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El arsnico

Es un elemento qumico de la tabla peridica cuyo smbolo es As y el nmero


atmico es 33.

Caractersticas principales
El arsnico presenta tres estados alotrpicos, gris o metlico, amarillo y negro. El
arsnico gris metlico (forma ) es la forma estable en condiciones normales y
tiene estructura rombodrica, es un buen conductor del calor pero pobre
conductor elctrico, su densidad es de 5,73 g/cm, es deleznable y pierde el
lustre metlico expuesto al aire.
El arsnico amarillo (forma ) se obtiene cuando el vapor de arsnico se enfra
rpidamente. Es extremadamente voltil y ms reactivo que el arsnico metlico
y presenta fosforescencia a temperatura ambiente. El gas est constituido por
molculas tetradricas de As4 de forma anloga al fsforo y el slido formado por
la condensacin del gas tiene estructura cbica, es de textura jabonosa y tiene
una densidad aproximada de 1,97 g/cm. Expuesto a la luz o al calor revierte a la
forma estable (gris). Tambin se denomina arsnico amarillo al oropimente,
mineral de trisulfuro de arsnico.
Una tercera forma alotrpica, el arsnico negro (forma ) de estructura
hexagonal y densidad 4,7g/cm, tiene propiedades intermedias entre las formas
alotrpicas descritas y se obtiene en la descomposicin trmica de la arsina o
bien enfriando lentamente el vapor de arsnico.
Todas las formas alotrpicas excepto la gris carecen de lustre metlico y tienen
muy baja conductividad elctrica por lo que el elemento se comportar como
metal o no metal en funcin, bsicamente, de su estado de agregacin.
A presin atmosfrica el arsnico sublima a 613 C, y a 400C arde con llama
blanca formando el sesquixido As4O6. Reacciona violentamente con el cloro y
se combina, al calentarse, con la mayora de los metales para formar el
arseniuro correspondiente y con el azufre. No reacciona con el cido
clorhdrico en ausencia deoxgeno, pero s con el ntrico caliente, sea diluido o
concentrado y otros oxidantes como el perxido de hidrgeno, cido perclrico,
etc. Es insoluble en agua pero muchos de sus compuestos lo son.

Es un elemento qumico esencial para la vida aunque tanto el arsnico como sus
compuestos son extremadamente venenosos.

Aplicaciones

Preservante de la madera (arseniato de cobre y cromo), uso que


representa, segn algunas estimaciones, cerca del 70% del consumo mundial
de arsnico.

El arseniuro de galio es un importante material semiconductorempleado


en circuitos integrados ms rpidos, y caros, que los de silicio. Tambin se
usa en la construccin de diodos lser yLED.

Aditivo en aleaciones de plomo y latones.

Insecticida (arseniato de plomo), herbicidas (arsenito de sodio) y venenos:


A principios del siglo XX se usaban compuestos inorgnicos pero su uso ha
desaparecido prcticamente en beneficio de compuestos orgnicos
(derivados metlicos).

El disulfuro de arsnico se usa como pigmento y en pirotecnia.

Decolorante en la fabricacin del vidrio (trixido de arsnico).

Histricamente el arsnico se ha empleado con fines teraputicos


prcticamente abandonados por la medicina occidental aunque recientemente
se ha renovado el inters por su uso como demuestra el caso del trixido de
arsnico para el tratamiento de pacientes con leucemia promieloctica aguda.

Rol biolgico
An cuando el arsnico se asocia con la muerte, el crimen ms bien, es
un elemento esencial para la vida y su deficiencia puede dar lugar a diversas
complicaciones. La ingesta diaria de 12 a 15 g puede obtenerse sin problemas
con la dieta diaria de carnes, pescados, vegetales y cereales, siendo los peces y
crustceos los que ms contenido de arsnico presentan generalmente en forma
de arsenobetaina menos txica que el arsnico inorgnico.

Historia

El arsnico (del griego , oropimente) se conoce desde tiempos


remotos lo mismo que algunos de sus compuestos, especialmente los
sulfuros. Dioscrides y Plinio el Viejo conocan las propiedades del oropimente y
el rejalgar y Celso Aureliano, Galeno e Isidoro Largus saban de sus efectos
irritantes, txicos, corrosivos y parasiticidas y observaron sus virtudes contra las
toses pertinaces, afecciones de la voz y las disneas. Los mdicos rabes usaron
tambin los compuestos de arsnico en fumigaciones, pldoras y pociones
adems de en aplicaciones externas. Durante la Edad Media los compuestos
arsenicales cayeron en el olvido quedando relegados a los curanderos que los
prescriban contra laescrfula y el hidrocele.
Roger Bacon y Alberto Magno se detuvieron en su estudio se cree que ste
ltimo fue el primero en aislar el elemento en el ao 1250 y Paracelso hizo de
l una panacea. El primero que lo estudi con detalle
fue Brandt en 1633 y Schroeder lo obtuvo en 1649 por la accin
del carbn sobre el cido arsnico. A Berzelius se deben las primeras
investigaciones acerca de la composicin de los compuestos del arsnico.
En el siglo XVIII los arsenicales consiguieron un puesto de primer orden en la
teraputica hasta que fueron sustituidos por las sulfamidas y los antibiticos.
Smbolo qumico empleado por Dalton para el arsnico.

Abundancia y obtencin

Mineral de Arsenopirita.

Es el 20. elemento en abundancia de la corteza terrestre y se encuentra en


forma nativa y, principalmente, en forma de sulfuro en una gran variedad
de minerales que
contienen cobre, plomo, hierro (arsenopirita o mispickel), nquel, cobalto y otros
metales.

En la fusin de minerales de cobre, plomo y cobalto y oro se obtiene trixido de


arsnico que se volatiliza en el proceso y es arrastrado por los gases de la
chimenea que pueden llegar a contener ms de una 30% de trixido de arsnico.
Los gases de la chimenea se refinan posteriormente mezclndolos con
pequeas cantidades de galenao pirita para evitar la formacin de arsenitos y
por tostacin se obtiene trixido de arsnico entre el 90 y 95% de pureza, por
sublimaciones sucesivas puede obtenerse con una pureza del 99%.
Reduciendo el xido con carbn se obtiene el metaloide, sin embargo la mayora
del arsnico se comercializa como xido. Prcticamente la totalidad de la
produccin mundial de As metal es china, que es tambin el mayor productor
mundial de trixido de arsnico.
Segn datos del servicio de prospecciones geolgicas estadounidense (U.S.
Geological Survey) las menas de cobre y plomo contienen aproximadamente 11
millones de toneladas de arsnico, especialmente en Per y Filipinas, y el
metaloide se encuentra asociado con depsitos de cobre-oro en Chile y de oro
en Canad.

Istopos
El arsnico-73 se usa como trazador para estimar la cantidad de arsnico
absorbido por el organismo y el arsnico-74 en la localizacin de tumores
cerebrales.

Precauciones
El arsnico y sus compuestos son extremadamente txicos, especialmente el
arsnico inorgnico. En Bangladesh se ha producido una intoxicacin masiva, la
mayor de la historia, debido a la construccin de infinidad de pozos de agua
instigada por las ONG occidentales que han resultado estar contaminados
afectando a una poblacin de cientos de miles de personas.
Referencias:

ATSDR -Arsnico

U.S. Geological Survey - Arsnico

James B. Calvert - Arsnico

Wikipedia - Arsnico