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Eratosthenes von Kyrene, genannt Beta

Unter den Spitznamen, die Eratosthenes beigelegt worden sind, ist wohl der bekannteste
Beta. Da die Buchstaben des griechischen Alphabets auch als Zahlzeichen dienen

und der Buchstabe b an zweiter Stelle steht, bedeutet dieser Spitzname so viel wie Nr.

2. Es sind nun etliche Versuche gemacht worden, diesen Namen zu interpretieren,


die bis zu der kuriosen Vermutung reichen, Beta sei die Benennung des Horsaals,

in dem Eratosthenes gelehrt habe, oder beschreibe dessen vom Alter gekrummten
Rucken 1 . Auch die Annahme von Prell 2 , mit Beta werde der Umriss einer Skizze

der Erdumfangsbestimmung veranschaulicht, wie Eratosthenes sie durchgefuhrt hat,


vermag nicht recht zu u berzeugen.
Die allgemeine Meinung geht jedoch dahin, dass Beta eine abwertende Bezeich
nung sei, weil Eratosthenes auf den zahlreichen Betatigungsfeldern seiner wissenschaftlichen Arbeit immer nur der Zweite geblieben sei 3 .
Diese Interpretation beruht auf zwei Zeugnissen; zum einen auf dem byzantinischen
Suda-Lexikon (um 1000 AD), das hierzu unter dem Stichwort Eratosthenes vermerkt:

di d t deuteqeeim m pamt edei paidear *tor jqoir ccfym Bta*


jkhg.
Weil er aber in jeder Art von Wissenschaft nur den zweiten Rang innehatte und den

hervorragendsten Mannern nur nahekam, wurde er ,Beta genannt.


Zum anderen beruhen sie auf einer Sammlung von Lesefruchten (Chrestomatheiai) aus
Strabons Geographika, die ein Anonymus (vermutl. 10. Jh.) verfasst hat. Darin heit
es:
>Eqatoshmgr ote tm paidetym m ote tm cmgsyr vikosovomtym: di
ja Bta jaketo, r t deuteqea vqeim dojm p ps paidea (Lib. I, 20,
GGM II, 1861, S. 531).

Eratosthenes gehorte weder zu den Ungebildeten noch zu denen, die richtige Wis
senschaft betreiben; deshalb wurde er ,Beta genannt, weil er gleichsam in jeder
Wissenschaft nur den zweiten Preis davonzutragen schien.
Beide Zeugnisse sind aber mit Vorsicht zu betrachten. Der Suda-Text ist an der betreffenden Stelle offensichtlich verderbt (uberliefert ist tor jqoir ccsasi t blata)
und von Meursius nach Hesychius Milesius korrigiert worden. Hesychius war zwar
eine Quelle fur die Suda, aber sein Onomatologus (6. Jh.) ist verloren und nur als ein
Auszug aus der Suda aus dem 16. Jahrhundert vorhanden 4 . Es bleibt also unklar, auf

wen die Uberlieferung


des abwertenden Beta zuruckgeht. Der in den Handschriften

der Suda u berlieferte Ausdruck t blata ( die Schritte) statt bta konnte durchaus

in einem anderen Zusammenhang gestanden haben.


1
2

Vgl. hierzu Klaus Geus, Eratosthenes von Kyrene, 2002, S. 34ff.


Heinrich Prell, Beta, Gamma und Epsilon. Die Kurznamen dreier Mathematiker de Altertums, in:
Wissenschaftliche Zeitschrift der Technischen Hochschule Dresden 7 (1957/58) Heft 1, S. 133-143,
hier S. 136f.
Vgl. etwa Albin Lesky, Geschichte der griechischen Literatur, 31971, S. 880; Eduard Schwartz,
Charakterkopfe aus der Antike, 41956, S. 208f.; Lexikon der Alten Welt, Artikel Eratosthenes

Prell, S. 134

Eratosthenes von Kyrene, genannt Beta

Auch die Aussage des Anonymus ist problematisch, denn die angeblich aus Stra
bons Geographika stammende Auerung
findet sich dort nicht. Dies wiederum ist verwunderlich, hat sich doch Strabon auch nicht gescheut, etwa Pytheas als gewaltigen

Lugenbold mq xeudstator I, 4, 3 C.63) zu bezeichnen.


Wenn also die zitierte Stelle der Chrestomatheiai einerseits ein Beleg dafur ist, dass
Eratosthenes den Beinamen Beta trug, so ist andererseits dessen negative Auslegung

offensichtlich erst eine spatere, moglicherweise von dem Verfasser der Chrestomatheiai
selbst stammende Zutat.
Klar ist allerdings, dass Eratosthenes seinen Spitznamen schon zu Lebzeiten erhalten
hat; denn Spitznamen werden in der Regel nicht nach dem Tode einer Person an sie
vergeben.
Erfreulicherweise erfahren wir auch, von wem und wo er den Namen Beta erhalten

hat. Der Geograph Markianos von Herakleia (um 400 AD) fuhrt namlich unter den von
ihm verwendeten Autoren auch Eratosthenes an. von dem es heit:
>Eqatoshmgr, m Bta jkesam o to Louseou pqostmter

Eratosthenes, den die Vorsteher des Museions ,Beta nannten

(Epitome Peripli maris interni, Lib. I 2, GGM I, 1855, S. 565).


Entstehungsort des Beinamens Beta war also das Museion in Alexandria, ein wis

senschaftliches Institut groten Stils; dort wurde den Gelehrten aller Art auer einer

sorgenfreien Existenz aus den unerschopflichen Mitteln der damals reichsten Dynastie
der Welt alles geboten, was sie zu ihrer Arbeit gebrauchten, Sammlungen jeder Art,
Instrumente und vor allem die Bucher 5 .
Galt nun aber Eratosthenes, der von Konig Ptolemaios III. eigens aus Athen zum
Erzieher des Kronprinzen berufen und zum Vorstand der bedeutendsten Bibliothek des
Altertums ernannt wurde, unter den Alexandrinern als zweitklassiger Gelehrter? Wohl
kaum.
Auf dem Gebiete der Erdkunde nahm er unbestritten eine Spitzenstellung als Begrunder der mathematischen Geographie ein, der das erste wissenschaftliche System

der Geographie verfasste und damit der Methodik derselben eine festere Grundlage
gab, die fur Jahrhunderte magebend war 6 .
Plinius druckte zweieinhalb Jahrhunderte nach Eratosthenes Tod seine Bewunderung fur dessen geographische Leistungen aus:
Eratosthenes, in omnium quidem litterarum subtilitate, in hac utique praeter ceteros
sollers (Naturalis historia, II, 247).
Eratosthenes, in seinem Scharfsinn in allen Wissenschaften durchaus gescheit, in

dieser gewiss mehr als alle anderen. 7


Zeitgenossen betrachteten ihn als vortrefflichen Gelehrten; so schreibt Archimedes
in seiner an Eratosthenes gerichteten Methodenschrift Peq tm lgwamijm he
yqgltym pqr >Eqatoshmgm vodor, die ein Zeugnis seines genialen Geistes

5
6
7

Schwartz, S. 195.
Hermann Wagner, Lehrbuch der Geographie, Erster Band. Allgemeine Erdkunde, 1920, S. 17
Eratosthenes, ein Mann, der bei seinem auf allen geistigen Gebieten tatigen Scharfsinn gerade in
diesem Teile vor anderen gescheit ist. (Roderich Konig [Tusculum-Ausgabe 1974, S. 213])

Eratosthenes von Kyrene, genannt Beta

ist 8 , dieser sei ein hervorragender Lehrer der Philosophie ( 2). In einem fur Eratosthenes verfassten Grabepigramm heit es, er habe u ber die hochsten Dinge nachgesinnt
(jqa leqilmsar, >Eqatoshmgr; Dionysius Cyzicenus, In Eratosthenem. Anthol.
Palat. Lib. VII, epigr. 78).
Ist nun aber der Beiname Beta zu Eratosthenes Zeiten nicht abwertend gewesen

im Sinne von der Zweitklassige, dann durfte er wohl eher zu verstehen sein als der

Zweite, der etwas sagt oder tut. Was aber hat Eratosthenes als Zweiter gesagt oder
getan?
Die vorangegangenen Betrachtungen haben ergeben, dass Eratosthenes die Astronomische Einheit in der Weise bestimmt hat, dass die damit verbundene Vorstellung
vom Kosmos nur heliozentrisch gewesen sein kann.
Die Vorstellung eines heliozentrischen Weltsystems aber hat Eratosthenes Zeitgenosse Aristarchos von Samos als Erster vertreten, er war somit gewissermaen Alpha.

Ohne Zweifel wird die These des Aristarchos die Gemuter im Museion von Alexandria
zutiefst bewegt und zu heftigen Disputen gefuhrt haben. In Athen gar hat Kleanthes,
der zweite Vorsteher der Stoa, die Griechen dazu aufgefordert, Aristarchos der Gottlosigkeit anzuklagen. So liegt es nahe anzunehmen, dass die Mitglieder des Museions
Eratosthenes als Beta bezeichnet haben, als den Zweiten, bei dem die Erde um die

Sonne kreist, als den zweiten Anhanger einer heliozentrischen Weltvorstellung.

Erst in spaterer Zeit, als das heliozentrische Weltbild, das gewiss Anhanger unter
den fuhrenden Kopfen der hellenistischen Wissenschaft hatte, nicht zuletzt durch den
Einfluss des Ptolemaios verdrangt wurde, und als man den Beinamen Beta nicht

mehr in seinem Zusammenhang sah, verstand man dessen Bedeutung nicht mehr und
gab ihm einen negativen Sinn.
Andreas Kleineberg, in: Dieter Lelgemann, Die Erfindung der Messkunst. Angewandte Mathematik im
antiken Griechenland, 2010, S. 282 285.

Paul Strathern, Archimedes & der Hebel, 1999, S. 64.