria isso. Sei que Phoebe teme que essa seja realmente a
verdade. Acha que Selby foi levado a uma atitude extremada porque
ningum acreditava no que dizia. Mas meu irmo era forte. No nos deixaria
dessa maneira.
Pelos cus! O que a convencer da verdade? Ele se matou. Deixou
uma carta dizendo isso e confessando o estelionato!
Como? O que foi que disse?
Stonehaven suspirou.
Selby deixou uma carta dizendo que acabava com a prpria vida
porque no podia suportar a vergonha, porque se sentia culpado pelo que
fizera. Admitiu que roubou o dinheiro.
No acredito! A voz de Jlia soou desesperada.
Pergunte a Varian St. Leger. Ele estava em minha casa quando
recebi uma mensagem de Selby, pedindo-me para encontr-lo no abrigo. No
fica longe de minha casa. Mas eu no queria ir. Imaginei que seu irmo fosse
fazer splicas ou discutir comigo, como das outras vezes. Mas fui, e Varian
me acompanhou. Ns j o encontramos morto. Havia um bilhete na mesa ao
lado do corpo. Nela, Selby pedia perdo a todos e admitia sua culpa.
Sei que voc e Varian acharam o corpo, mas ningum disse nada
sobre a carta!
Varian e eu concordamos que era melhor ocult-la. Havia coisas ali
que bem, que uma famlia enlutada no devia ver.
Como voc ousou nos enganar? Tnhamos o direito de saber.
126

Phoebe devia conhecer as ltimas palavras do marido. O que o fez pensar


que podia esconder esse bilhete?
Fizemos o que achamos melhor.
O que voc achou melhor! exclamou Jlia, o rosto corado.
Para ns, teria sido mais apropriado conhecer a verdade! Phoebe e eu no
somos crianas. Se pudemos lidar com a morte de Selby, poderamos tambm
lidar com o bilhete. Quero v-lo.
Voc no sabe quanta dor ele ir causar-lhe, e sra. Armiger.
Claro que no sei, uma vez que desconheo seu contedo! E tudo
porque voc e Varian resolveram nos tratar como crianas!
Como crianas, no! Como irm e esposa que o amavam muito!
Fizemos isso para proteg-las, poup-las!
No pedi sua proteo. Jamais pedirei. Quero ver a carta. Fitou-o
com olhos estreitados. Ou a est escondendo porque teme que Phoebe e eu
no a aceitemos incondicionalmente, como fez Varian? Porque sabe que ns
duas a reconheceramos como falsa?
Stonehaven ficou tenso. Por um momento Jlia pensou q e ele fosse
comear a gritar. Mas, quando o ouviu falar, a voz estava baixa, controlada.
Muito bem. Eu lhe mostrarei. Est em meu escritrio, em
Stonehaven. Talvez depois disso voc aceite a verdade.
J conheo a verdade.
Jlia soube, naquele momento, que no poderia voltar para Londres.
No havia lugar para onde desejasse ir to desesperadamente quanto para
Stonehaven.

127

CAPTULO XI

Eles pouco falaram durante o resto da viagem. Quando chegaram a


Swanley, Deverel alugou um coche postal. Enquanto sentavam-se para o caf
da manh, numa das salas privativas da estalagem-correio, ele pediu a uma
das empregadas que comprasse grampos e escova para Jlia.
Surpresa com a gentileza, ela agradeceu de corao. Estava consciente
dos olhares de estranheza que recebia das pessoas, por causa do cabelo
desalinhado. Alm disso, nenhuma mulher costumava aparecer em pblico
com as mechas soltas, espalhadas pelos ombros e pelas costas.
Jlia levou alguns minutos para pentear-se. Ento olhou para o
espelho e viu a imagem de Stonehaven refletida. Quase perdeu o flego.
Rapidamente, fez um coque, prendendo-o no alto da cabea. Os cachos
rebeldes foram enrolados e deixados soltos. Estava, por fim, apresentvel,
caso no se levasse em considerao o estado deplorvel do vestido.
Deverel sentou-se e escreveu uma carta, que selou em seguida.
Deseja enviar um bilhete sra. Armiger? perguntou, corts.
Estou mandando algumas instrues a meu gerente de negcios, e pretendo
que sejam entregues quando passarmos por Londres. Pensei que voc talvez
quisesse contar nossos planos a sua cunhada.
Quero sim, obrigada ela respondeu, no mesmo tom educado.
Ento, molhando a pena na tinta, escreveu uma breve nota a Phoebe.
Minha querida,
No tenho tempo para explicar, embora saiba que esta carta ir deix-la
espantada. Estou bem, s e salva, a caminho de Stonehaven, em Buckinghamshire. O
lorde insiste em casar-se comigo, e quer me apresentar a sua me. Claro que no vou
me unir a ele. Mas h uma informao importante l, e quero v-la.
Com amor,
Jlia
P.S. Por favor, empacote minhas roupas e as envie para Stonehaven.
Ela sabia que Phoebe ficaria confusa, mas no tinha tempo para
explicar aquela longa histria. O coche do correio j os aguardava, l fora.
Prometeu a si mesma que mandaria outra carta, contando tudo o que
acontecera, quando chegasse casa de Deverel.
Esperou a tinta secar e dobrou o papel, selando-o. Deu-o a Stonehaven
128

e ambos apressaram-se para o ptio.


Entraram na carruagem que Deverel alugara. Acomodaram-se dentro
dela, frente a frente. Depois de alguns minutos de silncio, ele fechou os olhos
e recostou a cabea, como se fosse dormir. Ou ignorar-lhe a presena, pensou
Jlia.
Fosse como fosse, achava aquela situao mais confortvel. Conseguiu
relaxar e admirar a paisagem. Conseguiu at mesmo pensar com clareza, e
ento lembrou-se de acrescentar um dado no bilhete a Phoebe.
Quando chegou a Londres, insistiu em escrev-lo. S depois disso o
mensageiro partiu, levando as cartas. Alguns momentos mais tarde, trocados
os cavalos, saram da cidade.
Dessa vez foi Jlia que fechou os olhos. Logo adormeceu, o que ajudou
a passar o tempo. Ao meio-dia, pararam para almoar. Quando retomaram a
viagem, estavam cansados demais para conversar.
Tempos depois ela notou que passava pela rea de caa do irmo, e
seu corao se apertou. Phoebe a vendera um ano antes, uma vez que
nenhuma das duas tinha coragem ou inteno de voltar ao local onde o corpo
de Selby fora encontrado.
Anoitecia, e Jlia sentia-se exausta. No aguentava mais ficar sentada
naquela carruagem. Ento notou que entravam numa estrada ladeada por
rvores magnficas e paravam em frente a uma casa graciosa, feita de pedras
amarelas. A porta da frente se abriu e um lacaio apareceu.
Milorde! Que surpresa!
Uma boa surpresa, espero.
Claro! Lady Stonehaven ficar feliz. Creio que Carruthers j a
informou de sua chegada.
timo. Onde ela est? Na sala de estar?
Sim, milorde.
Certo. Jennings, quero lhe apresentar a srta. Jlia Armiger, minha
noiva.
Sua O homem deu um passo para trs, tamanha a surpresa.
Claro, senhor. Parabns. Bem-vinda a Stonehaven, srta. Armiger.
No trouxemos bagagem. Acerte o pagamento com o cocheiro, por
favor. A srta. Armiger e eu vamos entrar para ver mame.
Mal tinham alcanado o topo da escadinha que levava ao interior da
casa quando viram a boa senhora apressando-se na direo do hall. Sorriu
amplamente quando viu o filho, e estendeu-lhe os dois braos.
Deverel! Por que no me avisou que viria? indagou, calorosa.
129

Confiei em sua generosidade ele respondeu, abraando a me.


E no fato de pagar bem a meus funcionrios. Sorriu. Na verdade, decidi
vir esta manh, e achei melhor explicar pessoalmente o motivo de minha
visita. Virou-se para Jlia e lady Stonehaven seguiu-lhe o olhar, curiosa.
Ela pde perceber que Deverel herdara da me o tom dos olhos e do
cabelo. No entanto, ao contrrio do filho, era baixa e um pouco gorducha,
alm de ter uma expresso simptica e sorridente. Usava um vestido cinza,
de linhas elegantes e tecido caro.
Mame, quero lhe apresentar minha noiva, srta. Jlia Armiger.
Jlia, esta minha me, Teresa.
Houve um momento de silncio. Teresa olhou para Jlia, e depois para
o filho.
Noiva? repetiu em voz baixa. Uma Armiger?
Exatamente.
Bem ahn estou surpresa. Voltou-se para Jlia. Desculpeme. No sei onde deixei minha boa educao. Muito prazer em conhec-la,
srta. Armiger.
Estendeu a mo para cumpriment-la, e Jlia pde perceber que seus
dedos apresentavam estranhos tons, com variadas nuanas de marrom,
amarelo e verde. Teresa notou-lhe a direo do olhar e sorriu.
No se preocupe, minhas mos esto limpas. que nunca consigo
remover totalmente as manchas dos corantes.
Jlia enrubesceu
Oh, desculpe.
Sossegue. Isso acontece a todos que no me conhecem. que sou
pintora. Fao quadros a leo, mas ultimamente tambm tenho me dedicado
aos murais.
Pintando as paredes de novo, mame?
Apenas duas. E no em seu quarto.
Obrigado.
Teresa pareceu ofendida.
Ao ouvi-lo falar assim, as pessoas podem pensar que voc no gosta
de minhas pinturas, Dev.
Voc sabe que no assim, e que respeito muito o seu talento. No
entanto, no pretendo acordar no meio da noite e ver uma paisagem grega na
parede.
Ela suspirou.
Nunca pensei que meu filho pudesse ser to intratvel.
130

Intratvel no. Apenas um pouco mal-humorado.


Enquanto continuavam conversando, Deverel tomou as duas pelo
brao e atravessou o hall, na direo de uma sala pequena e aconchegante.
Que linda! Jlia exclamou, encantada.
Gosta? lady Stonehaven indagou, sorridente. Obrigada. meu
aposento favorito, onde passo a maior parte do tempo. Quando no estou no
ateli, claro. Indicou as poltronas. Esto com fome? Querem que lhes
mande servir o jantar?
Seria maravilhoso respondeu Deverel. Almoamos
rapidamente, na estrada, e no tomamos o lanche da tarde.
J jantamos, mas tenho certeza de que o cozinheiro pode preparar
algo saboroso.
No se preocupe. Pea a ele que improvise algo com o que sobrou
do jantar.
Teresa tocou o sino, chamando os empregados, e foi atendida pelo
mordomo, um homem elegante que cumprimentou Deverel e assegurou que
a refeio dos viajantes seria servida em seguida.
Espere, Carruthers. Quero lhe apresentar a srta. Jlia Armiger,
minha futura esposa.
O velho homem ficou to surpreendido que at perdeu o ar
controlado.
Milorde! Recobrou-se depressa e continuou: Posso lhe dar os
parabns? Virou-se para Jlia e fez uma reverncia. Srta. Armiger, mas
que maravilhosa surpresa. Desejo-lhe felicidade.
Dito isso, deixou a sala. Assim que a porta se fechou, Jlia olhou para
Deverel.
Por que voc diz isso a todos? Afinal, no vamos nos casar.
Lady Stonehaven ergueu as sobrancelhas.
No vo se casar? Mas pensei que estivessem noivos!
E estamos ele respondeu.
No estamos Jlia discordou.
Oh, cus! Devo confessar que estou um tanto confusa
natural, mame. Eu tambm estou um pouco atordoado.
Sinto muito, lady Stonehaven disse Jlia. Sei que deve achar
que somos completamente irresponsveis.
Oh, no. S um pouco irresponsveis.
A verdade que certas circunstncias levaram lorde Stonehaven a
pensar que devia se casar comigo. Mas j lhe garanti que no h essa
131

necessidade.
Pamela St. Leger nos pegou numa situao comprometedora,
mame Deverel explicou. E, como no nossa amiga, vai contar a todo
mundo o que viu.
Oh!
No o que a senhora est pensandoJlia assegurou, certa de que
aquela senhora simptica iria desprez-la.
Claro que no Deverel atalhou.
Tenho certeza que no Teresa concordou. Meu filho um
cavalheiro e no faria nada indecoroso.
Assim a senhora me faz parecer um tolo.
Nada disso. Apenas um homem que sempre pensa antes de agir.
Ele ergueu uma sobrancelha e murmurou:
Se ao menos a senhora soubesse
O qu, meu querido?
Bem nada. De todo modo, bvio que nosso nico recurso
casar. Na verdade, eu disse a Pamela que j estvamos casados.
Voc parece ter uma urgncia incontrolvel em dizer isso a todo
mundo Jlia insistiu. No sei por que no guarda para si mesmo.
Oh, no deve se preocupar, querida disse Teresa. Nossos
empregados no vo revelar a ningum que vocs se casaram aqui, depois de
Deverel ter conversado com Pamela. So muito leais a ns.
No estou preocupada com as fofocas dos empregados.
Simplesmente no pretendo me casar com seu filho.
Lady Stonehaven pareceu chocada.
Mas, meu anjo, pensei que a situao tivesse sido to
comprometedora que vocs se vissem obrigados a se casar.
E foi Deverel confirmou. Acontece que Jlia ingnua demais
para compreender isso. Ou talvez muito teimosa para aceitar o fato. Ou
ambas as coisas.
No sou ingnua. E, teimosia por teimosia, voc dez vezes pior.
Fica insistindo nessa unio, embora eu no me canse de dizer que no a
desejo. No me importo com o escndalo. S no quero me casar com voc.
Ocorreu a Jlia que a afirmao poderia ter magoado Teresa. Por isso,
virou-se para ela. Sinto muito, milady. Sei que se trata de seu filho, mas eu
simplesmente no posso me casar com ele.
Entendo perfeitamente. Teresa se levantou. Sabe o que acho
que devemos fazer? Mostrar-lhe seu quarto, srta. Armiger. Est cansada e
132

deve querer refrescar-se um pouco, comer, dormir. Pedirei que levem o jantar
a seus aposentos. Que tal?
Maravilhoso Jlia admitiu, um pouco surpresa com o fato de
lady Stonehaven mostrar-se to agradvel e de lidar to bem com a situao.
Ela devia saber que o sobrenome Armiger estava na lama. Alm disso,
Jlia fora introduzida em sua casa de surpresa, e anunciada como futura nora
porque fora flagrada numa situao delicada com Deverel. Para completar,
soubera, alto e bom som, que a recm-chegada repelia a ideia de tornar-se
uma Stonehaven.
Mesmo assim, Teresa foi muito gentil e agiu como se nada daquilo
fosse incomum. Sorriu para Jlia e conduziu-a at um dormitrio amplo e
elegante.
Este o quarto das rosas explicou. Costumamos reserv-lo
para hspedes. Dev j me surpreendeu, em outras ocasies, com seus
convidados, mas a primeira vez que traz uma mulher.
Eu sinto tanto
No preciso, querida. Mantemos o quarto sempre pronto. Vou
apenas pedir a uma das empregadas que traga cobertores. Geralmente esfria,
noite disse, pegando uma lmpada a leo e acendendo-a. Ah, agora
est melhor.
Jlia examinou o aposento espaoso, decorado com mveis escuros,
elegantes e antigos. O mesmo brocado verde da colcha cobria tambm as
duas poltronas, e a mesma cor podia ser vista nas cortinas de veludo. As
paredes tinham um caloroso tom creme, e tapetes cobriam o cho.
O que mais chamou a ateno de Jlia, porm, foi que a parede onde
ficava a janela fora decorada com folhas de vinha e rosas. Ela nunca vira algo
assim. A pintura era to bonita, e to bem-feita, que as flores pareciam crescer
ali.
Que lindo! exclamou, aproximando-se do mural. Foi a
senhora que fez?
Teresa assentiu.
Exato. Fico satisfeita por ver que voc gostou. Meu cunhado esteve
neste quarto algumas semanas atrs e no o apreciou. Mas Stewart sempre foi
rabugento. Sorriu. Este foi o primeiro mural que fiz. Decidi pintar rosas
porque o quarto d para um roseiral. um belo cenrio, durante o dia. No
meu estdio, pintei os deuses gregos, e estou considerando fazer algo numa
das paredes da galeria. Parou, pensativa. Bem, na verdade a casa agora
pertence a Deverel. Suponho que preciso pedir-lhe permisso.
133

Tenho certeza de que ele a dar. Parece gostar muito da senhora.


Gosta, sim. Meu menino muito educado embora no tenha lhe
mostrado esse lado hoje. Uma pena. Ele tem sido muito rude com voc?
Tomou o brao de Jlia e levou-a at as poltronas. Sentaram-se.
Digamos que sim ela respondeu. Depois sorriu e balanou a
cabea. Eu no devia dizer isso senhora. Vai me achar mal-educada.
No. Honesta, eu diria. O que, sinceramente, para mim uma
qualidade. Conheo meu filho e sei que pode ser terrvel, quando quer. Tem
tanta certeza das prprias decises que normalmente vai em frente. Mesmo
quando a outra pessoa no concorda. O pai era igualzinho. Mas tinha uma
alma to boa que eu nunca conseguia irritar-me muito tempo com ele.
Lady Stonehaven Jlia inclinou-se para frente e, num impulso,
segurou as mos de Teresa. Acha que pode falar com ele? Persuadi-lo de
que est agindo de maneira errada?
Mas, querida, no sei se essa maneira est errada. Deverel costuma
ter razo quando se trata de questes de honra. Se diz que esse o nico
modo de salvar sua reputao, provavelmente verdade.
Temo que seja uma tarefa v Jlia disse, pondo-se em p.
Certamente a senhora sabe que minha famlia j est em desgraa. Deve ter
reconhecido meu sobrenome.
Sim, penso que isso est relacionado quele pobre moo, Selby.
Sempre o julguei um rapaz simptico. No era muito prximo a Dev, mas nos
visitava quando vinha caar. Tinha boas maneiras, era divertido. A casa se
alegrava quando ele aparecia por aqui.
Jlia sorriu, e lgrimas queimaram seus olhos.
Tenho certeza disso. Selby era mesmo assim.
Deve sentir muito a falta dele
Sinto. Terrivelmente. Jlia suspirou e voltou a sentar-se. Mas,
voltando ao nosso primeiro assunto, a senhora pode ver que j estou em
desgraa. Minha cunhada e eu raramente samos. Minha situao ficaria mais
delicada se esse casamento acontecesse. No quero que sua famlia sofra com
o escndalo que se abateu sobre a minha. Sei que a senhora no deseja ter
uma Armiger como aliada.
Vou ser sincera, querida. Se eu tivesse que escolher uma esposa
para Dev, essa realmente no seria minha primeira opo. Mas devo dizer
que gostei de voc. E, de todo modo, no quero que meu filho falte com seu
dever.
Ele no vai faltar. No fizemos nada de errado.
134

Estou certa que no. Mas as aparncias Suspirou e prosseguiu:


E receio que, por causa do escndalo que j envolveu sua famlia, as
pessoas sejam ainda mais duras com voc. injusto, claro, mas desse modo
que o mundo funciona.
Mas eu no preciso da ajuda dele. No a quero.
Claro que no.
Tampouco pretendo me casar com Deverel. No posso!
Por causa do que houve com seu irmo?
Isso mesmo.
Voc responsabiliza Dev pela morte de Selby, no ? Por ele ter
exposto ao mundo o estelionato. E tem razo. Eu faria o mesmo. Meu filho foi
muito impaciente. Tem um senso de dever e de honra to grande que s
vezes lhe falta empatia. Ele no compreende por que as pessoas, em certas
ocasies, fazem o que fazem.
Ento a senhora entende por que no posso me casar com ele, no
?
Jlia esperava que aquele argumento fosse suficiente para lady
Stonehaven. No poderia dizer-lhe que suspeitava de Dev.
Claro que entendo ela respondeu com um sorriso suave. O
problema que no tenho certeza sobre como voc poder escapar dessa
unio. Deu tapinhas gentis nas mos de Jlia. No se preocupe. Jante e
descanse. Amanh de manh as coisas parecero melhores. Pensaremos no
caso e encontraremos uma soluo.
Obrigada.
Jlia sentiu-se profundamente grata a lady Stonehaven. Esperava que
ela fosse ficar horrorizada com o fato de o filho t-la levado at ali e a
apresentado como noiva. Tinha certeza de que seria odiada. No entanto,
estava enganada. A boa senhora fora to corts, amvel, compreensiva
Teve uma estranha vontade de chorar. Pensou no que aconteceria a
lady Stonehaven se fosse capaz de provar que Deverel era o culpado pelo
crime. A ideia a fez estremecer.
Teresa dirigiu-se porta. Ao alcan-la, virou-se e disse:
Tem certeza de que no sente nada por meu filho?
Jlia corou. No conseguiria responder a essa pergunta. No poderia
simplesmente negar seus sentimentos por Dev. Mas no devia revel-los
me dele, uma vez que iam do desejo ardente raiva.
Tentou encontrar algo para dizer, mas no houve tempo. Lady
Stonehaven apenas sorriu e deixou o quarto.
135

CAPTULO XII

Enquanto Jlia saboreava o jantar, em Stonehaven, e ia para a cama


cedo, Phoebe andava de um lado para outro, em Londres. Naquela tarde,
Nunnelly aparecera para lhe dizer que havia perdido Jlia.
Perdeu-a? O que isso significa?
Que ela no foi encontrada em lugar algum. Cavalguei por toda a
propriedade, fui at Farrow e nada. Os empregados tambm saram para
procur-la. Mas acharam que eu estava maluco, porque ningum sabia que
ela se achava em casa. Baixou a cabea. A culpa minha. Eu no devia
ter concordado com aquela histria.
Oh, no! Phoebe atirou-se na poltrona, desolada. E quanto
ao lorde? Bem, isso que me preocupa mais. Ele fugiu.
Cus!
Quando vi que a srta. Jlia no estava em casa, fui direto para a
cabana. No havia viva alma l. A porta estava entreaberta, e dentro
encontrei apenas uns pedaos de corda e a lamparina, quebrada disse
Nunnelly, sbio o suficiente para no mencionar as manchas de sangue pelo
cho.
Os temores de Phoebe foram parcialmente amenizados alguns
minutos depois, quando um mensageiro entregou-lhe o bilhete de Jlia. Leuo duas vezes, franziu a testa e o mostrou a Nunnelly, que tambm no o
entendeu.
Por que ela est com Stonehaven? Phoebe perguntou. O que
aconteceu? Tenho certeza de que tem problemas.
O cocheiro assentiu.
H alguma coisa errada, milady. Por que o lorde quer se casar com
a srta. Jlia, depois de ela ter feito o que fez? No vejo nenhum sentido nisso.
Eu sabia que no devia ter concordado com aquele maldito plano.
No imagino por que Jlia viajou com aquele homem. Ele deve t-la forado
a isso.
Bem, ela diz que foi procurar uma informao importante.
Talvez Stonehaven a tenha obrigado a escrever esta nota. Para nos
acalmar, impedir-nos de agir. Ou talvez Jlia esteja armando outra cilada,
fingindo que aceita casar-se s para entrar na casa e procurar alguma prova
136

contra ele. Se o lorde descobrir, ela estar correndo perigo!


Acho melhor eu ir at Stonehaven e ver o que est havendo.
No vai adiantar. Ele vai fechar os portes para impedi-lo de entrar.
Se algum deve ir at l, esse algum sou eu.
Um ar de espanto passou pelo rosto do cocheiro, mas ele disse
simplesmente:
Sim, milady.
Depois que Nunnelly se foi, Phoebe comeou a andar de um lado para
outro, agitada. Depois sentou-se e escreveu rapidamente um bilhete,
confiando-o a um dos lacaios. Procurou tranquilizar-se, mas cada rudo da
rua a levava correndo at a janela. Sua preocupao aumentava a cada
minuto. Quando ouviu batidas porta da frente, mal conseguiu conter a
vontade de apressar-se at o corredor para receber o recm-chegado.
Quando o mordomo anunciou Geoffrey Pemberton, Phoebe pulou da
poltrona e correu para encontr-lo, tomando-lhe as mos.
Geoffrey! Ainda bem que voc veio!
Querida, o que aconteceu? ele perguntou, a fisionomia
normalmente imperturbvel mostrando certa preocupao. Seu bilhete me
pareceu quase desesperado!
E era. Eu estou desesperada. Trata-se de Jlia.
Eu tinha certeza. Ele levou Phoebe at o sof.
Sente-se a acalme-se um pouco. Voc sabe que Jlia nunca se
machuca, mas que pe todo mundo preocupado. a garota mais cansativa
que conheo.
Mas Geoffrey, agora muito pior do que oh, do que tudo o que
ela j fez. Jlia foi para Buckinghamshire!
O qu? Ele pareceu francamente surpreendido.
Bem, quer dizer, eu no gostaria de ir l, mas no acho que seja to
mau assim.
Voc no entendeu. E l que fica a casa de lorde Stonehaven!
Stonehaven? Jlia ainda est nisso? Pensei que houvesse desistido.
No desistiu. Na verdade, ela o sequestrou.
Mas que imaginao! E resolveu lev-lo para casa?
No! Oh, estou dizendo tudo da maneira errada. Jlia o levou at
Greenwood, para uma cabana. Queria obrig-lo a confessar a verdade.
Phoebe soltou um gemido e escondeu o rosto nas mos. Por que a deixei
fazer isso? Devo ter perdido a razo.
Calma, querida disse Geoffrey, dando-lhe tapinhas gentis nas
137

costas. Ningum tem o poder de deixar ou no Jlia fazer as coisas. Ela


simplesmente as faz. Tenho certeza de que voc no conseguiria impedi-la.
Mas nem mesmo tentei! Phoebe exclamou, e comeou a chorar.
Por favor, no fique assim. O habitual sangue-frio de Geoffrey
desapareceu quando ele a viu chorando. Tome um pouco de brandy. Tenho
certeza de que vai ajud-la.
Correu para puxar a corda do sino, que se encontrava junto parede.
Quando o mordomo apareceu, ordenou-lhe que providenciasse uma dose de
brandy e, vendo o desespero de Phoebe, acrescentou:
Depressa.
A bebida foi levada sem demora, e Geoffrey convenceu-a a tomar um
pouco. Ela engasgou quando o lquido queimou-lhe a garganta.
Cus!
Voc vai se sentir melhor. Brandy o melhor remdio. Para
prosar o que dizia, bebeu o resto da dose. Agora, explique-me: se Jlia o
levou para Greenwood, por que foi parar em Buckinghamshire?
Porque ele escapou. Ao menos achamos que foi isso que aconteceu.
Nunnelly veio at aqui esta tarde e me disse que a cabana estava vazia. Alm
do mais, nem o lorde nem Jlia foram encontrados.
Nunnelly?
Nosso cocheiro. Ele ajudou Jlia a sequestrar Stonehaven.
Que empregados esquisitos vocs tm!
Nunnelly extremamente leal a Jlia. E a Selby.
Mas, se ele no sabe o que aconteceu em Greenwood, por que acha
que Jlia foi para Buckinghamshire?
Recebi uma carta dela. Estou to confusa Veio por intermdio de
um mensageiro, e foi enviada daqui mesmo, de Londres Mas sei que minha
cunhada se encontra em Greenwood. tudo muito estranho. Jlia garantiu
que estava bem. Mas disse que seguia para Buckinghamshire, e que
Stonehaven queria se casar com ela!
Casar-se? Geoffrey repetiu. Tem certeza? Talvez no tenha
entendido direito
Sei que soa esquisito, mas era o que estava escrito no bilhete. Aqui
est. Veja disse Phoebe, entregando-lhe a nota. Ela me pediu que
enviasse suas roupas para l. Leia o que est escrito na parte de trs do papel.
Jlia quer que eu lhe mande a caixa de madeira. No estranho?
Com certeza. O que a tal caixa tem a ver com tudo isso?
No sei. Ela guarda lembranas ali. E cartas.
138

Por que ser que pediu essas velharias? ele perguntou, perplexo.
Phoebe deu de ombros.
S posso pensar que Jlia est tentando me passar algum tipo de
mensagem.
Mensagem? Ora, por que no a escreveu, ento?
Porque talvez Stonehaven a estivesse observando preparar a carta, e
assim ela no podia escrever o que desejava. Talvez queira que eu faa
alguma coisa Mas sou to tola que no sei o qu!
No, nada disso. E por favor, no chore mais.
A despeito das preocupaes, Phoebe teve de sorrir ao ver-lhe a
expresso.
No vou chorar. Mas diga-me o que acha que Jlia quis me fazer
entender?
Geoffrey olhou mais uma vez para a nota.
Julga que ela bateu a cabea, perdeu o bom senso, algo assim?
Geoffrey!
Est bem, no fui muito feliz em minha observao. Mas que essa
histria simplesmente no faz sentido! Se eu fosse sequestrado e preso por
uma mulher, acha que a pediria em casamento? E, se a pedisse, e ela
recusasse, eu a levaria para minha casa? Claro que no.
Sei disso. Mas por que Jlia me escreveria coisas sem sentido?
Stonehaven deve t-la obrigado a isso.
Obrigado a dizer-lhe que no se casaria com ele? Ou a pedir-lhe as
roupas e a caixa de madeira? A verdade, querida, que Jlia me parece fora
de si.
Est dizendo que ela pode ter bebido a ponto de se embriagar?
a nica explicao Geoffrey admitiu. Afinal, voc no
gostou da hiptese de ela ter batido a cabea.
Mas por que Jlia ficaria bbada? S tomou um copo de sherry em
toda a sua vida!
E, tem razo. Ficou em silncio por um instante. Talvez tudo
no passe de uma brincadeira.
Jlia no brincaria desse jeito comigo Phoebe protestou.
Nesse momento o mordomo bateu porta e entrou na sala.
O sr. Varian St. Leger, milady.
Oh, no!
Fitzmaurice est com ele? quis saber Geoffrey.
No, senhor. St. Leger veio sozinho.
139

Phoebe lanou um olhar horrorizado a Geoffrey. A ltima coisa que


queria naquele instante era uma visita de carter social, mas talvez Varian
tivesse algo a dizer que a ajudasse a montar aquele quebra-cabea.
Faa-o entrar pediu.
Um minuto depois Varian aparecia na sala.
Ah, Phoebe, voc est linda, como sempre. Ol, Pemberton. Parece
que vem sempre aqui
Coisas de famlia, meu caro Geoffrey respondeu, indiferente.
Claro.
Como est, Varian? Phoebe indagou, forando um sorriso.
Sente-se, por favor.
Estou bem. Mas acabei de receber algumas notcias que me
deixaram estarrecido. Decidi vir esclarec-las.
Oh! Phoebe sentiu-se gelar.
Encontrei Fitz no clube minutos atrs e fiquei surpreso, pois ele fora
acompanhar Thomas e Pamela a Farrow. Eu s esperava que voltasse dentro
de um dia ou dois. Mas ele me disse que Pamela decidiu retornar a Londres.
Voc sabe como ela . Mas parece que ficou completamente transtornada
depois de ouvir sobre Jlia e Stonehaven.
mesmo? E o que foi que Pamela ouviu?
Eles encontraram os dois numa hospedaria. E Stonehaven lhes disse
que havia se casado com Jlia.
Casado? Geoffrey falou, pensativo. J?
Ento sabe alguma coisa a respeito? Varian perguntou, surpreso.
Eles planejavam casar-se? Nunca ouvi nada sobre isso.
Bem, no sabamos de nada at hoje Phoebe respondeu com
cautela, sentindo que navegava em guas perigosas.
No pretendia provocar outro escndalo ao negar que Jlia e
Stonehaven estivessem casados, se ele mesmo dissera que sim. Por outro
lado, no queria afirmar nada at que a cunhada voltasse e contasse o que
realmente acontecera.
Recebi uma carta de Jlia continuou. Como voc, tambm
fiquei surpresa.
Mas que estranho! Eu poderia jurar que os dois mal se conheciam!
Varian comentou. Claro, Jlia disse que estava tentando investigar a
acusao contra Selby Talvez tenham estado juntos muitas vezes.
Talvez.
Ainda assim, mal posso acreditar. Esse o tipo de coisa que Dev
140

no faria. No impulsivo. Um bom amigo, claro, mas no um homem


precipitado.
Tenho certeza de que logo saberemos exatamente o que aconteceu
Phoebe garantiu, com um sorriso.
Varian permaneceu ali por mais alguns minutos, conversando, mas
nem ela nem Geoffrey estavam muito receptivos. Quando o visitante
finalmente se foi, Phoebe fitou o primo.
O que achou disso?
O mesmo que achei do resto: sem sentido. Jlia diz que Stonehaven
quer se casar, e ela no. Stonehaven diz que eles j se casaram e logo para
Pamela St. Leger e Fitzmaurice. O major pouco inteligente para no falar
sobre isso, e a sra. St. Leger adora uma fofoca. Fez uma pausa e
acrescentou, maldoso: No, no verdade. Ela adora, em primeiro lugar, a
si mesma. Mas a fofoca vem logo depois.
Voc a conhece bem?
Eu? No. Mas sei que o tipo de mulher que espera que os homens
a elogiem o tempo todo. Algo muito aborrecido, claro. Alm do mais, no
gosta dos Armiger. Bem, uma pessoa no pode permanecer sentada, quieta,
ouvindo algum denegrir o nome de sua famlia, no mesmo? Quer dizer,
no sou um Armiger, mas Selby era meu primo.
Eu sei. Phoebe sorriu. muito gentil de sua parte.
Geoffrey ficou meio embaraado.
Ora, vamos. Limpou a garganta. Sobre Jlia
Oh, claro. Sinto muito. s vezes sou distrada. Precisamos decidir o
que fazer a respeito de Jlia.
No sei se h algo que possamos fazer.
Pensei nisso durante horas. E s pude concluir que ela tentou me
pedir socorro.
Pode ser. Enviar a mala de roupas talvez significasse enviar ajuda.
Mas e quanto caixa de madeira?
Vou mandar-lhe as roupas e a caixa, claro. Mas acho que ela quer
que eu v at Buckinghamshire.
Ei, de onde tirou isso? No vi nada, no bilhete, que indicasse um
pedido assim.
Foi uma mensagem oculta. Certa vez, ns duas lemos um livro em
que a herona enviava uma carta ao noivo por coao, evidentemente
dizendo que no queria mais se casar. Mas, no texto, referiu-se a uma esttua
de Ares, perto da qual os dois supostamente costumavam se encontrar.
141

Somente ele sabia, porm, que isso no era verdade. Percebeu que a noiva
usara Ares para dizer que precisava de ajuda, uma vez que ele o deus grego
da guerra.
mesmo? Geoffrey pareceu chocado com a ideia. Nunca a
ouvi falar sobre os deuses gregos.
Voc tem razo. Mas o fato que Jlia tentou me enviar uma
mensagem secreta.
Acha que ela est em apuros?
No sei. Talvez precise de ajuda. Quer dizer, no h nada de
especial naquela caixa, exceto o fato de ter sido citada na carta. Creio que
Jlia espera que eu perceba que h algo errado. Algo terrivelmente errado. E
a nica coisa que posso fazer ir at ela. Viajarei para Stonehaven. Eles no se
atrevero a recusar minha visita. Afinal, seria muito esquisito no permitir
que uma noiva tenha o apoio dos familiares, no acha?
Tem razo. Se eles no a receberem, porque Jlia est l contra a
prpria vontade. Acha que seriam capazes de algo assim? Quer dizer,
Deverel no parece um homem desse tipo.
No sei. S sei que Jlia precisa de mim. Assim, devo ir at ela.
Mas no pode fazer isso sozinha!
No.
Phoebe pousou os lmpidos olhos azuis em Geoffrey, e ele ento
percebeu que cara numa armadilha.
J sei, quer que eu a acompanhe
Voc faria isso? Ela se aproximou, juntando as mos como numa
prece. Seria um gesto maravilhoso de sua parte. Sei que no tenho o direito
de lhe pedir algo assim, mas no consegui pensar em mais ningum. Minha
famlia est longe daqui, em Northumberland. Apenas meu irmo Robert no
vive l, mas tambm mora distante. Se eu lhe escrevesse, ele viria, mas isso
demoraria muito. E preciso partir amanh.
Amanh? Voc no deve ter considerado isso direito. No pode
arrumar tudo e partir amanh!
Posso tentar. Talvez no consigamos sair cedo, mas ao meio-dia
talvez estejamos prontos para partir. Buckinghamshire no to longe assim.
Chegaramos l noite. O que acha?
No sei. Nunca estive l.
Geoffrey raramente deixava Londres. Dizia-se que s saa da cidade
quando tinha de ir ao enterro de algum parente. E, mesmo assim, muito
prximo.
142

Fui at Buckinghamshire algumas vezes, com Selby. Fica a um dia


de viagem de Greenwood.
Pode ser. Mas no tenho certeza se conseguiramos preparar tudo
at amanh ao meio-dia.
Seu camareiro arrumaria suas malas?
Claro. Mas existem outras providncias a tomar. preciso tirar
algum dinheiro do banco. No podemos ir a lugar algum sem isso.
Oh, Geoffrey! Phoebe sorriu, o rosto satisfeito. Isso significa
que voc vai me acompanhar at Stonehaven?
Ele quase mudou de ideia, mas manteve-se firme e respondeu:
Acho que sim.
Obrigada! Num impulso, ela tomou-lhe a mo. Voc to
bom Eu sabia que podia contar com seu apoio.
Claro. Sou seu criado, sabe disso. Fez uma pausa e acrescentou,
um tanto relutante: Creio que melhor voltar para casa e comear a pr as
coisas em ordem.
Phoebe quase riu da expresso impaciente de Geoffrey. Suspeitava que
o camareiro, no ele, iria cuidar de tudo.
No entanto, apreciava o fato de t-lo como companhia. No tinha
certeza se teria coragem de ir to longe sozinha.
Acompanhou-o at a porta, assegurando-lhe como dependia dessa
ajuda e como o achava amvel. Quando alcanaram a sada, ele parecia estar
de bom humor novamente, e orgulhoso por salvar uma dama em apuros.

Cansada por tudo o que vivera nos ltimos dias, Jlia dormiu at
tarde. Encontrou suas roupas limpas e passadas. At o pequeno rasgo na
bainha fora costurado.
Tirou a camisola que lady Stonehaven lhe emprestara e vestiu as
prprias roupas. Depois de se pentear e prender o cabelo, julgou-se
apresentvel, embora achasse que, se suas coisas estivessem ali, poderia ter se
arrumado com mais esmero.
Desceu a escada, determinada a ver a carta que Selby deixara ao
morrer. Era por esse motivo, lembrou a si mesma, que fora at aquele lugar.
Precisava esquecer aquela maluquice sobre o casamento.
Quando entrou na sala de refeies, encontrou apenas lady
Stonehaven sentada mesa. A velha senhora sorriu ao v-la.
Oh, querida, a est voc! Sente-se, por favor. Gostaria de comer
143

ovos com presunto? Ch? Fez um gesto na direo do lacaio, em p ao


lado do console. Infelizmente, Deverel j saiu. Foi percorrer a propriedade,
pois faz mais de um ms que no vem aqui. Trata dessas coisas com muita
seriedade. Mas receio que isso signifique que voc s possa contar com minha
companhia.
Eu no pensaria em nada melhor Jlia respondeu. Gostava
realmente de Teresa. Mas no pde evitar uma certa tristeza ao saber que
Deverel no se encontrava na casa. E procurou se convencer que estava
desapontada porque no conseguiria ver o bilhete to cedo.
Muito amvel de sua parte. Mas no me iludo. Sei que passar a
manh com uma velha no to interessante como compartilh-la com um
jovem atraente. Sorriu. Dormiu bem?
Oh, muito bem.
timo.
Jlia apreciara um jantar delicioso, tomara um longo banho morno e
cara na cama cedo, algo que no fazia havia muitos anos. Isso a surpreendeu
um pouco, como tambm a surpreendia o fato de ter adormecido com tanta
facilidade no corao do territrio inimigo. Talvez isso provasse quo exausta
se encontrava.
Grata por ter mandado limpar minhas roupas enquanto eu dormia.
Eu gostaria de ter algo para lhe emprestar. Mas sei que todas as
peas de meu armrio ficariam largas e curtas em voc. No entanto, pedi
minha camareira que procurasse um vestido com barra comprida, que
pudesse ser abaixada. Assim, voc poderia us-lo.
Muita gentileza sua. Escrevi para minha cunhada, pedindo-lhe que
enviasse minhas roupas. Enrubesceu. Tenho certeza de que a senhora
deve estar se perguntando como consegui chegar aqui num estado to
deplorvel sem nada para usar, nem mesmo uma camisola.
Sim, um pouco estranho Teresa admitiu. E eu no seria
humana se no ficasse curiosa a esse respeito. Mas sei que, se quiser que eu
conhea a histria toda, ir me contar. Se no quiser, porm Bem, todos ns
temos nossos segredinhos, no mesmo? Seria terrvel se tivssemos de
cont-los a todos.
Mas a senhora deve pensar que sou uma moa abandonada.
No fale desse jeito. Deverel nunca traria para casa algum assim,
muito menos a apresentaria como noiva. Agora, acho que posso mostrar-lhe
os arredores, se voc desejar.
Parece uma tima ideia.
144

Lady Stonehaven, que insistiu em ser chamada apenas de Teresa,


revelou-se uma excelente companhia, profunda conhecedora do lugar e das
pessoas que ali viviam. Contou histrias divertidas sobre todos os aposentos
da casa, nos quais evidenciava-se seu bom gosto. Eram agradveis, alguns
elegantes e outros informais, ora mobiliados com peas raras, de poca, ora
com mveis modernos.
O passeio terminou no ateli de Teresa.
As folhas pintadas ao redor da janela do quarto da boa senhora eram
outra prova de seu talento como artista. Jlia as admirou por vrios minutos,
examinando tambm o mural grego que ornava uma das paredes.
So lindos! exclamou, caminhando devagar para estudar
atentamente os quadros que se espalhavam, em cavaletes, pelo aposento.
Gosta mesmo? Lady Stonehaven indagou, feliz como uma
criana.
Claro!
Que bom! s vezes penso que as pessoas dizem isso apenas por
educao. Fico satisfeita quando os vendo, claro, mas, desde que contratei um
agente para fazer isso, nunca mais ouvi nenhum comentrio a respeito de
meus quadros. Quanto aos amigos bem, sei que gostam de meu trabalho
porque so meus amigos.
Ento a senhora vende seus quadros?
Alguns. Por isso tenho esse estoque. H outros na prxima sala, e
vrios pendurados pela casa. Ofereo-os tambm aos amigos. Claro que,
quando os vendo, no uso meu nome. Assino T. A. Emerson. Este meu
sobrenome de solteira. E ningum percebe que T. A. so as iniciais de Teresa
Anne.
Conversaram mais algum tempo sobre pintura. Jlia fez questo de
ver as telas na outra sala. No saberia dizer quanto tempo ficou ali. Nem
percebeu que as horas passaram, a no ser quando ouviu a voz de Deverel:
Sabia que as encontraria aqui.
Ficou chocada com a sbita e intensa onda de desejo que a dominou
ao ouvir o som grave. Virou-se, trmula, e encontrou-o encostado soleira,
ainda com roupas de montaria. Gelou ao notar que sentia prazer em v-lo,
que de repente a sala parecia luminosa e aconchegante, que o ar se tornara
suave.
Deverel sorriu, e por um momento sua expresso tornou-se calorosa,
exatamente como antes de descobrir quem ela era. Jlia no conseguiu evitar
um sorriso.
145

Ele ento deu um passo frente, mas se deteve de repente. Seu


semblante transformou-se, e o calor deu lugar ao ar frio, polido, irnico dos
ltimos dias. Era como se s naquele momento lembrasse quem era aquela
mulher.
O corao de Jlia se apertou, e a garganta ficou seca.
Deverel! lady Stonehaven o saudou. Que bom que chegou. Eu
no o esperava to cedo.
No to cedo assim, mame. quase meio-dia. Terminei o
trabalho por hoje e dei folga a Hammerton.
timo. Ento poder almoar conosco.
Claro.
Lorde Stonehaven? Prometeu que me mostraria aquela carta,
lembra-se?
Ele ficou srio.
Sim. Mas primeiro preciso me lavar. Que tal v-la depois do
almoo?
Jlia assentiu, e Deverel se foi.
Mais tarde, durante a refeio, ele pareceu distante e frio, deixando a
conversa a cargo das duas mulheres. Jlia suspeitou que se arrependera de
mostrar-lhe a carta de Selby. Perguntou-se se tal carta realmente existia, ou se
no passara de uma inveno, para que ela acreditasse na culpa do irmo.
Depois do almoo, Stonehaven levou-a a seu escritrio, uma ampla
sala com as paredes cobertas de estantes e decorada com mveis de mogno.
Uma escrivaninha enorme dominava o aposento, e foi at ela que Deverel se
dirigiu assim que fechou a porta. Virou-se para Jlia.
Tem certeza de que quer mesmo ver a carta? Fez uma pausa.
Eu devia estar louco quando prometi mostr-la. S vai torn-la infeliz. Foi
por isso que Varian e eu decidimos escond-la.
Quero v-la Jlia insistiu. Se que ela existe. Ou ser que
obra de sua imaginao?
Claro que existe. Ao contrrio de voc, no tenho o hbito de
mentir.
Tirou uma chave do bolso e destrancou uma das gavetas da
escrivaninha. Remexeu nela por um momento e ento tirou dali um pedao
de papel, entregando-o a Jlia.
O corao dela disparou. Pegou a nota com dedos trmulos. A letra
familiar enchia a pgina. Zonza, sentou-se na cadeira mais prxima. Era a
letra de seu irmo, e ela de repente teve medo. Precisou reunir toda a sua
146

coragem para ler o que estava escrito ali.


A quem encontrar estas linhas:
Quando voc for ler esta carta, j estarei morto. Sinto muito por acrescentar
mais este pecado minha longa lista, mas no posso viver com esse sentimento de
culpa.
Tirei dinheiro do fundo St. Leger. Thomas, espero que voc um dia me perdoe.
Sei que agi errado, mas agora tarde para arrependimentos.
Existe uma mulher. Vive em Londres, e vou v-la sempre que posso. No
tenho outra desculpa a no ser que sou louco por ela. No posso pensar direito; perdi
completamente o senso da honra. Nada importa, seno ela. E isso custa muito caro.
Dei-lhe casa, carruagem, jias, roupas. No consigo mais ter dois lares, e
difcil manter todas as minhas despesas em segredo. Por isso tirei dinheiro do fundo.
Errei e me comportei mal. Agora sei disso. Mas no consegui me conter.
Em minha loucura, arruinei minha vida e a dos que me rodeiam. No posso
mais suportar a vergonha. Por favor, Phoebe, perdoe-me por tudo. Procure fazer com
que Gilbert no odeie o pai. Eu os amo muito, e no posso permanecer aqui, vendo
vocs dois sofrerem por causa de minha estupidez.
A assinatura era de Selby.
O papel pareceu danar diante de Jlia, que ouviu um zumbido e
achou que fosse desmaiar.
Oh, no! gemeu, e ento cobriu a boca com a mo. Mas no pde
evitar os soluos que explodiam violentamente. Selby!
Comeou a chorar copiosamente. Levantou as mos para esconder o
rosto. Percebeu que Stonehaven caminhava at a cadeira e a tirava dali.
Abraou-a com fora.
Sinto muito. Por favor, perdoe-me. Eu no devia ter permitido que
voc lesse esta carta. Se no estivesse to furioso, teria pensado melhor.
Desculpe-me.
Murmurou palavras doces, de conforto, enquanto acariciava-lhe o
cabelo e as costas. Jlia agarrou-se a ele, o corao partido, grata pelo apoio e
pela solidariedade. Sentiu os lbios masculinos pressionados contra as
mechas ruivas.
Oh, Deverel!
Jlia
Stonehaven a beijou na testa, nas faces. Ela inclinou a cabea para trs
e de repente ambos se beijavam na boca, apaixonadamente, com todo o
147

desejo contido naqueles dois dias.


Jlia deixou escapar, um gemido e envolveu-lhe o pescoo. A dor, o
medo, as tumultuosas emoes das ltimas semanas explodiram e foram
consumidas no fogo da paixo. Desejava aquele homem com todas as suas
foras.
Ele a beijava como se quisesse t-la por inteiro, com lbios vidos. As
mos passeavam pelas costas e pela curva dos quadris femininos, apertandoa, aproximando-a cada vez mais.
Jlia sentia-lhe o desejo, ouvia-lhe a respirao pesada, e perdeu o
controle. Seu corpo queimava.
Deverel sussurrou-lhe o nome mais uma vez.
Finalmente voc entendeu disse-lhe, beijando-lhe a orelha.
Agora conhece a verdade.
Ela estremeceu, e foi como se um alarme soasse em sua mente.
Afastou-se, fitando-o de modo suspeito.
O que disse?
Que voc agora sabe que no sou a pessoa cruel que imaginou que
eu fosse. Que foi Selby quem
No!
Jlia libertou-se do abrao e recuou, cheia de averso por si mesma.
Como pudera abandonar Selby, mesmo que por um momento? Como
pudera acreditar naquela carta sem question-la, e depois cair nos braos
daquele homem?
No posso, no devo
Abaixou-se rapidamente e pegou o papel do cho, onde ele cara
quando Deverel a envolveu. Chorando baixinho, virou-se e saiu correndo da
sala, com a carta nas mos.

148

CAPTULO XIII

Jlia correu para seu quarto e trancou a porta. Atirou-se na cama e


chorou. Como fora capaz de fazer aquilo? Era como se tivesse trado o
prprio irmo. Jurara limpar-lhe a honra, mas cara ao primeiro obstculo.
Lera a carta, vira a letra de Selby e, por um momento, acreditara que ele a
escrevera. Pior ainda, jogara-se nos braos do inimigo.
Ficou um longo tempo deitada, envolta em tristeza e autocondenao.
Desejava que Phoebe estivesse ali, para poder conversar e Oh, no poderia
fazer isso. A cunhada jamais leria aquela carta. Iria feri-la muito.
A irritao a dominou quando se deu conta de que fora exatamente
esse o argumento que Deverel e Varian usaram para no mostrar-lhes a nota.
Indignada, levantou-se, livrando-se da depresso.
Lavou o rosto, pegou a carta e sentou-se, para rev-la. Virou-a e
estudou o outro lado do papel, percorrendo com o dedo a cera que o selara.
Ento a leu pela terceira vez.
Permaneceu sentada por longos momentos, pensativa. E finalmente
desceu, as costas retas. Dirigiu-se ao escritrio de Deverel e bateu porta. Ao
comando da voz grave, entrou, tensa. Ele olhou para cima e, ao v-la,
levantou-se.
Jlia! Saiu de detrs da escrivaninha. Voc est bem?
Ela assentiu e fechou a porta.
Sim. Estive em meu quarto, pensando.
Espero que aceite minhas desculpas. O que fiz foi inapropriado,
dado seu estado emocional. Aproveitei-me de sua fraqueza.
Jlia contemplou o rosto frio e controlado. Deverel nem parecia o
mesmo homem que a beijara com calor e paixo, momentos atrs.
Isso no importa. Vim para conversar sobre a carta.
Entendo. A fisionomia fechou-se ainda mais.
No foi Selby quem a escreveu.
Ele suspirou.
Eu devia ter adivinhado. Fez um gesto em direo cadeira
prxima escrivaninha. Sente-se e me conte tudo.
Jlia se acomodou enquanto Deverel encostava-se no tampo e cruzava
os braos, fitando-a com pacincia.
149

No precisa me olhar desse jeito ela protestou. No sou


ingnua. Tenho boas razes para acreditar que meu irmo no escreveu a
nota.
Sou todo ouvidos.
Cheguei a me enganar, ao ver a letra. Se as outras cartas tambm
so como esta, posso entender por que outras pessoas tambm se deixaram
ludibriar. No entanto, se esta nota foi forjada, no vejo por que as demais no
teriam sido.
Compreendo. Prossiga, por favor.
Pare de se comportar como se estivesse acima do bem e do mal e
oua com seriedade o que tenho a dizer. Li esta carta diversas vezes, e isso me
levou a ter algumas coisas muito claras. A primeira que Selby no cometeu
suicdio. Era um lutador. No abandonaria Phoebe, Gilbert e a mim. Essa a
atitude de um covarde, e voc h de concordar que meu irmo nunca foi
covarde.
Neste ponto voc tem razo. Mas mesmo um homem forte pode
fraquejar, dado o peso das evidncias. Pamela pressionou, fez questo da
investigao criminal. Selby deve ter achado que evitaria outro escndalo se
sua morte interrompesse essa investigao. Teria sido bem pior se ele fosse
sentenciado e preso como estelionatrio.
Se ele quisesse nos poupar do escndalo, por que teria escrito uma
carta confessando o crime? Admitindo seu erro?
Enquanto fazia as perguntas, Jlia pensou numa outra hiptese: por
que Stonehaven no mostrara a nota a todo mundo? Isso selaria
definitivamente a culpa de Selby.
Talvez o crime tenha pesado demais na conscincia dele. Essas
coisas acontecem. Seu irmo era um homem bom, e de repente se perdeu. A
paixo por aquela mulher o levou a fazer coisas que normalmente no faria, e
por isso a culpa o massacrou. Ele sentiu que precisava confessar, mas no foi
capaz de enfrentar a vergonha dessa confisso.
Que tolice! A est outra hiptese que me soa falsa. Selby amava
Phoebe. No a trairia. No manteria uma amante escondida em Londres.
Essa uma prtica comum Deverel lembrou. Mesmo entre
homens que amam suas esposas.
Ah, verdade? isso que voc planeja fazer depois que estiver
casado comi Jlia interrompeu-se, dando-se conta do que ia falar, e
corou at a raiz do cabelo. Eu eu no quis dizer
O que eu ou voc faremos no vem ao caso ele respondeu, e seus
150

olhos brilharam de modo estranho.


Tem razo Jlia retrucou, custica. Alm do mais, Selby se
importava com Phoebe.
Talvez porque a sra. Armiger nunca tenha nocauteado o marido e o
mantido amarrado.
Jlia no conseguiu pensar em nada para dizer. Por isso, simplesmente
o fitou. Entreolharam-se por um momento, como quem mede foras. Ento
Deverel foi at a janela e contemplou o jardim.
Tenho certeza comeou em voz baixa e controlada de que
Selby amava a esposa e o filho. O fato de ter uma amante no significava que
no prezasse a famlia.
Ela fez uma careta.
No precisa ser to condescendente comigo. Eu conhecia meu
irmo melhor do que voc. Sei que teve amantes antes de conhecer Phoebe,
mas depois do casamento as deixou de lado. Respirou fundo e prosseguiu:
Voc alguma vez o ouviu falar dessa mulher? Varian ouviu? E Fitz? Havia
rumores sobre o caso nos clubes?
No. Nunca ouvi nada a respeito. Nem de Fitz, nem dos outros
amigos de Selby. No fao ideia do que eles sabem a respeito. Varian pareceu
surpreso quando leu a carta, mas ambos estvamos to chocados que no sei
se ele sabia ou no sobre a existncia dessa mulher. Fez uma pausa. Seu
irmo no me contaria uma coisa assim. No ramos to prximos. Fomos
muito amigos na juventude, mas nos afastamos com o passar dos anos.
Depois da morte de Walter, quase no o vi mais.
Mesmo assim, no acha estranho que Selby tivesse uma amante da
qual ningum ouviu falar?
No sei se ningum ouviu. Voc est construindo um castelo de
areia. No tem provas de nada, apenas crenas e suposies. Contra isso h a
carta de Selby, escrita de prprio punho.
Espere. H outras coisas estranhas. Uma delas que a nota no
menciona Phoebe e Gilbert, a no ser no final, numa breve sentena. Selby
teria se referido muito mais s pessoas que amava. Alm disso, raramente
chamava a esposa pelo nome. Usava o apelido, Fee. Ou, s vezes, Linda.
Francamente, acho que voc est exagerando. A carta foi sua ltima
comunicao com o mundo. Teria que ser mais formal. Ele no usaria o
apelido da esposa.
Sim, usaria. Sempre inventava apelidos para as pessoas. A mim,
chamava de Jule ou Julie. Gilbert era Gin-Gin, o nome pelo qual meu
151

sobrinho referia a si mesmo quando estava aprendendo a falar.


Deverel suspirou, nada convencido.
Certo. Podemos levar isso em considerao, mas julgo o fato
insignificante.
Ento prossigamos. Veja, a carta tampouco faz meno a mim. Sim,
eu sei que na hora da morte um homem no pode se lembrar de todos os
familiares, mas ramos muito prximos. Alm de Phoebe e de Gilbert, eu era
sua nica parente. Os demais esto mortos.
E da?
Da que ele me escrevia muito quando frequentava a faculdade, e
quando morava em Londres, antes de se casar e de se estabelecer. Mesmo
depois de casado, sempre me escrevia quando viajava. E, nas cartas que
enviava a Phoebe, mandava uma ou duas linhas a mim, ou dizia que me
amava. Selby no me deixaria fora da ltima carta de sua vida.
Jlia
Se o fato de eu conhecer a fundo meu irmo no for suficiente, h
outra prova. Olhe para este selo. Estendeu-lhe a carta, apontando os
fragmentos da cera vermelha.
Deverel os examinou e em seguida a fitou.
O que h de errado?
O carimbo, na cera, do anel de Selby. A est o problema. Como
ele poderia fazer isso se perdera o anel cerca de dois meses antes de sua
morte? Todos viramos a casa de cabea para baixo e no o encontramos. E a
pea era muito importante para meu irmo.
O anel estava em seu dedo quando o encontramos. Decerto ele o
esqueceu na cabana de caa e, quando voltou l, o encontrou.
Como voc teimoso! J fez seu julgamento sobre o caso e no
escuta uma s palavra que digo!
Deverel lanou-lhe um olhar irnico, e s ento Jlia se deu conta de
que expusera seus argumentos sobre a falsidade da carta como se ele fosse
um observador imparcial. E isso era ridculo. Claro que, sendo o autor do
crime, ele j sabia que a nota fora forjada.
Droga! Jlia recostou-se no espaldar da cadeira, sentindo-se tola.
Por que estou lhe dizendo tudo isso?
Oua, voc est fazendo acusaes muito srias. Percebeu que, se
essa carta for mesmo falsa, e se a pessoa que a escreveu tambm preparou as
outras duas, ento essa pessoa deve ter matado Selby? Por que outro motivo
esse suposto criminoso teria deixado esta nota?
152

Oh!
Jlia sentiu um aperto no corao. Deverel estava certo. Ela no
pensara realmente nas implicaes de seus argumentos. Estivera interessada
apenas em esclarecer o suicdio de Selby e as coisas que ele dissera na carta.
Agora, porm, percebia que, se o documento era mesmo falso, ento o irmo
fora assassinado a sangue-frio pela pessoa que o escrevera.
Sei que voc deseja muito provar a inocncia de seu irmo, e que
no acredita que ele tenha se suicidado. Mas at agora no fez nada alm de
levantar suspeitas. No tem nenhuma evidncia slida para dar suporte ao
que diz.
Eu conhecia Selby.
As pessoas mudam. Cometem erros. s vezes, apenas por um
momento, fazem o que normalmente nunca fariam.
Ela o fitou em silncio. Deverel ento continuou:
Se voc estiver certa, ento existe algum que sabe imitar
perfeitamente a letra de seu irmo. Esse algum escreveu vrias cartas,
solicitando os envios do dinheiro, e assinou Jack Fletcher para incrimin-lo.
Alm disso, roubou o anel de Selby antes de mat-lo, forjando a ltima nota,
e a selou com o tal anel. Ento descobriu que ele estava na cabana de caa, foi
at l, matou-o, deixou a falsa carta sobre a mesa e escreveu um bilhete para
mim, pedindo-me que fosse at l e descobrisse o corpo.
Dita desse modo, a histria parece mesmo inacreditvel.
E de que outra maneira isso poderia ser dito? Se voc estiver certa,
foi exatamente o que aconteceu. Ele fez uma pausa. Descobri, ao longo
dos anos, que a soluo mais simples e mais bvia costuma ser a correta.
Mas claro que voc diria isso! Jlia retrucou, sombria, e ficou em
p. Agora percebo que foi intil falar-lhe sobre minhas suspeitas. Voc est
decidido a no acreditar em mim.
Ela ento se virou e caminhou at a porta. A voz imperiosa fez com
que se detivesse.
Jlia!
Ela se voltou e fitou-o, questionadora.
Sim?
Acredita mesmo que fiz tudo isso? Que roubei aquele dinheiro e
joguei a culpa em Selby? Que fui at a cabana e o matei? ele indagou, o
rosto sombrio.
Jlia hesitou. Acreditava mesmo que Deverel tirara dinheiro do fundo
e assassinara Selby? Alguns minutos atrs tentara convenc-lo de que o irmo
153

no havia escrito aquela carta, o que implicava que Selby a desconhecia. E


havia outra questo intrigante, que acabara de lhe passar pela cabea: se
Deverel fosse mesmo ladro e assassino, por que esconderia a nota que
incriminaria Selby definitivamente?
Acima de tudo, havia um estranho sentimento em seu peito. Um
sentimento de dor, que se rebelava contra a ideia de que Deverel pudesse ser
um matador.
Algum fez tudo isso respondeu num tom amargo, antes de
deixar a sala.
Deverel observou-a sair, pensativo. A resposta vaga indicava que ela j
no o acusava to diretamente. Mas ainda no confiava inteiramente nele.
Mais uma vez um estranho vazio dominou-lhe o peito. Era como se ali
houvesse um buraco que jamais seria preenchido.
Parecia que a cada encontro com Jlia as coisas se tornavam piores.
Primeiro, fora a traio, a dolorosa constatao de que ela brincara com seu
corao, que mentira, que o enganara com beijos e carcias. Depois, descobrira
que o julgava um criminoso, um mau-carter que jogara a culpa do roubo em
Selby. E, por fim, acabara sendo acusado de assassinato.
Fechou as mos, num gesto involuntrio, e sentiu uma vontade
enorme de bater em algo. Por que aquela mulher era to teimosa? To
devotada ao irmo? A resposta era simples: porque, quando ela amava, faziao com a alma e o corao. Seria uma doce qualidade para o homem que
fosse escolhido como seu amor.
Melhor parar de pensar nessas coisas, Deverel se aconselhou. No
queria o afeto de Jlia Armiger. Era uma mulher traioeira.
Ou no? Na verdade, ela agia daquele modo levada pela fora das
prprias convices. No mentiria em benefcio prprio nem para magoar
algum. A menos, claro, que esse algum a tivesse ferido, ou a algum dos
seus.
Isso, porm, no importava. Deverel sabia que, de todos os homens do
mundo, era o nico a quem Jlia no daria seu amor. Ela o odiava. No
queria nem sequer se casar, mesmo quando as circunstncias a obrigavam a
isso, mesmo que para salvar a prpria honra. Afirmara que preferia viver e
morrer na vergonha a unir-se a ele.
Deverel julgou-se um tolo por insistir naquele casamento. Mas, depois
de ter dito a Pamela St. Leger que ambos j eram marido e mulher, no
poderia voltar atrs. Devia ter mantido a boca fechada e deixado que Jlia
resolvesse a confuso em que se metera.
154

Ao pensar nisso, entretanto, no pde evitar um sorriso. Nenhuma


mulher teria sonhado em elaborar aquele plano, em arriscar tudo na
desesperada tentativa de limpar o nome do irmo. O que apenas provava que
Jlia tinha corao e coragem.
Alm disso, a maneira como o beijara Era difcil acreditar que fosse
uma jovem inexperiente, embora Deverel no tivesse dvidas de que era. Se
houvesse o menor sinal de mcula sobre a virtude de Jlia, Pamela St. Leger
j o teria espalhado aos quatro ventos.
Esse pensamento despertou lembranas das carcias que haviam
trocado, e isso o excitou. Aborrecia-o o fato de ainda a desejar tanto, mesmo
depois de tudo o que ela fizera. Um dia antes, na viagem, tivera de controlarse ao mximo. Lanava olhares para a curva dos seios e recordava-se de como
tinham reagido a seus carinhos. Contemplava a boca e mergulhava na
memria dos beijos, dos suspiros, dos gemidos.
Naquela tarde, quando a vira chorar, fora confort-la, a princpio,
apenas por instinto. Mas bastou sentir o corpo macio pressionado ao seu para
que o desejo explodisse. Era profundamente irritante constatar que no
conseguia se controlar diante de Jlia Armiger.
Mais irritante, porm, era perceber que ela tinha plena conscincia
disso. Deverel quebrara sua promessa duas vezes, desde que descobrira a
verdade. Claro que Jlia sabia o efeito que lhe causava.
Ele, por sua vez, no tinha nenhuma ascendncia sobre aquela mulher.
Fora manipulado de modo calculado, frio, cedendo aos caprichos daqueles
beijos, do corpo, do toque. Enquanto ardia de desejo, Jlia planejava como tlo a seus ps.
Mesmo assim, naquela tarde ela correspondera a seus beijos. E essa
atitude no fora fingida. Mas havia um outro dado. Jlia estava fragilizada
pelas lgrimas, pela dor de conhecer a carta do irmo. Por isso, naquele
momento, no seria capaz de agir com premeditao.
Isso significaria que com o tempo, e aos poucos, ele seria capaz de
quebrar-lhe as defesas? Que, com a convivncia, conseguiria despertar
naquele corao algum sentimento positivo?
Gemeu, aborrecido consigo mesmo por estar pensando aquelas coisas.
No fora por esse motivo que lhe propusera casamento. A unio aconteceria
porque o dever e a honra o obrigavam a agir assim. Qualquer cavalheiro faria
isso. No tinha nada a ver com desejo.
Voltou para a escrivaninha e viu que a carta de Selby encontrava-se no
lugar onde ela a tinha deixado. Pegou-a, pensativo. Faltava consistncia aos
155

argumentos de Jlia. Somente seu amor de irm a levava a crer na inocncia


de Selby. E, para acreditar nisso, ela precisou pintar Deverel como um
demnio.
Se fosse uma pessoa amvel, ele a deixaria continuar a confiar na
inocncia de Selby. Mas no era generoso a esse ponto. E estava cada vez
mais cansado de ver suspeita e desgosto nos olhos de Jlia.
De um modo ou de outro, prometeu a si mesmo, iria provar-lhe que
no era um criminoso. Mesmo que isso significasse ajud-la a investigar o
crime. Por mais dolorosos que fossem os resultados dessa investigao, Jlia
teria de encarar o fato de que o irmo roubara o dinheiro. E de que Deverel
Grey era inocente.

Jlia desceu para jantar usando o mesmo vestido. Estava to farta dele
que jurou atir-lo ao fogo quando suas roupas chegassem.
A camareira de lady Stonehaven fora a seu quarto, no final da tarde,
levando um traje da boa senhora, devidamente reformado. Mas no
adiantara. O vestido, mesmo com a barra toda abaixada, ficara curto, acima
dos tornozelos.
Ao chegar ao p da escada, ela sentiu-se grata ao ver que Teresa, gentil
como sempre, no colocara um modelo sofisticado, prprio para a noite. Ao
contrrio, usava um vestido simples, para no envergonhar a convidada.
Jlia gostava cada vez mais de lady Stonehaven. No conseguia
compreender como uma mulher to maravilhosa podia ter um filho como
Deverel.
Estavam se dirigindo sala de jantar quando ouviram uma batida
porta.
Que coisa estranhaTeresa comentou. Quem seria?
Stonehaven foi at o corredor, de onde podia avistar a frente da casa.
Bom Deus! ele exclamou. Pemberton!
O qu? Jlia saiu correndo, a tempo de ver o recm-chegado
entrar. Primo Geoffrey!
Ele levantou os olhos e a avistou.
Jlia! Sua criana travessa. Eu disse a Phoebe que nada de ruim
tinha lhe acontecido. E estava certo. A est voc, saudvel como sempre!
Jlia avanou pelo hall, para juntar-se ao primo, seguida por Deverel e
por Teresa.
O que veio fazer aqui?
156

Vim atrs de voc. O que mais? E devo dizer que foi bastante
desconfortvel. Tivemos de voltar para pegar algo que a bab esquecera e
que, depois, encontramos no fundo de uma das malas. Era o brinquedo
favorito dele, claro. Por que guard-lo no meio da bagagem quando se sabe
que ele iria quer-lo?
Ele quem? perguntou Jlia. Que bab? De que est falando?
De seu sobrinho, claro. Espero que voc no se incomode, mas o
garoto tem um temperamento forte
Gilbert?
Ele mesmo. Quem mais? Querida, est se sentindo bem? Primeiro
escreve aquele bilhete esquisito a Phoebe e nos deixa preocupados, e depois
no sabe quem seu sobrinho .
Est querendo me dizer que Gilbert e Phoebe vieram com voc?
Evidentemente. Ou acha que eu viria sozinho? Phoebe ps na
cabea que voc estava em perigo e me convenceu a vir. Olhou para
Deverel e para lady Stonehaven. Bobagem, claro. Posso ver que est sendo
muito bem tratada.
Jlia ignorou o comentrio.
Onde est Phoebe?
L fora, na carruagem. Achou melhor que eu viesse na frente, para
ver para que lado sopravam os ventos
Oh, mas maravilhoso! Ela deu um abrao no primo e correu
para a porta. Phoebe! Viu a cunhada sair da carruagem, junto a Gilbert.
Correu na direo dos dois. Estou to feliz por v-la! exclamou,
abraando-a com fora.
Eu sabia que voc precisava de minha ajuda Phoebe disse
suavemente. O que aconteceu? Stonehaven a sequestrou? Fiquei to
preocupada quando Nunnelly me disse que voc havia sumido e que o lorde
escapara Depois recebi aquela nota sem sentido. E ento Varian apareceu
para uma visita e disse que soubera, por intermdio de Fitz, que voc j
estava casada. verdade?
No. No tenho inteno de me casar. E ele no me sequestrou.
Quer dizer no exatamente. No comeo sim, mas depois, quando descobriu
quem eu era, bem A vim para c por causa de Pamela e ele
provavelmente me obrigaria a isso, mesmo que eu no quisesse. um
homem muito teimoso. Ento pensei que podia descobrir mais coisas sobre o
roubo se viesse para c e
Interrompeu-se, lembrando-se que decidira no contar a Phoebe sobre
157

a carta de Selby. Alm do mais, tinha certeza de que o documento era falso, e
mostr-lo significaria fazer com que a cunhada sofresse sem motivo.
Entretanto, precisava inventar alguma coisa, uma vez que dissera a Phoebe
estar atrs de uma informao importante.
bem, e no final no era nada de mais continuou, a mente
trabalhando rapidamente. Stonehaven tinha um bilhete de Selby, pedindolhe que o encontrasse na cabana, e ahn ele julgava que essa era uma
prova do suicdio. Na verdade, porm, no prova nada. uma carta falsa,
como as outras.
Tia Jlia! Gilbert exclamou, cansado de ser ignorado. Perdi
um dente. V? E sorriu, para provar que dizia a verdade.
Cus, voc est banguela? Quando foi que isso aconteceu?
Na viagem para c respondeu Phoebe, sorrindo. Pobre
Geoffrey pensei que fosse ficar doente quando Gilbert lhe mostrou o dente.
Primo Geoffrey se recusou a ver! o menino acrescentou
prontamente.
Quer dizer ento que voc fez com que ele passasse por maus
momentos, hein?
Nada disso. Gilbert pareceu indignado. Deixei que ele
carregasse meu soldado o caminho todo. Alm disso, jogamos um pouco.
No mesmo, mame?
Sim, querido. E contamos os bois, os cavalos, os carneiros. Foi
divertido.
No acredito! Jlia olhou para a cunhada enquanto Gilbert se
aproximava da casa. Posso imaginar primo Geoffrey contando cavalos e
bois
Phoebe riu.
Pobrezinho um anjo. Eu tinha medo de vir sozinha, e ento lhe
pedi para me acompanhar. Esqueci de lhe perguntar se preferia viajar do lado
de fora da carruagem, mas acabei me esquecendo. Gilbert o encheu de
perguntas, e se sentiu mal durante o percurso, como sempre acontece.
Oh, no!
Sim. Quatro vezes. Tivemos de parar na beira da estrada.
Jlia riu e tomou o brao da cunhada.
Venha conhecer lady Stonehaven. Por ela, eu at me casaria com
Deverel.
Phoebe a encarou, atnita. Deverel? O terrvel lorde Stonehaven
transformara-se em Deverel? Mas o que estava acontecendo ali?
158

CAPTULO XIV

Dentro da casa, Geoffrey j conversava com Teresa e Deverel.


Lady Stonehaven? Jlia chamou, sorrindo. Deixe que eu lhe
apresente minha querida cunhada, sra. Armiger. Phoebe, esta lady
Stonehaven, que tem sido muito amvel comigo. Lorde Stonehaven voc j
conhece.
Sim, j Deverel disse, lanando um olhar cnico para Jlia. A
ltima vez que a vi foi no dia em que voc deu um de seus espetculos, no
foi?
A me o fitou, sria.
O qu? Oh, deve ser mais uma de suas brincadeiras, claro.
Dirigiu-se a Phoebe, estendendo-lhe a mo. Cara sra. Armiger, um
prazer t-la conosco.
Phoebe ficou um pouco envergonhada e respondeu:
Sinto muito por chegar assim. Mas que, quando recebi a carta de
Jlia, fiquei muito preocupada.
Ento sossegue Teresa pediu, sorridente. Claro que veio
ajudar Jlia nos preparativos para o casamento, no foi? Tenho certeza de que
ela a quer aqui. natural desejar a famlia por perto num acontecimento to
importante. Se h algum a quem culpar, Deverel, por anunciar as npcias
to repentinamente.
No lhe daremos trabalho. Ficaremos na pousada da cidade
Phoebe afirmou.
Nada disso. Tenho certeza de que l vocs no ficaro vontade.
Por favor, hospedem-se aqui. A casa grande, h lugar para todos. E num
minuto seus quartos ficaro prontos. Adoro receber visitas.
Phoebe ficou em dvida, mas no fundo agradeceu pelo convite. No
mesmo instante, Gilbert resolveu marcar presena. Estivera fitando
Stonehaven atentamente, desde sua chegada, e decidiu perguntar:
Voc o homem mau?
Acho que no entendi direito sua pergunta respondeu Deverel,
olhando para o menino.
Gilbert, no! admoestou Phoebe, corando, enquanto Geoffrey
gemia e cobria os olhos com uma das mos.
159

Mame disse que amos salvar tia Jlia das mos de um homem
mau. voc?
Gilbert! Phoebe, mortificada, tapou a boca do filho. Sinto
muito, lorde Stonehaven. Ele ele est
Sim, pode continuar disse Deverel, ouvindo-a.
Querido, deixe de ser irritante protestou lady Stonehaven.
Nossos convidados vo pensar que voc um rabugento.
Certo, mame. Virou-se para Gilbert. Na verdade, meu amigo,
existem ocasies em que todos ns tendemos a ser maus. Assim, tenho de
admitir que s vezes sou assim. E voc, um homem mau?
Gilbert assentiu, orgulhoso.
Muitas e muitas vezes. Ontem a bab me disse que sou um
diabinho.
Verdade? Voc deve t-la deixado muito zangada!
Peguei o lao dela explicou, acrescentando em seguida, com
indignao: Mas no o perdi. Coloquei no pescoo do gatinho. Preciso ter
como gui-lo, no mesmo?
Tenho certeza de que o lao se transformou numa linda coleira, com
uma linda guia.
Verdade! Gilbert exclamou, impressionado com a compreenso
de Deverel. Simpatizou com ele no mesmo instante e, j o considerando um
amigo, tirou do bolso o dente perdido e o mostrou, dizendo: Veja. Meu
dente caiu durante a viagem.
Mais atrs, Geoffrey emitiu um som de protesto e virou-se. Mas
Deverel ganhou o respeito do garoto ao acocorar-se para examinar-lhe o
prmio.
Hum, mas que dente bonito! Foi muito difcil tir-lo?
Gilbert fez que no com um gesto de cabea.
Ele foi ficando cada vez mais mole e, de repente, caiu contou,
sorrindo.
Bem, parece que essa foi uma viagem e tanto, no ?
Se foi! E fiquei doente quatro vezes.
Andar de carruagem faz com que voc se sinta mal? Bem, ento
deve ser um menino muito corajoso, por ter enfrentado o percurso at aqui.
Gilbert considerou a afirmao por um momento e ento concordou,
com ar srio:
Sou, sim.
Pois est convidado para um passeio em meu coche. H um assento
160

do topo. Garanto que, quando a brisa soprar no seu rosto e voc puder ver
toda a paisagem, no ficar mais doente.
Mesmo?
Mesmo.
Muito gentil de sua parte, lorde Stonehaven murmurou Phoebe,
sentindo-se um tanto culpada. Gilbert, no o incomode, sim?
Mas eu no o incomodei! O homem mau quis conversar comigo.
Fitou Deverel. No verdade? indagou, buscando confirmao.
Sim, . Mas talvez voc possa me chamar de Deverel em vez de se
referir a mim como homem mau.
Combinado.
Parece que Gilbert gostou de voc comentou Geoffrey,
admirado.
Tambm gosto de voc assegurou o menino.
Gosta? Os olhos de Geoffrey arregalaram-se tanto, pela surpresa,
que Jlia teve de conter o riso.
Voc me deixou brincar com seu relgio. E no ficou bravo comigo
quando me senti mal e sujei seus sapatos.
Bem, acho que voc no conseguiria se segurar, mesmo se
quisesse
Sabe de uma coisa, Gilbert? Temos de sair e cavalgar enquanto voc
estiver aqui. Talvez tambm possamos ir pescar. Temos um lago
maravilhoso. Deverel lanou um olhar cmplice a Pemberton. S ns,
homens voc, primo Geoffrey e eu.
Gilbert deu um pulo de alegria e comeou a fazer perguntas. Geoffrey,
com energia quase igual, procurava safar-se do passeio.
Lady Stonehaven interrompeu a ambos dizendo que o jantar logo
esfriaria, e que o cozinheiro ficaria muito triste se isso arruinasse a refeio. O
mordomo j providenciara mais dois lugares mesa e uma das empregadas
levaria Gilbert e a bab at a saleta infantil, a qual, depois de tantos anos sem
uso, finalmente receberia uma criana.
Meu nico filho disse lady Stonehaven, com um olhar de
reprovao para Deverel to tranquilo que ainda no me deu um neto.
Sorriu para Jlia. Claro que, se eu for uma mulher de sorte, isso ir mudar.

Depois do jantar, as mulheres dirigiram-se sala preferida de Teresa,


enquanto Deverel procurava acalmar os nervos tensos de Geoffrey com um
161

brandy, no escritrio. Mais tarde todos se reuniram para conversar. Assim, s


depois de terminado o encontro, j na hora de dormir, Phoebe pde falar a
ss com a cunhada, que convidara para ficar em seus aposentos.
O que aconteceu? perguntou, quase sem flego.
Que histria essa de casamento? E por que pediu sua caixa de
madeira?
Voc a trouxe? Jlia quis saber, ansiosa.
Est junto com suas roupas respondeu Phoebe, apontando para
um ba cheio.
Oh, voc a melhor amiga do mundo! Jlia correu para o ba e o
abriu, examinando o contedo com animao.
Nunca pensei que fosse ficar to feliz por ver minhas prprias
coisas. Voc no pode imaginar o que usar o mesmo vestido durante trs
dias seguidos, mesmo que Teresa tenha sido amvel a ponto de mandar
limp-lo.
Teresa?
Lady Stonehaven. Ela no maravilhosa?
, sim. Difcil acreditar que lorde Stonehaven seja filho de uma
pessoa to generosa.
Pensei a mesma coisa.
Jlia pegou a caixa de madeira, acariciando-lhe o tampo. Abriu-a,
revelando pacotes de cartas amarrados com fitas.
No compreendo disse Phoebe. Para que quer a caixa?
A caixa, no. As cartas. Jlia interrompeu-se abruptamente,
porque, mais uma vez, quase contava cunhada o que no podia ser dito.
Decidi compar-las com aquelas que, disseram, Selby escreveu, e que o
incriminaram. Quero mostrar que no foi ele o autor daquelas notas.
Oh! Phoebe comeou a rir. Espere at Geoffrey saber disso
Eu estava certa de que, ao pedir a caixa, voc tentara me passar uma
mensagem secreta, um pedido de socorro, como aquela personagem do livro
que lemos.
Jlia tambm riu.
No me diga! Aquela da esttua de Ares?
Exatamente. Mas Geoffrey no acreditou nisso. Mesmo porque,
voc sabe, mitologia no seu forte.
Posso imaginar. Ele acha as histrias dos deuses bastante
cansativas.
Mais do que isso, afirma que so todos muito libertinos.
162

E so. Jlia no conseguia parar de rir, e teve de enxugar as


lgrimas provocadas pelas gargalhadas. Pobre primo Geoffrey
Ele foi muito amvel em me acompanhar at aqui. Tenho certeza de
que no queria fazer isso, mas eu o acabei convencendo. Agora, conte-me o
que houve. Por que veio a Stonehaven? E por que o lorde disse a Pamela que
vocs dois haviam se casado?
Vamos nos sentar e ento contarei tudo. Subiu na cama,
indicando a Phoebe que se acomodasse a seu lado. Nunnelly tinha razo.
Deverel escapou. Mas no fugiu. Esperou at que eu voltasse cabana. Pode
parecer estranho, mas fui at l para solt-lo, porque conclu que o plano no
iria funcionar. Ele nunca me diria nada. Pensou que eu fizesse parte de uma
quadrilha disposta a extorqui-lo. Claro que no desmenti, e acabei sendo
levada para a hospedaria de Whitley. Felizmente, o proprietrio no viu meu
rosto. Deverel me amarrou e me cobriu com o manto. Depois disse ao homem
que eu era sua esposa, e que adoecera na viagem.
Ele a amarrou? Phoebe empalideceu. Oh, querida!
Ao ver a expresso da cunhada, Jlia se arrependeu de haver-lhe
contado aquele detalhe.
Eu no devia ter-lhe dito isso. Sinto muito. Mas no foi to terrvel
assim. Deverel no me machucou. Mas ficou com muita raiva coisa que
posso entender.
Oh, ainda bem.
Bem, ele comeou a fazer perguntas sobre a tal quadrilha. Inventei
uma histria, mas Deverel no acreditou. Em resumo decidiu finalizar,
pois no queria contar tudo o que acontecera naquela noite, na manh
seguinte, tentei fugir. Desci a escada, mas ele veio atrs de mim, me agarrou e
ento lutamos. No havia por que mencionar o beijo, pensou Jlia.
Naquele momento, a porta se abriu e quem apareceu? O major Fitzmaurice,
Pamela St. Leger e Thomas. Fitz os acompanhava at Farrow, e eles tinham
feito uma parada para o caf da manh.
A fisionomia de Phoebe demonstrava horror.
Oh, no! Isso vai arruinar sua reputao!
Jlia suspirou.
Foi o que Deverel afirmou. Por isso resolveu dizer-lhes que
estvamos casados. O que torna tudo pior, claro, caso eu no pretenda isto
, porque no pretendo me casar com ele.
Mas querida, voc no pode evitar esse desfecho! Phoebe
protestou. Principalmente depois de ter sido pega numa hospedaria, com
163

um homem, logo pela manh.


E sem sapatos. Tnhamos acabado de sair da cama.
Phoebe ficou ainda mais plida.
Isso terrvel! Pamela ir contar a todo mundo! Isto j contou.
Varian j sabe. Fitz lhe disse, assim que voltaram a Londres. Aquele homem
no consegue manter nada em segredo.
Sinto muito, Fee. Lgrimas assomaram aos olhos de Jlia, que
segurou a mo da cunhada. Sei que haver um grande escndalo se eu no
me casar com ele, mas
Nem diga isso! Querida, voc precisa se casar com esse homem.
Ah, no. Voc tambm? Como posso, depois de tudo o que ele fez?
E se estivermos erradas? Phoebe indagou, preocupada. E se
for outra a pessoa que roubou o dinheiro? Quer dizer, no temos nenhuma
prova contra lorde Stonehaven. Que, por sinal, comportou-se como um
cavalheiro ao mentir que vocs dois estavam casados, a fim de salvar sua
honra. Ele no precisava ter feito isso. Poderia ter-lhes contado a histria
verdadeira. A sim, voc estaria em maus lenis.
Deverel disse que v o casamento como um dever. Que
responsvel pelo que aconteceu por ter decidido me sequestrar, naquela
noite.
Um estelionatrio que pe a culpa de seu crime em outro homem
no seria capaz de agir assim, no acha? considerou Phoebe, mordendo o
lbio. Alm disso, ele foi to bom com Gilbert Sabe exatamente o que
dizer a uma criana.
Isso no significa que no possa ser um estelionatrio.
Provavelmente se sentiu culpado porque Gilbert filho de Selby.
No sei E se estivermos acusando um homem inocente?
No temos certeza disso. Tambm no temos provas de que ele no
roubou o dinheiro.
Jlia franziu a testa, preocupada. Suas prprias dvidas voltaram a
assalt-la. Procurou afast-las. No podia se permitir pensar em Stonehaven
como inocente. Seria uma traio a Selby.
De repente, ficou em p. E se estivesse enganada? E se acabasse
arruinando um homem sem culpa? E se, agindo daquela maneira obstinada,
jogasse fora a chance de viver com o nico homem que
No! gritou, aterrorizada, e comeou a andar de um lado para
outro. Como posso me casar depois de tudo isso? Depois do que fiz?
Depois do que ele fez? No h esperana para ns! Deverel me odeia. Como
164

posso passar o resto dos meus dias com algum que no me suporta? No.
impossvel. Virou-se, os olhos faiscando. Tenho orgulho, e no vou
aceitar a caridade desse homem. Ele vai me cobrar isso a vida inteira.
Est bem disse Phoebe, que observava os tensos movimentos da
cunhada com certa ansiedade. Voc no tem de se casar com ele se no
gosta da ideia. Apenas pensei mas no falemos mais nisso esta noite.
Obrigada. Sinto muito. Odeio esse sentimento de estar sendo
forada a algo. Alm do mais, eu o desprezo h muito tempo. Sua voz se
tornou um sussurro atormentado. E se Deverel no for mesmo o
criminoso? Quem mais poder ser? Porque, claro, no foi Selby. Ele no faria
isso.
Claro que no Phoebe garantiu. No pense nisso agora. Venha
para a cama e descanse.
Jlia assentiu. As duas entraram sob as cobertas em silncio e
esperaram que o sono chegasse.

Na manh seguinte, Jlia sentia-se mais cansada do que quando fora


dormir. No conseguia tirar da cabea o casamento com Stonehaven. Achou
que uma caminhada antes do caf da manh talvez pudesse lhe fazer bem.
Ela e Phoebe encontraram lady Stonehaven ainda mesa quando
voltaram para o desjejum. A boa senhora as cumprimentou com um sorriso.
Oh, pena que Deverel j tenha ido. Saiu bem cedo, com Gilbert.
Acho que foram procurar locais para pescar. Olhou para Jlia. Deverel
queria convid-la para o passeio, querida, mas consegui persuadi-lo de que
voc precisava dormir.
Obrigada.
Pobre homem Phoebe comentou, rindo. Eu me pergunto se ele
sabe onde se meteu
Dev sempre foi bom em lidar com crianas Teresa explicou, com
orgulho. A nica exceo Thomas, mas essa relao complicada se deve a
Pamela, que nunca gostou de meu filho. Ela desencorajou Thomas de se
aproximar de Deverel.
Sim, Pamela seria capaz de fazer uma coisa dessas Jlia
concordou. Por que ela no gosta de Deverel? Sempre achei que preferisse
homens atraentes.
Oh, ele mesmo atraente, no ? Teresa indagou suavemente.
Na verdade, acho que foi esse gosto por homens bonitos que a fez antipatizar
165

com meu filho. Walter era o melhor amigo de Dev, e jamais faria algo para
mago-lo.
Phoebe arregalou os olhos.
A senhora quer dizer que Pamela tentou conquistar lorde
Stonehaven?
Teresa deu de ombros.
Ele nunca me disse nada a respeito. Mas percebi o modo como
Pamela se comportava com meu filho. Tenho poucas dvidas de que ela o
queria. Nunca foi muito sutil no flerte, e tomava-lhe o brao sempre que a
ocasio se oferecia.
mesmo? Phoebe parecia chocada.
Era evidente para todo mundo, menos para Walter. Nunca consegui
entender como um homem gentil como ele pde se apaixonar por aquela
mulher. Bem, mas um dia Pamela passou a agir muito friamente com meu
filho e impedia Walter de v-lo. Sempre que ele falava em nos visitar, a sra.
St. Leger inventava uma doena, de modo que o marido permanecesse em
Farrow.
Mas por qu? quis saber Jlia, atenta.
No sei. Mas bvio que alguma coisa a deixou furiosa. Talvez o
fato de Dev nunca ter correspondido a seus avanos
Oh, no! Mal posso acreditar! Phoebe exclamou, horrorizada.
Jlia fez uma careta.
Eu posso. Aquela mulher capaz de tudo.
Que mulher?
As trs se viraram na direo da voz e viram Geoffrey junto porta.
Primo! disse Jlia, sorrindo. No posso crer no que meus
olhos vem. Pensei que voc nunca se levantasse antes das onze da manh!
Ele lhe lanou um olhar de dor enquanto atravessava a sala e se
sentava mesa.
Normalmente, no me levanto mesmo. Balanou a cabea e
suspirou. Eu tinha me esquecido de como o campo barulhento.
Barulhento? Jlia indagou, os olhos brilhando, divertidos.
Exatamente. Com todos esses uivos e pios e rudos. Uma ave
chilreou a noite inteira. Como se no fosse suficiente, ao raiar do dia um
bando de pssaros tolos comeou a cantar.
Jlia riu, mas Phoebe deu um tapinha amigvel na mo de Geoffrey e
disse, em tom de comiserao:
Pobrezinho Quer que eu lhe sirva uma xcara de caf? Ou prefere
166

ch?
Caf, por favor ele concedeu, animando-se um pouco. No sei
por que as pessoas acordam to cedo na zona rural.
Entendo disse lady Stonehaven. Parece ser contra a natureza
levantar quando o sol comea a brilhar, no mesmo?
o que penso. Satisfeito com a compreenso, Geoffrey lanou
prima um olhar sombrio. Voc no entende isso, Jlia, porque sempre
morou no campo. Provavelmente adora acordar cedo.
verdade ela respondeu. Isso me d mais tempo para fazer
travessuras.
Boba ele protestou, com ar indiferente, e tratou de combater o
mau humor com um caf de manh reforado.
Primo, lady Stonehaven uma artista. Jlia virou-se para Teresa
e acrescentou: Geoffrey coleciona obras de arte.
mesmo? Que maravilha!
Ele sorriu de modo desaprovador e explicou:
um hobby relaxante.
Concordo plenamente. Muito mais agradvel do que caar.
Exatamente respondeu ele, estremecendo.
Lady Stonehaven faz trabalhos lindos Jlia prosseguiu. Voc
precisa pedir-lhe que lhe mostre seu ateli.
Oh, querida, assim voc me deixa sem jeito disse lady
Stonehaven, corando.
Mas verdade! Vi seus quadros, e no so coisa de amador.
No sei. Temo no ser muito orgulhosa. Adoraria mostrar meu
estdio ao sr. Pemberton, se ele assim o desejar e sra. Armiger.
Phoebe e Geoffrey asseguraram estar ansiosos para ver as pinturas, e
combinaram um passeio pela casa assim que terminassem o desjejum. Jlia,
que j conhecia o lugar, disse que preferia caminhar.
Que tima ideia! concordou lady Stonehaven. Siga o caminho
que corta o jardim e v at as rvores. O bosque lindo, e por ele passa um
crrego de guas limpssimas.
Logo depois do caf da manh, Jlia ps seu chapu de palha e um
xale, pois lady Stonehaven a alertou que no arvoredo a atmosfera era mais
fria, e saiu para o jardim. Parou para admirar as rosas e aspirar seu suave
perfume, e ento seguiu pela trilha que atravessava o jardim e levava s
arvores.
A mata no era fechada, pois os raios de sol venciam as folhas e
167

alcanavam o cho. E, como lady Stonehaven dissera, havia um riacho


lmpido. Um tronco cado oferecia assento, e Jlia acomodou-se nele por
alguns minutos, contemplando a dana das partculas de poeira nos raios
solares. Queria pensar em seus problemas e encontrar um meio de resolvlos, mas achou difcil concentrar-se. O ambiente inspirava paz, at mesmo
uma certa sonolncia.
De repente, um rudo alto fez com que ela ficasse alerta. Olhou em
volta, procurando a fonte do barulho. Esperava ver algum animal, ou mesmo
alguma pessoa, que pisara sem querer em algum galho e o quebrara.
Para sua surpresa, porm, nada viu. Levantou-se e, no mesmo
instante, ouviu outro rudo. E, logo depois, alguma coisa bateu no tronco
onde estivera sentada.
Jlia olhou para baixo, e perplexa viu que o impacto fizera com que
parte da casca se soltasse. E, num ponto da madeira fresca, recm-descascada,
avistou um pedao de metal. Examinou mais de perto. Era uma bala! Algum
atirara nela!
Gelou e ficou imvel por um instante, olhando para o projtil. Ento
comeou a correr por entre as rvores, zonza e trmula, gritando.

168

CAPTULO XV

Jlia correu velozmente, desviando-se das rvores, saltando pedras e


galhos cados. Esperou que algum fosse persegui-la na mata, mas no ouviu
nada, nem mesmo quando tropeou e caiu, perdendo o pouco flego que lhe
restava. Ficou deitada na grama alta, lutando para respirar, apurando os
ouvidos para perceber qualquer som estranho. No houve nenhum.
Com cuidado, sentou-se e olhou ao redor. O bosque parecia calmo,
exceto pelo barulho dos pssaros, que voavam de rvore em rvore. Um
esquilo desceu por um tronco grosso e a fitou com olhos atentos, agitando o
rabo. E ela concluiu que era muito estranho que ningum a estivesse
seguindo com uma arma na mo.
Uma no, duas. Houvera dois tiros sucessivos. Certamente o atirador
possua duas pistolas, e depois do segundo tiro fora obrigado a parar para
rearm-las. Assim, talvez nem tivesse se incomodado em ir atrs dela, uma
vez que os revlveres estavam vazios. Por outro lado, pensou, o
desconhecido poderia t-la seguido, e agora se achava escondido em algum
lugar, colocando balas na agulha e esperando que ela se levantasse.
No mesmo instante sentiu-se desanimada. Teve vontade de ficar ali,
quietinha. Mas sabia que no podia fazer isso. Essa atitude apenas a tornaria
uma presa fcil. Tinha de sair daquele lugar e voltar para a casa.
Quando decidiu sentar-se, preparando a nova fuga, ouviu rudos. Era
como se algum estivesse caminhando sobre folhas e galhos secos, falando
em voz baixa. Em pnico, ela olhou em volta, procurando um lugar para
esconder-se.
Ol! disse uma voz masculina, distncia.
Jlia se virou para o ponto de onde vinha o som. Ser que seu
perseguidor tencionava tir-la dali para mirar e atirar?
H algum a? Ouvimos gritos. Alguma pessoa est ferida?
Ela gelou. Seria verdade que algum a escutara e correra para ajudla? Ou seria uma cilada do atirador? Movendo-se to suavemente quanto
conseguia, passou por cima de um galho cado e ocultou-se atrs de um
grupo de arbustos altos, ainda ouvindo o barulho de passos.
A ramagem era fechada, e por isso, de onde se encontrava, Jlia no
podia ver quase nada. Arrepiou-se ao pensar que podia ser atacada por trs, e
169

deu as costas aos arbustos, vigiando as rvores do outro lado.


Ol! voltou a chamar a voz.
Ol! repetiu outra voz, infantil.
Gilbert! Jlia se levantou.
Pode me ouvir? Deverel perguntou.
Pode me ouvir? fez eco a voz do menino.
Gilbert! ela gritou, disparando na direo das vozes. Gilbert,
voc? Deverel?
Quem est a? Jlia?
Os passos tornaram-se mais rpidos. Ento, segundos depois, ela pde
ver um homem conduzindo um cavalo. A seu lado havia um pnei, e um
garotinho sobre ele. O garotinho colocou as mos em concha na boca e gritou:
Tia Jlia!
Aqui!
Ela levantou os braos e agitou-os antes de correr para eles. Nunca se
sentira to grata em ver algum como naquele momento.
Jlia! disse Deverel, apressando-se em sua direo.
Aliviada, ela se atirou nos braos fortes, que se abriram para estreitla.
Oh, estou to feliz em v-los! Fiquei to assustada
Deverel apertou-a com fora, aconchegando-a.
Jlia!
Seus lbios tocaram-lhe a testa, depois o cabelo, as faces. Atrs deles,
Gilbert dizia o nome da tia como se entoasse uma cano.
Somente ento Jlia se deu conta de que estava se comportando de
maneira inadequada na frente do sobrinho. Para no mencionar que se
encontrava abraada ao homem que desprezava. Assim, abaixou os braos
que enlaavam o pescoo de Deverel.
Desculpe.
Ele hesitou antes de solt-la, mas finalmente deixou-a escorregar para
o cho.
O que aconteceu? Ouvimos uns barulhos estranhos quando
voltvamos para casa, e por isso entramos na mata. Alguma coisa a assustou?
Voc est perdida?
Agora estou. No tenho a menor ideia de onde me encontro.
Simplesmente sa correndo. Algum atirou em mim.
Atirou em voc? Deverel ficou perplexo. Tem certeza de que
no foi um tiro perdido?
170

Claro que tenho! ela respondeu, irritada. A bala acertou o


tronco em que eu estava sentada!
Bangue! Bangue! fez Gilbert, fingindo ter uma pistola nas mos.
Deverel franziu as sobrancelhas, sombrio.
Esses malditos ladres de caa! Atiram em tudo o que se move! Vou
descobrir onde se escondem.
Ladres! Jlia quase pulou de alegria. Claro. Tratara-se de um
acidente, um erro. Por que acreditara que estavam atirando nela?
Tem certeza de que foram eles?
Quem mais poderia ser? Ele pareceu intrigado, mas seu rosto
logo se anuviou. No me diga que achou que algum atirou em voc de
propsito!
A hiptese soou absurda quando ele fez a pergunta. Jlia corou.
Eu no sei o que pensar. Simplesmente fiquei assustada e corri.
Claro que sim. Eu diria que voc teve toda a razo em temer que
houvesse algum tentando acert-la, fosse isso acidental ou no. Eu
certamente temeria. Tomou-lhe a mo e pegou as rdeas do cavalo.
Vamos voltar para casa. Voc precisa descansar. Vou mandar o pessoal da
segurana atrs desses atiradores. Onde voc estava quando ouviu os tiros?
No sei. E no estou certa sobre se conseguiria achar o lugar de
novo. Era uma clareira, a primeira que alcancei depois de entrar na mata.
Caminharam por entre as rvores at sarem do bosque. Deverel
ajudou-a a montar. Continuaram a passo lento, e aos poucos Jlia foi se
acalmando.
Pensando melhor no que acontecera, precisava admitir que Deverel
devia ter razo. A pessoa que atirara o fizera acidentalmente. Era absurdo
pensar que algum tentara mat-la. Mesmo porque no havia contas a acertar
com ningum exceto Dev. Mas ele se livraria dela simplesmente
mandando-a para casa. Uma vez que insistia em se casar e em mant-la ali,
parecia improvvel que a tivesse querido acertar. De mais a mais, estivera
passeando com Gilbert. E crianas de seis anos de idade no guardam
segredo. Se o garoto tivesse visto algo estranho, j teria contado.
Jlia no sabia por que chegara concluso de que algum atirara em
sua direo de propsito. Supunha que isso se devia ao fato de ter havido
dois tiros. Um poderia ter sido disparado por acidente, mas parecia
impossvel que algum houvesse acertado um segundo tiro to perto dela.
Fosse quem fosse, parecia ter mirado em Jlia. Claro, estivera sentada
no tronco, talvez parcialmente escondida pelos arbustos, usava chapu e xale
171

marrons. Era possvel que, distncia, algum a houvesse confundido com


um animal, por mais desagradvel que a ideia pudesse ser.
Quanto mais o tempo passava, mais estranho e irreal o incidente
parecia. No momento em que alcanaram a casa, Gilbert comeou a contar
como haviam encontrado tia Jlia e como tudo se esclarecera quando Deverel
disse tratar-se de ladro de caa.
E ele cometeu outro grave erro disse lorde Stonehaven, srio.
Podia t-la ferido.
Pela expresso dele, Jlia concluiu que no queria, por nada deste
mundo, ser o ladro, caso Deverel lhe descobrisse a identidade. Porque o
senhor de Stonehaven desejava defender seus direitos territoriais com unhas
e dentes.
Isso horrvel! lady Stonehaven exclamou.
Oh, querida, que acontecimento terrvel! Phoebe comentou.
melhor voc ir para o quarto descansar. Vou pr um pouco de lavanda em
suas tmporas, para acalm-la.
Eu estou bem, Fee Jlia assegurou, sorrindo. No me
machuquei. S sujei o vestido.
O campo mesmo um local peculiar opinou Geoffrey. Creio
que devemos voltar para Londres.
Claro. Logo, logo.
Jlia permitiu que Phoebe a acompanhasse escada acima. No quarto,
despiu-se e banhou-se. Foi para a cama e deixou que a cunhada fizesse
aplicaes de gua morna e lavanda em suas tmporas e testa. Exausta depois
de tudo aquilo, adormeceu.
Quando acordou, percebeu que algum empregado levara-lhe um
lanche. Na bandeja havia tambm um bilhete de Deverel, pedindo-lhe que
fosse ao escritrio. Ela sorriu, pensando que um pedido daquele homem era,
isso sim, uma ordem. Mas, uma vez que desejava ter de volta a carta de
Selby, achou melhor atend-lo em vez de negar-se a ir e enfurec-lo.
Levantou-se devagar, espreguiando-se, relaxando os msculos ainda
um pouco tensos. Descobriu que estava faminta e comeu o lanche em
minutos, antes de se vestir e descer.
Ol, Jlia Deverel a cumprimentou, levantando-se para receb-la.
Como est se sentindo?
Bem. O sono faz milagres.
Venha, sente-se aqui ele disse, guiando-a at uma cadeira.
Posso ir sozinha. No sou invlida.
172

Claro que no . Ele suspirou e afastou a mo que segurava o


brao feminino. Sei que voc no precisa de minha ajuda.
Jlia sentiu-se um tanto culpada. Mas parecia que, perto daquele
homem, sempre se comportava mal.
Conversei com o chefe de minha segurana. Ele ficou chocado com
o que lhe aconteceu esta manh. Disse que no ouviu nenhum rumor sobre a
presena de ladres na propriedade.
Deverel no lhe contou que o segurana julgara improvvel que
algum fosse tolo o bastante para ir caar, clandestinamente, perto da casa.
Essa opinio aumentara as suspeitas de Stonehaven em relao ao incidente.
Mas no diria nada a Jlia sobre os temores que o assaltavam.
Meus homens foram investigar a clareira. Vou contratar mais
alguns, para montar guarda com mais eficincia.
No h necessidade de transformar este lugar num campo de
guerra. Tenho certeza de que a pessoa que fez isso no vai voltar.
Jlia ignorou as prprias dvidas sobre o fato de o atirador ser
realmente um ladro. Mas, se no fosse, quem teria sido?
Concordo. Entretanto, deve permitir que eu tome todas as
precaues possveis para garantir a segurana de meus hspedes.
Claro. A deciso sua. Jlia deu de ombros e mudou de assunto:
Eu gostaria de perguntar se poderia me emprestar a carta de Selby.
Tem certeza? Acha que uma atitude sbia debruar-se sobre ela?
No vou me debruar sobre a carta, se quer saber.
No pretende mostr-la sra. Armiger, no ?
No sou insensvel a esse ponto. At que eu prove que no foi
escrita por meu irmo, ela apenas causar dor minha cunhada. Fez uma
pausa e acrescentou, relutante: Entendo por que voc decidiu no a
entregar a Phoebe, quando da morte de Selby.
Oh, muito obrigado! Ele fez uma reverncia, divertido. Pensei
que nunca fosse ouvir essas palavras de seus lbios!
No seja tolo. Posso ter a carta?
Claro. Deverel abriu uma das gavetas da escrivaninha e a retirou
de l. Aqui est. Ao ver que Jlia a apanhava e comeava a se levantar,
continuou: Espere. Temos outro assunto a tratar. Recebi nossa licena
especial esta tarde.
Jlia gelou. A licena para o casamento!
Mas
Sem mas. Podemos nos casar a qualquer momento. Quanto antes,
173

melhor. Mesmo porque dissemos a Pamela St. Leger que j estamos casados.
Voc disse ela corrigiu, mal-humorada. No tive nada a ver
com isso.
Deverel deu de ombros.
Isso no importa agora. O fato que devemos nos casar de
imediato. Sugiro esta noite. O pastor pode vir at aqui. Mas, se voc preferir,
vamos at a igreja. A sra. Armiger e Pemberton podem ser suas testemunhas.
Ei, espere um pouco. No concordei em me casar com voc.
Ele sorriu.
Vai insistir nisso? Pensei que j tivesse se dado conta de que no h
escolha.
Sempre h ela argumentou. No quero me unir a voc.
Estou ciente de seus sentimentos em relao a mim. No espero um
casamento de verdade. Ser uma unio de convenincia, baseada no dever.
Dever ela repetiu, com um aperto no peito. Ento no
haver Deteve-se antes de dizer a palavra amor.
Dormiremos em quartos separados, se que o quer saber
Deverel explicou, nos olhos um brilho gelado. No vou tocar seu corpo
virginal. Nem enganarei a mim mesmo fingindo que o desejo que
demonstrou real. Sei que falso.
Jlia no sabia por que essas palavras e deixavam to desconcertada.
Ento ser apenas uma unio na aparncia.
Certamente. O que mais seria possvel ente ns?
Nada, claro ela respondeu entre os dentes. E o que quer?
Prender-se a um casamento sem amor?
No se trata daquilo que quero. Ou do que voc quer. Trata-se,
antes, do que temos de fazer. Ou acha que no tem nenhum dever para com
sua famlia?
Claro que tenho. Eu os amo e respeito muito.
Jlia se lembrou da preocupao que vira no rosto da cunhada, na
noite anterior, quando lhe contara sobre o encontro com Pamela St. Leger. Era
bvio que, para Phoebe, sua reputao estava arruinada.
Ela sabia estar condenada a viver no ostracismo, e isso seria bem pior
do que o modo como fora tratada, ao lado de Phoebe, depois do escndalo
envolvendo Selby. Dessa vez, at pessoas de bom corao, como a esposa do
vigrio, iriam evit-la.
Mesmo assim, parecia melhor do que um matrimnio frio e sem amor,
com um homem que a odiava e de quem suspeitava. Mas a mancha que
174

pesaria sobre Phoebe e Gilbert seria terrvel. Teriam a honra destruda. E seria
bem pior do que no caso de Selby, pois dois escndalos na famlia seriam
imperdoveis.
Jlia estava ciente de que seu comportamento obstinado poderia
acabar com o nome da famlia. Os planos contra Deverel haviam sido
elaborados por ela. Phoebe jamais soubera at que ponto chegariam. E era um
absurdo pensar que a cunhada e Gilbert devessem pagar por sua insistncia
em agir daquela maneira teimosa e arriscada.
Olhou para Deverel. Jurara no se unir ao homem que arruinara seu
irmo, mas ele seria mesmo o responsvel por isso? Sua crena na culpa de
Stonehaven ficara bastante abalada nos ltimos dias. Ele no precisava
daquele dinheiro. No mostrara a ltima carta de Selby a ningum. Mesmo
que fosse Varian o responsvel pela deciso, Jlia tinha certeza de que, se
Deverel quisesse, poderia contar a todos o que ocorrera.
Acima de tudo, ter convivido com aquele homem por algum tempo
tornara cada vez mais difcil acreditar que ele fosse capaz de roubar ou de
destruir Selby. E, uma vez que Jlia chegara concluso de que o
estelionatrio tambm assassinara o irmo, suas dvidas haviam mudado de
rumo e de objeto. Por mais que desejasse, no podia acreditar que Deverel
fosse capaz de assassinar algum.
Comeava a temer ter agido como uma tola, arruinando a prpria vida
e a de Stonehaven. Sabia que a grande responsabilidade por tudo o que
acontecera era sua. Fora teimosa, precipitada, e o resultado se revelara
desastroso. Como pudera fracassar a ponto de arruinar a famlia em nome de
algo que, a princpio, deveria salv-la?
Deverel a odiava, mas estava se sacrificando pela honra dos Armiger.
Como ela poderia recusar-se a agir da mesma maneira?
Rejeitava a ideia de passar a vida presa a um casamento sem amor.
Mas recusar-se a isso seria a atitude de um covarde. E ela no era covarde.
Por isso, aprumou os ombros e olhou nos olhos de Dever ao dizer:
Est bem. Vou me casar com voc.

O pastor celebrou a unio naquela mesma noite, numa cerimnia


ntima realizada na sala de estar. Apenas lady Stonehaven, Phoebe e Geoffrey
a assistiram. Deverel mantivera o tempo todo, uma expresso fechada,
enquanto Jlia se tornava mais fria a cada momento.
Teresa e Phoebe fizeram o possvel para dar ao acontecimento um
175

clima agradvel, mas o pastor certamente considerara estranha aquela unio.


Lady Stonehaven mandara preparar alguns doces e salgadinhos, mas a festa
foi breve. Mais de uma vez Jlia flagrou o ar de preocupao da cunhada.
Depois que o pastor se foi, os demais desapareceram, deixando os
noivos a ss.
Bem, est feito disse Deverel, sombrio. Fitou-a por um longo
momento antes de acrescentar, num tom brusco: Seria adequado se voc se
mudasse para os meus aposentos, agora que se tornou lady Stonehaven.
O ttulo lhe soou estranho. Ela quis protestar, mas limitou-se a dizer:
Entendo. Imagino que deva mesmo fazer isso.
Direi a um dos empregados que leve suas coisas para l. Fez uma
pausa antes de acrescentar: Isso no significa nada, claro. No irei toc-la.
Essa afirmao, inexplicavelmente, aumentou o peso que ela sentia no
peito.
Claro.
Muito bem, ento.
Ele hesitou por um momento, e ento deixou a sala.
Jlia sentou-se na poltrona mais prxima, com lgrimas nos olhos.
Devia sentir-se aliviada por Deverel ter prometido no reivindicar seus
direitos como marido. J era ruim o suficiente saber que ele a desprezava, e
que sua atitude impulsiva o obrigara quele casamento. Seria ainda pior se
tivesse de aceitar a ideia de ir para a cama com Stonehaven.
Mas, de algum modo, as palavras dele haviam acrescentado mais
tristeza sua dor. A Jlia no restava, naquele momento, nada seno abaixar
a cabea e chorar.
S muito tempo depois ela subiu para o quarto. No havia ningum
vista. Ser que todos tinham se recolhido mais cedo a fim de oferecer aos
noivos alguma privacidade? Pois isso s mostrava quo pouco sabiam sobre
o casamento.
Jlia sentiu-se estranha ao subir a escada e avanar pelo corredor.
Aquela era sua casa, agora, mas ainda se julgava uma simples hspede. As
consequncias do que fizera se abatiam sobre ela. Teve vontade de chorar
mais uma vez, mas recusou-se a ceder a essa fraqueza.
A porta do aposento ao lado do dormitrio de Deverel estava aberta.
Jlia entrou e o examinou. Percebeu que aquele seria seu novo quarto. A
caixa de madeira fora colocada sobre a cmoda de mogno, juntamente com
sua escova enfeitada com prata e o espelho. Ela abriu uma das gavetas e viu,
ali dentro, suas camisolas e roupas de baixo cuidadosamente dobradas. O
176

armrio guardava os vestidos.


Virou-se e avaliou o dormitrio. Era amplo, e decorado com mveis
mais elegantes do que o de hspedes. Mesmo assim, no gostou do lugar. Era
escuro e melanclico. A riqueza estampada em cada pea aumentava ainda
mais seu desconsolo.
A camareira apareceu, para ajud-la a despir-se e a vestir-se para a
noite de npcias. Escolheu a camisola mais bonita, presumindo que a nova
lady Stonehaven desejasse estar o mais atraente possvel. Em seguida
escovou-lhe o cabelo at que brilhasse e deixou-o solto, cado nas costas.
Quando a viu sair, Jlia fechou a porta e foi para a cama.
Ocorreu-lhe ento que no era a nica a no ter sono. Olhou para a
porta que ligava seu quarto ao de Deverel e perguntou-se se devia tranc-la,
mas rejeitou a ideia. Afinal, ele prometera deix-la em paz. Perguntou-se,
tambm, se o marido j fora para a cama. No ouvira rudo algum desde que
entrara, e no fazia ideia se Deverel j adormecera ou se no se encontrava
ali.
Dizendo a si mesma que isso no lhe importava nem um pouco, virouse e fechou os olhos.
Percebeu depois de um momento que estava alerta, com o corpo tenso
e a ateno voltada para o quarto ao lado. Com um suspiro exasperado,
afastou as cobertas, levantou-se e acendeu uma vela. Uma vez que no
conseguiria dormir, leria um livro.
No entanto, um rpido olhar ao dormitrio mostrou que no havia
livros ali. Lembrou-se da biblioteca no escritrio de Deverel. O marido
certamente no se importaria se pegasse um deles. Afinal, agora, aquela casa
tambm era sua, por mais que esse fato soasse estranho.
Abrindo a porta suavemente, foi para o corredor e desceu a escada. A
luz da vela mal lhe iluminava o caminho.
Hesitou por um momento, temendo que Deverel estivesse no
escritrio. Foi com alvio que viu a porta aberta e a sala vazia. Acendeu uma
lmpada a leo e dirigiu-se s estantes para procurar um livro.
Nenhum despertou-lhe o interesse, at que encontrou um grosso
volume que contava a histria da propriedade e da famlia de Stonehaven.
Sentou-se numa poltrona e comeou a folhe-lo.
E foi ali que Deverel a encontrou uma hora mais tarde, apenas de
camisola, o cabelo vermelho solto, o pescoo inclinado para um lado
revelando os ombros claros e macios.

177

CAPTULO XVI

Ele tambm no conseguira dormir. Recolhera-se logo depois da


conversa com Jlia, e permanecera sentado, quieto, por uma hora ou mais,
incapaz de ler, de trabalhar ou de fazer qualquer coisa seno pensar em Jlia.
Conseguira o que queria, mas nunca uma vitria fora to amarga. Ela
o odiava. Julgava-o responsvel pela desgraa e pela morte do irmo. Casarase apenas para salvar o nome da famlia, e certamente o desprezava tambm
por obrig-la a isso.
Deverel se propusera a passar o resto da vida ao lado daquela mulher,
mas sem toc-la ou beij-la, afastado para sempre daquele corpo. No era um
cenrio agradvel. Prometera-lhe um casamento de aparncias apenas porque
tivera certeza de que, de outro modo, no a levaria ao altar. Mas tinha de
admitir que no queria aquele tipo de unio.
Dissera a si mesmo, e a Jlia, que no a desejava, mas sabia que
mentira. Pensava em fazer amor com ela desde que a conhecera. Claro que
no a amava. Era uma pessoa determinada e sem corao quando no
estava aborrecida, planejando travessuras ou cheia de indignao. Era a
mulher mais bonita que j conhecera, e seu corpo ansiava pelo dela com uma
intensidade quase dolorosa.
Esses pensamentos o haviam levado a caminhar de um lado para
outro durante muito tempo, antes de ir para a cama. Mas ento a situao se
tornara ainda pior, porque podia ouvir, no quarto ao lado, a camareira
arrumando as coisas de Jlia, lembrando-lhe que, a partir daquela noite,
dormiria a alguns passos dela. Sem poder toc-la.
Assim, deixara o quarto e decidira caminhar. Dera uma longa volta e,
ao voltar casa, viu luz no escritrio e foi at l.
Encontrou Jlia adormecida numa das poltronas, as pernas dobradas
no assento fazendo com que parecesse uma menininha, um livro aberto no
colo. Ele se aproximou lentamente e ficou imvel por um momento,
observando-a.
A camisola branca era amarrada logo acima dos seios, e o tecido fino
deixava entrever a sombra dos mamilos. Trs botes de prolas fechavam a
frente do corpete, e o decote largo revelava boa parte do colo. Durante o sono,
a camisola escorregara por um ombro, revelando-o ainda mais.
178

Ele sentiu um sbito calor. Inclinou-se e pegou o livro. Ergueu as


sobrancelhas, surpreso, quando percebeu que Jlia lia a histria que seu av
escrevera sobre a famlia Grey e as terras de Stonehaven. No admirava que
ela tivesse adormecido!
Deverel fechou o livro e colocou-o na escrivaninha. Em seguida voltou
para perto de Jlia e a pegou no colo com cuidado, para que no despertasse.
Ela suspirou e aconchegou-se ao peito largo.
Deverel sentiu o calor aumentar.
Inclinou-se para apagar a lmpada e a vela, antes de dirigir-se ao
corredor e subir a escada com os passos seguros de quem fizera aquele
caminho a vida inteira, guiado apenas pela luz do luar, que entrava pelas
janelas. Perguntou-se se a paixo que ela revelava quando era beijada fora
verdadeira. Como conseguia fingir to bem?
Tinha certeza de que Jlia jamais conhecera intimamente homem
algum. E na certa jamais beijara algum to apaixonadamente. Suas reaes
pareciam espontneas, s vezes at mesmo ingnuas. Mas, se isso fosse
verdade, onde ela aprendera a fingir o desejo to bem? A no ser que no se
tratasse de fingimento. Talvez Jlia estivesse realmente sentindo o fogo da
paixo.
Seu corao disparou, e ele percebeu que fora um erro carreg-la para
lev-la at a cama. Devia t-la acordado. Mas no o fizera precisamente
porque desejava senti-la novamente em seus braos.
A constatao irritou-o profundamente. Por que no conseguia mais se
controlar?
Deixou escapar um gemido de exasperao, e nesse momento os olhos
de Jlia se abriram. Ela piscou, fitando-o, sonolenta, e sorriu. Foi um sorriso
caloroso, de boas-vindas, que fez o corao masculino palpitar ainda mais
depressa. Mas, no minuto seguinte, Jlia se lembrou de onde se encontrava e
sua expresso tornou-se sria.
O que est fazendo? Jurou que no iria
Acredite, milady, no tenho nenhuma inteno de quebrar meu
juramento ele respondeu, alcanando o quarto e atravessando-o com
algumas passadas. Encontrei-a dormindo no escritrio e, na tentativa de
ser atencioso, trouxe-a para c. Aproximou-se da cama e a colocou ali com
suavidade. Foi um erro de minha parte, claro.
O olhar de Deverel percorreu-lhe o seio nu. Sem pensar, ele abaixou-se
para sentir a pela macia. Jlia sufocou um grito e afastou-se, vermelha de
vergonha.
179

Stonehaven retirou a mo que a acariciara, como se estivesse


queimando. Com um gemido, virou-se e saiu rapidamente do quarto.
Jlia sentou-se e permaneceu assim por longos minutos,
contemplando a porta fechada. O momento passara to depressa que ela s
conseguia avaliar o que acontecera depois de tudo terminado.
Quando Deverel a fitara com aquele olhar quente, faminto, ela quase
derretera. Desejara ser tocada, pusera de lado e autocontrole e o orgulho.
Como podia querer tanto um homem que a odiava?
Ele lhe dissera no pretender um casamento verdadeiro. Agira,
naquele dia e no outro, na pousada, como se nada sentisse depois da cilada
que Jlia armara. Se a tocara havia pouco, era porque fora dominado por um
capricho, frio e impessoal. E ela no o queria dessa maneira.
A ideia a surpreendeu. No o desejava de nenhuma maneira, no era?
Ajeitou a camisola e deslizou para debaixo das cobertas. Queria
esconder-se ali para sempre, e nunca mais ver Deverel. Queria mergulhar
numa tempestade de lgrimas, mas dessa vez elas no vieram.

Na manh seguinte, aps o caf da manh, Jlia sentou-se para


estudar a nota do irmo. Abriu a caixa de madeira que Phoebe levara e pegou
uma das cartas que Selby lhe enviara. Colocou-as lado a lado e comeou a
comparar cada palavra. Aos poucos, foi percebendo que havia um padro.
Para ter certeza, apanhou outra missiva escrita por ele anos atrs.
Com um sorriso de triunfo, saiu do quarto e correu escada abaixo, os
trs documentos nas mos. Perguntou-se se teria coragem de encarar Deverel
depois do embaraoso episdio da noite anterior, mas percebeu que sua
descoberta era mais importante do que qualquer outra coisa.
Deverel! chamou quase sem flego, entrando no escritrio
apressada, sem bater.
O que foi? ele perguntou, levantando-se e aproximando-se, a
expresso suave ao notar-lhe a bvia excitao.
Descobri algo!
Ansiosa, tomou-lhe a mo e o levou at a escrivaninha. Colocou as trs
cartas no tampo, mantendo a ltima no centro. Ao v-las, Deverel franziu a
testa. Devia ter adivinhado que ela no fora at ali para v-lo, mas para falar
sobre Selby.
Jlia
Espere. No rejeite os fatos antes de conhec-los. Examinei muito
180

esta carta e tenho certeza de que no foi escrita por meu irmo. Olhe.
Indicou a letra. V como a curva do y vai at a linha de cima? Agora,
repare no y da carta que Selby me mandou quando estava na faculdade. A
curva para na base das outras letras.
Sim, h essa pequena diferena ele admitiu.
H outras. Esta carta muito irregular.
Que quer dizer?
Veja como Selby exagera um pouco ao desenhar as letras
maisculas. Mas, na nota escrita antes de sua morte, elas esto bem maiores
do que o habitual, e so uniformes. Nas cartas que ele me enviou, os espaos
entre uma frase e outra variam de tamanho. Na ltima, so iguais.
verdade. Mas essas diferenas so leves. Olhe para as cartas como
um todo. Percebe como so semelhantes?
Claro. Quem forjou a ltima fez um excelente trabalho. H outros
pontos a observar. O modo como ele une o d s outras letras, por exemplo.
Note os pingos do i, exatamente em cima da letra. Selby os colocava na
lateral.
Deverel examinou todos os exemplos apontados, comeando a sentir
uma certa insegurana.
Mas as outras cartas foram escritas h muito tempo argumentou.
A letra de Selby deve ter mudado com o passar dos anos.
Um pouco.
E preciso levar em considerao que a ltima nota foi escrita sob
grande tenso. Ele provavelmente estava ansioso, sob a fora de enormes
emoes.
Exatamente. Mas repare ela prosseguiu, sorrindo vitoriosa
como a carta deixada na cabana no demonstra essa agitao. a nica
uniforme, regular Os espaos e as letras so iguais. Voc acha que um
bilhete de adeus poderia ser to elegante e preciso? Com uma escrita to
perfeita?
No Suponho que no.
Ao ver que Deverel comeava a entender o que acontecera, Jlia
continuou:
Quando escreveu as outras cartas, Selby estava calmo, sem
preocupaes com a vida ou com a letra. Mas na ltima, quando ele devia
estar agitadssimo, foi cuidadoso a ponto de desenhar as letras da mesma
maneira e de deixar espaos uniformes. Por que faria isso? Simples: porque as
palavras no saram de seu corao. Foram copiadas. Com ateno e cuidado.
181

A nica preocupao de Selby foi copi-las com capricho.


Ento o fitou, na expectativa. Deverel suspirou.
Faz um pouco de sentido concedeu.
Um pouco? Eu diria que faz todo sentido!
Mas trata-se de detalhes insignificantes, incapazes de provar que
Selby
Oh! Jlia exclamou, frustrada. Voc est decidido a achar que
meu irmo foi o responsvel por tudo, no ? No considera nada que lhe
mostrado. Tem um certo preconceito contra isso. No aceita nem mesmo o
que est diante de seus olhos.
Para sua informao, eu daria o que tenho para saber que ele no se
matou. Parece-me que voc est determinada a fazer de mim o vilo da
histria. Nunca desejei mal algum a seu irmo. No quis acreditar em sua
culpa. Ele era meu amigo. Juro que tentei encontrar provas de que Selby no
fizera nada errado.
Interrompeu-se e deu-lhe as costas. Ficou assim por um longo
momento, antes de voltar-se para ela e prosseguir:
Oua, prometo que vou ajud-la a investigar o caso. As cartas que
solicitavam o dinheiro encontram-se em Londres, no escritrio do agente do
fundo. Sugiro irmos at l para v-las. Ento voc poder compar-las com as
suas. Podemos falar com Varian e Fitz. Veremos se existe algum que
conhea essa misteriosa amante de Selby.
Ningum conhecer, porque ela no existe Jlia respondeu com
firmeza. Oh, sei que descobriremos a verdade. Voc ver que Selby no
cometeu crime algum.
Pensei que voc j estivesse convencida de que ele fosse inocente
e que eu fosse o culpado.
Jlia corou. No conseguiu sustentar-lhe o olhar.
Eu no estou mais to certa disso.
Fico satisfeito em ouvir isso.
O primeiro impulso de Deverel foi tom-la nos braos. Mas resistiu. O
fato de Jlia comear a duvidar de sua suposta culpa no significava que ela
fosse se deixar tocar.
Permaneceram em silncio por um momento. Ento Jlia se virou,
reuniu as cartas e dirigiu-se porta. L, parou e tornou a fit-lo.
Obrigada disse mansamente.
Deverel ergueu as sobrancelhas.
Por qu?
182

Por me ajudar. Por ir a Londres e pedir ao agente que me mostre as


cartas. Tentei v-las, mas ele no permitiu.
O brilho de gratido nos olhos femininos provocou um sentimento
desconhecido em Deverel.
No preciso agradecer. No sou nenhum monstro.
Ela fez meno de sair, mas virou-se uma vez mais e disse,
apressadamente:
Espero que um dia voc possa me perdoar pelo que lhe fiz. Casouse comigo por minha culpa. Vou me arrepender disso cada dia de minha
vida.
Deverel suspirou. A ternura causada pelas palavras anteriores de Jlia
simplesmente desapareceu.
Por favor, no fale assim ele respondeu num tom glido.
No disse nada sobre vir a perdo-la, notou Jlia. Na certa iria odi-la
para sempre.
Respirando fundo, incapaz de encar-lo, ela saiu do escritrio.

Dois dias depois, partiram para Londres, com Phoebe e Geoffrey. Jlia
viajou na carruagem, com os parentes, enquanto Deverel os seguia a cavalo.
Levava Gilbert, para que o menino no se sentisse mal durante o percurso.
Ao chegar, Jlia sentiu-se estranha quando foi deixada na casa do
marido. Estava a ss com Deverel agora, pensou enquanto atravessa a soleira
da entrada. Com Teresa e os outros, sentia-se uma hspede, no a dona da
casa.
O mordomo, ao receb-los, dirigiu-se a ela como lady Stonehaven.
Os demais empregados, em fila, lhe foram apresentados. Jlia cumprimentou
cada um deles com um sorriso.
Em seguida, o mordomo os conduziu para o piso superior, onde ficava
o quarto principal. L, um belssimo vaso de cristal cheio de flores lhes dava
as boas-vindas.
Era um aposento agradvel, espaoso e bem decorado. O nico
problema era que havia uma nica cama.
Quando o empregado se foi, deixando-os sozinhos, ela se virou para o
marido, tensa. No sabia que sentimento mais a atemorizava. Medo, raiva,
excitao mesclavam-se em seu peito.
Sinto muito disse Deverel, adivinhando-lhe o pensamento.
Esqueci de pedir que preparassem um quarto extra. No h nenhum
183

aposento ligado a este. Os empregados no imaginam que, bem, que


Jlia o fitou, surpresa por v-lo embaraado. Ele no queria que os
funcionrios soubessem que, apesar de ter chegado ali acompanhado da
esposa, dormiria sozinho. Na casa de campo, com os dormitrios conjugados,
ningum suspeitava de nada.
Entendo.
Ser apenas por esta noite. Mas no se preocupe. Posso dormir no
sof.
Jlia jamais lhe diria que a emoo que sentia no tinha nada a ver
com preocupao.
Acostumados aos horrios da zona rural, os dois jantaram cedo e
depois foram para a sala de estar. Jlia imaginara que aquela seria uma noite
aborrecida e interminvel, mas surpreendeu-se ao ouvir o marido mencionar
Gilbert e dos progressos que o menino tinha feito com o pnei.
Num instante estavam conversando sobre as prprias experincias.
Como ambos adoravam cavalgar, falaram sem parar e at riram juntos. O
problema veio mais tarde, quando Jlia deixou escapar um bocejo e Deverel
sugeriu que j era hora de ir para a cama.
A atmosfera pareceu cheia de significados. Ela sentiu o corao
disparar, e Stonehaven desviou a vista.
Eu isto se voc estiver pronta para se recolher, acredito que
posso ir para o estdio e tomar um copo de brandy.
Seria timo. Estou com sono.
Ele assentiu, levantando-se enquanto Jlia deixava a sala e subia para
o quarto. Preparou-se para dormir com a ajuda de uma camareira.
Tem um lindo cabelo, milady disse a moa, comeando a pentelo. Tem a cor do fogo e macio.
Jlia se lembrou de quando soltara as mechas na carruagem, quando
estava levando Deverel para Kent. Lembrou-se tambm de como ele
mergulhara os dedos nos fios, murmurando palavras que a enchiam de
desejo.
Obrigada disse abruptamente empregada, pegando a escova.
Era perigoso pensar em coisas assim.
A camareira fez uma reverncia e saiu. Jlia ergueu-se e comeou
andar de um lado para outro. Lembrou a si mesma que no importava
quanto Deverel a havia querido. O fato era que agora no havia mais paixo
nele. Dissera-lhe que dormiria no sof. Era isso que ela tambm desejava:
distncia.
184

Impaciente com o rumo dos prprios pensamentos, largou a escova e


deitou-se. No entanto, achou difcil dormir. Ainda estava acordada quando a
porta se abriu silenciosamente e Deverel entrou. Ele se movia devagar, sem
fazer barulho, mas mesmo assim Jlia o ouviu tirar as roupas e estremeceu ao
imagin-lo despido. Procurou no pensar nisso. Porm, quanto mais tentava,
menos sucesso obtinha.
Ficou acordada at muito depois de Deverel se acomodar no sof.
Escutou-lhe a respirao tornar-se regular, no ritmo do sono. Era irritante que
ele pudesse dormir to depressa enquanto ela ainda se virava na cama.
O sono finalmente a venceu, trazendo sonhos sensuais.
Jlia viu-se caminhando num prado, com todos os sentidos alerta. A
grama era macia e a brisa, suave. Havia perfume de flores no ar. Anoitecia, e
uma leve claridade dourada desaparecia no horizonte.
Ela no demorou a perceber que estava nua. Podia sentir o ar noturno
em cada poro. Mas no sentia vergonha. Parecia natural andar assim, como
foi perfeitamente natural Deverel aparecer caminhando a seu lado.
Ela se deteve enquanto o marido acariciava-lhe a pele. Beijou-lhe as
faces, os olhos, o pescoo, as orelhas. O corpo feminino ardia de desejo
enquanto as mos fortes deslizavam pelas curvas suaves. Jlia mergulhava
cada vez mais profundamente num mar de prazer

Deverel acordou de repente. Sentou-se, olhando em torno. Ento


escutou um som baixo, vindo da cama, e notou que fora isso que o
despertara. Ouviu Jlia mexendo-se sobre o colcho e em seguida um
gemido.
Pensou que ela estivesse doente, ou tendo algum pesadelo. Por isso
levantou-se e acendeu uma vela, aproximando-se da cama. Parou por um
momento, fitando-a.
Jlia atirara longe as cobertas, de tanto se movimentar, e a camisola,
erguida, expunha as pernas longas e belas. Os seios moviam-se, ao ritmo da
respirao ofegante, e os mamilos insinuavam-se, visveis, sob o tecido fino.
Naquele momento ela virou a cabea, umedecendo os lbios cheios.
Havia uma certa languidez em seu semblante. Gemeu novamente, e levou
uma das mos ao ventre, acariciando o prprio corpo.
A garganta de Deverel ficou seca. O que a afligia no era um pesadelo.
Era um sonho apaixonado. Ele observou o desejo marcar o rosto feminino
enquanto Jlia acarinhava os seios fartos.
185

A paixo de Deverel cresceu at o limite do insuportvel. Uma fina


camada de suor brilhava, luz da vela, na pele macia. Ela se contorceu e
deixou escapar um som sussurrado, em parte um suspiro, em parte um
gemido. Sentindo-se numa fogueira, Deverel se inclinou para toc-la, mas o
bom senso que lhe restara o impediu.
Jlia murmurou algo. Ele podia jurar que era seu apelido, Dev, mas
no tinha certeza. Respirou fundo, as mos fechadas, procurando controlarse.
Nesse momento ela soltou um pequeno suspiro, depois outro, e seu
corpo ficou extremamente tenso. Em seguida, depois de um gemido abafado,
Jlia relaxou.
Deverel compreendeu que a esposa chegara ao pice do prazer.
Mordeu o lbio, para conter o prprio gemido. Jamais desejara algum como
a desejava naquele momento. Mas sabia que tom-la assim, vulnervel,
depois de haver jurado manter distncia, seria uma atitude execrvel. Ela o
odiaria para sempre.
Permaneceu imvel por longos segundos, lutando para manter o
controle. Ento virou-se e caminhou vagarosamente para o sof.

Jlia acordou sentindo-se lnguida e aquecida. Seu corpo parecia mais


sensvel do que nunca. Podia at sentir o ar acariciando-lhe a pele.
Saiu da cama e procurou uma das camareiras, para se vestir. Notou
que Deverel j se levantara, e que no havia sinal de que algum dormira no
sof.
J pronta, desceu a escada e dirigiu-se sala de refeies. Deverel,
sentado mesa, lia o jornal enquanto tomava uma xcara de caf. Ergueu a
vista ao perceber-lhe a presena, e por um instante uma chama brilhou em
seus olhos.
Bom dia, Jlia.
Um arrepio a percorreu, lembrando-a do sonho ertico, em que o
marido a acariciava at fazer com que gritasse de prazer
Bom dia, Deverel ela respondeu, certa de que corava.
Stonehaven ergueu-se e puxou-lhe uma cadeira. Jlia obrigou-se a
atravessar a sala e, quando ia sentar-se, sentiu que ele a segurava pelo brao,
para ajud-la. Arrepiou-se ao toque e o fitou, mas no encontrou nada alm
de uma expresso indiferente.
Quer caf?
186

Ela assentiu, incapaz de falar, e Deverel serviu-lhe uma xcara com o


lquido preto fumegante.
Quer comer alguma coisa?
Apenas torradas Jlia forou-se a dizer, ciente de que no
conseguiria se alimentar, to ansiosa se sentia.
Dormiu bem?
Ela corou outra vez, mas recobrou-se depressa. Afinal, Deverel jamais
poderia adivinhar o que se passara em seu sonho. Estava apenas sendo
educado.
Sim, obrigada.
timo. Fico satisfeito em saber que achou a cama agradvel.
Muito.
Jlia mordeu a torrada, mas a boca seca no a ajudava a ingerir o
alimento. Um calor insuportvel espalhava-se por seu corpo. Recostou a
cabea, na tentativa de acalmar-se e livrar-se da sensao.
Quando percebeu o que estava fazendo, parou. Fitou-o, num relance, e
viu que ele a observava com um sorriso nos lbios.
Deverel sabia!
No imaginava como, mas de algum modo ele sabia sobre o sonho.
O calor subiu at seu rosto, deixando-o vermelho. Jlia afastou a
cadeira de repente e levantou-se.
Eu eu Bem, com licena.
Virou-se e dirigiu-se escada. Deverel a seguiu e alcanou a porta
antes que ela sasse. Segurou-a pelo brao.
Espere. No v pediu com voz baixa, quase sem flego. Sou
um tolo por brincar com voc. Eu Desviou a vista, procurando pela
palavra certa, e finalmente disse: Eu estou com cime. Acordei ontem de
madrugada e a ouvi.
Oh!
Envergonhada, Jlia levou as mos s faces ruborizadas. Ento baixou
a cabea.
No, por favor. Olhe para mim. Deverel levantou-lhe o queixo
com o polegar, levando-a a estremecer. Tive cime de nada. Era s um
sonho. Abriu a mo e a passou gentilmente pelo pescoo delicado.
Preciso ter, ao menos por um momento, aquilo que voc deu a algum, em
seu sonho.
Arrepios percorriam-na em ondas sem fim.
Deverel
187

Pensei t-la ouvido dizer meu nome, durante o sono. Escutei


direito? Ergueu as mos, acariciando-lhe o rosto. O polegar traou a linha
dos lbios femininos. Era comigo que voc sonhava?
No! Por favor, no me pergunte isso. No posso
Interrompeu-se. A doce carcia no lhe permitia pensar com clareza.
Quase obedeceu ao impulso de abrir a boca e tomar-lhe o dedo.
Preciso de voc, Jlia. Ser que devemos passar o resto de nossas
vidas sem ter prazer?
Voc jurou que no
Jurei no reivindicar meus direitos como marido. No prometi no
perguntar se poderia t-los.
Inclinou-se e roou os lbios nos dela. O toque, suave como veludo, a
fez tremer. Jlia lembrou-se do sabor daquela boca, da presso, da textura, e
mal pde se conter.
E ento? O que acha? Os dedos speros desceram pelo pescoo,
alcanando o decote do vestido. Sabe, descobri que o orgulho torna as
pessoas tristes e solitrias
Inclinou-se de novo e beijou-lhe o pescoo. Ela no conseguiu evitar
um gemido suave.
Mas voc me odeia!
Eu a desejo.
Oh Jlia levou as mos s tmporas. Estou to confusa
Deixe-me ajud-la a ordenar seus pensamentos ele se ofereceu, e
tomou-lhe os lbios apaixonadamente.

188

CAPTULO XVII

Deverel a beijou gentilmente no comeo. Depois, comeou a explorarlhe a boca, acariciando, avanando, recuando. Jlia entregou-se ao prazer
daquele beijo.
Um dos braos msculos pousou em suas costas, estreitando-a. O
outro insinuou-se entre ambos, massageando os seios por cima do corpete. Os
dedos geis comearam a trabalhar nos botes do vestido, at abri-los todos.
Em seguida, alcanaram o lao que o fechava, na altura do pescoo, e o
desfizeram.
Ele ento a ergueu do cho e abaixou-lhe o corpete, expondo o peito
nu. Tomou um dos seios e o acariciou com os lbios.
Jlia suspirou, o corpo ardendo em chamas. No conseguia conter os
gemidos de prazer. Ento, de repente, viu-se carregada at a mesa e colocada
sobre o tampo.
Dev! ela exclamou, um tanto surpresa. Aqui?
Deverel se inclinou sobre o corpo feminino, os olhos escuros
brilhando.
Sim, querida. Pretendo sabore-la por inteiro.
Voltou a sugar os mamilos, dando vazo a um desejo selvagem,
incontrolvel. Levantou-lhe a saia e acariciou-lhe as pernas antes de
concentrar-se no centro do prazer feminino. Jlia gritou ao sentir o toque. O
prazer contido ao longo das ltimas semanas explodia, poderoso, nos dois.
Deverel tirou-lhe as meias e continuou a explor-la, gemendo. Desabotoou a
prpria cala e tirou-a. Depois, fez Jlia deslizar por sobre o tampo, levando-a
at a borda da mesa. Ergueu-a e ento, lenta e gentilmente, passou a insinuarse dentro do corpo feminino, acarinhando, murmurando palavras ternas.
Ambos mergulharam num mundo parte, onde s havia prazer. Jlia
se agarrou a ele, chamando-lhe o nome repetidas vezes, gemendo cada vez
mais alto, at atingir o pice. Ento estremeceu, presa das delcias do amor.
Ao notar que a levara at aquele ponto, Deverel no resistiu. Com um
grito rouco, deixou-se envolver pelas garras da paixo.
Lentamente, ele foi voltando realidade. Sentia o corpo de Jlia sob o
seu, ouvia-lhe a respirao calma, saboreava o calor da pele macia.
Foi tomado por uma sensao de paz. Saciara sua fome, sim, mas
189

experimentava algo mais, algo diferente, que nunca conhecera.


Ento caiu em si e deu-se conta, horrorizado, do que acabara de fazer.
Em seu louco desejo, havia amado Jlia de um modo selvagem, quase animal.
Possura, sobre a mesa, uma virgem inexperiente. No se movimentara
lentamente, no lhe apresentara o ato de amor com ternura e gentileza. Ao
contrrio, tomara-a rudemente, apressado, submetido fora das prprias
necessidades.
Ela no protestara nem o admoestara por isso. Mas a verdade era que
a paixo desvairada o levara a quebrar o juramento que fizera. Deixara-se
dominar pelos instintos no momento em que a beijara.
Encheu-se de vergonha. No tinha certeza de como poderia encar-la
agora. Ela devia odi-lo ainda mais depois daquilo. Iria julg-lo um devasso.
Porque, apesar de prometer no reivindicar seus direitos conjugais, ele, na
realidade, o fizera da maneira mais primitiva. A fome de amor o vencera. E
Jlia nunca mais confiaria em sua palavra.
Ergueu-se a afastou-se, incapaz de fit-la.
Sinto muito disse. Muito mesmo. Peo que aceite minhas
desculpas. Cometi um erro. Isso nunca mais se repetir.
Jlia o contemplou, sem compreender aquelas palavras. Poucos
minutos atrs Deverel a enchera de uma alegria to intensa que ela fora
incapaz at mesmo de respirar. Nunca experimentara algo assim. E
finalmente conseguira admitir o que vinha tentando negar havia dias: amava
aquele homem. A despeito de tudo o que j acontecera entre ambos, de sua
prpria resistncia. E deliciara-se com o sentimento at o instante em que ele
se ergueu e falou, a voz dura, cheia de remorso.
Ao contrrio do que ocorrera com Jlia, Deverel no fora abenoado
com a felicidade daquele ato de amor. Ao que tudo indicava, possura-a
quase contra a vontade, levado por uma paixo irracional, que se sobrepusera
a seu bom senso. Na verdade, no quisera fazer amor com ela, ser seu marido
em todos os sentidos. Fora dominado pelo desejo, nada mais.
Vou pedir aos empregados que preparem um quarto para voc
ele prosseguiu, ainda sem conseguir encar-la.
Jlia sentou-se, contendo as lgrimas, incapaz de falar. Envergonhouse de sua nudez. Rapidamente ajeitou a roupa, sem olhar para Deverel. No
compreendia como algo to maravilhoso pudesse deix-lo furioso e cheio de
culpa. Ser que ele a desprezava a esse ponto?
Naquele momento, viu-o dar-lhe as costas e deixar a sala.

190

Deverel manteve a palavra. Os empregados da casa arrumaram outro


quarto para Jlia e levaram suas coisas para l. Quanto a ele, saiu de casa e
ficou o tempo todo fora, voltando apenas tarde da noite.
O dia arrastou-se lentamente para Jlia. Foi de um aposento a outro,
tentou ler, costurar, voltou s cartas de Selby. Jantou sozinha na mesa
enorme, ciente do que os empregados deviam estar pensando sobre uma
noiva abandonada alguns dias aps o casamento. O desprezo que Deverel lhe
dedicava era evidente para todos.
Na manh seguinte, Jlia pediu o caf da manh na cama. Sentia-se
incapaz de encarar Deverel. Isso poderia deix-la ainda mais arrasada.
Entretanto, juntamente com a refeio veio um bilhete. Era dele,
convidando-a a ir ao escritrio do agente do fundo. Jlia praticamente
engoliu o desjejum e correu para aprontar-se. Pegou as cartas do irmo e
desceu a escada.
Deverel a cumprimentou com uma polidez formal, evitando fit-la ou
toc-la. Comportava-se de modo corts, mas frio, como se fossem dois
estranhos. Saram em silncio para a carruagem e assim dirigiram-se ao
escritrio. Sentados em bancos opostos, pareciam pertencer a mundos
diferentes.
Quando o coche parou, Deverel saltou e estendeu a mo para ajud-la
a descer. Apesar da luva, o breve contato provocou nela um arrepio. E, ao
fitar o marido, por uma frao de segundo viu nos olhos escuros um brilho
diferente. Assim que entraram na recepo, o agente, Henry Carter, recebeuos, lanando um olhar curioso a Jlia e dizendo:
Lorde Stonehaven! Que boa surpresa! No espervamos v-lo.
Pois , viemos sem avisar. Desculpe-me. Deixe-me que lhe
apresente minha esposa. Querida, este Henry Carter, que vem cuidando dos
interesses financeiros de Thomas durante todos estes anos. Sr. Carter, esta a
sra. Stonehaven.
Quanta honra! Que privilgio! Muito prazer em conhec-la,
senhora.
Demorou-se em comentrios sobre as vantagens do casamento e,
numa pausa, Deverel foi direto ao ponto:
Viemos para ver as cartas de Selby Armiger.
O semblante do agente tornou-se srio.
As do estelionato?
Exatamente.
Mas milorde, eu Bem, ser que precisamos trazer aquele triste
191

episdio tona mais uma vez?


Deverel ergueu uma sobrancelha.
Est dizendo que no deseja mostr-las?
No, claro o homem apressou-se a dizer. Afinal, o senhor tem
todo o direito de v-las. Virou-se e apontou para um jovem sentado na
segunda escrivaninha. Ei, voc! Traga as cartas do fundo St. Leger. As do
estelionato. E suspirou, como se aquelas palavras o chocassem.
Pois no, senhor disse o rapaz, levantando-se e dirigindo-se a um
dos arquivos encostados na parede.
O sr. Teasely pode dirimir qualquer dvida que milorde tiver sobre
o fundo continuou o sr. Carter, forando um sorriso. Caso precise de
mais algum esclarecimento, estarei em minha sala. Em seguida, com uma
reverncia, retirou-se.
Jlia olhou para Deverel, que se inclinou e sussurrou-lhe ao ouvido:
O sr. Carter tem uma viso muito pessoal sobre o roubo. Teme ser
acusado de no haver cuidado do fundo como devia.
Gostaria de examin-las sobre a mesa? indagou Teasely,
aproximando-se deles com uma pilha de papis.
Seria timo, obrigado.
O rapaz os conduziu a outra sala, menor do que a da recepo, onde
havia uma mesa e algumas cadeiras desconfortveis. Colocou os papis sobre
o tampo.
Posso ajud-los em mais alguma coisa? indagou com educao.
No momento, no. A propsito, voc quem cuida dessas cartas?
O jovem ficou tenso.
Eu as abro e leio. Quando so pedidos de dinheiro, levo-as ao sr.
Carter, para aprovao.
Certo. Deverel sorriu. Tenho certeza de que voc nada fez de
errado. S estava curioso sobre o envio das quantias As que foram para
Jack Fletcher, por exemplo.
A fisionomia de Teasely desanuviou-se.
Oh, entendo. H um endereo na primeira carta. Apontou para o
topo do documento. Ns enviamos o dinheiro para este lugar.
Voc mesmo o levou?
No. Mandamos um mensageiro. assim que trabalhamos.
Claro. E quem recebeu o valor? H algum documento assinado que
indique quem era essa pessoa?
O rapaz ficou plido.
192

Eu quer dizer, no sei. Vou verificar, milorde.


Obrigado.
Assim que o funcionrio saiu, fechando a porta, Jlia virou-se para
Deverel, ansiosa.
Muito inteligente de sua parte! Se pudermos encontrar a pessoa que
recebeu o dinheiro
Deverel franziu a testa.
Eu devia ter verificado isso antes. No entendo como no pensei
nisso. Tnhamos provas suficientes, mas o destino final da quantia precisava
ter sido checado.
Logo o checaremos disse Jlia, sentando-se mesa e comeando
a examinar as cartas.
Mal comeou a l-las, seu corao se apertou. A letra parecia a de
Selby, e aquele nome, Jack Fletcher, tambm levava a crer que eram obra dele.
Quando terminou a leitura, estava confusa. Entretanto, recusava-se a
ceder ao desencorajamento. Pegou as cartas que levara e colocou-as ao lado
das outras. Com Deverel, estudou-as cuidadosamente.
Ele se inclinou sobre seu ombro, to prximo que quase a tocava. Jlia
estremeceu, consciente daquela proximidade. No conseguia deixar de
pensar no ato de amor que compartilharam, no calor e no perfume do
marido Procurou afastar aquelas lembranas e concentrou-se nos
documentos sua frente.
Veja. H uma curva no y apontou, indicando a primeira carta
do fundo. Exatamente como na ltima nota. Tambm h a mesma
regularidade nos espaos e nas letras maisculas.
Deverel endireitou-se e recuou um passo, limpando a garganta.
Isso significa que foram escritas pela mesma pessoa.
Mas no pela pessoa que escreveu estas aqui ela respondeu,
levantando as cartas que Selby lhe havia enviado. A letra do pedido de
dinheiro diferente da de meu irmo.
Deverel franziu a testa.
As diferenas so pequenas. No vejo como podemos us-las como
prova de que Selby inocente.
Naquele instante Teasely voltou, como quatro pedaos de papel nas
mos.
Aqui esto os recibos trazidos pelo mensageiro, milorde.
Stonehaven os pegou. No primeiro, sobressaa a assinatura de Jack
Fletcher.
193

Veja! exclamou Jlia, mostrando-a, o dedo trmulo. No a


letra de Selby!
No, no . Deverel apanhou o outro recibo, que tambm
continha a assinatura de Fletcher. Os outros dois, porm, apresentavam uma
letra diferente, redonda, feminina. Sra. Jack Fletcher leu.
Senhora? Jlia indagou, confusa. Sabia que Deverel estava
pensando na suposta amante a quem a ltima carta fazia referncia. No
se deixe levar pelas aparncias aconselhou.
Obrigado disse Deverel, virando-se para o funcionrio. Vou
copiar o endereo, e ento voc poder levar os recibos.
Assim que fez anotaes em sua agenda, e devolveu os papis, Teasely
saiu da sala.
Selby no tinha amante alguma disse Jlia com firmeza.
Mas o recibo mostra a assinatura de uma mulher.
Isso no significa que ela fosse amante de meu irmo. Vamos falar
com Varian e Fitzmaurice, ver se eles sabiam algo sobre essa mulher. Se
descobrirmos seu nome, estaremos perto da verdade.
Dirigiram-se, em primeiro lugar, casa do major.
Deverel! Lady Stonehaven! ele os cumprimentou, surpreso com a
visita inesperada.
Por favor, chame-me pelo nome. Ele ainda Jlia.
Sentem-se. E no reparem na confuso. Olhou em volta. No
costumo receber senhoras, e por isso no estava com a casa preparada.
No se preocupe. Est tudo bem.
Os trs se acomodaram e Fitzmaurice voltou a falar:
Bem, eu no esperava v-los to cedo. Tinham ido para
Buckinghamshire, no ?
Precisvamos contar a novidade a minha me Deverel
respondeu. Mas no tnhamos inteno de ficar muito tempo l. Afinal,
moramos em Londres.
Claro.
Fitz comeou Jlia, inclinando-se para frente. Viemos fazer
algumas perguntas sobre Selby.
Selby? Ele pareceu perplexo. E o que desejam saber? Alguma
coisa sobre as cartas que assinei? No me lembro de ter feito isso, mas isso
no quer dizer muito. Seu irmo sempre me trazia papis para assinar. Tinha
muito mais informaes sobre a herana do que eu. Deu de ombros.
Nunca li nenhum dos documentos que Selby me pedia para assinar. Nunca
194

entendi direito o funcionamento do fundo, voc sabe.


Jlia assentiu.
Sim, mas no viemos perguntar-lhe isso. Queremos saber se Selby
tinha alguma amante.
Fitzmaurice pareceu to chocado que Deverel foi obrigado a conter um
sorriso.
Precisa ser to direta? ele protestou.
No conheo nenhuma maneira polida de dizer isso Jlia
respondeu.
Suponho que ela tenha razo atalhou Deverel, fitando o outro
homem. E ento, Fitz? Sabe se Selby mantinha alguma amante? Quero
dizer, nos seus ltimos anos de vida.
O major corou.
Dev, meu velho este no um assunto a discutir na frente da
irm do moo.
Sem dvida Jlia interveio. Mas a irm de Selby quem
deseja a informao. Por favor, Fitz, esquea as convenes e diga a verdade.
Para mim, isso extremamente importante. No quero mais ouvir mentiras.
Eu, ahn Fitzmaurice lanou um ltimo olhar a Deverel, em
busca de apoio, e disse: Bem, sim. Ouvi rumores sobre isso.
Que tipo de rumores?
Que ele ahn mantinha uma moa em Londres, e que costumava
v-la com regularidade.
Voc chegou a v-los juntos?
No. O major pareceu um pouco indignado, como se tivesse sido
acusado de fazer algo imprprio. Nunca.
Selby alguma vez lhe falou sobre ela? perguntou Deverel.
No. Nem diria. No sou muito bom em guardar segredos.
Jlia sabia que era verdade.
Lembra-se de quando ouviu esses rumores? insistiu Deverel.
Selby ainda estava vivo?
Fitzmaurice pareceu surpreso.
Ora, como vou saber? Nunca pensei a respeito. Franziu a testa,
concentrando-se. No tenho certeza. Acho que depois da morte. Isso
mesmo, porque me lembrei que no podamos falar mal de algum que j no
se encontrava entre ns.
Ns? quis saber Jlia. Pode recordar-se de quem conversava
com voc?
195

Hum no. No consigo me lembrar da poca exata em que ouvi


os boatos. Talvez no clube.
Seria intil tentar conhecer outros detalhes por intermdio do major.
Ele alcanara seus limites intelectuais. Assim, Jlia e Deverel decidiram
visitar Varian, cuja casa ficava apenas a algumas quadras dali. Foram a p,
conversando sobre o major, j mais vontade um com o outro.
Quando entraram na rua calada de pedras, Jlia desequilibrou-se, e
Deverel segurou-lhe o brao. O toque afetou a ambos. Ele enrijeceu o corpo e
afastou a mo.
O clima de agradvel companheirismo acabou. Tudo em que Jlia
conseguia pensar era naquelas mos sobre seu corpo, na dureza da mesa da
sala de refeies sustentado-lhe o peso, no modo como se sentira quando o
recebera, preenchendo-a por inteiro.
Mordeu o lbio e desviou a vista. Fizeram o resto do percurso em
silncio.
Varian tambm demonstrou surpresa por v-los em Londres, mas,
polido como era, no fez perguntas. Tampouco se lembrou de ter assinado a
carta.
E isso estranho acrescentou , porque sempre costumo ler
esses documentos. Eu sempre fazia perguntas a Selby, quando precisava de
algum esclarecimento. Olhou para Deverel. E voc?
Sim, eu tambm fazia isso. Costumava ler todas as cartas antes de
assin-las.
Eu me lembraria desses documentos se os tivesse visto
continuou Varian. Principalmente porque traziam o nome Jack Fletcher.
Nunca entendi por que Selby usou esse nome. Foi como acusar a si mesmo,
no acham?
Esse mais um dos motivos pelos quais acredito que ele no
escreveu as cartas disse Jlia. Tentei dizer isso s pessoas. Meu irmo
no era tolo. Se houvesse realmente roubado o dinheiro, no teria utilizado
um nome que todos conheciam.
Outra coisa que gostaramos de saber continuou Deverel,
ignorando-lhe o comentrio se Selby tinha mesmo uma amante.
Dev! censurou-o Varian, olhando de soslaio para Jlia.
No banque o inocente comigo disse Jlia. Eu li a carta que
vocs encontraram na cabana.
Varian ergueu as sobrancelhas.
Leu?indagou, fitando Deverel de maneira acusadora.
196

Fiz questo afirmou Jlia. E me senti muito satisfeita com isso,


porque pude constatar que a letra no era exatamente a de meu irmo.
Varian ficou boquiaberto.
No? Est zombando de mim?
Claro que no.
H algumas diferenas esclareceu Deverel.
Entendo respondeu Varian, atnito.
Como v, li sobre a amante prosseguiu Jlia. Mas no acredito
nessa histria. Por isso mesmo desejo saber se voc alguma vez ouviu falar
nela, antes de ver a ltima carta de Selby. Chegou a v-la? Meu irmo lhe
contou sobre ela?
No. Selby nunca disse nada sobre outra mulher. Era louco por
Phoebe. Apaixonou-se na primeira vez que a viu. Por isso fiquei surpreso
quando li, na carta, sobre a amante.
Isso quer dizer que antes dessa carta voc no sabia nada a respeito
dela?
Ele assentiu.
Ouvi alguns rumores mais tarde, depois que ele morreu. Soube que
era linda, loira, danarina. Soube at mesmo o nome, mas no me recordo.
Quem lhe contou essas coisas?
Quem? Ele se recostou na poltrona. Deixe-me ver Fez um
gesto vago. No lembro exatamente onde ouvi isso, ou quem me contou.
Era um boato que corria por a.

Mais tarde, depois de deixar Varian, e j a caminho de casa, Jlia


comentou:
Voc achou que ele disse a verdade sobre a pessoa que lhe contou
sobre a amante?
Deverel a fitou.
Varian tambm lhe pareceu suspeito?
Quer dizer que voc tambm acha que ele mentiu?
Sim. Varian pareceu pouco vontade quando respondeu
pergunta.
E por qu?
No sei. Talvez tenha ouvido a histria em algum lugar imprprio
para mencionar na frente de uma dama.
Num bordel, por exemplo.
197

Deverel riu.
Realmente, Jlia, voc diz tudo o que lhe vem cabea!
Sei disso. Phoebe acha que porque nunca tive ahn limites.
Continuou a caminhar, pensando no irmo. Sabe, talvez Varian no tenha
dito nada para poupar a pessoa que lhe contou o boato.
Pode ser.
Viraram a esquina e alcanaram a rua onde ficava a casa de Deverel.
Estavam quase chegando quando viram uma carruagem aproximar-se em
alta velocidade. O cocheiro, usando uma capa e com um chapu que lhe
cobria toda a cabea, incitou os cavalos, que aceleraram ainda mais o passo na
direo de Jlia e Deverel.

198

CAPTULO XVIII

Jlia gelou. Deverel agarrou-lhe o brao e a empurrou para o lado. Os


dois caram nos degraus da casa. A carruagem passou to perto que ela pde
sentir na pele o deslocamento de ar provocado pelo movimento do veculo,
que num instante dobrou a esquina e sumiu de vista.
Voc est bem? perguntou Deverel, preocupado, sentando-se e
inclinando-se sobre Jlia.
Acho que sim. Ela tambm se sentou, o corpo dolorido pelo
impacto com as pedras. Aquele cocheiro devia estar fora de si!
Ou bbado.
Ele se levantou, ajudando-a a fazer o mesmo. Jlia ajeitou o vestido,
afastando a poeira que grudara na saia. Deverel, num impulso, limpou a
mancha que ficara na manga da mulher, e ao fazer isso segurou-lhe o brao.
Nesse momento, afastou a mo e recuou.
Bem disse, tenso sorte que no nos ferimos.
Com certeza Jlia concordou.
Entraram na casa e Deverel franziu a testa, em sinal de preocupao.
Sabe de uma coisa? Esse incidente parece ter sido proposital.
Ela o fitou.
Que quer dizer?
Que, pelo jeito como o cocheiro jogou os cavalos contra ns, o
ataque parece ter sido encomendado.
Jlia ficou alarmada.
Acha que ele tentou nos atingir deliberadamente?
No sei. A ideia parece absurda, mas esta a segunda vez que voc
escapa da morte.
A terceira ela murmurou, a garganta seca.
Ei, de que est falando?
Talvez o acontecimento no tenha nenhuma relao com isso,
mas algum entrou em meu quarto logo depois que Phoebe e eu chegamos
a Londres. Acordei com o barulho, enfrentei-o e gritei. Minha cunhada e os
empregados correram em meu auxlio. Pensamos que fosse um assalto, claro.
Mas foi muito estranho ele ter subido numa rvore para pular minha janela
quando poderia ter entrado facilmente pelo trreo. Para no mencionar o fato
199

de que o dinheiro, a prataria e a maioria dos objetos de valor ficam no andar


de baixo.
Deverel encarou-a por um longo momento. Ento virou-se e balanou
a cabea.
Isso no faz sentido. Por que algum procuraria fazer-lhe mal?
Porque estou tentando descobrir quem roubou o dinheiro de
Thomas.
Ele se voltou e a fitou, abalado.
Selby o roubou. Nada que encontramos provou o contrrio.
Talvez algum no esteja to certo da culpa de meu irmo como
voc. Algum que saiba que ele no roubou coisa alguma.
Jlia percebeu que marcara um ponto. No discutiram, mas o assunto,
mas, ao longo do jantar, Deverel parecia distrado. Quando terminou a
refeio, levantou-se de repente.
Vou ao clube anunciou.
Est bem.
Ela no queria ficar sozinha, mas no iria pedir-lhe para permanecer
em casa. Era bvio que o marido no desejava sua companhia.
Quero descobrir se algum mais sabia algo sobre aquela mulher.
Ento fitou-a nos olhos. No quero que saia daqui, nem que v a lugar
algum.
De que est falando? Aonde eu poderia ir?
No sei. Mas quero que fique dentro de casa. No sei direito o que
pensar, mas coisas estranhas esto acontecendo.
Ela assentiu, satisfeita com aquelas palavras. Deverel podia no
desejar lev-la para a cama, ou mesmo estar a seu lado, mas ao menos se
preocupava com sua segurana.
Ele hesitou. Nunca se sentira to confuso. Queria abraar Jlia e
proteg-la. A ltima coisa que pretendia fazer, naquele momento, era deixla. Preferia ficar em casa e certificar-se de que nada lhe fariam mal. Mas sabia
o que aconteceria se permanecesse ali. Acabaria passando a noite com ela, a
despeito da palavra empenhada e das boas intenes. No podia permitir que
isso ocorresse uma segunda vez.
Passara os dois ltimos dias num verdadeiro inferno. Evitara v-la no
apenas porque se envergonhava de seu comportamento, mas tambm porque
no aguentava a vontade de fazer amor com ela novamente. T-la possudo
uma vez no saciara seu desejo. Ao contrrio, aumentara-o.
Tivera de acompanh-la durante todo o dia porque no podia ignorar
200

o que haviam ido fazer em Londres. Mas foram momentos de tortura.


Estivera ciente, o tempo todo, do perfume e do calor do corpo feminino. Com
a sensibilidade flor da pele, excitava-se a cada leve toque.
Estava decidido a no deixar mais que o desejo vencesse a razo. E a
nica maneira de fazer isso era evitar Jlia. Perguntou-se como lidaria com
esse fato durante o resto de sua vida
Voc estar segura aqui garantiu-lhe, procurando, na verdade,
convencer a si mesmo disso.
No havia por que permanecer ali em vez de sair. Tratava-se apenas
de fraqueza de sua parte.
Sei disso.
Deverel percebeu o tom indiferente da resposta e teve certeza de que a
esposa no via a hora de livrar-se dele. Seria embaraoso, pensou, ficar
sentado ali, perguntando-se se perderia o controle de novo. Assim, fez-lhe
uma reverncia e saiu.

Jlia sentou-se na cama. Recolhera-se algum tempo antes, mas no


conseguira dormir. Permanecera deitada, esperando ouvir Deverel voltar.
Resolvera ler depois que ele sara, mas fora incapaz de se concentrar.
Sua mente estava voltada, por um lado, ao incidente. Seria possvel que
algum a quisesse ferir de propsito? Por outro lado, porm, no parava de
pensar no marido.
Devia ser mesmo uma devassa. Durante o dia inteiro estivera ciente da
presena fsica de Deverel. Todos os seus sentidos concentravam-se nele. No
o fitara uma nica vez sem que o desejo a perturbasse. Estremecia ao simples
som daquela voz. E naquele momento sentia-se acesa, incapaz de dormir ou
de pensar em outra coisa seno nos beijos, nas carcias de Deverel.
Ser que toda mulher se sentia assim em relao ao marido mesmo
quando ele no a queria? Bem no se tratava exatamente de no querer.
Mesmo inexperiente, Jlia sabia que fora desejada na manh anterior. O
problema era que Deverel no gostava dela nem da fome que sentia por ela.
Aparentemente, acreditava trair a si mesmo ao ceder ao desejo.
Naquele instante, ouviu passos no corredor e aguardou, tensa. Dev
devia ter voltado. Ser que iria v-la para contar o que descobrira?
Os passos pareceram hesitar diante do quarto, mas em seguida se
foram. Logo depois uma porta se abriu e se fechou, indicando que ele entrara
em seus aposentos.
201

Jlia voltou a deitar-se. Ele no apareceria, nem mesmo para lhe falar
o que acontecera no clube.
Ficou quieta por um momento, estudando os rudos que o marido
fazia no quarto vizinho. Imaginou-o caminhando, tirando a gravata e a
camisa, a cala Mordeu o lbio e rolou na cama, cobrindo o rosto com o
travesseiro. Era tolice pensar naquelas coisas. Tudo o que conseguia era
agitar-se mais.
Mas no conseguia deter o rumo dos prprios pensamentos.
Continuou imaginando Deverel tirando a camisa, expondo o peito amplo, os
braos, os msculos
Gemeu e jogou as cobertas de lado. Levantou-se e comeou a caminhar
pelo quarto. Aproximou-se da porta e, depois de um momento de hesitao,
abriu-a e saiu para o corredor. Ainda havia luz nos aposentos de Deverel. Se
fosse at l
No. No poderia fazer isso. Seria muito atrevimento. Bem, mas
houvera um tempo em que ele no se importava com seu comportamento
ousado. Se fora capaz de seduzi-lo antes, por que no o seria agora?
Sorriu, um plano esboando-se em sua mente. Se conseguisse atra-lo
para sua cama outras vezes, talvez pudesse vencer a antipatia do marido.
Seria capaz, ao menos, de fazer com que ele sentisse, seno amor, ao menos
alguma outra coisa.
Rapidamente, dirigiu-se ao quarto do marido. Hesitou, sem saber se
teria essa coragem. Ocorreu-lhe que no tinha nenhuma desculpa para v-lo,
mas ento lembrou-se da ida ao clube. Podia perguntar-lhe o que acontecera,
e fingir que a curiosidade lhe tirara o sono.
Bateu porta e entrou em seguida, sem esperar resposta. Deverel, em
p em frente cmoda, j tirara o palet e a gravata. A camisa estava aberta,
revelando boa parte do peito musculoso.
Jlia sentiu a boca seca. As palavras que imaginara dizer sumiram de
sua mente.
Ao v-la, ele comeou a se aproximar, mas logo parou.
Eu, ahn vim saber o que voc conseguiu descobrir esta noite
Jlia conseguiu dizer.
Descobrir? Deverel repetiu, como se no soubesse do que ela
falava. Seu olhar a percorria de alto a baixo, faminto. Oh! Sim, claro. Bem,
no descobri nada importante. Alguns homens com os quais conversei
haviam ouvido rumores sobre a tal amante. Um deles escutara dizer que era
bailarina. Outro lembrava-se que o nome era Bessie, Betsy ou algo parecido.
202

Ficaram sabendo do beato em festas. Todos foram muito vagos.


Jlia no pde evitar contemplar o peito largo. Queria tirar-lhe a
camisa, acarici-lo inteiro. Seu corao disparou.
Parece que ningum ouviu o comentrio dos lbios de Selby.
Acho que foram s boatos, mesmo.
Ela assentiu. No tinha mais justificativas para permanecer ali, mas
mesmo assim procurou pensar em algo.
Posso ajud-lo a tirar as botas?
Deverel a fitou, surpreso.
O qu?
Bem, seu camareiro no est aqui. Posso ajud-lo a livrar-se das
botas.
Est bem.
A voz soou um tanto estranha, e o rosto pareceu tenso.
Jlia aproximou-se.
Voc precisa sentar-se.
Deverel acomodou-se na cama e ela se agachou, levando as mos a um
dos sapatos. Comeou a pux-lo, e seus seios moveram-se mais depressa por
causa do esforo. Deverel acompanhou os movimentos e apertou a colcha,
procurando se controlar.
Ela o encarou.
Disse alguma coisa?
Ele fez que no com um gesto de cabea, os lbios apertados. Jlia viu,
com satisfao, que o marido no era imune a seus encantos, e voltou a
ateno para a bota. Quando finalmente conseguiu tir-la, colocou-a de lado e
dirigiu-se outra. Dessa vez voltou-lhe as costas e sentou-se em sua perna,
inclinando-se para puxar o calado.
Jlia
Ela sentiu as mos fortes em seus quadris. Tirou a bota e a ps no
cho, virando-se para encar-lo.
O rosto de Deverel estava tomado pela paixo. Estendendo os braos,
segurou-lhe as coxas e as acariciou. Com um gemido, fechou as mos e
colocou-as por entre as pernas bem-torneadas.
Droga, isso no uma brincadeira. Eu lhe disse que no
Eu sei ela o interrompeu depressa. Mas estive pensando em
filhos. Eu no gostaria de morrer sem t-los. E voc? Quer ter herdeiros?
Deverel mal respirava.
Est me dizendo que deseja que no se importaria se bem, se
203

fizssemos amor?
Exatamente ela concordou, atirando longe a precauo. Se
voc quiser, claro.
Se fosse rejeitada, teria apenas que se acostumar a viver na
humilhao, disse a si mesma. Mas precisava tentar. No podia perder aquele
homem mantendo-o preso num casamento frio, sem sexo.
Lentamente, Deverel se levantou, sem tirar o olhar do rosto delicado.
Se eu quiser?
Ele deixou escapar uma risada e foi abra-la, mas Jlia sorriu de
maneira sensual.
No. Dessa vez voc no vai se divertir sozinho. Quero toc-lo. E
levou as mos ao peito musculoso, sentindo-o estremecer.
Faa o que voc quiser.
Ela abriu as mos e deslizou-as sobre a pele masculina, explorando os
msculos, traando a linha dos quadris, percorrendo o ventre, demorando-se
junto cintura da cala. Em seguida tirou-lhe a camisa e jogou-a sobre a
cama. Percorreu os braos, as costas.
Deverel estremecia a cada toque, suspirava, gemia. Em nenhum
momento procurou det-la. Permaneceu imvel, deixando que Jlia fizesse o
que bem entendesse.
Ela se inclinou e levou os lbios s costas largas, experimentando o
sabor. Um grito abafado a deteve.
Quer que eu pare?
No, por favor. Continue.
Beijos sensuais seguiram a linha da coluna, enquanto as mos
alcanavam o peito e o acariciavam avidamente. Os dedos brincaram com os
mamilos, e Deverel gemeu mais uma vez.
Gosta? ela perguntou.
Sim, gosto. Muito.
timo. Eu tambm gosto.
Moveu-se para diante dele e levou os lbios pele quente. Testou-a,
experimentou-a, sentiu a textura, o gosto, o perfume. Cada vez mais
inebriada, Jlia percebeu que queria toc-lo por inteiro. S isso a satisfaria.
Afastou-se ligeiramente e alcanou os botes da cala, abrindo-os.
Deverel a ajudou, atirando a pea para longe e tirando as meias. Ela admirou
o corpo nu, fascinada pela fora e pela beleza do marido. Um tanto tmida,
tocou-o mais intimamente e, pela reao dele, percebeu que poderia seguir
adiante.
204

Deverel mantinha os lbios apertados, os olhos fechados. No podia


mais suportar as carcias ousadas de Jlia. Inclinou-se e tirou-lhe a camisola,
puxando-a por cima da cabea. Contemplou-a e tambm levou as mos ao
corpo feminino, ouvindo-a gemer. Ento beijou-a.
Em seguida, pegou-a no colo e levou-a para a cama. Ela abriu os
braos, dando-lhe as boas-vindas. Ao senti-lo dentro de si, em perfeita
comunho, quase chorou de alegria. Abraou-o, movendo-se ao ritmo do
marido, lentamente a princpio, mais depressa depois.
Nada mais parecia existir no mundo seno os dois, seus corpos
suados, seus gemidos, a paixo que explodia dentro de ambos. Com um grito,
Jlia entregou-se ao mximo do prazer, ouvindo-o dizer seu nome vezes e
vezes.
Deverel deitou-se sobre ela e, abraados, voaram juntos pelos
abenoados caminhos do amor.

O mundo todo parecia ensolarado quando Jlia acordou, na manh


seguinte. Deverel, vestindo um robe preto, fazia a barba em frente ao
lavatrio. As cortinas de uma das janelas, abertas, deixavam a claridade
dourada do sol dominar o quarto.
Ela se espreguiou, deliciada. Deverel virou-se para fit-la e sorriu.
Bom dia!
Bom dia ela respondeu, meio tmida, relembrando-se do modo
selvagem como se comportara noite.
Pensei que poderamos tomar um excelente caf da manh e depois
ir ao endereo para o qual o sr. Carter enviou o dinheiro.
timo ela concordou, animada, sentando-se e revelando sua
nudez.
No fazia ideia de como estava linda, sensual, com o cabelo ruivo
cado sobre os ombros, o rosto ainda estampando a alegria da noite anterior.
Deverel mal conseguiu conter a vontade de atravessar o quarto e beijla. Mas no sabia como Jlia reagiria. Apesar de lembrar-se do modo
desinibido e ardente como ela se entregara ao amor, Deverel no tinha ideia
de qual seria sua reao a uma demonstrao de afeto. Na certa seria
rejeitado.
Jlia vestiu a camisola e voltou ao prprio quarto. Lavou-se e
arrumou-se cantando.
Depois do desjejum, tomaram a carruagem e dirigiram-se ao endereo
205

que Dev anotara. Ficava em East End, uma regio nada agradvel da cidade.
A casa era alta e estreita, e porta uma placa indicava Quartos para alugar.
Deverel saiu do coche e ofereceu a mo para ajudar Jlia a descer.
Olhou em torno cuidadosamente. Aquele parecia o tipo de lugar onde se
corria o risco de ficar sem a carteira. Bateu porta uma, duas vezes. Alguns
minutos depois ela foi aberta por uma mulher de meia-idade.
Certo, certo, seus animais impacientes, j atendi! Ao ver Deverel
e Jlia, arregalou os olhos, avaliando as roupas caras e a bela carruagem
estacionada em frente. Bem, o que esses cidados finos querem de Jenny
Cooper?
Voc a proprietria deste estabelecimento? indagou ele.
Devo ser foi a resposta vaga.
Estamos procurando um homem que alugou um quarto aqui h
cerca de trs anos. Voc j era a dona deste lugar?
Ela assentiu, enftica.
Com certeza. Mas no vou lembrar de algum que ficou aqui h
tanto tempo. Recebo um monte de clientes, e no posso recordar de todos.
Claro, claro. Mas talvez se lembre desse. Ele recebeu quatro pacotes,
trazidos por um mensageiro. No todo dia que seus fregueses recebem
encomendas, no mesmo?
Tem razo a mulher respondeu, franzindo a testa. Acho que
posso me lembrar dele se forar a memria. Claro que no tenho muito
tempo para ficar sentada, pensando nisso. Tenho trabalho a fazer.
Estou certo de que tem. Mas estou disposto a pagar pelo seu esforo
disse Deverel, mostrando-lhe uma moeda de ouro.
Oh! Jenny Cooper arregalou os olhos e estendeu a mo para
peg-la.
Ele fechou a mo.
Oh, mas primeiro voc deve nos dar a informao. Depois, veremos
se ela vale todo este dinheiro.
Voc no enganaria uma pobre trabalhadora como eu, no ?
No, a no ser que voc tente brincar comigo. Fale-me sobre o
homem que alugou o quarto 14.
Era um cavalheiro. Bem-vestido, com uma boa conversa.
Ele morou aqui?
Oh, no. Veio apenas algumas vezes. Para encontrar uma moa ou
para pegar as encomendas.
Uma moa? perguntou Jlia, o corao apertado, pensando nos
206

rumores sobre a amante de Selby.


Sim, madame. Ela veio diversas vezes.
E o homem? quis saber Deverel. Como se chamava?
A mulher fez uma careta.
Francamente, senhor, depois de todos esses anos, como eu poderia
recordar o nome? J fiz muito em lembrar do moo.
Ento conte-me sobre ele. Disse que falava e se vestia bem. Como
era?
Bem um tipo comum. Cabelo castanho, olhos castanhos, estatura
mediana.
Jlia se aprumou.
Cabelo castanho? repetiu, mal contendo a alegria. Tem certeza
de que no era ruivo?
Ruivo como o seu?
Sim, como o meu.
No. A mulher balanou a cabea, numa negativa enftica. Se
fosse, eu me lembraria. O cabelo dele era castanho.
O alvio foi to grande que Jlia sentiu-se fraca. Olhou para Deverel e
viu perplexidade nos olhos escuros.
Meu Deus! ele sussurrou.
No era Selby! Jlia exclamou, os olhos cheios de lgrimas.
Meu irmo tinha cabelo ruivo igual ao meu!

207

CAPTULO XIX

Ainda perplexo, Deverel entregou a moeda de ouro dona da penso.


Obrigado. Voc nos ajudou muito.
Viraram-se e dirigiram-se para a carruagem. Jlia deu o brao ao
marido, sentindo mais uma vez que o sol abenoava o mundo inteiro.
Talvez Selby tenha contratado algum para pegar o dinheiro. No
sabemos se o homem que alugou o quarto era o ladro ele comentou.
Jlia o fitou, ctica.
Ah, ? Voc roubaria todo aquele dinheiro e depois confiaria em
contratar algum para receb-lo?
No. Voc est certa.
Entraram no coche e comearam a voltar para casa. Deverel olhou,
distrado, pela janela.
Acusei o homem errado disse, sombrio. Recostou-se e fechou os
olhos. Tive tanta certeza Condenei um inocente morte.
Seu rosto refletia a devastao da alma, e Jlia sentiu pena dele.
Estendeu a mo e pousou-a em seu brao.
Voc no pode ser responsabilizado pela morte de Selby. Tenho
certeza de que meu irmo no se matou. Lembre-se que a carta da cabana foi
escrita com a letra do ladro. Ele matou Selby.
Mesmo assim. Eu conhecia seu irmo e no acreditei nele. Quando
vi aquelas cartas, fiquei to convencido de que a culpa era dele que nem
cheguei a considerar outra possibilidade.
As evidncias contra Selby eram muito fortes. At eu fiquei chocada
quando vi as notas pedindo o dinheiro. A letra era bastante parecida com a
de meu irmo.
Mas voc acreditou nele, no nas evidncias.
Voc no o conhecia do modo como Phoebe e eu o conhecemos.
No podia acreditar em Selby da maneira como ns acreditamos.
Ele a contemplou, um brilho estranho nos olhos.
Voc no diria isso poucas semanas atrs.
Porque no o conhecia ela respondeu, corando. No sabia que
tipo de homem era, honrado, capaz de cumprir seu dever a qualquer preo.
Um homem disposto a passar a vida ao lado de uma mulher de quem no
208

gosta apenas para salvar-lhe a reputao.


Mas
Espere. Deixe-me terminar. Dizer que comecei a entender por que
algum como voc odeia o crime a ponto de perseguir o criminoso. Percebi
por que agiu daquela maneira. Sentiu que era uma traio a seu amigo
Walter.
Foi exatamente o que aconteceu. Revelar a traio de um amigo foi
a coisa mais dolorosa que j fiz. Eu devia ter dado ouvidos a Selby. No lhe
ofereci a chance de provar meu erro. Devia ter ido falar, na poca, com a
proprietria da penso. Mas eu estava to convencido que nem me importei
em fazer isso. Virou-se e apertou as mos de Jlia, fitando-a nos olhos.
Juro que no roubei aquele dinheiro. No foi por isso que acusei seu irmo.
Ela sorriu.
Eu sei. Cheguei a essa concluso j h algum tempo. Do contrrio,
no teria me casado. Nem iria para a cama com voc.
Ele a tomou nos braos, apertando-a com fora. Descansou o queixo no
alto da cabea feminina.
Voc a melhor mulher do mundo.
Lgrimas ameaaram cair dos olhos de Jlia.
Alm do mais, a conversa com a proprietria da penso provou que
o culpado no poderia ter sido voc. Muita coisa pode ser dita a seu respeito,
mas mulher alguma ousaria cham-lo de um tipo comum.
Ele sorriu e beijou-lhe o cabelo.
Ah, Jlia que sorte a minha por voc ter inventado aquela histria
de sequestro No fosse isso, eu ainda acreditaria que Selby era o culpado.
O coche parou em frente casa. Ao entrar, os dois se dirigiram para
uma saleta ntima, localizada no segundo andar. Deverel pediu ch e
comeou a caminhar de um lado para outro.
Temos que limpar a honra de Selby disse, srio. Mas como?
No creio que o testemunho de Jenny Cooper seja suficiente para convencer
as pessoas. No com aquelas malditas cartas.
Tem razo Jlia concordou, feliz por ver que o marido
finalmente se juntara a ela. Precisamos encontrar o verdadeiro autor do
roubo.
E assassino ele acrescentou. Estou convencido de que esse
homem matou Selby e escreveu aquela ltima carta. Franziu a testa,
preocupado. Quanto aos incidentes que voc sofreu tenho certeza de
que tambm foram obra desse criminoso. Agora que sei que Selby foi
209

assassinado, entendo que ele possa estar desesperado a ponto de tentar matla. Fez uma pausa. Quem mais sabe que voc estava procurando pelo
estelionatrio?
Jlia deu de ombros.
Vrias pessoas. Phoebe e Thomas. Nunnelly e alguns outros
empregados. Primo Geoffrey. Varian e Fitz, a quem contei sobre minhas
suspeitas na tarde em que eles foram nos fazer uma visita e
Interrompeu-se e fitou o marido, intrigada.
Tem razo. Precisamos investigar isso. Varian e Fitz so os mais
provveis candidatos.
difcil acreditar que o criminoso possa ser um deles. Eram muito
amigos de Selby.
Minha lgica a mesma que voc usou para concluir que eu era o
culpado. As suspeitas s podem recair sobre os tutores.
Claro.
O ladro algum que conhece o funcionamento do fundo e a
histria de Jack Fletcher. E, como j sabemos que nem Selby nem eu somos
os culpados, natural suspeitar de Varian e Fitz.
Sei disso, mas francamente, no acredito que Fitz fosse capaz de
elaborar um plano como esse.
Eu tambm no. Voc est certa. Ele no teria essa capacidade.
Assim, resta Varian.
No consigo conceber que tenha sido ele. Foi um dos poucos que
no se convenceu da culpa de meu irmo. Eu o ouvi dizer, diversas vezes,
que no acreditava que Selby pudesse ter feito algo assim.
evidente. Se foi mesmo ele o autor do roubo, e se forjou
evidncias que apontavam para seu irmo, ento sabia que o culpado no era
Selby.
Creio que tem razo. Ela balanou a cabea. Mesmo assim,
no acredito que Varian fosse capaz de uma atitude to absurda.
Quem mais, ento? Seu primo? Ele sabia sobre Jack Fletcher, e
Selby deve ter-lhe contado como o fundo funcionava.
Geoffrey? Jlia riu. Que absurdo! Ele nunca dedica muita
energia a nada. Alm disso, muito rico. Foi o nico herdeiro do av
materno.
E Phoebe?
Ah, voc deve estar brincando. Est bem, est bem. Ponto para
voc. Varian o nosso nico suspeito.
210

Sabe de uma coisa? Pensando bem, no foi exatamente casual o fato


de ele estar a meu lado quando recebi o bilhete de Selby. Varian poderia ter
ido cabana, acabado com a vida de seu irmo e deixado a carta em cima da
mesa. Depois mandou que me entregassem o bilhete e foi at Stonehaven.
Desse modo teria certeza de que eu encontraria o corpo e a nota. Se eu
decidisse ignorar o pedido de Selby, Varian poderia me convencer do
contrrio.
Jlia assentiu, triste.
possvel. E, de todos, ele quem mais precisa de dinheiro. Aquele
lado da famlia St. Leger est arruinado.
Ouvi falar a respeito. O fato de ele ter herdado o ttulo e Walter, o
dinheiro, pode t-lo influenciado. Varian talvez tenha se ressentido, julgado
que merecia a riqueza da famlia, no Walter ou Thomas.
Talvez. Jlia ficou em silncio por um momento antes de dizer:
Mas como podemos ter certeza disso? Precisamos provar. Especular no
resolve nada.
Bem existe a possibilidade de sequestr-lo e obrig-lo a
confessar Deverel sugeriu, com um brilho divertido nos olhos escuros.
Tolo. Fale srio.
Estou falando respondeu ele, pensativo. Varian estaria mais
disposto a confessar do que eu. No entanto, quando se fora algum a
confessar algo, nunca se pode ter certeza se esse algo mesmo verdadeiro.
verdade.
Alm disso, como o obrigaramos a isso? No tenho nenhuma
tendncia a torturador Quanto a voc, foi me libertar horas depois de terme deixado l, embora me odiasse. Mais uma coisa acrescentou, sorrindo.
Eu no permitiria que voc tentasse seduzi-lo.
Ora, que absurdo. Percebi que meu plano foi um erro, do comeo ao
fim. Mas vamos encontrar um modo de provar a inocncia de Selby. Talvez
possamos desenhar o rosto de Varian e mostrar a Jenny Cooper perguntarlhe se era ele o pensionista.
Boa ideia. Voc ou Phoebe poderiam fazer isso?
Ela balanou a cabea.
No sei desenhar. Phoebe sim, mas no acho que conseguisse
desenh-lo, a no ser que Varian posasse para ela. E como poderamos
convenc-lo a isso?
Deverel franziu a testa, pensativo.
Talvez devamos fazer uma visita a Varian. Deve haver algum
211

retrato dele na casa. As mes sempre guardam retratos dos filhos, no


mesmo? Posso encontrar algum e, digamos, emprest-lo por um dia ou dois.
Deverel! Voc est se tornando, definitivamente, um ladro!
Voc tem essa m influncia sobre mim
Ela riu.
Est bem, vou com voc. Dois pares de olhos funcionam melhor do
que um.
Nada disso. Voc fica aqui. muito perigoso.
Oh, francamente! Que risco h numa simples visita?
Como pode falar assim, depois de sofrer trs atentados?
Oua, da ltima vez, voc tambm poderia ter morrido. Corre tanto
perigo quanto eu.
Posso tomar conta de mim mesmo. Notou que Jlia comeava a
perder a calma. Por isso, aproximou-se e a ergueu, beijando-lhe os lbios.
Mas, se tiver que cuidar tambm de voc, ser muito mais difcil.
Mas
Por favor, estou lhe pedindo um favor pessoal. Deixe-me fazer essa
visita sozinho.
Oh, est certo. Mas injusto.
Contarei tudo depois.
No a mesma coisa.

Deverel dirigiu-se casa de Varian logo depois do almoo. Jlia logo


se aborreceu, e foi com grande alvio que, poucos minutos mais tarde, ouviu
o mordomo anunciar a presena do primo.
Geoffrey! ela saudou, levantando-se e tomando-lhe as mos.
Que prazer rev-lo! Eu estava aqui, sentada, sentindo-me terrivelmente
aborrecida
Ah, no! exclamou Geoffrey, hesitando em deixar a porta.
Voc no vai me pedir para lev-la a algum lugar, vai?
No. Eu gostaria de conhecer algum local aonde ir, mas no
conheo. Venha, sente-se. Conte-me as novidades.
A maioria a seu respeito ele respondeu, acomodando-se. Era,
como sempre, a imagem da elegncia. Todos esto alvoroados com este
casamento repentino.
Tenho certeza de que esto chocados porque Deverel se uniu a
algum com um passado escandaloso.
212

Tambm. Mas, na verdade, sentem-se trados porque ningum


soube dessa unio antes que ela acontecesse. Mumford me disse alguma coisa
sobre o casamento ter sido sbito, mas argumentei que as duas famlias se
conheciam h muito tempo.
Jlia sorriu.
Mas Dev disse a Fitz e a Pamela que estvamos nos dirigindo a
Buckinghamshire para contar a novidade a sua me.
Geoffrey fez um movimento com as mos.
Detalhes. Voc no pode mergulhar nesse pntano. Com tantas
histrias circulando, ningum saber em qual acreditar. De todo modo, eles
tero outro assunto a comentar daqui a uma semana ou duas.
Espero que eles saibam de uma grande novidade: a acusao contra
Selby estava errada. Descobrimos algo muito importante disse, e contoulhe sobre a visita a Jenny Cooper.
Bem, parece bastante encorajador.
E . Foi o bastante para convencer Deverel, mas tenho certeza de
que a opinio pblica exigir mais. Ah, e h Pamela! Ela adora colocar os
Armiger como viles.
Que mulher antiptica! concordou Geoffrey, e ficou pensativo
por um momento. Quer dizer ento que voc no suspeita mais de
Stonehaven?
No. Percebi que o culpado no podia ser ele.
Eu nunca pensei que fosse ele a lembrou. Ento, quem foi?
No temos certeza. E h outro ponto a considerar. Os rumores de
que Selby tinha uma amante.
Quem? O bom e velho Selby? Mentira. Ele adorava Phoebe.
Eu sei. Mas veja, no quero que Phoebe saiba disso, certo? Jlia
ento contou-lhe sobre a ltima carta do irmo, os boatos sobre a amante e a
dificuldade de localizar a pessoa que os espalhara. Se pudssemos
encontrar essa pessoa, acho que descobriramos que foi a mesma que que
escreveu a nota encontrada na cabana.
Geoffrey a fitou, confuso com todas as novas informaes que
recebera.
Voc est dizendo que algum matou Selby?
Isso mesmo.
Mas quem faria isso?
No gosto nem mesmo de especular sobre o assunto Jlia
respondeu, angustiada. Era muito mais fcil quando eu pensava que
213

Stonehaven era o vilo. Eu no gostava dele. Bem, mas deve ter sido algum
muito prximo a Selby algum que soubesse sobre o fundo e sobre Jack
Fletcher. Mas como algum to chegado a ele poderia mat-lo?
Geoffrey balanou a cabea, desconcertado.
Que horror!
O pior que no sei como descobrir a pessoa que espalhou o boato.
No sou recebida em festas ou jantares e
Isso vai mudar, agora que voc se casou com Stonehaven. Todas as
matronas da alta-roda querem conhec-la. Eu no ficaria surpreso se voc
passasse a receber uma enxurrada de convites. Mas seria um tanto
desagradvel perguntar a cada pessoa se Selby tinha uma amante.
No me importo. Vou perguntar de todo jeito.
Ele pensou por um instante.
Vou perguntar a Bouldin. Um empregado sempre a melhor fonte
de boatos. Oh! Isso me faz lembrar Por que no perguntar ao velho
camareiro de Selby sobre a tal amante? Se algum saberia dizer se essa
mulher existiu, esse algum ele.
Mas claro! Por que no pensei nisso antes? Eu adoraria v-lo
novamente. E voc est certo. Osgood sabe tudo sobre meu irmo.
O homem deixara o emprego logo aps o funeral. Na poca, arrasada,
Jlia no se lembrara de falar com ele, mas agora percebia que essa conversa
podia trazer informaes valiosas.
Ele agora dono de uma loja de roupas. Muito boa, por sinal. J
comprei vrias coisas l. Inclusive uma bela camisa, faz pouco tempo.
Onde fica?
A camisa? Em casa, lgico.
No, a loja. Preciso ir v-lo.
Nada disso. Sozinha voc no vai Geoffrey afirmou, chocado.
Mulheres no costumam ir Bond Street desacompanhadas.
Ento, por que voc no me leva? Deverel no se importaria, acho.
Ele no quer que eu saia sem companhia ela disse, ignorando de propsito
o fato de que o marido no desejava v-la fora de casa mesmo acompanhada.
Eu devia saber que voc acabaria me pedindo para lev-la a algum
lugar Est bem. Vamos. A expresso de Geoffrey se iluminou. Preciso
mesmo comprar algumas luvas novas.

Osgood reconheceu Jlia no momento em que ela entrou na loja,


214

braos dados com o primo. Correu para cumpriment-la, o rosto magro


demonstrando alegria.
Srta. Armiger! Nem sei lhe dizer como estou feliz em v-la! Pensei
na senhorita muitas vezes, nesses ltimos anos. Como vai? E a sra. Armiger?
Estamos bem, obrigada. Gilbert tambm est timo.
Ah, excelente! Mas no precisamos ficar aqui, na loja. Por favor,
venham a meu escritrio.
Jlia deixou Geoffrey discutindo, com um balconista, os mritos de um
par de luvas e seguiu o ex-empregado do irmo at os fundos do
estabelecimento. Osgood puxou-lhe a cadeira em frente escrivaninha,
oferecendo em seguida ch e biscoitos.
Bela loja, Osgood.
Obrigado, senhorita. Ou melhor, lady Stonehaven.
Ah, ento voc j sabe das novidades.
verdade. Ouvi falar de seu casamento com lorde Stonehaven.
Espero que seja muito feliz, milady.
Grata.
Quanto loja, eu a montei graas a sir Selby. Como sabe, ele me
deixou uma boa quantia em testamento, e foi com esse dinheiro que abri meu
negcio. Suspirou. Mas eu daria tudo isso de volta, e de bom grado, se
pudesse v-lo de novo entre ns.
Sei disso. Tenho certeza de que sente falta dele.
Sinto, sim. Trabalhei para seu irmo desde o momento em que ele
chegou a Londres. Sorriu diante da lembrana. Era um jovenzinho,
sabe? Eu o servi durante dez anos.
Osgood, vim para lhe fazer uma pergunta. Ir me responder com
toda a honestidade?
Claro, milady.
Mesmo que ache imprprio algo que eu, como irm dele, no
devesse ouvir? muito importante. Trata-se de provar a inocncia de Selby.
Ele a fitou por um longo momento antes de assentir:
Sim, milady, darei a resposta, qualquer que seja ela. Fao tudo para
ajudar a mostrar a todos que sir Selby no roubou aquele dinheiro.
Meu irmo mantinha uma amante em Londres?
O homem ficou boquiaberto.
Milady!
Eu lhe disse que podia ser imprprio
Seu irmo sempre foi o mais fiel dos maridos Osgood respondeu
215

com firmeza. Era apaixonado pela sra. Armiger. O casamento deles era
muito feliz.
Sim, eu sei. Mas houve rumores de que Selby tinha uma amante, e
que roubou aquele dinheiro para poder sustent-la em segredo.
Ouvi esses boatos Osgood admitiu com uma expresso de
desgosto. Mas no acreditei neles. Foi inveno de mentes estreitas.
Acho que foi mais do que isso.
Tenho certeza de que sir Selby no tinha amante alguma, milady
Embora eu tenha especulado sobre isso quando ele disse que viria a Londres,
pouco antes de sua morte.
Jlia franziu a testa, confusa.
Londres? Selby no viajou para c antes de morrer.
Sim, viajou. Era para onde estava indo quando saiu de casa, trs
dias antes de falecer.
Mas ele foi para a cabana de caa, lembra-se?
Foi o que seu irmo disse a todos. Mas a mim contou que viajaria
para Londres. Eu queria ir junto, como sempre fiz, mas ele disse que no seria
possvel. Revelou que seu destino no era a cabana, ao menos a princpio.
Antes, passaria por Londres.
No pode ser!
Foi o que ele me contou. Disse que ficaria numa pousada, porque a
casa da famlia estava fechada, e que um dos funcionrios da hospedaria faria
as vezes de seu camareiro
No compreendo Por que ento Selby nos falou que ia cabana
de caa se, na verdade, seu destino era Londres?
No sei, mas ele estava muito decidido. Foi quando me perguntei se
andava dormindo com alguma mulher experiente. Sir Selby disse tambm
que vocs no sabiam sobre a viagem, e que por isso eu deveria manter-me
calado. Ento me deu uma piscadela. Caso se tratasse de qualquer outro
homem, eu teria certeza de que havia uma mulher na histria. Mas sir
Selby? Nunca.
E a cabana?
Bem, quando ouvi que ele tinha ido para l, percebi que me contara
aquela histria sobre Londres s para me manter afastado. J tinha tomado
sua deciso e sabia que, se me contasse, eu o teria impedido.
Tenho certeza de que meu irmo no cometeu suicdio Jlia
afirmou sem pestanejar.
Falou a Osgood sobre a ltima carta, que falava da amante, e como a
216

letra se parecia com a das cartas do verdadeiro ladro. Quando terminou, o


homem a fitava, confuso.
Mas por que Acha que ele realmente veio a Londres? Ser que
passou por aqui e s depois dirigiu-se cabana? o ex-empregado
perguntou, incerto.
No sei. Selby viajou com a carruagem postal, voc se lembra, e por
isso dispensou os servios de Nunnelly. Analisando tudo, agora, percebo que
ele queria manter segredo. Uma atitude apropriada para quem deseja deixar
esta vida. Mas tenho certeza de que ele no fez isso. Tampouco escreveu
aquela nota.
Nunca acreditei que sir Selby tivesse cometido suicdio. Ele no
deixaria a sra. Armiger dessa maneira. E eu poderia jurar que o modo como
se comportou no dia em que viajou no era o de um homem que ia encarar a
morte. Estava to amvel, sorrindo e Oh, havia meses que eu no o via to
bem-humorado, desde que o escndalo comeara.
Mas por que Selby viria para Londres? E por que manteve a viagem
em segredo?
No tenho certeza. Ele me disse algo como no quero que a sra.
Armiger se preocupe.
Preocupar-se com o qu?
Sir Selby no falou, milady. Simplesmente me olhou, cheio de
mistrio. At me lembrei de quando era jovem e planejava alguma
travessura Pode imaginar como fiquei quando soube de sua morte.
Cheguei a pensar que ele representara s para me fazer crer que tudo estava
bem. Eu gostaria de t-lo acompanhado. Ento, nada teria acontecido.
No se culpe por isso, Osgood. Jlia deu tapinhas amigveis na
mo do homem, para confort-lo. Sabe como Selby era quando cismava
com alguma coisa. No o deixaria ir de modo algum. E, mesmo que voc o
tivesse acompanhado, no podia estar a seu lado vinte e quatro horas por dia.
A pessoa que o matou teria feito isso sem que voc pudesse evitar.
Mas seria bem mais difcil. Osgood suspirou. Mas milady tem
razo. Eu no poderia convenc-lo, caso ele j tivesse decidido algo.
Jlia ficou pensativa antes de falar:
Oua, estou certa de que Selby foi morto pela mesma pessoa que
roubou o dinheiro. Portanto, a histria que lhe contou no foi para obrig-lo a
ficar em casa, mas porque era verdadeira. Ele realmente resolveu viajar para
Londres, porque alguma coisa aqui o atraa. Mas quis manter segredo por
temer que Phoebe se preocupasse. O que mais meu irmo poderia ter vindo
217

buscar em Londres seno a chance de limpar sua honra?


Milady! Acredita mesmo nisso?
Sim. Por que outro motivo Selby estaria to animado? Por que diria
que no desejava preocupar Phoebe? Oh! Ela se levantou. Preciso ir
para casa e contar essas coisas a Stonehaven. Obrigada, Osgood. Voc me
ajudou muito. Acho que essa exatamente a informao que estvamos
procurando.
Fico feliz em ajudar, milady o homem falou, com uma expresso
esperanosa.
E ajudou. Muito.
Jlia correu para a loja, seguida por Osgood. Encontrou o primo
examinando atentamente dois lenos de seda.
Oh, querida, a est voc disse, um tanto distrado. Qual deles
voc prefere? Acha que o azul mais elegante?
lindo ela respondeu, mal olhando para as duas peas.
Precisamos ir.
E iremos, em breve. Deixe primeiro que embrulhem minhas
compras. Preciso vir aqui mais vezes. Encontrei um par de luvas finssimas,
de couro, que mais parecem uma segunda pele. Voltou a ateno para os
lenos. Mas no consigo decidir qual deles ficar melhor no bolso do meu
novo palet.
Oh, Geoffrey, isso no importa. Escolha, por favor. Preciso ir
embora. Olhou para a rua, impaciente. Acho que vou voltar sozinha.
Minha casa no fica longe.
Dito isso, dirigiu-se porta. Geoffrey levou um instante para
compreender o que ela dissera. Quando o fez, ficou horrorizado.
Jlia, no! Voc no pode andar sozinha por Bond Street!
Jlia, porm, o ignorou. Abriu a porta da loja e saiu. Mais do que
depressa, Geoffrey pegou os dois lenos e colocou o chapu.
Vou levar os dois. Mande embrulhar. Meu camareiro vir pegar o
pacote depois.
E correu para a sada, atrs da prima.
Jlia caminhava, decidida, sem dar importncia aos avisos de
Geoffrey. Seu nico pensamento era chegar em casa e contar a Deverel sobre
sua descoberta e sobre a nova teoria que comeava a desenvolver.
Mal prestou ateno carruagem estacionada do outro lado da rua.
Tambm no reparou quando a porta foi aberta e um homem saiu do veculo.
S quando sentiu que seguravam seu brao foi que se virou, pronta para
218

fazer um sermo ao engraadinho que tivera tamanha ousadia, viu que o


rosto mascarado.

219

CAPTULO XX

Jlia no se entregou. Deu uma cotovelada forte nas costelas do


atacante. Ele deixou escapar um grito de surpresa e acabou levando um piso
no p.
Sua gata selvagem! exclamou, enlaando-a com os dois braos,
erguendo-a do cho e levando-a carruagem.
Ao fazer isso, teve de tirar a mo dos lbios de Jlia, que comeou a
gritar a plenos pulmes, alm de movimentar freneticamente braos e pernas.
Nesse momento, Geoffrey saiu correndo da loja, disposto a salvar a prima do
pecado de caminhar sozinha por aquele lugar. Mas o que viu o deixou
boquiaberto.
Ei, voc! Atravessou a rua at alcanar a carruagem, na qual o
mascarado tentava colocar Jlia. Solte-a! Que diabos pensa que est
fazendo?
Ergueu a elegante bengala e bateu com toda a fora nas costas do
atacante. O homem se contorceu e gritou de dor, largando Jlia. Depois
virou-se para enfrentar Geoffrey, que mais uma vez levantou a bengala e
avanou. Para sua surpresa, o homem tirou uma pistola de dentro do manto e
atirou.
Geoffrey caiu, segurando o ombro. O mascarado ento saltou para a
carruagem e disparou, a porta ainda aberta.
Jlia ficou de joelhos e olhou em volta, atnita. Viu o primo deitado no
cho, ali perto, uma mancha de sangue na altura do ombro.
Geoffrey! E correu na direo dele.
A essa altura, uma multido j se reunira em torno deles. Osgood
apareceu, assustado.
Milady! O que aconteceu? Oh, sr. Pemberton!
Ele levou um tiro! Jlia gritou. Geoffrey! Inclinou-se sobre
o primo, chorando.
Por favor, no molhe minha gravata ele pediu.
Oh, primo! Eu sinto tanto! Olhou para Osgood. Precisamos
chamar um mdico.
Agora mesmo! Ele se virou e fez um gesto para um de seus
funcionrios. Venha, Tim!
220

Mande o mdico para a casa de Phoebe ela instruiu. Vou levar


meu primo para l.
A casa de Phoebe? Geoffrey indagou. No. Deixe-a fora disso.
Meu empregado Bouldin tomar conta de mim.
Certo, mas poderemos pedir-lhe que ajude Phoebe. O que ela mais
gosta na vida cuidar das pessoas. No posso priv-la desse prazer.
Rapidamente Osgood tomou todas as providncias. Mandou um dos
funcionrios chamar um mdico e enviou outro casa de Stonehaven, para
contar o que acontecera e para onde ela ia.
Nesse meio tempo, algum conseguira uma carruagem de aluguel.
Vrios homens ergueram Geoffrey e o colocaram dentro do veculo. Jlia
tambm entrou, e partiram. Ela pressionou um leno contra o ombro ferido
do primo, assustada com a rapidez com que o tecido tornou-se vermelho. Ele,
por seu turno, empalidecia cada vez mais. Quando chegaram casa de
Phoebe, Jlia j rasgara um pedao de sua saia, na tentativa de fazer o sangue
estancar, e o primo desmaiara.
Ela correu para a porta e bateu. Minutos depois o mordomo e um
lacaio carregavam Geoffrey para dentro. Phoebe desceu a escada correndo.
Jlia? O que houve? Seu rosto tornou-se plido. Geoffrey!
Cus!
No se preocupe, querida. Ele est vivo. Levou um tiro quando foi
me proteger.
Oh, que corajoso! exclamou Phoebe, os olhos enchendo-se de
lgrimas.
Essas palavras foram suficientes para animar Geoffrey, que abriu os
olhos e disse:
Ol, Phoebe. Desculpe o trabalho.
Ela teve de sorrir. Virou-se para os empregados.
Levem-no para cima e coloquem-no no quarto verde.
Os homens atenderem imediatamente. O mdico chegou minutos
depois. Jlia o levou para o andar superior e, enquanto Phoebe cuidava do
caso, voltou para a escada.
Nesse instante a porta se abriu com um estrondo.
Jlia!
Deverel!
Ela deixou escapar um grito de alegria e alvio. Correu para os degraus
no momento em que o marido tambm fazia isso.
Jlia! Ele a abraou no meio da escada, apertando-a com fora.
221

Meu amor! Meu doce, doce amor!


E continuou a estreit-la, murmurando palavras ternas e beijando-lhe
o cabelo. Jlia fechou os olhos, saboreando o momento.
Ele a chamara de meu amor! Queria perguntar-lhe se era mesmo
verdade, mas no teve coragem.
Por fim Deverel afastou-se ligeiramente, e seus olhos percorreram-na
de alto a baixo.
Voc est bem? Disseram que houve um tiro. Pensei que
Interrompeu-se abruptamente ao ver a mancha em seu vestido. Mas isso
sangue? Est ferida?
No. Geoffrey foi a vtima.
Oh, no! Ele
vai ficar bom. O atacante o acertou no ombro. O mdico est l
em cima, cuidando dele.
O que aconteceu?
Deverel colocou o brao em torno dos ombros de Jlia e conduziu-a
escada abaixo com toda delicadeza.
Um homem tentou me arrastar para uma carruagem. Usava uma
mscara branca, de modo que no pude ver-lhe o rosto. Geoffrey saiu da loja
e o atacou com a bengala.
mesmo? Deverel sorriu. Eu gostaria de ter visto isso.
Deve ter sido uma cena e tanto. Mas no cheguei a v-la, porque o
homem me carregou e me mantinha de costas. Quando Geoffrey bateu nele,
consegui me soltar, e me senti to mal que levei um momento para me
recobrar. Ouvi um tiro. Quando me levantei, a carruagem partira e meu
primo estava cado, sangrando.
Querida
Lgrimas assomaram aos olhos de Jlia.
A culpa foi minha. Eu devia ter ficado em casa. Mas fiquei to
animada quando Geoffrey sugeriu que falssemos com Osgood que no
consegui esperar. Como ele ia me acompanhar, pensei estar protegida. E
estava mesmo. Mas que susto! E se algo acontecer ao primo?
Deverel apertou-lhe o ombro, confortando-a.
Ele ficar bem, no se preocupe.
No posso me conformar. A culpa foi mesmo minha. Fico admirada
por voc no me fazer um sermo.
Farei, sim. Depois ele prometeu, em tom de brincadeira,
levando-a sala de estar. Sente-se. Primeiro quero saber de que voc est
222

falando. Por que saiu? Por que Geoffrey a acompanhou? Quem Osgood?
O ex-camareiro de Selby. Bem, meu primo foi nos fazer uma visita,
e enquanto conversvamos, ele sugeriu que eu conversasse com Osgood.
Afinal, quem conhece melhor uma pessoa do que seu camareiro?
Voc no tinha pensado nisso antes?
No. Osgood deixou o emprego logo aps a morte de meu irmo.
Selby deixou-lhe uma boa quantia, e com isso ele montou uma loja em
Londres. Eu no o via h trs anos. Quando Geoffrey o mencionou, fui
procur-lo. Tinha certeza de que ele me daria algumas respostas.
E deu?
Jlia balanou a cabea.
Na verdade, s acrescentou mais questes ao caso. Disse que Selby
saiu de casa para viajar a Londres, no cabana.
O qu? Quer dizer que, alguns dias antes da morte, Selby esteve em
Londres?
Ela assentiu.
Meu irmo afirmou a todos ns que iria at a cabana. Mas para
Osgood disse que vinha a Londres continuou, e contou toda a conversa
que tivera com o ex-camareiro.
Deverel a fitou, atnito.
Essa histria fica mais complicada a cada momento. Por que Selby
veio a Londres? Por que mentiu para Phoebe e para voc? No faz sentido.
Alm disso, ele foi mesmo para a cabana. O corpo foi encontrado l.
Sei disso, mas creio que ficou um bom tempo por aqui. Afinal,
quem sai de Kent com destino a Buckinghamshire tem, forosamente, de
passar por Londres. Meu irmo deve ter feito uma parada na cidade antes de
seguir para a cabana.
Bem, isso verdade
Faz mais sentido. Sabe, estive me perguntando como o assassino
sabia que Selby se encontrava na cabana. Ele certamente no ficou dias e dias
vigiando Greenwood s para seguir meu irmo. Mas poderia t-lo
perseguido a partir de Londres.
Deverel franziu a testa.
Mas o que Selby veio fazer na cidade? E por que escondeu o fato?
No sei. O fato foi que fiquei ansiosa para chegar em casa e lhe
contar tudo. Como Geoffrey estivesse demorando, escolhendo luvas e lenos,
resolvi voltar sozinha.
Sei Deverel disse secamente.
223

Eu no sabia que havia um homem me esperando l fora!


Ele suspirou.
Penso que no devemos mais nos iludir. Esses atentados no so
simples acidentes.
No. Algum est tentando deter nossa investigao. Por isso
mesmo tenho que ir adiante, e depressa.
Deverel no conteve um sorriso.
Algumas pessoas diriam que a soluo inteligente seria esquec-la.
De jeito algum. Essa pessoa no vai parar, a menos que
descubramos quem ela .
Voc tem razo.
Naquele momento, ouviram passos no corredor. O mdico apareceu, a
fisionomia sria. Jlia sentiu um aperto no peito. Mas, quando ele falou,
sentiu-se aliviada.
Tirei a bala do ombro do sr. Pemberton. Ele ficar bom.
Graas aos cus!
Deverel estendeu-lhe a mo.
Obrigado por nos ajudar, doutor.
meu dever. E fico satisfeito em dizer que o sr. Pemberton no
perdeu muito sangue. Sei que ele estar em boas mos.
Jlia subiu para ver o primo e certificar-se de que tudo estava em
ordem. Geoffrey dormia, o rosto to branco quando os lenis que o cobriam.
Bouldin, o camareiro, arrumava o quarto, e Phoebe descansava numa cadeira
prxima cama. Levantou-se quando viu Jlia, e acompanhou-a at o
corredor.
Ele vai sarar logo assegurou.
Vai mesmo?
Sim. No acho que Geoffrey possa morrer com um empregado
como Bouldin ajudando a cuidar do caso.
Jlia sorriu.
Ele costuma dizer que o homem um tirano. Bem, posso me
revezar com voc para olhar pelo primo. Tenho certeza de que Deverel no se
importar.
No preciso, querida. Creio que terei sorte se Bouldin me permitir
chegar perto de Geoffrey
Jlia relutava em partir, mas finalmente a cunhada a convenceu.
Assegurou que, se precisasse de auxlio, mandaria cham-la.
Durante o percurso para casa, ela permaneceu em silncio, perdida
224

nos prprios pensamentos. Assim que entrara, virou-se para o marido:


Voc ainda tem o bilhete que Selby lhe mandou, pedindo-lhe que o
encontrasse na cabana?
Deverel pareceu surpreso.
Sim, tenho. Est na caixa onde guardei a ltima carta de seu irmo.
Quer dizer que est aqui? Nesta casa?
Quer v-la?
Claro! Tive uma ideia.
Foram at o estdio. Deverel tirou do armrio uma caixa estreita, que
guardava diversos papis, incluindo as cartas que Selby enviara para a irm,
anos antes. Ele tirou tudo dali, colocando sobre a escrivaninha. Ento pegou
uma folha pequena, dobrada, e a entregou para Jlia.
Ela a abriu e leu. O bilhete fora escrito com uma letra apressada, maior
e menos clara do que o habitual. Lgrimas caram dos olhos de Jlia, que,
sentindo as pernas fracas, sentou-se.
Foi Selby quem escreveu isso.
Como assim?
Esta a verdadeira letra de meu irmo. Disps o papel ao lado
das cartas de Selby, as verdadeiras e as falsas. Repare no y. Nas
maisculas, nos espaos. So iguais aos das missivas que ele me mandou,
mas diferentes das que foram forjadas.
Isso quer dizer que ele realmente me escreveu, pedindo-me que
fosse v-lo? isso?
Jlia assentiu.
Selby disse ao camareiro que no diria nada a Phoebe para no
deix-la preocupada. evidente que se referia ao escndalo. Acho que ele
tinha alguma pista sobre o verdadeiro culpado. Talvez at mesmo soubesse
quem era essa pessoa. E talvez tivesse vindo a Londres atrs de outras
provas, ou para enfrentar o ladro. Depois de ter feito o que veio fazer em
Londres, escreveu-lhe aquele bilhete e foi para Buckinghamshire.
Ento ele pensava em me contar sobre suas suspeitas, convencer-me
de que eu perseguia o homem errado
o que penso.
Mas por que decidiu partir justamente naquele dia? Algo deve ter
acontecido, para t-lo feito suspeitar de algum. Mas o qu?
No sei. Mas tenho certeza de que, se investigarmos, acharemos a
resposta.

225

Na manh seguinte, Jlia e Deverel decidiram visitar Phoebe. Haviam


passado o resto da noite anterior especulando o que Selby havia descoberto
para viajar to repentinamente a Londres. No conseguiram chegar a lugar
algum, e resolveram perguntar a Phoebe sobre o comportamento e as
conversas do marido, no dia anterior viagem.
Butler, o mordomo, levou-os sala de estar. Minutos depois Phoebe os
recebia, sorridente.
Como est Geoffrey? Jlia quis saber.
timo. Teve febre durante a noite, mas j passou. Est dormindo.
Ainda bem! Eu sabia que este era o lugar certo para ele.
Phoebe protestou, mas Jlia percebeu, pelo rosto corado, que a
cunhada gostara do elogio. Hesitou. Detestava estragar a alegria de Phoebe
trazendo tona um assunto triste como a morte de Selby. Mas no tinha
alternativa.
Querida, eu preciso lhe falar sobre Selby.
Est bem respondeu ela.
Ento Jlia percebeu que pela primeira vez, naqueles trs anos, os
olhos da cunhada no se enchiam de tristeza meno do nome do marido.
Lembra-se do que Selby lhe disse no dia em que saiu de
Greenwood? Falou alguma coisa sobre o roubo ou o fundo?
Oh, mas faz tanto tempo No me recordo de tudo. Por qu?
Acreditamos que ele descobrira algo sobre o estelionato.
Ento contou-lhe o que Osgood tinha relatado um dia antes.
Oh, no! Bem, deixe-me pensar Ele foi at a sala de estar, onde eu
me encontrava, e me disse que iria at a cabana. Fez uma pausa, forando
a memria. Parecia animado, mas pensei que isso se devesse viagem.
Voc sabe como ele gostava de caar.
Sim, eu sei.
Mas no me falou nada especial. Disse apenas que talvez trouxesse
uma presa daquela vez e Arregalou os olhos, surpresa com as prprias
palavras. Oh, querida! Talvez Selby no estivesse se referindo a algum
animal. Talvez
estivesse falando do verdadeiro ladro Jlia concluiu,
satisfeita.
Isso faz com que eu me sinta estranha Pensar que durante todo
esse tempo no sabamos de nada Devamos ter feito algo na ocasio!
No adiantaria. Uma vez que ele estava decidido, nada iria det-lo.
226

Mas por que no disse a ningum o que ia fazer?


Sra. Armiger disse Deverel , lembra-se do comportamento de
seu marido naquela manh? Quando ele acordou?
Parecia como sempre, eu diria.
No estava animado?
No. S se animou mais tarde, quando conversou comigo na sala.
Ento algo deve ter acontecido entre o caf da manh e o momento
em que ele a procurou.
Suponho que sim. Mas o que poderia ter sido? No recebemos
nenhuma visita. Lembra-se de algo, Jlia?
No. Esperava que voc lembrasse. No consigo recordar nada
daquela manh.
Talvez Sidle saiba de algo Phoebe sugeriu.
Quem? perguntou Deverel.
O mordomo explicou Jlia. Boa ideia, querida. Ele estava em
Greenwood. Se algo aconteceu, na certa deve ter visto.
Mas, quando Sidle entrou, pareceu confuso.
No dia em que sir Selby partiu? Olhou para o teto, como se
pudesse encontrar alguma resposta l. No me lembro de nada de
extraordinrio.
Ele recebeu alguma visita?
No. Foi uma manh como as outras. Levei a correspondncia a sir
Selby. Depois resolvi alguns contratempos na cozinha. Ento o vi saindo do
escritrio, pedindo a um dos lacaios que fosse aos estbulos e mandasse a
carruagem postal esperar por ele.
Deverel se levantou.
A correspondncia! isso! Selby recebeu alguma carta importante!
Claro! Jlia suspirou, os olhos brilhando. Sidle, quem enviou
as cartas?
O habitualmente imperturbvel mordomo pareceu mais confuso
ainda.
Oh, milady, no me lembro No sei nem mesmo se prestei
ateno a elas. Apenas as entreguei a sir Selby.
Deverel dispensou Sidle e virou-se para a esposa.
Parece que chegamos bem perto, mas ainda no descobrimos o
principal ela se queixou.
Eu sei o que meu marido recebeu Phoebe falou em voz baixa.
O que disse?
227

Sei o que havia na correspondncia de Selby. Depois depois que


ele morreu, entrei no escritrio. Sentei atrs da escrivaninha e chorei. Depois
examinei tudo, procurando encontrar alguma coisa que indicasse por que ele
nos deixara. Em vo. Achei apenas uma carta. Aberta. Li-a vezes e vezes. O
texto no tinha nada a ver com sua morte, mas li mesmo assim. E a
memorizei.
O que a carta dizia?
No creio que seja de muita ajuda. Em todo caso, era de Jordan, o
homem que cuidava da mina que seu pai comprara na Cornualha. Ele falava
sobre a compra de um novo equipamento. Disse que ia escrever a um tal sr.
Underhill, e que tomaria a liberdade de colocar a assinatura de Selby na carta,
como fizera antes. Ento
Cus! Deverel exclamou, surpreso. Por que no pensamos
nisso antes?
Em qu? perguntou Jlia, o corao disparado.
Em uma pessoa que fala e parece um cavalheiro, como a dona da
penso falou, que conhecia bem o funcionamento do fundo e a letra de
Selby O prprio agente!

228

CAPTULO XXI

Por um momento, todos ficaram em silncio.


O agente? Jlia repetiu, por fim. O homem que cuida da
herana de Thomas?
Isso mesmo. O sr. Carter. No sei por que nunca pensamos nisso.
Ele conhece o fundo melhor do que ningum. Quanto letra de Selby, teve a
oportunidade de v-las vrias vezes e de copi-la.
Mas e sobre Jack Fletcher? Como o sr. Carter poderia saber?
Selby deve t-lo mencionado em alguma ocasio. Ou Walter. Carter
trabalhava para ele havia muitos anos. Alm disso, tinha as nossas cartas.
Pode ter copiado tambm as assinaturas de Varian e de Fitz.
Mas por que ele pegaria o dinheiro? Phoebe perguntou.
Sim, por qu? Carter o responsvel pela herana. Pode manipulla como bem entender. Ento, por que teria todo esse trabalho?
Porque, se ele simplesmente se apossasse do dinheiro, seria o
principal suspeito. Ento forjou as cartas, para que os tutores no
questionassem suas aes. Se fizssemos perguntas, elas funcionariam como
um libi.
Que homem diablico! exclamou Phoebe. Por que jogou a
culpa em Selby? Por que o odiava tanto?
Ele provavelmente no o odiava raciocinou Jlia.
Foram as circunstncias que o levaram a isso. Afinal, era Selby
quem fazia a maioria dos pedidos de dinheiro. Por isso, suas cartas seriam as
menos suspeitas.
Isso, se o culpado for mesmo Carter interveio Deverel.
Estamos apenas especulando.
Certo. E acho que Selby fez a mesma especulao. Quando leu a
carta de Jordan, um gerente de confiana que conseguia imitar sua assinatura,
ele deve ter se lembrado de Carter. Por isso decidiu viajar a Londres.
O melhor a fazer interrogar Carter. Estou muito interessado em
descobrir se Selby veio v-lo pouco antes de morrer.
Vou com voc Jlia afirmou, decidida, levantando-se.
Vou sozinho. Voc no vai confrontar um possvel assassino. Em
especial depois do que aconteceu ontem.
229

Talvez ele tenha razo, querida disse Phoebe. Voc poderia ter
sido assassinada.
Jlia fez uma careta.
Mas no fui.
No, mas Geoffrey foi ferido quando tentou proteg-la Deverel
argumentou.
Sei disso, e sinto muito. No devia ter envolvido meu primo nessa
histria. Mas, na verdade, ir at l desacompanhado perigoso para qualquer
um de ns. Acha que quero que voc enfrente sozinho um assassino?
Estou preparado. Posso lidar com ele.
Pois no ser menos capaz de fazer isso se eu estiver a seu lado. No
mnimo posso ajud-lo.
J lhe expliquei que preciso me concentrar. No posso me distrair,
preocupar-me com o que ir lhe acontecer.
No precisa ficar preocupado comigo. Alm disso, pouco
provvel que algo ocorra a um de ns. Ontem, ele me perseguiu. Estava
preparado. Mas hoje ter uma surpresa. No ter como reagir. Duvido que
guarde uma arma no escritrio.
No sei. Eu no o julgaria capaz de uma coisa dessas, mas as
aparncias enganam. Ele sempre pareceu servil, obsequioso. Fez uma
pausa antes de acrescentar: No vou persuadi-la a ficar?
No. Jlia balanou a cabea. No posso obrig-lo a me levar,
mas, se voc recusar, posso ir por minha conta.
Deverel suspirou.
Estou certo disso. Eu devia estar louco quando concordei em me
casar. Voc nunca me dar um dia de paz,
Concordar em se casar? ela exclamou, indignada. Pois fez o
que pde para me forar a isso! De todo modo, num ponto voc tem razo:
nunca lhe darei paz. Sorriu. Comigo, o casamento jamais ser
entediante.
Tenho certeza disso. Est bem, ento, vamos.

Chegaram ao escritrio do agente numa carruagem de aluguel.


Subiram a escada. Na recepo, encontraram Teasely, que os ajudara dias
antes, e um outro funcionrio, que os fitou, surpreso.
Lorde Stonehaven! Teasely o chamou, erguendo-se. Vou dizer
ao sr. Carter que milorde se encontra aqui.
230

No foi necessrio. O agente j saa de sua sala, dizendo, com seu jeito
adulador:
Lorde Stonehaven! Que prazer inesperado! Duas vezes em uma
semana A que devo a honra?
Voltei porque esqueci de lhe fazer uma pergunta.
Ficarei feliz em ajud-lo.
Tenho certeza de que voc se lembra da trgica morte do irmo de
lady Stonehaven, Selby Armiger.
Claro! o homem respondeu, tenso, fitando Jlia. Foi em
maro, se no me engano, h pouco mais de trs anos.
Sim, eu me lembro.
Pois esqueci de lhe perguntar por que Selby veio visit-lo pouco
antes de morrer.
O sr. Carter ficou plido.
Mas sir Selby no veio nos visitar nessa poca. Veio meses antes,
quando ahn as irregularidades comearam a aparecer.
Tem certeza? insistiu Stonehaven, o olhar perigosamente
estreitado.
O agente pareceu pouco vontade e contemplou seus empregados. ,
Sir Selby no esteve aqui, esteve?
No me lembro, senhor Teasely respondeu.
Eu me lembro disse o outro funcionrio. Ele esteve aqui, sim.
Todos os olhares fixaram-se no rapaz, que os contemplou por trs das
lentes grossas dos culos.
O sr. Carter no se encontrava no escritrio. Estava com gripe e se
ausentou durante duas semanas.
O rosto do homem se acalmou.
Ah, claro! Isso foi h trs anos, no foi? Nossa, como o tempo
passa
Voc no falou com Selby? perguntou Deverel, encarando-o.
Se ele veio naquela poca, no. Eu no conseguia nem falar. Foi a
pior gripe que tive.
Stonehaven virou-se para Teasely.
Tem certeza de que no se lembra dessa visita?
No tenho certeza das datas. Eu ahn bem, ele esteve aqui uma
ou duas vezes, mas no me lembro exatamente quando.
Oh, mas devia se lembrar falou o outro funcionrio. Sir Selby
entrou e, quando lhe dissemos que o sr. Carter no estava, ele afirmou que
231

no viera v-lo. Ento vocs dois entraram na sala do chefe e fecharam a


porta. Houve uma discusso terrvel, e sir Selby saiu protestando. No se
recorda?
Jlia sentiu Deverel enrijecer. Sabia o que ele estava pensando. Que as
suspeitas sobre Carter podiam recair tambm em Teasely.
Todos se voltaram para o rapaz, que forou um sorriso. Jlia juraria
que viu pnico em seus olhos.
Ah, sim, eu me lembro dessa conversa. S no sabia em que poca
havia sido. Voc est certo, Foster. Isso deve ter acontecido durante a doena
do sr. Carter, ou sir Selby falaria com ele.
Sobre o que discutiram? indagou Deverel secamente.
Bem Teasely comeou, nervoso falamos sobre ahn as
cartas que sir Selby escreveu ao fundo, solicitando que o dinheiro fosse
enviado a Jack Fletcher. Ele queria v-las, mas no deixei porque no tinha
permisso para isso, uma vez que o chefe no se encontrava no escritrio.
Desse modo, eu bem me mantive firme. Disse-lhe que esperasse o sr.
Carter voltar. Ele ficou furioso e saiu.
Entendo disse Deverel. Estranho que voc no tenha se
lembrado logo de algo to importante, no acha?
Claro que me lembrava. Teasely deu uma risada nervosa. S
no me recordava que a conversa havia ocorrido naquela poca.
Mesmo que voc tenha atendido Selby porque o sr. Carter
adoecera? Imagino que essa data seja bastante memorvel.
Eu sabia que isso acontecera quando o sr. Carter estava fora,
milorde Teasely explicou, os dedos trmulos segurando o queixo. Eu
simplesmente no me lembrei do dia.
O rapaz se tornava cada vez mais nervoso. Deverel fitou-o em silncio
por um instante.
No creio que vocs tenham discutido se Selby podia ou no ver as
cartas disse, com voz glida.
Acredito que meu amigo tenha vindo confront-lo. Descobriu que
voc forjara aquelas cartas, e o acusou. Estou certo?
Foster, o outro funcionrio, ficou boquiaberto. O sr. Carter pareceu
desorientado.
No! No foi isso que aconteceu! o rapaz protestou, agitado.
No? Deverel ergueu as sobrancelhas, um sorriso cnico nos
lbios. Acho que voc ter de ser mais explcito. Sabe, encontramos as
cartas em que Selby fala de suas suspeitas
232

Teasely olhou em volta, assustado.


O o fato de ele ter me visto assinar aquelas cartas para o sr.
Carter, dois anos atrs, e conhecer um pouco de minha habilidade no
significa que falsifiquei sua letra! No roubei o dinheiro!
Pois eu acho que roubou, sim. E, quando Selby suspeitou disso,
decidiu ir a Buckinghamshire, para me contar. Voc o seguiu e o matou, para
que a verdade no fosse revelada!
No! Teasily gritou. mentira! Voc no pode provar o que
diz!
Conseguirei a prova respondeu Deverel, caminhando na direo
dele.
No matei sir Selby!
Ento pegou um livro pesado de cima da escrivaninha e atirou-o em
Stonehaven. Pulou a cerca baixa que separava a rea dos funcionrios da
recepo e correu para a porta.
O volume atingiu o ombro de Deverel. No o feriu, mas fez com que
perdesse preciosos minutos antes de sair atrs do fugitivo.
Alcanou a escada, seguido pelos outros. Desceram os degraus
rapidamente. Enquanto Deverel continuava a perseguio, Jlia olhava a rua
movimentada, procurando v-los. Avistou o marido no meio da quadra, e
Teasely um pouco mais frente, na disparada.
Jlia prendeu o flego ao ver uma pesada carruagem descendo
velozmente a rua, na direo de Teasely. Deverel gritou, alertando-o do
perigo, mas o funcionrio, em pnico, seguiu correndo. Ento foi atirado
contra os cavalos e caiu. Um deles o acertou em cheio, e o rapaz desapareceu
sob as patas dos animais.

233

CAPTULO XXII

Que maneira horrvel de deixar este mundo! disse Phoebe,


estremecendo. Mesmo que ele tivesse matado Selby, eu no lhe desejaria
um fim to trgico.
Fazia uma semana que Teasely sofrera o acidente fatal, mas Jlia ainda
tinha na mente, vividas, aquelas imagens. Nas duas primeiras noites,
pesadelos a haviam perturbado.
Quando Stonehaven vai chegar?perguntou Geoffrey. Se tenho
mesmo que ir para o campo, que seja logo.
Reclinado no sof da casa de Jlia, um cobertor sobre as pernas, ele j
estava praticamente recuperado. Mas o rosto ainda se mostrava plido.
Phoebe decidira que seria melhor passar algumas semanas no campo, e
Geoffrey concordara, para surpresa de todos. Agora, esperavam a volta de
Deverel, para ento ir a Greenwood.
Tenho certeza de que o lorde vir logo Phoebe respondeu,
sorrindo e ajeitando o cobertor.
Stonehaven fora participar de uma reunio com o investigador que
cuidava do roubo cometido por Edmund Teasely. Ele e a esposa tambm
viajariam para Greenwood. Jlia queria empacotar suas coisas e lev-las para
Buckinghamshire, onde o casal planejava passar algumas semanas, enquanto
Teresa visitava alguns parentes em Brighton.
Iriam em caravana. Phoebe e Geoffrey viajariam na carruagem dela,
enquanto Jlia e Deverel levariam Gilbert num coche aberto, para que o
menino no se sentisse mal. Geoffrey gostara da novidade. A bab, o
mordomo e a maior parte da bagagem j haviam seguido para Kent.
Ouviram-se passos no corredor. Os trs viraram-se para a porta no instante
em que Deverel entrava.
Bom dia ele cumprimentou, sorrindo.
Como foi a reunio? Jlia quis saber.
Teasely era mesmo o estelionatrio. No h nenhuma dvida acerca
disso. Fitz e Varian estavam comigo, assim como o agente. Vo espalhar a
notcia. Varian se ofereceu para ir at Farrell, contar para Pamela e Thomas.
Ainda bem! Phoebe exclamou.
Sim, mas agora seremos foradas a encontrar Pamela em eventos
234

sociais Jlia comentou secamente.


O investigador vasculhou os aposentos de Teasely. Encontrou uma
pistola de bolso e uma mscara preta. Tambm descobriu diversos objetos
que o salrio do rapaz no poderia comprar. Roupas finas, relgio, corrente,
moblia cara. Numa das gavetas da escrivaninha, numa caixa trancada,
encontrou os papis que Teasely usara para treinar a letra de Selby. Havia
tambm um retrato, que foi levado a Jenny Cooper, a dona da penso. Ela o
identificou como o cavalheiro que alugara o quarto 14, sob o nome de Jack
Fletcher.
estranho que ele soubesse esse nome, no acham? comentou
Geoffrey.
Sim, mas suponho que Selby o tenha mencionado.
Jlia suspirou.
Pensei que, quando encontrssemos o verdadeiro ladro, eu me
sentiria mais satisfeita. Quer dizer, estou feliz porque agora todos sabem
que Selby inocente, e Gilbert no carregar mais o peso desse escndalo.
Mas achei que esse final seria mais conclusivo, entendem? Parece que ficou
alguma coisa no ar.
Talvez porque o pobre rapaz tenha morrido daquele jeito Phoebe
sugeriu.
No. Acho que porque ele no confessou o crime. Eu gostaria de
saber o que realmente aconteceu. Assim, no haveria mais dvidas. Receio
que algumas pessoas ainda perguntem se o estelionato foi mesmo cometido
pelo moo, ou por Selby. Ou talvez eu esteja assim porque percebi que
encontrar o assassino de meu irmo no aliviou em nada a perda que sofri.
Deverel tomou-lhe a mo e ela o fitou com olhos esperanosos. Phoebe
sorriu ao observ-los.
Venha, Geoffrey disse, levantando-se. Vamos para a
carruagem.
Deixaram a sala. Jlia os viu sair e sorriu.
Deverel
Sim?
Bem algo difcil para mim, mas estive pensando nisso h dias e
preciso falar. que quero lhe pedir desculpas pelo que lhe fiz. Por ter
suspeitado que voc fosse o criminoso. E por lhe haver feito tantas coisas
horrveis.
Ele tambm sorriu.
No precisa se desculpar. Ainda bem que tudo isso aconteceu. Do
235

contrrio, eu no a teria conhecido.


Mas tambm no teria sido obrigado a se casar comigo.
Voc um dia vai descobrir que no me obrigo a nada. Nunca.
Jlia o fitou, confusa. Deverel estaria dizendo que se unira a ela
porque a queria?
Lembra-se do que disse no dia em que quase fui sequestrada?
O que foi que eu disse?
Quando voc pensou que eu tivesse sido baleada, e depois me viu
s e salva, me chamou de meu amor. Ento me perguntei se eu tinha
entendido direito o significado dessas palavras.
Entendeu, sim.
Verdade?
Verdade. Por que est to surpresa?
Porque bem, por causa de tudo. Pelo modo como o tratei, as
coisas que lhe fiz, minhas suspeitas Quando se casou comigo, voc me
desprezava, e eu temia que no fosse capaz de ter outro sentimento por mim
seno esse.
Eu a amo. Tentei evitar e, quando descobri que no conseguiria,
procurei esconder-lhe o fato. Creio que a amei desde que a vi pela primeira
vez. Quando percebi que voc fingira estar apaixonada, fiquei magoado.
Furioso. E no me sentiria assim se pouco me importasse com voc.
Eu no fingi ela disse com ternura. Planejava obrig-lo a
confessar sua culpa, mas, quando voc comeou a me beijar Bem, o
desejo era real. Eu no conseguia pensar, me controlar, ficar longe. Foi por
isso que decidi sequestr-lo, no final. Percebi que, se as coisas continuassem
daquele jeito, ia acabar dormindo com voc e no descobriria nada.
Ele sorriu, feliz, e beijou-lhe as mos.
Voc tem feito muita coisa para curar meu ego ferido.
Claro. Acho que j demonstrei que meu desejo verdadeiro -
disse e virou o rosto, envergonhada.
Espero que sim. Alcanou-lhe o queixo e a obrigou a fit-lo.
Sabe, as mulheres so mais capazes de fingir certas coisas do que os
homens
No sou dissimulada. Por que pensa que fui a seu quarto naquela
noite? Eu praticamente me atirei em seus braos.
Voc queria filhos.
Eu queria voc.
Jlia
236

Desejo ter filhos, sim, mas naquele momento essa foi a desculpa que
encontrei. Depois que fizemos amor pela primeira vez, e voc me disse que
aquilo no voltaria a acontecer, fiquei perdida. Tentei seduzi-lo, indo a seu
quarto naquela noite, mas no adiantou. Ento disse a primeira coisa que me
veio mente.
Querida, eu a quero mais do que qualquer coisa neste mundo. Por
que acha que eu saa tanto? Porque temia que, se ficasse a seu lado, no fosse
capaz de me controlar e a amaria de novo, mesmo depois de prometer que
no o faria. Pensei que me odiasse pelo modo como a possu, sobre a mesa,
porque no pude esperar que fssemos at o quarto Sua primeira
experincia devia ser terna, gentil, e
e adorei que no tivesse sido assim. Eu tambm no queria
esperar. Achei tudo muito excitante. E, naquela manh, descobri que o
amava.
Deverel no conteve a surpresa.
Jlia!
Ento estreitou-a nos braos e a beijou. Foram interrompidos pela
entrada de um garotinho de seis anos.
Tio Dev! Tia Jlia! Vejam, eu estou limpinho. Mame disse que
agora posso viajar com vocs.
Relutante, Deverel soltou a esposa e virou-se para o menino.
Garanto que vai se sentir muito melhor do que se viajasse na
carruagem.
Oba! Deu pulos de alegria. Depois segurou Deverel pela mo e
confidenciou-lhe: Estou feliz por ter voc como meu novo tio.
Eu tambm, meu querido.

237

CAPTULO XXIII

Jlia sentou-se no terrao, admirando os tranquilos jardins de


Greenwood. Os dois ltimos dias tinham sido abenoados. Principalmente
porque os passara com Deverel. Ela amava aquela propriedade, mas sabia
que tambm seria feliz em Stonehaven. Por um motivo muito simples. Para
sentir-se contente, s precisava de uma coisa. Do marido.
Virou-se ao ouvir passos. Viu Geoffrey e Phoebe se aproximando, de
mos dadas. O primo tinha uma aparncia muito melhor do que dois dias
antes. O ar do campo fazia muito bem sade. Mas Phoebe tambm parecia
radiante.
Ol Jlia cumprimentou, curiosa. Vocs esto timos!
to bvio assim? quis saber Phoebe, sorrindo ainda mais.
No sei o que bvio, mas os dois parecem muito felizes. como
se guardassem um segredo maravilhoso.
verdade. Viemos aqui para lhe contar.
Contar o qu? Jlia perguntou, intrigada.
Phoebe no respondeu de imediato. Esperou que Geoffrey se
acomodasse na cadeira de descanso. Ento inclinou-se para ele, a fim de
verificar se estava confortvel e aquecido.
Cunhada pode. me dizer o que est acontecendo?
Phoebe sorriu enquanto se sentava ao lado de Geoffrey.
Fitou-o e deixou que ele falasse.
Bem, ela me deu a grande honra de consentir em ser minha esposa.
O qu?
Geoffrey e eu vamos nos casar! Ainda segredo, porque primeiro
temos de contar a Gilbert, mas
Phoebe! Jlia a interrompeu, levantando-se e correndo para
abra-la. Geoffrey! Parabns! Comeou a rir. Eu devia estar cega.
Nunca imaginei que isso pudesse acontecer.
No costumo demonstrar meus sentimentos explicou ele. Mas
sempre admirei Phoebe.
Jamais pensei que voc fosse se dar ao trabalho de se casar Jlia
brincou.
Cus, prima, visitei o campo duas vezes no ms passado! O que
238

mais um homem pode fazer por uma mulher?


Ela voltou a rir.
Oh, eu no tinha pensado nisso. Voc tem razo, claro. Mas digame, primo est planejando transformar minha amiga numa moa da
cidade?
Concordamos em ficar parte do ano em cada lugar Phoebe
respondeu. Eu me sinto bem em Londres, mas Gilbert precisa passar a
maior parte do tempo aqui, na propriedade que um dia ser sua. Geoffrey diz
que isso muito importante.
Jlia se lembrou de quando a cunhada comeava as sentenas com
Selby diz. A lembrana ameaou trazer lgrimas a seus olhos. De felicidade
ou de tristeza?
Ele est certo. Mas digam-me, quando ser a cerimnia? E onde?
Geoffrey, prevendo uma longa conversa entre as duas, levantou-se.
Acho que hora de dormir.
Covarde Jlia zombou.
De jeito algum. Mas um homem precisa ter suas horas de sono
em especial porque no campo no consigo dormir direito, noite. Voc sabia
que h um maldito pssaro noturno que canta a noite toda?
Devem ser corujas.
Bem que adivinhei. Imaginei que fosse algo peculiar a este local
Com essas palavras, ele se retirou.
Jlia virou-se para Phoebe, apertando-lhe as mos.
Oh, Fee, estou to feliz por voc!
Mesmo? Fico satisfeita. Eu temia que voc fosse julgar que eu
estava traindo a memria de Selby.
Claro que no. J se passaram trs anos. tempo de voc recomear
sua vida. muito jovem e maravilhosa para fechar-se na viuvez. Fez uma
pausa e sorriu. Mas devo confessar que estou surpresa por seu futuro
marido ser Geoffrey.
Eu sei. Quando comecei a me dar conta de que sentia algo por ele,
disse a mim mesma que no devia, pois Geoffrey jamais iria se casar. Imagine
como fiquei quando o ouvi pedir minha mo!
No estou surpresa porque ele decidiu casar-se. Era um solteiro
inveterado, claro, mas algum como voc pode mudar a mente de um
homem. Estou surpresa por sua resposta ter sido sim. Afinal, o primo
diferente de Selby.
No estranho? Mas penso que esse foi um dos motivos pelos quais
239

me apaixonei. Nunca o comparei a Selby. No seria possvel. Com seu irmo,


tudo era romntico e excitante. Mas no quero mais isso em minha vida.
Comecei a amar Geoffrey por suas qualidades. Sinto-me bem a seu lado,
protegida, feliz. Creio que envelheceremos juntos.
Que bom!
E como vo as coisas com Deverel?
Jlia ficou em silncio por um instante, pensativa.
Bem. Eu estava comeando a pensar que nunca encontraria um
homem com quem quisesse me casar. No estranho que esse homem seja
exatamente lorde Stonehaven?
A pergunta deu incio a uma calorosa conversa sobre os planos para o
futuro. Mais de uma hora se passou antes que um dos lacaios fosse at o
terrao.
Milady, esto aqui Varian St. Leger, a sra. St. Leger e o menino
Thomas.
Oh, no! A expresso de Phoebe se alterou. Isto faa com
que entrem na sala. Iremos para l em seguida.
O lacaio fez uma reverncia e saiu.
Temos de nos acostumar a v-la algumas vezes Jlia
comentou.
Sim, eu sei. Mas que Oh, por que justamente hoje?
Olhe pelo lado bom. Ao menos estou aqui para ajud-la a suportar
esse peso.
verdade respondeu Phoebe, animando-se um pouco.
Jlia! Phoebe! gritou Thomas. Essas so as notcias mais
maravilhosas que j ouvi! Eu sabia que Selby era inocente. Mas nunca
desconfiei de Teasely. Tinha certeza de que o culpado era Stonehaven. E
acrescentou, de maneira ingnua: Claro que fico feliz por no ter sido ele,
uma vez que se casou com voc.
Jlia deu-lhe um beijo no rosto e um abrao antes de virar-se para os
outros.
Ol, Varian, que bom v-lo novamente. E Pamela muito
simptico de sua parte fazer essa visita ela disse, dando voz uma inflexo
irnica.
Como vo, Jlia e Phoebe? cumprimentou Pamela, dando-lhes
um sorriso forado. Quando Varian nos contou o que de fato aconteceu,
senti que devamos vir. No verdade, Varian?
Claro. Fiquei muito feliz por ter-se conseguido provar a inocncia
240

de Selby. Na verdade, nunca acreditei que ele fosse o responsvel por isso.
Disse isso algumas vezes, no foi?
Sim, disse, e estava certo Jlia concordou, sentindo uma pontada
de culpa ao lembrar-se das suspeitas que ela e Deverel haviam levantado
contra Varian. Voc foi um dos poucos a duvidar daquelas mentiras
prosseguiu, lanando um olhar malicioso para Pamela.
Vou dar uma festa em homenagem a Varian disse a mulher.
Uma comemorao pequena, claro. Um jantar e talvez um pouco de dana.
Espero poder contar com vocs duas.
Sinto muito, mas Stonehaven e eu j teremos voltado para casa.
Mas eu ainda no lhe disse a data!
No importa Jlia respondeu, seca.
Pamela levantou as sobrancelhas ao ouvir o insulto implcito na frase.
Francamente, mocinha, voc precisa aprender a controlas essa sua
lngua, se espera circular entre os amigos de lorde Stonehaven!
Deverel admira minha sinceridade.
mesmo? Muito estranho. Bem, mas Stonehaven sempre foi
diferente.
O silncio caiu no ambiente. Logo depois, porm, Varian o quebrou,
comentando amenidades sobre o tempo. Phoebe o estimulou. Jlia falou
pouco, mas Pamela depressa recuperou o velho desempenho e voltou a
conversar sobre seu assunto predileto. Ou seja, ela mesma.
Contou da visita a Londres, dos novos vestidos que comprara, da
decorao que planejava para a sala de msica de Farrow. Jlia a observava,
ainda perplexa com o fato de Pamela ir visit-las, depois dos trs anos em que
as ignorara por completo, e agir como se nada tivesse acontecido.
Thomas aproveitou uma pausa no monlogo da me para perguntar:
Como foi que vocs descobriram a verdade? Varian no entrou em
detalhes.
Jlia comeou a contar tudo, notando que Pamela se tornava cada vez
mais impaciente. Com uma risada aguda, ela no demorou a interromper o
relato.
Sabem, nunca gostei daquele tal Teasely. No fiquei muito surpresa
ao saber que era o culpado.
Curioso, no? Jlia comento num tom cido. Principalmente
porque voc espalhou a todo mundo que Selby era o ladro.
Pamela fingiu-se magoada com o comentrio.
Como pode dizer isso? Sempre fui amiga do querido Selby. Ele era
241

muito atencioso com Thomas. Ia visit-lo com frequncia, levava-o para


cavalgar, mesmo cansado de cuidar de crianas
A raiva tomou conta de Jlia ao ver a incerteza no rosto de Thomas,
depois das palavras da me.
Selby adorava Thomas, e tenho certeza de que jamais quis ser
atencioso. Fazia aquilo de corao. Gostava da companhia de seu filho.
Claro. Pamela forou um sorriso. Selby era mesmo assim. Por
isso achei difcil acreditar que tivesse roubado algo de Thomas.
Notei que voc lidou muito bem com essa dificuldade.
Ora, pensei que ele fosse o culpado, como todos os que ouviram
sobre as evidncias. Mas no acho que as teria aceitado se seu irmo no
tivesse cometido suicdio nem deixado aquela carta. difcil negar a
responsabilidade de um homem quando ele mesmo admite que errou.
Jlia ficou quieta. Podia sentir a raiva crescer at o limite do
insuportvel.
Que carta? Phoebe perguntou, confusa.
Sim, Pamela, que carta? Jlia indagou num tom spero.
Refere-se quela que Stonehaven nunca tornou pblica? A que ningum
conhece, alm de Deverel e Varian?
A mulher ficou plida. No disse uma nica palavra.
De que vocs esto falando? Phoebe insistiu, atnita. Selby
no deixou nenhuma carta. Ou deixou?
Nunca soubemos da existncia dela, querida Jlia continuou, o
olhar fixo em Pamela. Stonehaven e Varian a mantiveram em segredo,
porque continha coisas que julgavam muito dolorosas para ns. Mentiras,
claro. Mentiras em que o verdadeiro culpado queria que acreditssemos.
Diga-me, Pamela, como ficou sabendo dessa carta? E como conheceu seu
contedo?
Eu bem, no me lembro. Havia boatos sobre isso.
No verdade. Ningum sabia nada sobre a carta.
Certamente Varian me contou.
Ele virou-se para a mulher, srio.
No. Nunca lhe falei nada a respeito. Dev e eu concordamos que
ningum devia tomar conhecimento do fato.
Foi voc, no foi, Pamela? Jlia levantou-se, furiosa. Voc
tambm est metida nisso!
Varian ficou boquiaberto.
Pamela?
242

Mas que absurdo! A mulher tambm se ergueu e, nervosa,


comeou a se afastar de Jlia. Eu no mexeria na herana de meu prprio
filho!
o que a torna mais desprezvel! Eu devia ter adivinhado que voc
estava nisso. Voc sempre reclamou de que seu marido lhe deixou pouca
coisa. Lembro-me de v-la em p exatamente aqui, comentando como era
injusto Walter ter deixado a propriedade inteira para Thomas, legando-lhe
uma simples misria.
O qu? Varian exclamou. Pois eu adoraria ter essa misria.
Resolveria todos os meus problemas. Como pode falar assim, Pamela? Walter
foi muito generoso com voc.
Sem dvida ela no revelou esse lado de sua personalidade a voc,
Varian. Era a Selby que pressionava. Vivia pedindo que ele autorizasse o
fundo a lhe dar mais dinheiro.
Sou a me de Thomas! Quem o est criando sou eu! Claro que era
minha obrigao solicitar dinheiro suficiente para educ-lo!
Uma nova decorao em seu quarto, roupas novas, uma nova
carruagem Chama isso de educar Thomas? Oh, no, Pamela, esse jogo
no me engana. Phoebe e eu sabemos quanto voc importunava Selby,
pedindo mais e mais dinheiro. Todos nesta casa podiam ouvir as discusses.
E da? Pamela ergueu o queixo. Isso no prova nada!
A dona da penso poder provar. Ela disse que Teasely s ia para l
quando recebia as remessas do fundo e quando aparecia com a amante. Era
voc, no era? Foi capaz de manter um romance com aquele homem!
Conspirou, com ele, para roubar seu prprio filho! No, espere! Pensando
bem, a ideia foi sua! Seduziu o pobre moo, para que ele fizesse o que fez!
Voc enlouqueceu.
mesmo? Sabe, a dona da penso tem um olho muito bom e uma
memria excelente. Identificou Teasely sem pestanejar. Eu me pergunto o que
ela dir quando mostrarmos seu retrato
Ela no dir nada! Eu sempre usei Pamela parou
abruptamente, dando-se conta de que acabara de denunciar a si mesma.
Virou-se e comeou a correr, mas Jlia jogou-se contra ela e as duas
caram. Rolaram no cho, lutando, enquanto os outros assistiam,
horrorizados.
Finalmente, Varian decidiu agir e correu at ambas. Segurando Jlia,
levantou-a e a ps em p. Ela, porm, voltou ao ataque, mas Pamela
aproveitara a pausa para abrir a bolsa e para tirar, de dentro dela, uma arma.
243

Apontou-a para o corao da rival.


Ah! Isso a faz parar, no ? Ergueu-se, ainda mirando Jlia.
Voc sempre sabe de tudo, no sabe? Est sempre com a razo. fcil dizer
que gasto muito dinheiro. Selby fazia a mesma coisa. Oh, no, o fundo no
pode gastar com isso ela imitou, com uma careta. Vocs na certa
achavam que o dinheiro ela dele, no de Thomas.
Voc matou Selby? Phoebe perguntou, trmula.
A culpa foi dele! Eu jamais teria feito isso se Selby cooperasse! Oh,
mas no, o santo era muito bom, muito puro! No conseguia nem mesmo
ser infiel esposa! Acha que eu queria ter agido assim? Que quis dormir com
aquele tolo do Teasely?
Tenho certeza que no, Pamela interveio Varian, na tentativa de
acalm-la. Ns compreendemos. Voc foi obrigada a fazer isso. Por que
no abaixa essa arma? Assim poderemos conversar.
Acha que sou alguma idiota?
No. uma vil fria e cruel! Jlia respondeu, encarando a outra.
Ao menos voc honesta, mocinha.
Seduziu Teasely, no foi? Ficou sabendo que ele tinha o dom de
imitar a letra de outras pessoas e o levou a escrever aquelas cartas. Sem
dvida foi voc que lhe contou sobre Jack Fletcher.
Exatamente. Walter sempre ria dessa inveno tola de Selby, como
se fosse uma grande piada. Travessuras de moleques! Pois achei que fosse
uma grande piada usar esse nome contra seu irmo.
Naturalmente. Foi um modo maravilhoso de se vingar do homem
que a rejeitou, no foi? E ento voc levou todo mundo a acreditar que Selby
era o culpado!
Isso mesmo. Um brilho malicioso apareceu nos olhos de Pamela.
Foi maravilhoso v-lo desabar, e levar a famlia inteira para a lama!
Claro. E para conseguir isso voc deu seu corpo a um rapaz que
desprezava!
Dei, sim. E da?
Diga-me O que teve de fazer para convenc-lo a matar meu
irmo?
Matar algum? Aquele covarde? Oh, ele no teria coragem para
tanto. Era um fraco, vivia se atrapalhando, cometendo erros primrios. Como
poderia lidar com algum como Selby? Tudo o que fez foi escrever aquelas
cartas. Eu tive de ir cabana e resolver o caso.
Mame! Thomas gritou, o rosto contrado, os olhos arregalados.
244

Como voc pde fazer isso?


Pamela virou-se para ele, e por um instante pareceu envergonhada.
Mas logo voltou ao normal.
No me olhe assim! Voc no sabe o que passei! Ningum sabe!
Tive que viver das migalhas do fundo, implorar por cada centavo
Enquanto falava, recuava, como se precisasse se afastar da expresso
perplexa do filho. Alcanou a sada.
De repente, algum golpeou-lhe a mo, fazendo com que a arma
escorregasse pelo cho frio. No mesmo instante, Stonehaven saiu de trs da
porta, colocando os dois braos ao redor de Pamela, segurando-a com fora.
Ela comeou a lutar, o rosto alterado pela fria.
Maldito! Solte-me!
Geoffrey apareceu ao lado de Deverel, e atrs dele vieram dois lacaios.
Phoebe! Meu amor! Voc est bem?
Geoffrey! Phoebe correu at ele. Foi horrvel! Ainda bem que
voc est aqui.
Claro, querida. E onde mais poderia estar? disse, procurando
tranquiliz-la.
Stonehaven virou-se e entregou Pamela aos lacaios. Um segurou-lhe as
pernas, outro o peito, e tiraram-na dali.
Deverel correu at a esposa e tomou-a nos braos. Jlia, que se
mantivera controlada durante todo o episdio, surpreendeu a todos ao chorar
incontrolavelmente.
Est tudo bem, querida. Acabou ele murmurou, acariciando-lhe
o cabelo.
Sinto muito ela soluou, procurando acalmar as lgrimas. No
sei o que aconteceu comigo. No costumo agir assim.
Sei disso. Deverel sorriu. Mas no me importo. Na verdade,
muito bom saber que voc nem sempre feita de ferro
Ela retribuiu o sorriso.
Acho que foi o choque. Durante todos esses anos, nunca considerei
a hiptese de que Pamela fosse a responsvel por tudo. Apesar de no gostar
dela, jamais sonhei que fosse capaz de assassinar algum.
Eu sei, querida. Tive de lidar com o assdio dessa mulher, e sei
quanto pode ser vingativa, cruel. Mas tambm no suspeitei que fosse ela a
culpada.
Pobre Thomas Jlia suspirou observando que o garoto,
sentado, mantinha a cabea baixa, entre as mos. Sabia que a me tinha
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muitos defeitos, mas bem, mesmo assim, era sua me. Deve estar sofrendo
muito.
Vamos ajud-lo de todas as maneiras, combinado?
O que podemos fazer?
Lev-lo para morar conosco. A partir de agora, seremos sua famlia.
Jlia o fitou, emocionada.
Voc to bom
Ele sorriu.
No. Apenas prtico. No quero ver minha esposa viajando para
Kent uma ou duas vezes por semana, para ver Thomas.
Diga o que quiser. A mim, voc no engana. Acariciou-lhe o
rosto. o melhor homem que conheo.
Oh, no. Apenas um homem muito apaixonado.

246

EPLOGO

Jlia e Deverel, de mos dadas, entraram no salo de baile,


caminhando na direo de Phoebe e Geoffrey.
No foi um casamento maravilhoso? Phoebe estava divina!
Radiante Deverel concordou, sorridente. Ento inclinou-se e deulhe um beijo no alto da cabea. Mas no to bela quanto voc.
Oh, pare com isso. Jlia levou a mo frente do vestido.
Sinto-me grande como um balo.
Bobagem. A barriga ainda nem aparece direito. E, quando aparecer,
vai torn-la ainda mais bonita.
Tive sorte em me casar com um homem que tem essa viso do
problema Sorriu, aproximando-se da amiga. Phoebe, querida! Primo
Geoffrey! Foi o casamento mais maravilhoso que j vi.
Ainda bem. Porque eu estava preocupado. Comecei mal o dia,
arruinando trs gravatas. Temi que tudo desse errado. Mas, felizmente, me
enganei.
Tia Jlia! Tio Dev!
A voz de Gilbert soou, animada. O menino acabara de ver os tios e
corria para eles, seguido pela sempre apressada bab. Abraou as pernas de
Jlia, feliz.
Meu amor! Como vai?
Ela se inclinou para beij-lo.
Viu meu novo pnei, titia?
No, no vi. Como ele ?
Um puro-sangue o menino anunciou, orgulhoso. Foi presente
do primo Geoffrey.
mesmo? Ento estou certa de que realmente um puro-sangue.
Posso deix-lo em Londres e lev-lo ao parque.
Ser divertido.
Gilbert assentiu.
A as coisas no sero to aborrecidas por l. Sorriu e olhou para
Deverel. Mas nunca sero to divertidas como em Stonehaven.
Concordo respondeu o lorde, tambm sorridente.
Porque l a gente pode pescar.
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Exatamente.
E cavalgar.
Claro.
E explorar a mata.
Pode contar com isso.
Phoebe riu.
J percebi que ele no vai sentir minha falta Deu um beijo no
filho. Agora v com a bab, querido. Irei v-lo daqui a pouco.
Est bem.
Assim que a moa saiu com Gilbert, Phoebe virou-se para Jlia e
Deverel.
Obrigada por tomar conta de meu filho enquanto Geoffrey e eu
viajamos em lua-de-mel.
um prazer, querida. Ele no d trabalho algum.
Para voc. Stonehaven riu. Ele tem tanta energia que me deixa
arrasado!
E voc adora cada minuto dessa convivncia. Jlia o fitou com
ternura. Alm do mais, ser bom ir praticando
Tem razo. Ele olhou para Phoebe. Estou apenas brincando.
Amamos esse menino e estamos felizes por receb-lo.
Obrigada. Eu odiaria ter de deix-lo com a bab e com os
empregados. E ele ficaria triste na casa de minha irm. Mas no consigo
imagin-lo percorrendo a Europa junto da me em plena lua-de-mel
Cus, no! concordou Geoffrey, empalidecendo. J ser
trabalhoso o suficiente a dois. Gastaremos muito tempo fazendo e desfazendo
malas. E no estou muito certo do que se usa em Veneza. Na verdade, nem
mesmo sei o que as pessoas fazem em Veneza.
Encharcam-se, creio Deverel sugeriu, divertido.
mesmo? Mas que lugar esquisito!
Onde est Thomas? quis saber Phoebe. Ainda no o vi.
Do outro lado do salo Jlia respondeu, apontando para o
extremo oposto, onde Thomas conversava animadamente com outro jovem.
Adorou passar a ltima semana em Farrow. Reviu todos os amigos.
Ele me parece bem. Est mais feliz e mais despreocupado do que
nunca.
Ficar longe de Pamela um santo remdio Deverel comentou.
Acho que melhor, para ele, permanecer em Stonehaven at que o escndalo
amaine. As fofocas sobre Pamela no so to grandes como aqui, em Whitley.
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Ningum se atreve a ofender Stonehaven Jlia disse, piscando.


Ele riu.
Ah, ? Pois ouvi dizer que as pessoas tm medo de lady
Stonehaven, que mais parece uma leoa protegendo o filhote.
, vocs dois nunca vo entrar em acordo zombou Geoffrey,
levantando uma sobrancelha na direo de Deverel. Voc nunca vai
ganhar, sabe disso. Conhecendo Jlia como conheo, posso garantir que
mais fcil ceder no comeo. Poupa tempo e problemas.
Ah, mas eu no teria me casado com Jlia Armiger se quisesse uma
vida fcil! Ergueu as mos da esposa e as levou aos lbios. No
verdade, meu amor?
Ela sorriu.
Claro.
Phoebe pegou a amiga pela mo e a afastou um pouco.
Voc est mesmo feliz? perguntou, baixinho.
Oh, sim! No est escrito em meu rosto?
Est. Phoebe sorriu. S quis me certificar. Porque, a considerar
o modo como se casou o modo como se sentia em relao a Stonehaven
Bem, eu me preocupo com sua felicidade. No corao, voc ainda minha
cunhada, sabe disso.
Jlia a abraou com fora.
No precisa se preocupar. Lanou um olhar na direo do
marido. Sou muito feliz. Nosso casamento maravilhoso em todos os
momentos quando brigamos, quando fazemos as pazes, quando rimos um
do outro Sempre sonhei com isso, mas nunca achei que pudesse encontrar
um homem a quem amasse to profundamente. Corou. No parece tolo
de minha parte?
No. o sentimento de uma mulher feliz e realizada.
o que desejo tambm para voc, querida.
Ah, mas exatamente o que tenho Phoebe garantiu com calma.
Geoffrey pode no lhe agradar muito, mas para mim perfeito.
A orquestra vai comear a tocar, amor disse Geoffrey,
aproximando-se das duas. Creio que precisamos abrir o baile.
Claro ela respondeu, deixando-se conduzir.
Deverel pousou um olhar de ternura na esposa, estendendo-lhe a mo.
Ela saboreou a suavidade do momento e sorriu.
Um doce por seus pensamentos ele murmurou, roando os
lbios no cabelo ruivo.
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Oh, no. Eles valem muito mais do que isso.


Ento significa que so timos
O suficiente para uma vida inteira.
E, sorrindo, comearam a danar, certos de que tinham realmente
nascidos um para o outro.



CANDACE CAMP autora renomada de mais de quarenta novelas


contemporneas e histricas.
Cresceu no Texas, numa famlia de jornalistas, o que explica seu amor
por escrever. Mas se formou em direito e praticou a advocacia antes de
decidir ser escritora em tempo integral. Recebeu diversos prmios, incluindo
o Romantic Times.
Candace tambm escreve sob os pseudnimos de Kristin James e Lisa
Gregory.
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