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Ping-Chn-Ling-Yn
ou

Les deux
jeunes filles lettres
Traduction
Stanislas JULIEN

Un document produit en version numrique par Pierre Palpant, bnvole,


Courriel : ppalpant@uqac.ca
Dans le cadre de la collection : Les classiques des sciences sociales
fonde et dirige par Jean-Marie Tremblay,
professeur de sociologie au Cgep de Chicoutimi
Site web : http://classiques.uqac.ca/
Une collection dveloppe en collaboration avec la Bibliothque
Paul -mile Boulet de lUniversit du Qubec Chicoutimi
Site web : http://bibliotheque.uqac.ca/

Les deux jeunes filles lettres

Un document produit en version numrique par Pierre Palpant, collaborateur


bnvole,
Courriel : ppalpant@uqac.ca

partir de :

Ping-Chn-Ling-Yn,
ou

Les deux jeunes filles lettres

Auteur inconnu,
Traduction de Stanislas Julien, membre de lInstitut.
Librairie Didier et Cie, Paris, deuxime dition, 1860. Deux volumes XVIII +
362 (chapitres I-XI), 330 pages (chapitres XII-XX).
[Afin de proposer une pagination continue, la page 1 du deuxime volume a
t numrote p.361 , etc.]
Polices de caractres utilise : Verdana, 12 et 10 points.
Mise en page sur papier format LETTRE (US letter), 8.5 x 11
dition complte le 30 mars 2007 Chicoutimi, Qubec.

Les deux jeunes filles lettres

TABLE

DES

MATIRES

Prface
Chapitre
I. Lastre de la littrature annonce dheureux prsages.
II. Lempereur donne un pied de jade pour mesurer le talent.
III. Une noble fille persifle en vers un lettr extravagant.
IV. Par la force de son talent, elle crase llite des lettrs.
V. Un lettr sans emploi est cruellement mortifi.
VI. Des vers sur un cerf-volant font crever un pote de dpit.
VII. Une belle personne rencontre un beau jeune homme.
VIII. Dans lappartement intrieur, le talent ne le cde pas au talent.
IX. Ping-jou-heng traite Tchang-n avec hauteur.
X. Ils composent des vers lis aussi beaux que lor et le jade.
XI. Une pice de vers sert usurper une vaine rputation.
XII. Quelques tasses de vin font dcouvrir la vrit.
XIII.

La vue danciennes pices de vers fait natre une vive passion.

XIV. En regardant les poiriers en fleurs, il trouve le plus doux parfum.


XV. Ils suspendent leurs lgantes compositions pour chercher
sincrement une pouse accomplie.
XVI. Dguises en servantes, elles terrassent des hommes de talent.
XVII. Une jolie personne compose des vers la place dun sot.
XVIII. Une jolie personne fait barbouiller le visage dun sot noble.
XIX. Une circonstance extraordinaire dcide leur mariage.
XX. Leurs succs sont proclams et amnent un heureux mariage.
INDEX des mots franais les plus remarquables.
INDEX des mots chinois les plus remarquables.

Les deux jeunes filles lettres

A SON EXCELLENCE

MONSIEUR LE BARON GROS


SENATEUR,
AMBASSADEUR EXTRAORDINAIRE
ET
MINISTRE PLENIPOTENTIAIRE

DE SA MAJESTE LEMPEREUR DES FRANAIS


PRS LE GOUVERNEMENT CHINOIS

Hommage respectueux du traducteur


Stanislas JULIEN

Les deux jeunes filles lettres

PRFACE
@
p.I

En traduisant le roman des Deux jeunes filles lettres, je

me suis propos un double but, savoir : de faire connatre, pour


la premire fois en Europe, un ouvrage qui offre une peinture
fidle, anime et souvent piquante, des gots et des habitudes
littraires des chinois, et de donner, aux tudiants qui voudront
lire louvrage dans la langue originale, lintelligence du style
moderne le plus relev, le plus brillant et aussi le plus difficile, et
quil leur serait impossible de comprendre compltement, laide
des dictionnaires et des ouvrages philologiques publis jusqu
ce jour.
Les Chinois, on le sait, ont devanc les Europens dans
plusieurs inventions qui ont chang la face du monde. Sans
parler de la boussole, quils possdent et emploient aux mmes
usages que nous depuis trente sicles, de la poudre de guerre
que les Arabes leur ont emprunte et quils nous ont transmise,
je dirai que, ds lan 593 de cotre re, ils ont

p.II

commenc

rpandre, par la gravure sur bois, les chefs-duvre de la


peinture, du dessin et de la littrature (invention que jusquici
lon navait reconnue en Chine que cinq cents ans plus tard) 1 .

Jai publi dans les Comptes rendus de lAcadmie des sciences (tom. 24,
pag. 1002), et ensuite dans le Journal asiatique de Paris (en 1847), un petit
Mmoire, duquel il rsulte que les Chinois ont commenc imprimer en lan
593 laide de planches xylographiques ; en 904, sur des planches de pierre
graves en creux, et en 1040 avec des types mobiles quils appellent houotseu (caractres vivants) et tsiu-tchin (perles assembles). La Bibliothque
impriale de Paris possde plusieurs beaux ouvrages imprims par ce dernier
procd, entre autres trois parties de lEncyclopdie littraire intitule Kou-kin-thou-chou (livres anciens et modernes avec des figures), qui se compose
de six mille volumes.

Les deux jeunes filles lettres

De l, une diffusion rapide et immense des connaissances littraires dans cet empire du milieu, o elles sont un moyen
infaillible darriver la fortune, la renomme et aux plus
hautes charges de ltat.
L, dans les classes les plus modestes comme les plus
leves, tout le monde na dautre souci que dtudier la langue
savante dans les crivains classiques, dautre occupation que les
exercices littraires, dautre ambition que lavancement qui suit
le succs dans les concours. Ce zle infatigable des Chinois pour
la culture du got et limitation des bons auteurs est le trait
distinctif de leur caractre, et il a t lun des lments les plus
puissants de leur civilisation. Mais, pour le bien comprendre et
lapprcier, il faut le voir se dvelopper sur une scne vivante et
anime, o chaque acteur, je veux dire

p.III

chaque lettr,

paraisse avec ses qualits et ses travers, son savoir ou son


ignorance,

son

intelligence

claire

ou

ses

prtentions

pdantesques. Voil un spectacle fait pour piquer vivement notre


curiosit, et que nous ne saurions trouver ni dans les histoires ni
dans les relations de voyages qui se rapportent la Chine. Ce
nest pas tout que de voir agir les Chinois dans le cercle de leurs
relations sociales, nous sommes avides de connatre leurs
productions littraires, de nous faire une juste ide des sujets
quils aiment y traiter, du genre desprit qui les anime et de
limagination qui y brille. Dautres traits non moins remarquables
mritent encore de nous intresser. Les missionnaires, sans
lesquels la connaissance de la langue chinoise aurait t
retarde de plus dun sicle, nous ont rvl lhistoire, la
gographie, les sciences, les arts et lindustrie de ce peuple actif

Les deux jeunes filles lettres

et intelligent, dont les ports souvrent depuis peu, avec moins de


restrictions et dentraves, aux entreprises commerciales des
trangers. Mais ils nont jamais pntr dans le sein de la socit
chinoise, ils nont pu nous introduire dans lintrieur des familles,
nous faire assister aux occupations gracieuses, aux entretiens
tendres ou piquants des femmes distingues, que des rites
inflexibles enferment dans une sorte de gynce inviolable, o
elles

sont

inaccessibles

non

seulement

indiscrte, mais encore aux regards des Chinois

notre
p.IV

curiosit

eux-mmes,

lexception de leurs proches parents. O trouver ces dtails de


murs si prcieux pour nous, sinon dans les romans o les
Chinois se sont peints eux-mmes, sans songer que les barbares
de lextrme Occident, si svrement exclus de leur socit,
tudieraient un jour, sans faire un pas hors de leur pays, ces
scnes intimes, ces rvlations de la vie de famille, ces luttes et
ces exercices littraires quils croyaient navoir raconts que pour
linstruction ou lagrment de leurs concitoyens ?
Les Chinois possdent un nombre infini de romans, dont les
uns ont pour objet de rpandre et de populariser lhistoire
nationale, les autres de peindre les murs publiques et prives,
dexalter les vertus des hros et de fltrir les vices des mchants,
ou de faire la satire des ignorants et des sots.
Parmi ces romans, ils en ont remarqu dix dont ils ont qualifi
les auteurs du titre dcrivains de gnie (Thsa-tseu), de sorte
que, pour dsigner tel ou tel ouvrage de cette srie dlite, ils
disent communment le livre du premier, du deuxime, du
troisime Thsa-tseu (crivain de gnie). Cette distinction ne
pouvait chapper aux Europens. Aussi les a-t-elle guids dans

Les deux jeunes filles lettres

le choix des romans chinois dont ils ont voulu donner la


traduction. Sur ces dix romans, il nen reste plus que deux
faire passer dans notre langue.
Le premier, ou le San-kouo-tchi (lHistoire des

p.V

trois

royaumes), a t traduit en entier par M. Thodore Pavie, qui en


a dj publi deux volumes.
Le deuxime, ou le Hao-khieou-tchouen, a t traduit par M.
Francis Davis (anciennement gouverneur de Hong-kong), sous le
titre de the Fortunate Union. M. Guillard dArcy la donn en
franais sous le titre plus exact de la Femme accomplie.
Le troisime, le Yu-kiao-li, ou les Deux cousines, est bien
connu en France par la traduction de M. Abel Rmusat.
Le cinquime est le Chou-hou-tchouen ou lHistoire des
Insurgs. M. Bazin, professeur de chinois vulgaire prs la
Bibliothque impriale, en a dj traduit quatre livres.
Le

sixime

est

le Si-siang-ki

ou

lHistoire

du

Pavillon

dOccident, comdie clbre en prose et en vers, dont je vais


donner bientt une traduction complte, accompagne de notes
perptuelles.
Le septime, le Pi-pa-ki, ou lHistoire du Luth, autre comdie
remarquable en prose et en vers, a t traduit et publi par M.
Bazin.
Le huitime, le Hoa-tsien-ki, a t publi en chinois et en
anglais par M. P. Perrin Thom, sous le titre de Chinese courtship.

Les deux jeunes filles lettres

Le quatrime est le Ping-chn-ling-yn


filles lettres, que jai lhonneur de

p.VI

ou les Deux jeunes

prsenter aujourdhui au

public, et dont le titre dsigne, par autant de monosyllabes, les


noms abrgs des quatre principaux personnages, savoir : Chnta et Ling-kiang-siou, deux jeunes filles potes, ainsi que Pingjou-heng et Yn-p-hn, jeunes lettrs qui prouvent pour elles
une de ces passions quon ne voit qu la Chine, un amour fond
sur ladmiration de leur talents littraires, plutt que sur leurs
agrments extrieurs.
Ce roman est, en Chine, dans les mains de toutes les
personnes instruites, et cependant nul nen saurait dire lauteur ;
il en est de mme de la plupart des autres ouvrages du mme
genre. Cest qu la Chine, les crivains qui publient de telles
compositions, mme les plus irrprochables et les plus propres
donner de la rputation, cachent ou dguisent leurs noms aussi
naturellement que chez nous on recherche le grand jour et la
publicit. Ajoutons quen Chine, o lon crit sur tout, o lon
possde

p.VII

des bibliographies fidles et dtailles de tous les

bons ouvrages, il serait impossible dy trouver une ligne sur les


romans, qui sont la lecture favorite de toutes les classes de la
1

Jai eu ma disposition deux ditions qui prsentaient quelquefois des


variantes importantes ; dans ce cas, jai suivi les leons qui me paraissaient
les meilleures. La premire appartient la bibliothque de lArsenal ; cest la
plus belle, la mieux ponctue et la plus correcte ; la seconde, dun caractre
un peu cursif, mais trs lgant, fait partie du nouveau fonds de la
Bibliothque impriale (n 187), et comme je possdais un exemplaire
semblable, cest celle que jai suivie en la corrigeant laide de lautre, qui ne
mtait prte que pour un temps.
Je dois avertir les sinologues que ce nest point par erreur, mais sciemment
que jai surmont les voyelles a, e, i, dun accent circonflexe, dans les
syllabes en an, en, in. Je nai pas voulu que les lecteurs prononassent, par
exemple, chan, lien, lin, comme les mots franais champ, lien, lin. Dans les
notes jai, en gnral, supprim laccent ; je lai constamment omis dans
lIndex des mots chinois.

Les deux jeunes filles lettres

socit. Le mme silence, ou plutt le mme oubli calcul pse


sur les compositions thtrales, comdies, drames, opras, dont
il existe dimmenses collections, et auxquels on assiste avec une
avidit gale la ntre. Nous avons Paris, en 120 vol. in-8, le
catalogue descriptif et raisonn de la bibliothque de lempereur
Khien-long, qui rgna de 1736 1795. Toutes les branches de la
littrature et des sciences y sont reprsentes dans ce quelles
ont de plus remarquable (les livres classiques et canoniques,
lhistoire,

la

biographie,

la

chronologie,

la

gographie,

ladministration, la politique, etc., etc.) ; mais on y chercherait


en vain un seul volume de romans, de contes, de nouvelles, de
pices de thtre, ou de notices sur les auteurs qui les ont
composs. Cette lacune nest point leffet du hasard ; elle prend
sa source dans les textes rvrs des rites chinois, qui ne
semblent pas admettre quun homme puisse soccuper dautre
chose que de ltude des chefs-duvre littraires, lgus par
lantiquit, des fonctions officielles quil remplit ou veut obtenir,
et de la pratique des vertus sociales.
En traduisant les romans intituls : lHistoire des trois
royaumes, la Femme accomplie, les Deux

p.VIII

Cousines, etc., les

sinologues que je viens de citer, et dont deux (MM. Bazin et


Thod. Pavie) ont t mes lves, staient propos de faire
connatre lhistoire et les murs des Chinois. Tout en approuvant
leurs intentions, jai cru que lenseignement dont jai lhonneur
dtre charg depuis vingt-huit ans ne devait pas se renfermer
dans lenceinte du Collge de France, et que je devais faire tous
mes efforts pour tendre bien au del, si cela est possible, les
rsultats de mes tudes, et rendre plus accessible aux Franais

10

Les deux jeunes filles lettres

comme aux trangers, une langue vaste et complique quun


travail opinitre ma rendue familire, et quil est difficile
dtudier seul, en Europe, faute de bonnes traductions. Aussi aije choisi de prfrence, parmi les mille volumes de romans chinois que possde la Bibliothque impriale de Paris, celui qui ma
paru runir, au plus haut degr, lintrt qui nat de la peinture
nave et fidle des murs, et celui que peut nous offrir la culture
assidue des lettres chinoises dans ce quelles ont de plus dlicat,
de plus recherch et de plus difficile pour les tudiants
europens.
Les Chinois ont, comme on le sait, deux langues, lune quon
pourrait appeler la langue des livres srieux, lautre, celle de la
conversation et des productions lgres. Sans parler de la
traduction latine que jai donne en 1826 du philosophe Mengtseu (2 vol. in-8 en chinois et en latin, avec un

p.IX

commentaire

perptuel), on possde aujourdhui des secours suffisants pour


entendre les ouvrages dhistoire, de haute littrature, de science
ou drudition, crits dans le style appel Kou-wen ou style
antique. Il nen est pas de mme pour la langue vulgaire ou
Kouan-hoa, dont les Europens vont avoir besoin plus que
jamais en Chine, non seulement pour entretenir des relations
orales ou crites, mais encore pour lire les compositions
modernes, si utiles tudier lorsquon veut connatre fond les
murs et le caractre du peuple avec lequel on devra dsormais
vivre et commercer, compositions quon sentira la ncessit de
se rendre familires.
Les personnes qui ont appris les langues trangres savent
quil suffit en gnral de comprendre un texte de quelques

11

Les deux jeunes filles lettres

centaines de pages, pour lire ensuite couramment toutes les


productions du mme genre et du mme style. Cette observation
peut parfaitement sappliquer au chinois moderne, et tous ceux
qui possdent, par exemple, lintelligence du deuxime roman
cit plus haut, la Femme accomplie, comprendront, sans efforts,
tous les romans qui ne renferment que des rcits simples et
naturels, et o ne figurent ni des lettrs, ni des potes. Mais
quils naillent pas aborder les romans o des personnes
instruites font assaut desprit et de savoir, et composent lenvi
en prose ou en vers. Alors le style vulgaire slve la hauteur
du style sublime, des mtaphores

p.X

hardies, des expressions

potiques, des anecdotes indiques par un seul mot, des


expressions susceptibles dune double entente, viennent larrter
au milieu dune lecture qui le charme, et sil nest pas aid par
un docteur indigne, ou sil nest pas pourvu dune rudition
toute preuve, les plus lgantes compositions, telles que celles
qui font lornement des Deux Cousines, et surtout des Deux
jeunes filles lettres, seront pour lui lettre close, ou lui sembleront pleines dnigmes.
Sil est vrai, comme je lai dit plus haut, quune bonne
traduction

dun

ouvrage

chinois

peut

donner

la

clef

des

compositions du mme genre, et que, dun autre ct, le roman


des Deux Cousines prsente, dans les ariettes, les romances, les
chansons

et

les

discussions

littraires

quil

renferme,

les

principales difficults du style et de la posie, les personnes qui


cultivent

la

langue

chinoise

penseront

naturellement

quil

suffirait den tudier le texte original, laide de la traduction de


M. Abel Rmusat, pour aborder ensuite, sans peine, les autres

12

Les deux jeunes filles lettres

productions analogues, qui se distinguent de mme par la


multiplicit des faits anecdotiques, la recherche ambitieuse des
expressions, lclat des mtaphores, la hardiesse des figures et
la finesse des allusions. Malheureusement, le traducteur ne leur
a point laiss cette prcieuse ressource. M. Abel Rmusat, plus
port par son got particulier et par la tournure de son esprit

p.XI

composer de savants mmoires qu approfondir les difficults


dont lintelligence complte est le fondement essentiel des
tudes chinoises, avoue franchement quil na point compris les
compositions dtaches qui font le charme des Deux Cousines.
Jajouterai que les parties du rcit ou du dialogue en prose dans
lesquelles lauteur emploie dessein un style o brillent lesprit
et lrudition, ont souvent eu, sous la plume du traducteur, le
mme sort que les posies proprement dites.
La langue potique des Chinois, dit M. Rmusat dans sa
prface (page 63 et suiv.), est vritablement intraduisible ; on
pourrait peut-tre ajouter quelle est souvent inintelligible. Les
mtaphores les plus incohrentes, les figures les plus hardies, y
sont prodigues avec une incroyable profusion. Et comme nous
sommes privs en Europe des secours qui seraient ncessaires
pour dchiffrer ces compositions nigmatiques, nous nous
trouvons rduits une opration conjecturale dont le succs
nest jamais bien dmontr. Quon ajoute aux difficults qui
rsultent de la bizarrerie des mtonymies, celles qui naissent des
allusions des anecdotes que nous ne connaissons pas, ou des
personnages qui ne sont pas nomms ; quon songe aux sens
dtourns auxquels les mots les plus simples se trouvent plis,
aux

rapports

presque

toujours

13

inattendus,

et

quelquefois

Les deux jeunes filles lettres

inintelligibles, quune imagination vagabonde sait

p.XII

tablir

entre les objets les plus disparates, on conviendra que rien nest
plus ais que de voir, dans cet ingnieux galimatias, toute autre
chose que ce que le pote a prtendu y mettre. Il a fallu se
borner remplacer ces vers par des lignes de prose o lon
trouvera souvent que le vide de la pense nest nullement
rachet par le mrite de lexpression. Je suis mme bien loin
daffirmer que le sens y soit toujours rendu.
Nous avons conserv, dit-il ailleurs (tome II, page 136),
lordre des couplets, leurs titres nigmatiques et la coupe des
vers ; mais nous ne nous flattons nullement den avoir rendu le
sens, et, lexception de quelques phrases qui ne paraissent pas
susceptibles de deux interprtations, il se pourrait bien que les
chansons quon va lire neussent presque rien de commun avec
loriginal. Pour le moment (tome I, prface, page 67), il me
suffit davoir averti les lecteurs qui voudraient saider de notre
traduction pour apprendre la langue chinoise.
Il rsulte des dclarations qui prcdent, et qui font honneur
la franchise de M. Abel Rmusat, que la partie potique du
roman des Deux Cousines, qui a charm des milliers de lecteurs,
aurait besoin dtre retraduite ; mais ces pices lgantes
perdraient beaucoup de leur intrt littraire et philologique, si
elles taient publies en dehors des circonstances qui les ont
inspires.
p.XIII

on

Dans le roman chinois dont nous publions la traduction,

remarquera

sans

doute

des

expressions

hardies

ou

singulirement potiques, et des allusions quon ne saurait saisir


sans les notes nombreuses que jai ajoutes au bas du texte.
14

Les deux jeunes filles lettres

Mais on ny trouvera pas, jespre, ces nigmes et ce galimatias


que M. Rmusat a cru voir dans les passages des Deux Cousines
dont le sens lui chappait. Quon veuille bien remarquer quun
Chinois ou un Indien, tranger nos tudes classiques, naurait
pas plus de droit de faire les mmes reproches nos auteurs, ou
aux crivains de Rome, si, sur le seuil des langues franaise et
latine, il rencontrait, pour la premire fois, des noms et des faits
emprunts la fable et la mythologie, ou des citations, par
exemple, dHorace, tels que Non missura cutem ; Ecce iterum
Crispinus ; Desinit in piscem, etc., que nous appliquons, srs
dtre compris de tous les gens instruits, un pote insipide qui
nous assomme de ses vers, sans nous faire grce dun seul,
lapparition nouvelle dun personnage ridicule, une uvre de
la peinture ou de la posie dont les beauts sont dfigures par
de graves dfauts.
Jajouterai, toutefois, pour la justification des personnes qui
pourraient

se

tromper

dans

linterprtation

de

morceaux

analogues ceux qua signals M. Abel Rmusat, que les


difficults qui lont arrt taient dautant plus relles quil
nexiste jusqu

p.XIV

prsent aucun dictionnaire propre en

donner la solution. Cela est si vrai, que les sinologues europens


qui rsident en Chine, et qui parlent le chinois comme leur
propre langue, sont obligs, dans le mme cas, de consulter un
ou

plusieurs

docteurs

indignes,

qui

leur

expliquent

ces

difficults dans une paraphrase vulgaire. Cest ce qui rsulte du


tmoignage de lhabile sinologue feu Robert Thom, ancien interprte du gouvernement anglais Canton, et plus tard consul
gnral Ning-po. Sans lassistance de mon Sien-seng (mon

15

Les deux jeunes filles lettres

matre de chinois), ces pages, dit-il (prface de la Nouvelle


intitule Wang-kiao-louan, quil a traduite en anglais), nauraient
jamais t crites. Le P. Prmare lui-mme, auteur de la
meilleure grammaire chinoise, qui traduisit P-king, aprs un
sjour de trente ans, la prose du drame clbre de lOrphelin de
la Chine, sexcuse ainsi, dans sa prface, davoir pass toute la
partie lyrique de la pice : Ces vers, dit-il, sont remplis
dallusions des faits qui nous sont inconnus, et de figures de
langage dont nous avons de la peine nous apercevoir.
Cependant, ce mme drame chinois fut traduit en entier et
publi Paris, en 1835, par la personne qui crit ces lignes, et
qui, sans avoir jamais mis le pied en Chine, o elle aurait pu
profiter de lassistance des matres indignes, na d qu une
lecture assidue des auteurs, et une infatigable persvrance,
lintelligence de difficults rputes jusque-l

p.XV

insurmontables

pour des Europens. Cet exemple na pas t sans fruits, car,


peu de temps aprs, M. Bazin, le plus distingu de mes lves,
aujourdhui professeur de chinois vulgaire, a pu traduire, sans
passer un seul vers, le premier volume du thtre chinois et la
comdie intitule : lHistoire du Luth. Je mestimerais heureux si
ma nouvelle traduction avait encore de semblables rsultats.
Le roman Ping-chn-ling-yn, qui offre, plus quaucun autre,
de nombreux rapports officiels crits dans un style lev, ainsi
quune multitude de pices de vers remplies dexpressions
figures, et o les principaux personnages font preuve dune
profonde rudition, prsentait deux sortes de difficults quil
serait impossible de rsoudre laide des dictionnaires chinois
publis pour les Europens.

16

Les deux jeunes filles lettres

Premirement, des allusions historiques ou mythologiques qui


ont exig de ma part des recherches longues et minutieuses, et
mont fait regretter plus dune fois de navoir pas, mes cts,
quelques-uns de ces Sien-seng (matres de chinois), sans
lesquels les heureux sinologues qui ont rsid ou rsident encore
en Chine, auraient t hors dtat dexcuter leurs excellents
travaux 1 . Jai tch dexpliquer

p.XVI

toutes ces difficults, sans

en passer ni dissimuler une seule. Les personnes comptentes


jugeront si jy ai russi.
Secondement, la correspondance franaise des noms de
dignit et de fonctions publiques, quexpliquent bien rarement
les dictionnaires chinois, et dont les lments qui les composent
ne sauraient donner le sens. Ces expressions, comme Ki-chi
(mmoire-maison), un secrtaire ; Thang-sse (chambre-matre),
un examinateur littraire ; Thang-chang (salle-en-haut), un
membre dun tribunal suprme ou dun ministre (jen omets de
plus tranges encore) ; ces expressions, dis-je, sont si vagues
que lexamen attentif du sujet ne peut pas toujours mettre sur la
voie de leur vraie signification. Il faudrait demeurer en Chine
pour dcouvrir, en consultant des savants du pays, le rle exact
de ces fonctionnaires, et trouver, avec prcision, les noms des
grades et des titres auxquels ces locutions bizarres peuvent
rpondre dans nos langues europennes.
Pour ces termes difficiles, heureusement assez rares, et dont
lon compte tout au plus une douzaine dans tout louvrage, je

Jai t assez heureux pour dcouvrir lorigine de toutes ces allusions qui, au
commencement de mon travail, minspiraient de srieuses inquitudes. Dans
lIndex des mots chinois, jai marqu dun astrisque la plupart des mots et
des noms qui servent les rappeler.

17

Les deux jeunes filles lettres

prends la libert de faire appel lindulgence et aux lumires des


sinologues qui rsident en Chine, et qui trouvent, dans le
commerce

habituel

de

matres

indignes

dune

rudition

infaillible, des ressources littraires que jusquici rien ne pourrait


suppler en Europe.
p.XVII

Cette traduction tant destine non seulement aux gens

du monde, qui peuvent dsirer dtudier un ct peu connu des


murs chinoises (le got gnral des lettres pouss jusqu la
passion), mais encore aux personnes qui voudront sen servir
pour comprendre fond le texte lgant et difficile des Deux
jeunes filles lettres, parsem dallusions historiques, que mes
notes, qui en donnent la clef, permettront de saisir au premier
coup dil lorsquon les rencontrera dans dautres ouvrages du
mme genre, jai cru devoir ajouter, la fin du second volume,
un Index chinois-franais des personnes et des choses les plus
remarquables.
Je terminerai cette prface en exprimant le vu que la
prsente traduction, o je me suis efforc de concilier les
exigences de notre langue avec celles dune interprtation fidle,
puisse rendre pour lintelligence du style moderne le plus lgant,
le plus relev et le plus difficile, le mme service qua pu rendre,
pour le style antique, ma traduction latine du philosophe Mengtseu, laquelle, depuis plus de trente ans, a t le manuel
ordinaire des philologues et des missionnaires qui, par got ou
par ncessit de position, ont voulu se livrer ltude de la
langue chinoise.
Je me propose de publier bientt une comdie en seize actes,
qui est regarde comme le chef-duvre du thtre chinois. Elle
18

Les deux jeunes filles lettres

est intitule Si-siang-ki, ou

p.XVIII

lHistoire du pavillon dOccident.

Les ariettes nobles et touchantes de cette gracieuse composition,


qui expriment tantt des plaintes mlancoliques, tantt des
sentiments passionns, revtus de tous les charmes de la posie,
jouissent en Chine dune si grande faveur quelles nont pas
cess de fournir, depuis plus de cinq cents ans, les paroles des
romances les plus estimes.
Les personnes qui pourront se procurer le texte original y
trouveront un curieux sujet dtude, surtout si elles veulent, en
saidant de ma traduction et de mes notes, aborder les difficults
de la posie chinoise, pour traduire leur tour quelques
ouvrages du mme genre qui font partie du recueil Chi-santchong-khio (les treize comdies), ou de la grande collection des
cent pices de thtre des Mongols (Youenjin-pe-tchong), que
possde la Bibliothque impriale de Paris et quon peut se
procurer en Chine.
STANISLAS JULIEN.
1er octobre 1860.

19

Les deux jeunes filles lettres

CHAPITRE PREMIER

LASTRE DE LA LITTRATURE ANNONCE


DHEUREUX PRSAGES
@
p.1

Sous une dynastie

illustre et florissante des temps passs,

le fils du ciel suivait la droite voie, lempire jouissait dune paix


profonde, les officiers civils et militaires

p.2

se distinguaient par

leur loyaut et leur vertu, et le peuple vivait heureux.


A cette poque lempereur avait fix sa cour Yeou-yen

; il

tenait sous sa puissance les neuf provinces, et gouvernait dun


bras ferme ses vastes tats. Grce lharmonie des saisons,
chaque anne tait fconde, et partout rgnaient la richesse et
labondance.

Javais traduit les pigraphes en vers qui prcdent chaque chapitre. Jai
pris le parti de les supprimer, parce quelles ne sont point de lauteur du
roman, et quen gnral elles ne se rapportent au sujet que dune manire
vague et indirecte, et exigeraient de longues notes pour tre bien comprises.
Quant aux titres, qui sont toujours doubles, jai pris le plus court pour en faire
un titre courant, et jai d mme labrger toutes les fois que sa traduction
complte demandait une paraphrase qui laurait empch de tenir au haut
des pages.
2 La plupart des romans chinois offrent, ds le commencement, le nom de
lempereur sous le rgne duquel ont eu lieu les vnements quon y raconte.
Lauteur a omis cette mention importante, mais on peut la dduire des noms
des crivains qui figurent dans le premier chapitre, tels que Sie-ing-ki et Kiuking-chun, qui ont vcu sous lempereur Kia-tsing, de la dynastie des Ming,
lequel a rgn depuis lan 1522 jusquen 1566.
3 Lamour exagr de lrudition a pouss lauteur remplacer ici P-king,
nom que portait la capitale lpoque dont il sagit, par celui de Tchang-an,
nom de la capitale de la Chine sous les anciennes dynasties des Hn et des
Thang, et rappeler, comme si les vnements du livre sy passaient
rellement, le nombre des rues, marchs, etc., que possdait cette dernire
ville au temps de sa splendeur.

20

Les deux jeunes filles lettres

Dans la ville de Tchang-n, on comptait neuf portes et cent


carrefours ; six grandes rues, trois marchs, trente-six rues
consacres

au

plaisir

et

soixante-douze

pavillons

rsonnaient sans cesse la flte et la guitare. On voyait circuler


une foule de magistrats en costume de crmonie, et lair
retentissait du bruit des chevaux et des chars. Chacun prouvait
un sentiment de bonheur, et en tous lieux on sabandonnait sans
rserve aux transports de la joie. On peut dire avec vrit que
linfluence de lunion et de la paix avait merveilleusement chang
les murs. Voici quatre vers qui ont t composs pour clbrer
cette re florissante :
Dans lenceinte du palais, les vtements du prince resplendissent des vives couleurs du printemps.
Les automnes (les annes) sachvent sans quon mette des
gardes aux confins et aux barrires.

p.3

Aux quatre frontires du royaume, on entend chanter en


tout temps la puissance de lempereur.
On ignore quelle poque ont vcu Yao et Chun 2 .
Un jour que le fils du ciel stait rendu de bonne heure au
palais, les officiers civils et militaires vinrent tous lui offrir leurs
hommages et leurs flicitations. La cloche du matin rsonnait
dans la salle dor, et la garde divine 3 , qui tait range sur les
degrs

de

jade,

offrait

un

spectacle

aussi

magnifique

quimposant. Aprs que tous les magistrats eurent fini de se


1 En chinois : les ruelles des fleurs et des saules, pour dire la demeure des
courtisanes.
2 Cest--dire le peuple est tellement heureux quil ne songe plus au rgne
des empereurs de la haute antiquit, qui est considr comme lge dor de la
Chine.
3 Expression lgante pour dsigner les gardes du corps de lempereur.

21

Les deux jeunes filles lettres

prosterner devant lempereur et de lui souhaiter dix mille annes,


ils rentrrent chacun dans leurs rangs. Tout coup, un officier
du palais scria haute voix :
Sil y a quelque affaire importante, quon se hte de
lannoncer Sa Majest.
Il navait pas encore achev de parler quon vit sortir des
rangs un magistrat. Il portait un bonnet de crpe noir et tenait
dans sa main une tablette divoire 1 . Il se jette genoux sur les
dalles rouges et scrie :

Thang-kn,

prsident

du

tribunal

imprial

de

lastronomie, a un vnement remarquable annoncer.


Lempereur lui ayant fait demander quel tait cet vnement :
Cette nuit, dit-il, comme jobservais laspect

p.4

du ciel,

jai vu des nuages et des vapeurs dheureux augure


envelopper la constellation Tse-we

; jai vu des toiles

dont lclat annonce la joie et le bonheur, briller prs de la


ligne jaune (lcliptique). A ces signes, on reconnat que le
fils du ciel est saint et clair, que le gouvernement suit la
droite voie, et que lempire gote les douceurs de la paix.
Votre sujet en a t combl de joie, et a voulu en informer
respectueusement

Votre

Majest.

Jose

la

supplier

dordonner au tribunal des rites de publier, dans tout


lempire, un dcret de flicitations, pour exalter la paix,
lharmonie et les changements salutaires que la gnration
1

Tablette que tiennent la main les hauts fonctionnaires toutes les fois quils
paraissent devant lempereur, pour y crire ses ordres ou les choses dont ils
lont entretenu.

22

Les deux jeunes filles lettres

prsente doit notre auguste souverain. Jai observ en


outre que les six toiles de la constellation Wn-tchang

brillaient dun double clat. Cela annonce que des lettrs


minents du jardin de la littrature rpandront un grand
lustre sur votre administration sage et claire. Que les
nombreux fonctionnaires qui se trouvent dans le palais ou
en dehors de la cour soient capables de remplir cette
mission, il ny a pas de quoi sen tonner ; mais ce qui est
digne dexciter ladmiration, cest que les constellations
Koue et Pi

rpandaient des flots de clart qui inondaient

lunivers. Cest signe que, dans lempire, il doit natre des


hommes dun

p.5

gnie extraordinaire quon naura vus

dans aucun sicle. Semblables au Khi-ln

et au phnix, ils

se tiendront cachs dans des asiles profonds et reculs ; il


est craindre quon ne puisse les trouver tous par une
voie rgulire et les envelopper dans le filet (des concours).
Je supplie Votre Majest de convoquer le tribunal des rites,
afin quaprs avoir mrement dlibr, il envoie, dans les
diffrentes parties de lempire, des commissaires pour
rechercher et dcouvrir les hommes capables de vous
seconder dans vos augustes desseins.
1

Tse-we, nom dun groupe dtoiles qui, suivant les astronomes chinois,
figure le trne du grand empereur et la demeure habituelle du Fils du ciel.
2 Wn-tchang, les toiles , , de la Grande Ourse. Les lettrs rendent un
culte au gnie qui prside ce groupe dtoiles.
3 Les deux constellations Kouei (, , , , , Andromde) et Pi ( Pgase et
Andromde) se touchent. Suivant lastronomie des Tsn, les deux toiles de la
partie orientale de Pi prsident la littrature et au cabinet des livres orns
de cartes et de figures.
4 Le Khi-ln, roi des quadrupdes, et le phnix (Fong-hoang), roi des oiseaux,
sont des animaux fabuleux qui annoncent, suivant les Chinois, lavnement
des princes vertueux. Dans ce passage, ils paraissent cits comme lemblme
des hommes dun talent extraordinaire.

23

Les deux jeunes filles lettres

Le fils du ciel ayant entendu ce rapport, une vive allgresse


clata sur sa face majestueuse.
Puisque les astres, dit-il, offrent dheureux prsages,
cest un gage de bonheur pour les dix mille peuples de
lempire. Si, malgr mes fautes et mon peu de vertu, jai
obtenu de siger en paix au-dessus des hommes, cest
vraiment

par

leffet

dun

heureux

hasard.

Comment

pourrais-je souffrir quon me loue de faire fleurir la paix et


de suivre la droite voie ? Je napprouve pas quon me
dcrte des flicitations, mais puisque lempire voit natre
de toutes parts des hommes dun talent extraordinaire, ce
nest pas se tromper que de les croire annoncs par des
signes clestes. Or les hommes de talent sont le trsor du
royaume ; je ne puis permettre quils restent cachs dans
lobscurit. Jordonne au tribunal des rites de

p.6

dlibrer

sur ce point, et denvoyer des commissaires pour les


rechercher et les dcouvrir.
A peine cet ordre imprial tait-il rendu, que le prsident du
tribunal des rites sortit des rangs.
Sire, dit-il, puisque la saintet et les lumires de Votre
Majest ont t annonces par des signes clestes, il tait
convenable de lui dcrter des flicitations. En sy refusant
par excs dhumilit, elle na fait que montrer davantage la
grandeur de sa sainte vertu. Cependant la rforme des
murs publiques qui est due aux instructions du souverain,
a une liaison intime avec les rvolutions de chaque
poque ; comment pourrait-on la tenir cache et ne pas la
rvler au grand jour ? Quand mme, pour dfrer aux
24

Les deux jeunes filles lettres

sentiments de Votre Majest, nous ne publierions pas un


dcret

invitant

lempire

entier

vous

adresser

des

flicitations, les magistrats de tout rang, qui se trouvent


dans la capitale, doivent vous prsenter des lettres de
congratulation

pour

mettre

en

lumire

et

glorifier

lheureuse influence de votre saintet, et loffrir comme un


modle sublime aux gnrations futures.
Puisque lempire voit natre de toutes parts des hommes
dun mrite extraordinaire qui restent cachs dans une
obscure condition, il est juste que des commissaires
impriaux soient chargs de les rechercher avec zle, et
montrent par l limmense affection que Votre Majest
porte au vrai talent. Cest aussi ce que veulent les rites.
Mais, daprs les lois tablies par les fondateurs de cette
dynastie, il est dun usage constant de choisir les lettrs au
moyen des concours. Si dsormais on les appelle en vertu
dune ordonnance, on fera naturellement

p.7

des passe-

droits. Par l, les examens publics perdront toute leur


valeur. Ce serait, je le crains, scarter des vues qui ont
guid vos anctres lorsquils ont fond les concours. Voici
mon humble opinion : le parti le plus utile est de
recommander aux directeurs des collges de chaque
province, de donner des ordres svres aux magistrats des
villes de premier et de troisime ordre, pour qu lpoque
des

examens

sappliquent

annuels

ou

ardemment

du

concours

rechercher

en

gnral,

ils

dehors

du

nombre rgulier des concurrents inscrits, les hommes dun


vrai talent qui vivent dans lobscurit, et les porter

25

Les deux jeunes filles lettres

doffice sur la liste du concours. (Quon dcide en outre)


que les directeurs des collges et les magistrats des villes
de premier et de troisime ordre, se verront avancs en
grade ou abaisss suivant quils auront dcouvert ou
nglig de signaler des hommes de talent. De cette
manire, on pourra chercher les hommes de mrite au
moyen des concours et lon nen perdra aucun ; de plus,
on ne violera pas les lois tablies : ce sera un double
avantage. Je supplie notre auguste souverain dexaminer
cette question et de la dcider.
Le fils du ciel fut enchant de ce rapport.
Les avis de Votre Excellence, dit-il, sont dune parfaite
justesse ; jordonne quon se conforme votre proposition
et quon lexcute de tout point.
Les membres du tribunal des rites ayant reu ce dcret,
savancrent la tte de tous les magistrats et salurent
lempereur en lui souhaitant de vivre dix mille annes.
Aprs avoir reu leurs hommages, le fils du ciel rentra dans
son palais et tous les magistrats se retirrent.
p.8

A cette poque, il y avait rellement beaucoup dhommes

de talent. Les hros du wn-tchang (du style lgant) taient


Wang-yeou, Thang-tchouen-tchi, Kiu-king-chun et Si-ing-ki,
quon

avait

surnomms

les

quatre

grands

crivains.

Les

coryphes de la posie taient appels par excellence les sept


gnies du premier ordre et les sept gnies du second ordre. Ils
effaaient tous les hommes de leur sicle par le got de la

26

Les deux jeunes filles lettres

posie et du vin

, et la renomme de leur talent littraire

slevait plus haut que la constellation P-tou (la Grande Ourse).


Laccord intime de leurs penses et de leurs sentiments occupait
tout lempire. Tous les hommes se disputaient leur amiti
comme autrefois celle de Tao-sou

et de Kiao-han. Chacun

exaltait en eux la grce sduisante de limmortel Li-tha-p et de


Ho-tchi-tchang, de Youen-tchn et de P-lo-tin. Nous ne
finirions pas de les citer tous. On en comptait dautres qui
possdaient llvation et la noblesse de Pao-tchao et de Yusn

3.

Les matres et les disciples se transmettaient les leons

de Eou-yang-sieou

et de Sou-tong-po ; les amis et les

camarades voguaient ensemble dans le mme bateau comme Liing

et Kouo-ta.

p.9

On faisait des traits de paix comme celui

qui eut lieu sous les murs de Li-hia

; aux quatre frontires, on

cimentait des alliances comme celle de Yn-tcheou 7 . On peut


dire avec vrit que ctait lpoque la plus florissante de ce
sicle.

Chi-thsieou, les vers et le vin, deux choses qui sont insparables lorsquon
parle dun pote. Li-tha-p, le plus clbre pote de la Chine, ne composait
jamais de plus beaux vers que lorsque sa verve tait chauffe par le vin.
2 Tao-sou, Kiao-han et les trois suivants taient des potes clbres de la
dynastie des Thang.
3 Pao-tchao et Yu-sn taient des crivains distingus qui eurent le bonheur
dtre lous par le clbre pote Thou-fou, de la dynastie des Thang.
4
Eou-yang-sieou et Sou-tong-po taient deux auteurs renomms qui
vivaient sous la dynastie des Song.
5 Li-ing et Kouo-tha taient deux amis intimes qui vivaient sous les Hn. Les
potes citent souvent leur excursion sur leau, et appellent leur bateau Sintchou (le bateau des immortels).
6 Il y a ici une allusion au trait de paix qui suivit la victoire remporte par le
gnral Hn-sn, lan 303 avant Jsus-Christ.
7 Yn-tcheou rpondait Tha-youen-fou, qui est aujourdhui le nom dun
dpartement dans la province du Chen-si. Lvnement dont il sagit eut lieu
lan 488 avant Jsus-Christ.

27

Les deux jeunes filles lettres

Ce jour-l, ds que le tribunal des rites eut publi lordre


imprial, tous les mandarins, grands et petits, qui se trouvaient
dans la capitale, crivirent chacun une lettre de flicitation et
vinrent, lun aprs lautre, la prsenter lempereur. Ces lettres,
qui navaient dautre but que de louer les mrites du souverain
et

de

clbrer

ses

vertus,

ntaient

pas

dune

grande

consquence ; mais chacun deux, fier de montrer son talent,


avait dploy tontes les ressources de lart et toutes les
richesses du style.
Le fils du ciel se rendit en personne dans la salle latrale, et
les examina lui-mme avec le plus grand soin. Il remarqua, dans
toutes ces pices, des expressions dune beaut merveilleuse et
des passages faits pour exciter ladmiration ; son me sainte en
fut transporte de joie.
Puisque tout lempire, dit-il, possde un si grand
nombre de sujets dous de talents, je reconnais que le
prsident du tribunal de lastronomie ne ma point tromp
en annonant la splendeur clatante de la constellation

p.10

Wn-tchang. Je suis touch des flicitations que mont


prsentes tous les magistrats, et il convient que jy
rponde en les invitant un banquet solennel. Par l, je
montrerai, comme un magnifique spectacle, le prince et
tous les sujets dune mme poque qui partagent la mme
joie.
Aussitt, il rendit un dcret qui ordonnait tous les
magistrats de se runir le douzime jour de la troisime lune

28

Les deux jeunes filles lettres

auprs de la porte appele Toun-mn 1 , pour prendre part au


banquet imprial.
Ds que cet ordre suprme eut t publi, tous les magistrats
furent transports de joie, et firent clater leur reconnaissance
pour les bienfaits de lempereur.
Le jour du festin tant arriv, on put juger que le gouvernement tait vertueux et que le ciel lui tait favorable. En
effet, ce jour-l le ciel tait pur et brillant, le soleil rpandait une
douce chaleur, lair tait calme et une multitude de fleurs taient
panouies. Le fils du ciel se rendit en personne la porte
appele Toun-mn. Au bas des degrs qui y conduisaient, on
voyait tals avec ordre les mets du festin imprial. Lorsque tous
les magistrats eurent fini de lui prsenter leurs hommages, il ne
resta que quelques membres du conseil priv, qui se mirent
table en face de lempereur. Tous les autres fonctionnaires,
suivant limportance de leur charge, taient rangs et assis en
ordre, droite et gauche, au bas des degrs. Sur chaque table,
le fils du ciel ordonna de placer un pot de fleurs renommes du
jardin

imprial,

pour

leur

offrir

un

heureux

symbole

du

printemps.
p.11

Aussitt que ce dcret eut t rendu, tous les magistrats

frapprent la terre de leur front, pour le remercier de ce


nouveau bienfait ; puis chacun alla sasseoir la place qui lui
avait t assigne. Au bout de quelques instants, la musique
impriale fit entendre la voix du dragon et le chant du phnix, et
lon servit dans des vases de jade les mets les plus rares que
1

Ctait la porte mridionale du palais imprial.

29

Les deux jeunes filles lettres

fournissent les montagnes et les mers. On peut dire avec vrit


que les hommes ordinaires nont rien qui puisse se comparer la
richesse et la magnificence de lempereur. Nous tcherons den
donner une ide : Lclat du trne resplendissait de toutes
parts ; le prince recevait autant dhommages que le soleil et la
lune qui brillent au haut des cieux. Ses bienfaits augustes se
rpandaient grands flots. Mille magistrats taient runis dans
le palais de lHibiscus

et dans celui de Kin-tchang ; loreille

tait charme des modulations varies des loriots, dont les ailes
effleuraient la terre. Dans les neuf enceintes 2 , o les derniers
feux du jour ravivaient lclat des tendards, on tait enivr des
couleurs riantes du printemps. Les mets provenaient des parcs
de lempereur. On y remarquait

p.12

des foies de dragon, de la

moelle de phnix 3 , des petits de lopard, des lvres de singsing 4 , des bosses de chameau, des paumes dours, des grillades
de hiao 5 , des queues de li, et les produits les plus recherchs
des montagnes et des mers. On ne finirait pas de dcrire les saveurs exquises de ces huit trsors de la table. La musique tait

Ce palais ainsi que le suivant tait fort renomm sous la dynastie des
Thang, mais ils nexistaient plus lpoque de notre auteur que dans les
ouvrages darchologie et la mmoire des savants. Il est ais de voir que cest
uniquement pour faire preuve drudition quil donne, des palais construits
dans le quinzime ou le seizime sicle, des noms ddifices clbres dans
lantiquit. Dailleurs, quand ils auraient encore t debout, lidentification et
t impossible, puisque la capitale des Ming (P-king) ntait plus la mme
que celle des Hn et des Thang.
2 Cest--dire dans le palais imprial, par allusion au ciel, qui, suivant les
potes, a neuf tages.
3 Ces deux mets sont fabuleux et ne se voient que dans les potes.
4 Nom dune espce de singe dont lexistence est fort problmatique.
5 Nom dun oiseau. Li est le nom dun poisson, sorte de carpe trs
renomme.

30

Les deux jeunes filles lettres

celle du palais. On entendait jouer lair

de lHarmonie gnrale,

de Hoang-ti ; lair des Six fleurs, de Ti-ko ; lair des Cinq tiges,
de Tchoun-hio ; lair de la Grande splendeur, de Yao ; lair de
lHeureuse succession, de Chun ; lair de la Grande extension, de
Yu ; lair de la Grande protection, de Tching-tang ; lair des
Grands exploits, de Wou-wang. On ne se lassait pas dcouter
les paroles et les sons harmonieux de ces airs neuf fois rpts.
Du milieu des rangs, les riches costumes tincelaient aux rayons
du soleil. On y voyait brods des cigognes, des faisans durs,
des paons, des oies sauvages, des faisans blancs, des cormorans,
des huppes, des cailles, des pies et des loriots. La foule des
convives, quanimait une joie bruyante, tait assise, en avant et
en arrire, au bas des degrs. Les bonnets et les diadmes
brillaient comme des toiles. On distinguait le bonnet de ceux
qui

p.13

prsentent les sages 2 , le bonnet du mouton divin 3 , le

bonnet du faisan dor 4 , le bonnet ailes de cigales 5 , le bonnet


queue de pie
surface dore

6,
8

le bonnet colonne de fer

7,

le bonnet

, le bonnet de ceux qui poursuivent les

mchants 9 , le bonnet de lamiti et de la dfrence

10 .

Tous ces

Cette expression et les sept suivantes rappellent des airs de musique,


clbres dans la haute antiquit et dont lhistoire demanderait de trop longs
commentaires.
2 Le bonnet des lettrs.
3 Le bonnet des censeurs impriaux.
4 Le bonnet des favoris de lempereur, qui se paraient et se fardaient comme
des femmes.
5 Le bonnet des guerriers.
6 Le bonnet des princes.
7 On appelait ainsi le bonnet de lhistoriographe imprial, pour montrer quil
tait ferme et inbranlable dans ses jugements.
8 Le bonnet des astronomes.
9 Le bonnet des huissiers du palais.
10 Le bonnet de celui qui explique les crmonies que lhte (guest) et le
matre de la maison (host) doivent rciproquement observer.

31

Les deux jeunes filles lettres

officiers taient remplis dune crainte respectueuse. Les uns se


retiraient, les autres accouraient pour recevoir de prs les ordres
bienveillants du souverain ; ils contemplaient la joie qui animait
son visage cleste, et sentaient avec bonheur la diffusion gale
de la douce rose

; ils savaient que sa bont est la mme pour

tous. Ceux-ci transmettaient ses dcrets bienfaisants, et en


distribuant des arcs rouges 2 , ils faisaient briller la sincrit de
son cur ; ceux-l, inclinant la tte et flchissant les genoux,
prsentaient de sages avis. Heureux de la protection du ciel 3 , ils
clbraient les grces dont ils taient inonds. Ils juraient de le
chrir comme un pre et dimiter ses vertus. Lorsque le prince
disait oui,

p.14

souvent les ministres disaient non ; ils auraient

rougi de se prter des flatteries complaisantes. Ils dsiraient


ne pas se retirer sans tre ivres, mais, comme il y avait
gauche un inspecteur et droite un historien, quel est celui qui
aurait os manquer aux convenances ? Le prince, voulant mettre
le comble la joie de ses conseillers intimes, leur fit distribuer,
par respect pour les usages de sa dynastie, la chanson des
ministres enivrs par ordre imprial

4.

Mais ceux-ci, quoique

touchs de ce nouveau bienfait du prince, choisirent, parmi les


meilleures dlibrations des sicles passs, la Remontrance pour
le renvoi dI-ti 5 , et la lui prsentrent avec une noble fermet.

Les bienfaits de lempereur.


Tan-kong, arc rouge, est une allusion lexpression tan-sn, cur rouge,
pour dire un cur sincre.
3 De la protection de lempereur.
4 Allusion une ode du livre des vers (sect. Siao-ya, liv. II, od. 5), o il est
dit : Ne retournons chez nous quaprs nous tre abreuvs de vin.
5 Nom dune musicienne de lempereur Yu, qui a invent lart de faire du vin.
Lempereur, layant trouv exquis, scria : Dans les sicles futurs, il y aura
des princes qui la passion du vin fera perdre leur royaume. En
consquence il renvoya I-ti et renona pour toujours au plaisir du vin.
2

32

Les deux jeunes filles lettres

Jamais ne rgna une plus heureuse alliance des lumires et de la


vertu. En ce jour, aux sons du tambourin et des cloches, des
fltes et des guitares, (harmonieux interprtes de la musique)
du vent et des nuages, du dragon et du tigre 1 , on vidait des
coupes joyeuses. En voyant le ciel et la terre unis par

p.15

une

douce harmonie, on souhaitait lempereur une longvit de dix


mille ans, une existence sans bornes, comme celle du soleil et de
la lune, des montagnes et des collines.
Aprs que le prince et les sujets eurent bu assez longtemps,
les membres du conseil priv, voyant que la musique avait t
excute trois reprises et que le vin avait circul neuf fois,
craignirent que la multitude des officiers ne se laisst troubler
par le vin et ne scartt des convenances. Ils quittrent en
consquence leurs siges et, se mettant la tte des magistrats,
ils allrent se prosterner devant lempereur.
Sire, dit lun deux, grce votre bont sainte, nous
avons pris part un splendide festin ; peine pouvionsnous esprer ce beau jour o vous nous avez inonds de
vos augustes bienfaits, mais nous craignons que quelques
personnes ne boivent avec excs et ne soublient dans
livresse, au point de manquer aux convenances et de
blesser les lois du royaume. En consquence, nous venons,

Par la musique du vent et des nuages, on clbrait les instructions et les


vertus de lempereur ; par celle du dragon et du tigre, la majest impriale,
dont ils sont lemblme.
En chinois, les instructions de lempereur sont appeles fong (vent), parce
quelles remuent le cur de lhomme et le dirigent vers le bien, comme le
vent remue et incline les herbes. La vertu de lempereur, dit un interprte, se
rpand comme les nuages.

33

Les deux jeunes filles lettres

la tte des magistrats, pour offrir Votre Majest nos


actions de grces et nos adieux.
Lempereur leur ordonna dabord de se relever, puis leur
adressant la parole :
Malgr mon peu de vertu, dit-il, jai reu du ciel
lhritage de cette grande monarchie. Aussi mafflig-je
chaque jour de ma ngligence et de ma paresse ;
heureusement que, grce la noble

assistance des

matres et des hauts dignitaires qui mentourent, lintrieur


des quatre mers (lempire) jouit dun calme parfait. Jen
remercie sincrement mes vnrables anctres qui me
soutiennent par leur protection, et le Ciel

p.16

suprme, qui

ma fait natre et qui ma conduit lge mr. Avant-hier,


le prsident du bureau imprial dastronomie ma annonc
que les astres offraient dheureux prsages et men a
rapport le mrite. Un juste sentiment de crainte ma
empch daccepter cet loge, mais les ministres nont
point admis mon refus et mont en outre prsent des
lettres remplies de louanges pompeuses. Je ne possde
nulle vertu qui puisse justifier des tmoignages aussi
flatteurs. Cest pour moi un nouveau motif de rentrer en
moi-mme et de mexaminer avec crainte. Quoi quil en
soit, il est ais de voir que le prince et ses sujets ont une
mme vertu et un mme cur. Cest pourquoi, jai choisi
ce jour de printemps pour boire gaiement avec mes grands
officiers, et montrer au monde les nobles ides qui
animent, dans le mme sicle, les hommes les plus
renomms par leurs lumires et leurs vertus. Je veux quici

34

Les deux jeunes filles lettres

chacun saffranchisse un peu des lois de ltiquette, pour


mieux exprimer son amour et son dvouement. Nous
noserions, il est vrai, imiter les dsordres et les excs des
anciens, qui passaient les nuits boire, mais, comme les
jours du printemps sont dj assez longs, nous aurons le
loisir de nous dlecter ensemble. Songez uniquement
atteindre le comble de la joie. Quand mme vous vous
laisseriez aller de lgers carts, je ny ferais pas
attention.
Sire, dit un des membres du conseil priv, puisque telle
est limmensit de vos bienfaits, on croirait voir ici non
seulement un prince avec ses sujets, mais encore un pre
avec ses enfants. Quand nous sacrifierions tous notre vie
pour

vous

tmoigner

servir,

comment

dignement

notre

pourrions-nous

vous

reconnaissance ?

p.17

Nous

obirons respectueusement vos ordres.


Je sais, ajouta le prince, que le sublime et auguste
empereur qui a fond notre dynastie, toutes les fois quil
donnait un repas ses officiers, exigeait quon en rehausst lclat par des vers ou des chansons. Avant-hier,
le prsident du bureau imprial de lastronomie ma
annonc que la constellation Wn-tchang brillait dun clat
extraordinaire. Ctait signe, suivant lui, quil existe, dans
le jardin de la littrature, des crivains illustres qui
prteront le secours de leurs talents une administration
sage et claire. Jai examin hier les lettres de flicitation
que mont adresses tous les magistrats ; elles sont toutes
dun style pur et dune criture lgante. Beaucoup dentre

35

Les deux jeunes filles lettres

eux ont fait preuve dun talent extraordinaire. On peut dire


que cette poque est la plus brillante de notre sicle. Dans
ce jour de printemps qui voit les hommes de mrite runis
ensemble, il est juste quon compose quelques chansons
ou quelques pomes que nous puissions transmettre la
postrit, afin que la solennit pompeuse de ce jour ne
steigne pas dans loubli.
Sire, dit lun des membres du conseil priv, lorsque les
empereurs Yao et Chun avaient chant plusieurs reprises,
leurs ministres Yu et Tsi les saluaient et exaltaient leurs
paroles. Depuis la hante antiquit, ils ont eu pour mules
beaucoup daugustes empereurs et de sages ministres. Les
saints dits sont lme dune administration sage et
claire. Il convient den adresser un aux nombreux
officiers de Votre Majest pour quils composent soit des
loges ou des remontrances, soit des pices de

p.18

vers

rguliers ou libres, et ajoutent ainsi lclat de votre rgne


sublime.
Lempereur fut enchant de ces paroles. Comme on tait
encore occup causer et discourir, tout coup deux
hirondelles blanches descendirent du haut des airs et vinrent
voltiger devant lempereur. On les vit, tantt se balancer droite
ou gauche, tantt slever ou sabaisser. La grce et la
lgret de leur vol capricieux rappelaient les volutions rapides
ou mesures dune habile danseuse ; ctait un spectacle
charmant. Le fils du ciel les ayant regardes avec attention, son
me sainte en fut comble de joie.

36

Les deux jeunes filles lettres

En gnral, dit-il, on estime les oiseaux de couleur


blanche, et on les considre comme tant dune espce
rare. Quelle en est la raison ?
Sire, rpondit un des ministres, nos connaissances sont
trop faibles pour que nous puissions en approfondir la
cause et lexpliquer clairement. Sil tait permis un esprit
obtus et vulgaire dmettre une conjecture, jy verrais
peut-tre cette ide de Confucius : La peinture dun
tableau vient aprs la blancheur du fond.
Lempereur hocha la tte en signe dapprobation 1 ; puis,
linterrogeant encore :
Savez-vous, dit-il, si la tradition nous a conserv
quelques belles pices de vers des anciens sur les
hirondelles blanches ?
Sire, rpondit lun des ministres, comme je remplis,
ma grande confusion, la charge de membre du conseil
priv, je suis accabl par les affaires administratives, et il y
a longtemps que jai cess de cultiver la posie et la prose
lgante. En vrit, je nen ai aucun souvenir. Je supplie
Votre Majest dadresser un dcret aux membres

p.19

de

lAcadmie des Hn-ln. Vous en trouverez sans doute qui


seront en tat de vous satisfaire.
Lempereur navait pas encore ouvert la bouche, lorsquun
acadmicien nomm Si-kin, qui avait la charge de lecteur
imprial, sortit des rangs et se prosterna terre.
1

[css : dans les corrections de fin de volume (par ailleurs intgres), on


trouve ici : au lieu de hocha la tte, lisez fit un signe de tte .]

37

Les deux jeunes filles lettres

Sire, dit-il, ce nest pas que les hirondelles blanches


naient t clbres en vers sous les dynasties des Hn et
des Thang. Mais la tradition ne nous a conserv aucune de
ces pices qui ait un mrite rel ; cest pourquoi nous nen
connaissons pas. Au commencement de ce rgne, Chi-tapn a crit sur ce sujet une pice en vers de sept syllabes ;
elle est tourne avec art et a t loue avec chaleur par
tous ses contemporains, qui lont mise au rang des plus
clbres compositions. Un autre pote, nomm Youn-ka,
fut charm de cette pice ; seulement, il lui reprochait
doffrir des allusions trop transparentes. Il composa aussi,
sur les mmes rimes, une pice en vers de sept syllabes,
mais son gnie trop subtil na fait quesquisser lide vague
du sujet. Cependant il a obtenu galement les loges de
ses contemporains, et sa pice de vers est regarde
comme bien suprieure celle de Chi-ta-pn. Quoique le
got du public juge diffremment ces deux morceaux,
cependant ils peuvent aller de pair. Ces compositions sur
les hirondelles blanches ont atteint le sublime du genre ;
cest pourquoi, jusqu ce jour, on na pas entendu parler
de pote qui ait os traiter de nouveau le mme sujet.
Votre Excellence se les rappelle-t-elle, demanda le fils
du ciel ?
Je me les rappelle parfaitement, rpondit Si-kin.

p.20

Puisque Votre Excellence se les rappelle, je vous prie de


les transcrire et de me les faire voir.
A ces mots, il ordonna aux officiers qui taient ses cts, de
lui donner un pinceau et du papier.
38

Les deux jeunes filles lettres

Si-kin obit, et, tant retourn sa place, il crivit avec


soin les deux pices de vers et les apporta lempereur.
Un officier, qui tait prs de lui, les reut et les dposa sur la
table du dragon. Le fils du ciel dploya la feuille, et y ayant jet
les yeux, il lut la pice suivante de Chi-ta-pn.

PICE DE CHI-TA-PN.
Chaque anne, au printemps, elles reviennent couvertes de
neige 1 .
Dans la cour de la. salle o fleurit le poirier du Japon, elles
rivalisent dclat avec la lune.
Douze jalousies ornes de perles les enveloppent dans leurs
plis.
Des paires de ciseaux de jade slvent et sabaissent en
volant.
Les princes et les comtes de lempire vantent la gorge
brune 2 .

p.21

Dans le royaume, tous les hommes estiment les vtements


noirs 3 .

Les expressions que Youn-ka trouvait trop transparentes, mais o le


lecteur franais aurait de la peine reconnatre les hirondelles blanches, sont
renfermes dans les mots couvertes de neige, poirier du Japon, fleurs
blanches, clat de la lune, perles (blanches), ciseaux de jade (blanc), allusion
la queue de lhirondelle, qui a la forme de ciseaux ouverts, mouettes et
cormorans, oiseaux au blanc plumage.
2 Il existe en Chine un oiseau gorge brune quon appelle tse-yn, hirondelle
brune.
3 Ou-i, vtements noirs, expression double entente. Elle dsigne la fois
certains fonctionnaires vtus de noir, et une hirondelle qui ressemble celle
de nos contres.

39

Les deux jeunes filles lettres

Sur les fleuves et les lacs, combien de cormorans et de


mouettes doivent faire serment de pcher ensemble au
milieu des brisants.

PICE DE YOUN-KA.
Les vnements des anciens royaumes ont disparu comme
les nuages quemporte le vent.
Il y a bien peu dhommes qui connaissent Wang et Si 1 ,
dont la fortune a brill dans les sicles passs.
Lorsque la lune slve, son disque brillant ne parat pas
dabord la surface de la rivire Hn.
La neige remplit les jardins des Liang

et elles ne revien-

nent pas encore ;


Lodeur des fleurs de saules qui bordent les lacs et les
tangs, me suit jusque dans mes songes ;

p.22

Dans la cour de la salle o fleurit le poirier, le froid pntre


mes vtements.
Dans la maison de Tchao 1 , combien de surs sont animes
dune vive jalousie 2 .
1 Les mots Wang et Si dsignent deux personnages minents, Wang-tao et
Si-ngn, qui vivaient sous les Tsn. Leur famille habitait la rue des
Vtements noirs (Ou-i-kiang). Ici lexpression Ou-i, (noir vtement) fait
allusion lhirondelle qui semble vtue de noir.
Les mots du texte : Khieou-chi-wang-si, Wang et Si des anciens temps,
sont tirs littralement dune pice de vers (de Lieou-yu-sse, qui vivait sous
les Thang) o se trouve ce passage : Devant les htels de Wang et de Si
des anciens temps, les hirondelles volent.
Tous les lettrs doivent savoir par cur cette pice de vers, et par
consquent comprendre que le mot voil dessein par Youn-ka est le mot
yn, hirondelle.
2 Ce jardin de plaisance avait t plant par ordre de lempereur Hiao-wang,
de la dynastie des Liang, entre les annes 552-557 aprs Jsus-Christ.

40

Les deux jeunes filles lettres

Ne lenvoyez pas voler dans le palais de Tchao-yang.


Le fils du ciel examina avec un vif plaisir les deux pices de
vers, et ne put sempcher den faire un loge pompeux.
Certes, scria-t-il, leur rputation nest point usurpe.
Dans la composition de Chi-ta-pn, la vrit du style cache
des ides gracieuses. Dans celle de Youn-ka, le vague
des expressions vous communique un charme divin.
Javoue que ces deux pices peuvent aller de pair. Elles
nous montrent combien les sujets lettrs du rgne
prcdent ont brill par lclat de lesprit et du talent. Vous
tous, dit-il, hauts dignitaires et officiers de la cour, vous
avez de justes prtentions aux succs littraires. Eh bien !
si quelquun dentre vous peut composer une nouvelle
pice de vers qui lui permette de courir dans la lice, de
front avec

p.23

Chi-ta-pn et Youn-ka, je lui dcernerai

une rcompense sans gale.


En entendant cet ordre suprme, tous les officiers se
regardrent lun lautre, sans quaucun ost rpondre cet appel.

Le mot neige est une allusion aux hirondelles blanches. On peut en dire
autant des mots fleurs de saules et poirier qui fleurit.
1 Les Chinois trs instruits peuvent seuls saisir cette allusion. Le pote a en
vue une danseuse nomme Tchao-fe-yen (lhirondelle volante de la famille
Tchao), qui devint la favorite, puis la femme de Hiao-wn-ti, de la dynastie
des Hn. Il faut que le mot Tchao rappelle, au lecteur intelligent et rudit, le
nom de la danseuse Fe-yn (lhirondelle qui vole), et par suite le mot yen,
qui est le sujet de la pice.
2 A peine Hiao-wn-ti eut-il pous Tchao-fe-yn, quil se refroidit son
gard et sprit dune autre matresse quil installa sa place dans le palais de
Tchao-yang. Le pote suppose que les surs, cest--dire les compagnes de
Tchao-fe-yn, doivent voir sa rivale dun il jaloux. Cest pourquoi il dit
ensuite : Ne lenvoyez pas voler dans le palais de Tchao-yang, allusion
Tchao-fe-yn (lhirondelle volante de la famille de Tchao), et lhirondelle
quil clbre dans ses vers remplis dnigmes littraires.

41

Les deux jeunes filles lettres

Le fils du ciel, les voyant tous muets et silencieux, en prouva


un vif dplaisir, et, les interrogeant encore :
Si parmi tant de magistrats, dit-il, si dans cette multitude de lettrs qui mentourent, il ny a pas un seul
homme qui ose rpondre mes ordres, cest peut-tre que
vous faites peu de cas de mon esprit, et ne me jugez pas
digne de parler posie avec vous ; peut-tre aussi que le
talent littraire des modernes est loin dgaler celui des
anciens !
Les membres de lAcadmie du Hn-ln ne pouvant plus
garder le silence, lun deux savana et dit :
Serions-nous incapables de composer une simple pice
de vers sur les hirondelles blanches, nous dont le pinceau
est consacr au service du souverain ? Dailleurs, aprs le
saint dcret qui vient de nous tre adress, comment
oserions-nous manquer ce devoir ? Mais nous avons
devant les yeux deux pices o Chi-ta-pn et Youn-ka
ont puis toutes les beauts du sujet. Quand nous ferions
des efforts infinis pour dpeindre les hirondelles blanches,
il nous serait impossible de nous lever au-dessus deux.
Cest pour cela, Sire, que vos humbles sujets reculent
devant cette tche et nosent rpondre votre appel. Jadis,
sous la dynastie des Thang, Sou-hao

inscrivit

p.24

des

vers sur le pavillon de la cigogne jaune 2 . Ds quils eurent


frapp les yeux de Li-tha-p, il savoua vaincu, et depuis
1

Lisez la note 1 de la page 380.


Ce pavillon tait situ langle sud-ouest de la ville de Ou-tchang-fou. La
tradition rapporte que Fe-wn-wei passa en cet endroit mont sur une
cigogne jaune.
2

42

Les deux jeunes filles lettres

ce moment il cessa de composer des vers. Nous avons


tous prouv le mme sentiment. Nous esprons que
Votre Majest daignera se montrer indulgente et nous
pardonner. Mais si lon pouvait nous accuser de faire peu
de cas de vos lumires, nous mriterions de subir dix mille
morts.
Vos raisons sont justes, reprit lempereur, et je ne puis
mempcher de les agrer. Mais en ce jour les personnages
les plus clairs et les plus vertueux se trouvent runis
dans la mme salle ; les magistrats du plus haut mrite
brillent devant mes yeux, et les hommes de gnie
remplissent le vestibule du palais. On peut dire que cest
une merveilleuse runion dont le souvenir vivra plus de
mille ans. Mais si vous vous regardez les uns les autres
sans composer, ma demande, une pice de vers sur les
hirondelles blanches, la renomme littraire de mon rgne
perdra beaucoup de son clat. Cependant, je ninsisterai
pas davantage auprs de Vos Excellences.
Les membres de lacadmie des Hn-ln se disposaient
rpondre une seconde fois Sa Majest, lorsquon vit sortir des
rangs du conseil dtat un personnage minent. Il savana en
tenant sa tablette divoire devant sa poitrine, et, se prosternant
jusqu terre :
Votre humble

p.25

sujet, dit-il, possde une pice de vers

sur hirondelles blanches. Si Votre Majest daigne lui


pardonner sa tmrit, il osera les transcrire et les mettre
sous ses yeux.

43

Les deux jeunes filles lettres

Lempereur, layant regard avec attention, reconnut en lui le


ministre Chn-hin-jn.
Puisque vous avez, lui dit-il dun air gracieux, une pice
de vers sur les hirondelles blanches, elle doit tre dune
beaut remarquable. Je reporterai sur cette composition le
respect d un hte et un matre ; je dsire vivement la
voir. Comment pouvez-vous vous accuser dune tmrit
coupable et men demander pardon davance ?
Cette pice de vers, rpondit Chn-hin-jn, nest point
de votre humble sujet ; cest Chn-ta, ma jeune fille, qui,
dans le calme de lappartement intrieur, la compose sur
les rimes des deux pices prcdentes. Le style de ma
jeune fille est on ne peut plus vulgaire, et je ne devrais pas
en importuner Votre Majest ; mais ayant remarqu
quelle tait impatiente de voir de la posie, et que tous
nos officiers ne se sentaient pas la force darriver au
septime pas 1 , jai os ouvrir la bouche, au pril de ma
vie, pour consoler un peu votre auguste cur.
Lempereur fut ravi dentendre ce langage :
Excellence, dit-il, si votre jeune fille est habile en posie,
cest encore plus extraordinaire ; htez-vous de transcrire
ses vers et de les mettre sous mes yeux.
Chn-hin-jn, pour obir cet ordre, demanda

p.26

aussitt

aux officiers de service un pinceau et un encrier ; puis il crivit la


pice et la prsenta lempereur.

1De

composer des vers en improvisant, la manire de Tsao-tseu-kien, qui


crivit un pome aprs avoir fait sept pas.

44

Les deux jeunes filles lettres

Le fils du ciel la reut lui-mme, et, aprs avoir dpli la


feuille de papier, il lut en tte :
Vers sur les hirondelles blanches, composs sur les rimes
des deux pices originales de Chi-ta-pn et de Youn-ka.

VERS DE CHAN-TA.
Lorsque le soleil couchant est suspendu lhorizon, les
curs candides

sont bien rares.

Je menfuis et me retire loin des dbats du monde, au


milieu des poiriers

en fleur.

Je men vais ple et jaurais honte demprunter la couleur


du corbeau. Je reviens maigre, et je ne permets qu
la neige daugmenter mon embonpoint.
Quand je reviens en volant travers la nuit noire, on
peut encore distinguer mon ombre.
Quoique jenlve avec mon bec toute la pourpre du
printemps, je nai pas besoin de laver ma robe.
Combien dmes charmantes sgarent au milieu des colombes aux brillantes couleurs ?
Lorsquon relve les jalousies, moi seule je reviens pure
et sans tache 3 .
Le fils du ciel, ayant fini de lire ces vers, ne put contenir les
lans de sa joie :

1 Lpithte chinoise sou est double entente ; elle signifie la fois blanc et
candide, comme ladjectif latin candidus.
2 Le poirier que dsigne le nom chinois a des fleurs blanches.
3 Lpithte chinoise kie veut dire la fois blanche et pure, comme ladjectif
latin candida, et renferme ainsi une dernire allusion lhirondelle blanche.

45

Les deux jeunes filles lettres

La forme est savante,

p.27

scria-t-il, et le style est

dune rare noblesse. Plus jexamine ces vers, et plus je les


trouve dignes dtre mis au-dessus de ceux de Chi-ta-pn
et de Youn-ka. Je ne puis croire quil existe dans
lappartement des femmes un talent aussi distingu.
Puis, regardant Chn-hin-jn :
Est-il bien vrai, lui demanda-t-il, que la fille de Votre
Excellence soit lauteur de ces vers ?
Cest elle, en effet, qui les a composs, rpondit Chnhin-jn ; comment oserais-je tromper Votre Majest ?
Lempereur nen fut que plus enchant :
Excellence, lui dit-il, quel est aujourdhui lge de votre
fille ?
Sire, rpondit Chn-hin-jn, la fille de votre sujet vient
dentrer dans sa dixime anne.
Voil qui est encore plus extraordinaire, scria lempereur, dont ltonnement et la joie saccroissaient par
degrs ; comment est-il possible quune fille de dix ans
soit capable dcrire avec un style si rare et si admirable,
qui efface les crivains des sicles passs ? Peut-tre que
la fille de Votre Excellence a bauch cette composition, et
que vous y avez mis la main pour lui donner du poli et de
lclat ?
Chaque expression, dit Chn-hin-jn, a t trouve par
ma jeune fille elle-mme, dans lappartement intrieur ; en
vrit, votre sujet ny a pas chang un seul mot.

46

Les deux jeunes filles lettres

Sil en est rellement ainsi, reprit lempereur, on peut


dire quau milieu des femmes de talent elle brille par des
facults divines !
Il prit de nouveau les vers et, aprs les avoir rcits

p.28

lentement et avec dlices, il clata dune joie soudaine, et


frappant la table de sa main :
Plus je les examine, dit-il, et plus jy trouve de grce,
dlgance et de parfum ; en vrit, cest un style
charmant qui nappartient quaux femmes distingues.
Sage matre, ajouta lempereur en regardant Chn-hinjn, pour que vous ayiez donn le jour une fille dun si
beau talent, il faut quelle ait t forme de la plus pure
essence des montagnes et des rivires. Les filles vulgaires
du sicle ne sauraient lui tre compares.
Lorsque la fille de votre sujet tait sur le point de natre,
reprit Chn-hin-jn, jai vu en songe ltoile Yao-kouang
(de la Grande Ourse) qui tombait dans le salon, et la
femme de votre sujet, madame Lo, qui courut au-devant
et lavala. Dans cette mme nuit, la femme de votre sujet
eut le mme songe que moi et rva pareillement quelle
avalait

une

toile.

Cette

concidence

me

parut

extraordinaire. Aprs que la fille de votre sujet fut ne,


trois ans elle ne savait pas encore parler ; ds quelle sut
sexprimer, elle ne parlait pas souvent, mais si elle laissait
chapper une parole, ctait toujours avec une finesse et
un esprit sans pareils. Quand je lui eus appris lire, il
suffisait quun texte et pass une seule fois sous ses yeux
pour quil ft grav dans sa mmoire. A sept ans, elle
47

Les deux jeunes filles lettres

savait dj composer en prose lgante, et aujourdhui


quelle a dix ans, chaque jour sa bouche ne cesse de
rciter des vers et sa main den tracer de nouveaux. Les
facults extraordinaires quelle a reues en naissant, me
semblent, il est vrai, rpondre au jugement quen a port
Votre Majest ; seulement,

p.29

aujourdhui que je me sens

affaibli par la vieillesse, je regrette vivement davoir donn


le jour une fille au lieu dun fils.
Excellence, dit lempereur en riant, il est regrettable, en
effet, que vous nayez point eu de fils ; mais, je dois le dire,
quand vous auriez donn le jour un fils, il serait bien loin
de valoir une fille aussi extraordinaire.
A ces mots, le prince et le ministre se regardrent en souriant.
Le fils du ciel ordonna un des officiers qui taient ses cts
de montrer ces vers tous les magistrats et de les faire circuler
de main en main.
Excellences, scria-t-il, vous jugerez si jai eu raison de
les lire avec dlices.
Les magistrats obirent et se les passrent successivement de
main en main ; il ny en eut pas un seul qui ne montrt son
approbation par lmotion de son visage et par le mouvement de
sa tte ou le murmure des lvres. Puis, savanant lenvi vers
lempereur et se prosternant devant lui :
Sire, dirent-ils, quoique nous ayons pour devoir de tenir
le pinceau du matin au soir, lorsque nous avons reu
aujourdhui

lordre

de

composer

des

vers

sur

les

hirondelles blanches, la vue des deux pices de Chi-ta-

48

Les deux jeunes filles lettres

pn et de Youn-ka, nous navons pas os crire la


lgre. Nous tions loin de penser que la fille distingue
dun membre du conseil priv aurait compos davance ces
vers, comme par une sorte de prvision, pour rpondre
votre dcret. Leur fracheur, leur nouveaut et leur noble
lgance font plir ceux de Chi-ta-pn et de Youn-ka.
Nous sommes tous accabls de confusion, mais quoique
cette jeune fille soit comme
main

dun

de

vos

p.30

un joyau prcieux dans la

ministres,

on

doit

vritablement

reconnatre en elle leffet des heureuses influences que


ladministration sage et claire de Votre Majest rpand
dans les quatre parties de lempire. Si aujourdhui deux
hirondelles blanches ont voltig gracieusement devant
lempereur, si notre auguste souverain a ordonn en
termes pressants de les clbrer en vers, cest que le ciel
voulait mettre en lumire le talent admirable de la fille
dun membre du conseil ; nous en sommes tous ravis de
joie !
Le fils du ciel fut enchant de ces paroles.
Avant-hier, dit-il, le prsident du bureau de lastronomie
ma annonc que les constellations Koue et Pi avaient
brill dun vif clat, et que, par consquent, on verrait
natre

partout

de

ces

talents

extraordinaires

qui

napparaissent plus dans le monde, et qui, pareils au Khiln et au Fong-hoang (phnix), aiment vivre cachs au
sein des montagnes et des bois. Or, comme la fille de
Son Excellence Chn est ne aprs que sa mre eut rv
quelle avalait ltoile Yao-kouang et que justement elle est

49

Les deux jeunes filles lettres

doue de talents si extraordinaires, ne jugez-vous pas que


lobservation

de

Thang-kin

se

trouve

justifie

dune

manire clatante ? De plus, elle avait compos davance


des vers sur les hirondelles blanches, comme pour prter
aujourdhui un nouveau charme la musique du festin ; je
ne puis donc mempcher de croire que la vertu et les
lumires de cette dynastie ont t rellement annonces
par des signes clestes. Je veux boire longs traits avec
Vos Excellences pour rpondre laffection du ciel.
p.31

Les magistrats obissent, et vont tout joyeux reprendre

leur place au banquet. Devant la table impriale, on se provoque


mutuellement vider des coupes de vin, et au bas des degrs
rouges, la voix des chanteurs se marie aux sons harmonieux des
fltes.
Le prince et ses sujets burent jusquau moment o le disque
pourpr du soleil disparut loccident. Les chefs du conseil priv,
savanant la tte de tous les magistrats, frapprent la terre de
leur front et remercirent lempereur de les avoir convis ce
festin.
Le fils du ciel ordonna alors aux eunuques dapporter un
encrier imprial de Toun-khi, dix pinceaux de poils de livre
hampe rouge, cent feuilles de papier ornes de dragons, dix
btons dencre au phnix, un lingot dor et un dargent, dix
pices de satin fleurs et une paire de bouquets dor ; puis il les
remit lui-mme Chn-hin-jn.
Jai t enchant, dit-il, des vers de votre fille sur les
hirondelles blanches. Je lui offre ces bagatelles pour
donner

du

lustre

son
50

pinceau.

Aprs-demain,

le

Les deux jeunes filles lettres

quinzime jour du mois, qui est celui de la pleine lune,


tandis que les autres magistrats seront runis, pour
laudience du matin, dans la salle extrieure, vous pourrez
mamener votre fille, aprs lheure de midi, afin que je
reoive ses hommages dans la salle intrieure. Je veux
moi-mme mettre ses talents lpreuve ; elle peut
compter sur une magnifique rcompense.
Chn-hin-jn, ayant reu cet ordre, remercia lempereur de
ses bienfaits. Le fils du ciel chargea de nouveau le tribunal des
rites denjoindre aux directeurs des collges de rechercher, avec
un soin particulier, les hommes

p.32

dun mrite minent qui

vivent cachs dans la retraite, afin de se conformer au dcret


suprme. Les magistrats se retirrent linstant, et bientt cette
nouvelle se rpandit au loin.
Aprs avoir transmis ses volonts, lempereur retourna dans
son palais. Tout le monde se racontait, comme une merveille
que la fille du ministre Chn, peine ge de dix ans, avait su
composer une charmante pice de vers sur les hirondelles
blanches. A bout de quelques jours, dans la capitale, il ntait
pas une famille o lon ne possdt la copie des vers sur les
hirondelles blanches. Ce nest pas tout, ds quon eut appris que
lempereur avait fix le quinzime jour du mois pour quelle vint
lui prsenter ses hommages, chacun se demandait comment
pouvait tre cette jeune fille qui, lge de dix ans, possdait
dj un talent si extraordinaire. Tous taient absorbs dans le
dsir de la voir de leurs propres yeux lorsquelle irait la cour le
quinzime jour du mois.

51

Les deux jeunes filles lettres

A loccasion de cette audience impriale, jaurai vous


apprendre bien des vnements.
A la cour, on se disputait le plaisir de connatre la figure de
cette jeune fille, et bientt tout lempire retentit du bruit de son
nom.
Si vous dsirez savoir comment se passa laudience impriale,
coutez un peu, je vais vous le raconter dans le chapitre suivant.

52

Les deux jeunes filles lettres

CHAPITRE II
LEMPEREUR DONNE UN PIED DE JADE POUR
MESURER LE TALENT
@
p.33

Chn-hin-jn, ayant reu une multitude de prsents, avec

ordre de se prsenter la cour le 15 du mois, se sentit au


comble du bonheur. Aussi sen revint-il tout joyeux son htel.
Il se retira dans la salle de derrire, et invita madame Lo, sa
femme, venir confrer avec lui. Celle-ci, voyant que les gens
de sa suite avaient apport un grand nombre de prsents, de lor
et des objets prcieux, le pria de lclairer ce sujet.
Aujourdhui, dit-elle, lempereur vous a admis sa
table ; cest dj une faveur immense. Do vient quen
outre il vous a accord une quantit de riches prsents ?
Ce nest pas moi, dit-il, que ces cadeaux sont destins
rcompenser ; cest ma fille Chn-ta, que, par une faveur
spciale, notre auguste souverain a daign combler de ses
dons.
A ces mots, madame Lo fut remplie en mme temps de joie
et de surprise.
Chn-ta, dit-elle, est une jeune fille de dix ans ;
pourquoi

lempereur

lui

accorderait-il

une

telle

rcompense ?
Il y a une chose que vous ne savez pas, reprit
hin-jn ;

53

p.34

Chn-

Les deux jeunes filles lettres

et aussitt il lui raconta en dtail que lempereur, ayant vu une


hirondelle blanche qui voltigeait avec grce, avait ordonn ses
officiers de composer des vers [ ce sujet] ; que lui-mme avait
prsent lempereur, sur les hirondelles blanches, une pice de
vers de sa fille, dont la lecture lavait charm, et que, pour cette
raison, il avait voulu la rcompenser par ces riches prsents, et
avait ordonn quon la lui ament laudience impriale.
Ce rcit combla de joie madame Lo :
Javoue, dit-elle, que cest un heureux vnement, mais
notre fille est bien jeune ; quoique dans notre maison elle
ait une dmarche grave et des manires rserves et
quelle rponde toujours avec justesse, je crains quen
voyant lempereur, elle ne se sente mue et trouble par
lclat de sa prsence et par lappareil imposant qui
lenvironne. Si elle venait oublier les rites et les
convenances, elle ne saurait chapper un chtiment
svre. Si lempereur lui ordonnait de composer des vers
ou de la prose lgante et quelle ne pt y russir sur-lechamp, ne pensez-vous pas que les vers daujourdhui sur
les hirondelles blanches paratraient le fruit dun plagiat ?
Votre ide est juste, rpondit Chn-hin-jn ; mais,
suivant ma manire de voir, malgr son extrme jeunesse,
ma fille a beaucoup dassurance et de caractre, et elle
possde la fois llvation de lme et la vigueur du
talent. Jamais, je le pense, la honte ni la timidit ne
lempcheront de composer.
Quoi que vous disiez, repartit madame Lo, je sens que
mon cur en sera tourment jusqu la fin.
54

p.35

Les deux jeunes filles lettres

Vous navez pas besoin, dit Chn-hin-jn, de tant vous


inquiter

davance.

Appelons

ma

fille,

et

faisons-lui

connatre le dcret de lempereur ; son air et son attitude


nous apprendront ce quil convient de faire.
Madame Lo ordonna aussitt ses servantes de monter la
chambre de mademoiselle et de lappeler.
Or, Chn-hin-jn descendait de Chn-kn-youn

de la

dynastie des Tsn, et depuis cette poque, une succession de


hauts fonctionnaires avait illustr sa famille ; de plus il avait
obtenu de bonne heure le grade de tsn-sse (docteur), et
comme il approchait de cinquante ans, il venait dtre lev la
dignit de ministre dtat. Ctait un homme dune rare capacit,
et, quand les circonstances lexigeaient, il savait montrer de la
rsolution et de lnergie. Lempereur lhonorait dune confiance
et dune estime sans bornes ; aussi ses collgues ne le voyaient
quavec un sentiment de crainte et de terreur.
Chn-hin-jn, qui se trouvait alors au comble des honneurs
et de la fortune, avait pris, son insu, un air fier et arrogant et
des manires dures et farouches. Mais la jeune Chn-ta tait
bien loin de ressembler son pre. Elle tait belle comme les
perles et le jade, brillante comme les fleurs de Tchi et de Ln,
blanche comme la glace et la neige, pure comme les nuages et
lair. Il

p.36

suffisait de lavoir vue une seule fois pour trouver tous

ces charmes sur sa figure. Quant son caractre, il tait grave


1

Chn-tao, surnomm Kn-youn, vivait sous le rgne de Wou-ti, de la


dynastie des Tsn, entre les annes 265-274 de notre re. Aprs plusieurs
promotions, il fut lev au rang de prsident du Li-pou (tribunal de la
magistrature) ; il savait si bien distinguer le mrite et le mettre en lumire,
que chacun tournait les yeux vers lui, et ambitionnait lhonneur de sa
recommandation.

55

Les deux jeunes filles lettres

et srieux, et elle se gardait de parler et de rire la lgre.


Quoiquelle ft la fille dun ministre dtat, les toffes de soie
brode, les perles et les plumes bleues navaient nul attrait pour
elle. Chaque jour, aprs avoir fait une toilette modeste et stre
vtue dune robe blanche, elle sasseyait tranquillement dans un
pavillon lev, et mettait tout son plaisir lire ou composer en
brlant des parfums et en buvant du th exquis. A voir son air
grave et son amour de la retraite, on let prise pour un vieux
lettr. Elle avait dit adieu lclat du fard et de la cruse, dont
se servent les femmes dans le but de plaire et de sduire. Bien
quelle ne fit quentrer dans sa dixime anne, elle avait dj
lapparence et le ton dune personne mre.
Ce jour-l, elle tait justement occupe lire au haut du
pavillon, et tait tombe sur un passage o lon racontait
quHioun-tsong, de la dynastie des Thang, se trouvant avec sa
favorite Yang-koue dans le kiosque des parfums exquis, do ils
admiraient les fleurs des Meou-tn (Magnolia mou-tn), eut le
dsir de faire composer des vers dans le got moderne et den
entendre la musique. Sur-le-champ, il demanda Li-tha-p ; mais
ce pote tait alors plong dans livresse. Lempereur ordonna
sa favorite de lui tenir lencrier, et aux eunuques du palais de lui
ter ses bottes. Li-tha-p, stant veill, prit son pinceau,
limbiba dencre et crivit trois strophes intitules Tsing-pingtiao (les Accords de la paix parfaite), quil mit aussitt en
musique.
p.37

Chn-ta, [arrive cet endroit du rcit], se mit exalter

la vigueur et la fcondit du pote.

56

Les deux jeunes filles lettres

Si les lettrs dautrefois, scria-t-elle, dployaient en


prsence de lempereur un tel talent et une telle verve, on
peut bien les appeler des hommes de talent sans faire
honte un si beau nom. Depuis la dynastie des Thang
jusqu nos jours, il sest coul plus de mille ans, et
cependant on na pas vu un second Li-tha-p. Do vient
quil est si difficile dacqurir un vritable talent ? nest-ce
pas piti que Chn-ta, parce quelle est une jeune fille, se
voie ensevelie dans les profondeurs dun gynce ? Si
jtais un jeune homme et que je trouvasse, un jour, un
prince ami des lettres, qui sait si, avec mon petit pinceau,
je ne dploierais pas mon tour toute la verve dun
homme de talent ?
Elle navait pas fini de donner un libre cours ses penses
secrtes, lorsque soudain plusieurs servantes vinrent lappeler et
lui dirent :
A son retour de laudience impriale, Son Excellence
votre pre sest retir avec madame dans le salon de
derrire et vous prie de venir de suite pour confrer avec
eux.
Chn-ta nosa tarder un seul instant. Aprs avoir reu cet
ordre, elle descendit aussitt du pavillon avec les servantes, et
vint se prsenter son pre et sa mre.
Chre enfant, lui dit Chn-hin-jn en lapercevant, il
vous est arriv aujourdhui un heureux vnement. Le
savez-vous ?

57

Les deux jeunes filles lettres

Je lignore, rpondit Chn-ta ; je prie mon pre de me


lapprendre dans tous ses dtails.
Aujourdhui, dit Chn-hin-jn, comme lempereur

p.38

donnait dner tous ses grands officiers, il vit soudain


une hirondelle blanche qui voltigeait et se balanait dans
les airs. Il leur ordonna alors de composer des vers ce
sujet. Ceux-ci, apercevant, en face de lempereur, deux
pices clbres de Chi-ta-pn et de Youn-ka, pensrent
quils ne pourraient trouver des expressions assez admirables pour les effacer. Aussi restrent-ils bouche close, de
sorte que nul dentre eux ne put obir au dcret. Lempereur en fut extrmement contrari. Votre pre se sentit
tout coup inspir par la circonstance, et, ne pouvant plus
y tenir, il crivit les vers que vous avez composs sur les
hirondelles blanches et les prsenta Sa Majest. Ds que
lempereur les eut lus, il se sentit transport de joie, et
minterrogea dans les plus petits dtails. Il fut encore plus
charm lorsquil eut vu que vous tiez doue dun tel talent
dans un ge aussi tendre. Alors il me remit pour vous un
grand nombre de cadeaux, et mordonna en outre de vous
amener la cour le 15 du prsent mois, afin de vous
mettre lui-mme lpreuve et de sassurer de la vrit. Il
ajouta quil vous rcompenserait encore magnifiquement.
Dites-moi,

ma

fille,

nest-ce

pas

un

heureux

vnement ?
Puisque Sa Majest, dit Chn-ta, daigne me montrer sa
haute affection par de si riches prsents, suivant les rites,

58

Les deux jeunes filles lettres

je dois lui tmoigner ma reconnaissance en me prosternant


du ct du palais.
Lorsque jtais devant lempereur, lui dit Chn-hin-jn,
je lai dj remerci moi-mme. Comme vous vivez dans
lenceinte profonde du gynce, qui saura si vous lavez
remerci ou non ?

p.39

Jai entendu dire, reprit Chn-ta, que mme dans un

lieu obscur et retir, le sage ne nglige jamais les rites.


Quoique je ne sois quune faible enfant, je sais que les
rites mutuels des sujets et du souverain sont dans la
nature de lhomme. Comment pourrais-je souffrir que Pyu

ft seul cit avec honneur pendant des milliers de

gnrations ?
Je vous admire, lui dit Chn-hin-jn, de pouvoir
pousser aussi loin lobservation des rites ; pour moi, je ne
saurais y atteindre.
Il ordonna alors aux servantes de prparer une table pour
brler des parfums. Chn-ta changea de costume et revtit des
habits de couleur ; puis, dun air grave et respectueux, elle se
tourna vers le palais imprial et fit neuf rvrences profondes.
Ensuite, elle pria son pre et sa mre de lui permettre de les
saluer et de les remercier.
Cela nest pas ncessaire, dirent ensemble Chn-hinjn et madame Lo.

P-yu mit un magistrat du royaume de We ; il vivait sous Ling-kong, qui


monta sur le trne lan 492 avant Jsus-Christ. Il tait renomm pour le zle
religieux quil apportait dans lobservation des rites.

59

Les deux jeunes filles lettres

Si mon pre et ma mre, reprit-elle, ne mavaient point


donn la vie et lducation, aurais-je pu voir un si beau
jour ? Comment oserais-je ne pas vous saluer aussi ?
Chn-hin-jn fut transport de joie.
Ma fille, dit-il en riant madame Lo, ne possde pas
seulement le talent littraire et le sentiment des rites, on
dirait vraiment

p.40

que cest un grave docteur vers dans

le Tao (la droite voie).


Madame Lo elle-mme laissa chapper un sourire de joie ;
mais Chn-ta, sans changer de visage, leur fit quatre profonds
saluts dun air grave et mesur ; puis elle quitta ses habits de
crmonie et vint sasseoir auprs deux.
Ma fille, lui dit Chn-hin-jn, dans un ge aussi tendre
que le vtre, cest sans doute un insigne bonheur que
dtre connue de lempereur ; mais votre mre sinquite
en songeant quleve tendrement dans le calme du
gynce, vous navez jamais eu loccasion de parler avec
un homme. Bien plus, le fils du ciel, qui est au sommet des
honneurs, a un aspect imposant et terrible. Quand vous
serez dans lintrieur du palais, dans ces salles profondes
et mystrieuses quune garde redoutable entoure comme
une sombre fort, si par hasard votre cur se trouble un
instant, et que vous ne puissiez vous acquitter des
crmonies prescrites ; si le saint empereur vous interroge
et que vous ne trouviez point de rponse, vous encourrez
infailliblement un chtiment svre ; il est convenable que
vous vous y prpariez davance.

60

Les deux jeunes filles lettres

Voici ce que jai entendu dire, rpondit Chn-ta : En


servant son pre, on apprend servir son prince. Or
votre fille, en servant chaque jour son pre et sa mre, na
jamais reu la moindre rprimande. Quoique le fils du ciel
soit

au

sommet

des

honneurs,

ses

bienfaits,

ses

sentiments daffection doivent approcher de ceux dun pre


et dune mre. Quoique votre fille soit bien jeune,
comment se sentirait-elle trouble au point de manquer
aux rites et de ne pouvoir rpondre ? En vain me

p.41

rappellerez-vous la multitude imposante des gardes du


palais ; votre fille ne fera nulle attention son attitude
redoutable. Dailleurs, il y a bien longtemps que je
minstruis lcole de Meng-tseu 1 . Je supplie mon pre et
ma mre de calmer leur cur ; il est impossible que cela
arrive.
A ces mots, Chn-hin-jn fut transport de joie ; puis, se
tournant vers sa femme :
Navais-je pas raison de vous dire que ma fille a des
vues nobles et leves ? Je reconnais maintenant que la
fille dun ministre dtat ne saurait tre compare celle
dun homme de basse condition. Je vous en prie, madame,
nayez aucune inquitude. Aprs-demain, lorsquelle sera
entre dans le palais et quelle aura t admise en
prsence de lempereur, je suis convaincu quelle obtiendra
sa bienveillance auguste.

Clbre philosophe que les Chinois placent immdiatement aprs Confucius,


et quils appellent pour cette raison Ya-ching, cest--dire le second saint.

61

Les deux jeunes filles lettres

Je nai pas dautre vu, dit madame Lo ; ce sera le


bonheur de notre maison.
Aprs avoir fini de dlibrer de la sorte, Chn-hin-jn donna
ses instructions sa fille.
Retournez dans votre chambre, lui dit-il, et demeurez-y
en paix en attendant lpoque de laudience impriale.
Chn-ta obit et se retira dans un pavillon de lintrieur.
Justement, se dit-elle avec une joie secrte, je craignais de ne
jamais voir notre saint empereur et de ne pouvoir dployer en sa
prsence les talents et le savoir que je possde. Qui aurait pu
prvoir cette heureuse

p.42

occasion ? Demain, quand je serai

entre dans le palais pour offrir dhumbles avis, il me faudra


prendre un air grave et mesur ; je dois avant tout minterdire
ces expressions brillantes et parfumes dont Li-tha-p

enveloppe la flatterie ; je ne veux point dshonorer mon


pinceau ; mon parti en est pris.
Mais le temps scoule rapidement, et bientt arriva le
quinzime jour du mois. Chn-hin-jn se rendit de bonne heure
la cour, o lempereur lui donna lui-mme ses ordres pour
laudience de midi. Il sen revint son htel et pressa madame
Lo dorner avec clat la tte et la figure de sa fille, et de la parer
elle-mme de ses plus riches atours.
A lheure de midi, il fit monter sa fille dans une chaise ferme,
et sassit lui-mme dans une chaise dcouverte. Aprs eux
venait une multitude de suivantes, et une foule nombreuse
demploys et de domestiques, marchant sur deux rangs, leur
1

Le plus clbre pote de la Chine.

62

Les deux jeunes filles lettres

ouvraient la route. Ce fut avec ce cortge quils se rendirent


laudience impriale.
A cette poque, il y avait dans la ville de Tchang-n
beaucoup de personnes qui savaient que la fille du ministre Chn,
ge seulement de dix ans, avait compos une jolie pice de
vers sur les hirondelles blanches, et que lempereur, charm de
son mrite, lui avait ordonn de se prsenter ce jour-l la cour,
lheure de midi. Tout le monde se pressait des deux cts de la
porte appele Si-hoa-men (la porte de la fleur doccident), et se
p.43

disputait le plaisir de la voir. Ici, la foule agglomre slevait

comme une montagne ; l, elle se droulait comme une mer


mouvante. Bientt arrivrent les chaises de Chn-hin-jn et de
sa fille. Le ministre, tant descendu le premier, fit porter celle de
Chn-ta lentre de la porte Si-hoa-men, et linvita alors
mettre pied terre.
Aussitt une multitude de servantes lentourrent de toutes
parts et entrrent avec elle. Chn-hin-jn suivait seul pied et
fermait la marche. La foule empresse qui, de chaque ct, la
cherchait des yeux, formait une masse compacte.
Il y avait des personnes qui avaient le bonheur de la voir,
tandis que dautres ny pouvaient russir. Tous ceux qui lavaient
vue lui prodiguaient des loges.
Cette jeune fille, disaient-ils, est vraiment charmante ;
notre avis, la belle Si-tseu 1 , surnomme Mao-tsiang, si
clbre dans lantiquit, devait tout au plus lui ressembler.

Si-tseu ou Si-chi, nom de la plus belle femme de lantiquit. Keou-tsin, roi


de Youe (465 av J. C.), layant obtenue, lui fit donner des leons de danse et
de maintien, et loffrit au roi de Ou, qui lavait vaincu, la condition quil

63

Les deux jeunes filles lettres

Mais laissons la multitude lexalter lenvi et revenons


Chn-hin-jn. Il conduisit sa fille dans le palais. A peine fut
arriv au pavillon des Cinq phnix, quun mimique du srail lui fit
savoir que Sa Majest tait assise avec plusieurs de ses
ministres, dans la salle appele Wn-hoa-tin (la salle o fleurit
la littrature).
Chn-hin-jn emmena promptement sa fille, passa en

p.44

tournant devant le pavillon des Cinq phnix, et arriva tout droit


la salle Wn-hoa-tin.
Leunuque qui gardait la porte, layant aperu, accourut au
devant de lui.
Seigneur Chn, dit-il, si votre honorable fille est arrive,
attendez que jaille lannoncer lempereur.
Elle est en effet arrive, rpondit Chn-hin-jn ;
veuillez, vnrable monsieur, prendre la peine de la conduire et de la prsenter.
Leunuque entra et revint au bout de quelques instants.
Par ordre de lempereur, scria t-il, quelle entre sur-lechamp.
Chn-hin-jn ordonna aux suivantes de rester toutes en
dehors de la salle, et seul, conduisant sa fille par la main, il
pntra dans lintrieur du palais.
A peine arriv aux degrs rouges, il leva la tte et vit que
lempereur tait dj assis dans la salle. Il ordonna sa fille de
retirerait ses troupes. Celui-ci y consentit, malgr les reprsentations de son
ministre, qui lui rappela plusieurs belles femmes des temps anciens qui
avaient fait le malheur du royaume.

64

Les deux jeunes filles lettres

se tenir de ct, mi-distance ; puis il alla se prosterner devant


le souverain et lui dit :
Moi, Chn-hin-jn, votre humble sujet, obissant vos
ordres, jai amen ici ma fille Chn-ta pour la prsenter
Votre Majest.
Excellence, dit lempereur, je vous permets de vous
lever et de rentrer dans les rangs des ministres. Ordonnez
votre noble fille de se prsenter devant moi.
Chn-hin-jn le remercia de cette faveur, se leva de terre, et
en se htant de rentrer dans le rang des ministres, il dit Chnta daller prsenter ses hommages lempereur.
Chn-ta obit aux ordres du fils du ciel, et se dirigea

p.45

dun

pas rapide vers le centre des degrs rouges. Au moment o elle


allait faire une profonde rvrence, tout coup retentit ce
dcret : Il est ordonn Chn-ta dentrer dans la salle pour
offrir ses hommages lempereur.
A cet ordre suprme, Chn-ta, sans se troubler ni se presser,
sincline humblement, prend le ct gauche de lescalier imprial,
et monte pas pas les degrs. Arrive la porte de la salle, elle
releva le bord de sa robe et entra. Ds quelle fut au milieu de la
salle, elle excuta la crmonie des cinq rvrences et des trois
prostrations, avec la lgret dune danseuse qui fait voler la
poussire sous ses pas.
Lempereur abaissa ses regards du haut de son trne et les
fixa sur elle. Tels taient les charmes quil remarqua dans cette
jeune fille :

65

Les deux jeunes filles lettres

Ses sourcils ressemblaient larc de la nouvelle lune ; ses


joues avaient lclat dune fleur qui va spanouir.
Ses sourcils taient pris et lgers comme larc de la nouvelle lune ; le vif clat de ses tempes paraissait d
un habile pinceau.
Ses joues ressemblaient une lieur qui va spanouir, et
dont les boutons captifs reclent toute la beaut.
Les touffes de ses cheveux, comparables des nuages
noirs, projetaient une ombre gracieuse qui se balanait
sur ses paules et voilait son front.
Sa peau laissait chapper un reflet de neige dont le pur
clat rayonnait dune joue sur lautre.
Ses membres taient dune finesse et dune lgret sans
gales.
Si ou lui et demand son ge, son paule et pu toucher
celle de Tao-yun 1 .

p.46

Son regard perant et saisi dix lignes la fois 2 .


Aussi en voyant sa ligure distingue, on lui trouvait lil
fin et judicieux de Wn-eul 3 .
Son corps tait svelte et lger ; on eut dit un saule de
trois pieds aux flexibles rameaux.

Cette manire dindiquer lge des enfants qui ont pass cinq ans est
emprunte au livre des rites (Pe-wen-yun-fou, liv. IV, B, fol. 31). Tao-yun
tait fille de Si-ngan, qui vivait sous les Tsin. Lhistoire a conserv la rponse
quelle fit lge de dix ans, lorsquon lui demanda quoi ressemblait la neige
: A des fleurs de saule qui voltigent au gr du vent.
2 Allusion lempereur Kin-wn-ti, de la dynastie des Liang, dont lhistoire
dit : Quand il regardait quelquun, ses yeux brillaient comme une lampe
ardente ; quand il lisait, ses yeux embrassaient dix lignes la fois. (Pingtseu-lou-pin, liv. CVI, fol. 72.)
3 Wn-eul tait la nice de I, qui tait huissier du palais sous la dynastie des
Thang. On prtend qu peine ge de quelques mois, elle rpondit en
souriant une question que lui adressa sa mre en badinant.

66

Les deux jeunes filles lettres

Sa taille tait fine et lgante comme une branche de


fleurs moiti closes.
Lorsquelle entra dans la salle daudience, en inclinant ses
paules belles comme le jade,
Et savana timidement, avec un visage plein de grces ;
elle navait point lair dune fille ordinaire.
En montant les degrs, elle courut avec ses nnufars dor
(ses petits pieds) 1 aussi vite quavec des ailes.
Aux attraits charmants dune femme, elle joignait la noble
gravit dun lettr ou dun magistrat.
Lorsquelle fit cent rvrences en regardant le ciel dazur,
elle captiva les yeux de toute la cour.
A dix ans, Kn-lo

p.47

clbra les vertus de lempereur, et lui

souhaita une flicit sans bornes.


A douze ans, il fut lev la plus haute dignit et reut le
titre dhomme accompli.
Mais trente ans, Tchang-fe perdit la faveur impriale

et se vit raille comme ayant pass lge de plaire.


1

En posie et dans le style lgant, les petits pieds des femmes chinoises
sont toujours appels kn-lin, des nnufars dor. Voici lorigine de cette
locution : Un prince de Thsi (Tong-hon-hou) ayant fait excuter en or
massif des fleurs de nnufars, les fit fixer au sol et ordonna Pn-fe, sa
favorite, de marcher dessus. Il scria alors que, sous chacun de ses pas, elle
faisait natre des nnufars dor. (Yeau-hio-kou-sse-sn-youn, liv. IV, fol. 4.)
2 Kn-lo vivait sous la dynastie des Tsn. A lge de dix ans, il fut envoy en
mission auprs du roi de Tchao. Celui-ci vint sa rencontre et lui offrit dix
villes de ses tats. Plus tard, il fut lev par lempereur la dignit de
ministre. On peut, dit lhistorien Ss-ma-thsien, le mettre au nombre des
lettrs les plus distingus de lpoque des guerres civiles.
3 Sous le rgne de Jin-tsong, entre les annes 1034-1038, Tchang-fe, lune
des favorites de lempereur, se fiant la faveur dont elle jouissait, voulut
emprunter le parasol de limpratrice pour aller la promenade. A son retour,
lempereur la blma svrement et lui dit : Dans les rangs suprieurs et
infrieurs, chaque objet de luxe a une destination spciale. Vous ne deviez
pas faire violence aux rglements et sortir du palais avec un appareil inusit.
Ds ce moment Tchang-fe commena tomber en disgrce.

67

Les deux jeunes filles lettres

Quoiquil soit rare de voir un jeune homme dun mrite


divin, cependant lhistoire en offre des exemples ;
Quant aux jeunes filles, on nen avait jamais vu une seule
qui mritait dtre compare aux dieux.
Lempereur avait t charm dabord, en voyant du haut de
son trne, la grce, la jeunesse, la beaut de Chn-ta, la
lgret,

laisance

et

la

mesure

de

ses

mouvements

en

sacquittant des salutations prescrites. Mais il ne put contenir les


transports de sa joie lorsque, ayant fini ses rvrences, elle se
prosterna terre et scria dune voix claire et brillante comme
celle dun jeune verdier ou dun petit phnix :
La jeune fille de Chn-hin-jn, votre sujet, prsident du
tribunal des rites et de la chambre du conseil,

p.48

Chn-ta,

votre sujette, prsente ses hommages Votre Majest.


Son unique vu est que notre auguste empereur vive dix
mille annes, dix mille fois dix mille annes !
A ces mots, il lui ordonna de se relever, puis il linvita
sapprocher de la table impriale et linterrogea en ces termes :
Les vers sur les hirondelles blanches que jai lus avanthier, taient-ils rellement de vous ?
Les vers sur les hirondelles blanches, rpondit-elle, ont
t en effet composs par votre sujette dans lappartement intrieur. Seulement, je ne prvoyais pas que le
style mdiocre dune petite fille comme moi aurait lhonneur de tomber sous les yeux de Votre Majest. Je mrite
la mort, je mrite la mort !

68

Les deux jeunes filles lettres

Bien que ces vers soient dun style un peu recherch,


reprit lempereur, ils renferment des penses fort justes et
leur facture est irrprochable. Peu importe la jeunesse de
lauteur.
[On lit], dit Chn-ta, que le magistrat qui recueillait les
chansons populaires ne ddaignait point les paroles des
bcherons et des ptres. La justesse de votre esprit
auguste vous permet sans doute de saisir toutes les
finesses de la posie. Mais, quoique Votre Majest soit au
sommet des honneurs et que les neuf enceintes du palais
ajoutent sa puissance imposante, elle noserait jamais
ranger les chansons populaires qui sont en tte du livre
des vers
p.49

Ya

au nombre des nobles compositions appeles

et Song

; cest que ces sections, qui se succdent,

ont chacune un caractre particulier.


En entendant ces paroles, lempereur approuva plusieurs
reprises par un mouvement de tte.
Vous, dit-il, jeune fille de dix ans, comment trouvezvous au fond de votre me des raisonnements aussi

Sous lantique dynastie des Tcheou, lempereur envoyait des magistrats


dans les diffrents royaumes feudataires pour recueillir les chansons
populaires. En les examinant, il reconnaissait si les murs taient honntes
ou vicieuses, et si son administration tait juge par le peuple comme digne
dloge ou de blme. Ces chansons, appeles kou-fong, forment la premire
partie du Livre des vers.
2 Ce mot dsigne deux sections du Livre des vers, Siao-ya et Ta-ya, qui
renferment les chants que lon faisait entendre avec accompagnement de
musique, dans les repas des princes feudataires et dans les festins de
lempereur.
3 La quatrime partie du Livre des vers est intitule Kou-song, ou Chants
des royaumes. Ctaient des loges en vers que les empereurs des Tchou et
les princes de Lou faisaient chanter en offrant des sacrifices funbres leurs
anctres.

69

Les deux jeunes filles lettres

levs ? En vrit, cest du ciel que vous tenez un tel


talent. Mais, dites-moi, lorsque vous lisiez les auteurs dans
lintrieur de votre chambre, tiez-vous seule ou avec un
matre ?
Dans lappartement intrieur, rpondit Chn-ta, une
jeune fille doit se renfermer dans ses devoirs. Comment
oserait-elle violer les rites en appelant un matre pour
taler une vaine rputation ? A lexception de mon pre,
que jinterrogeais sur les caractres, je vous jure que je
nai jamais eu personne qui, le texte en main, mait
communiqu

le

sens

des

King

(livres

canoniques).

Seulement, soit assise, soit couche, je les avais prs de


moi, tous les six, et jy puisais largement. Ainsi, on le voit,
votre sujette Chn-ta na jamais t sans matres !
Lempereur ne fit que redoubler ses compliments et ses

p.50

loges ; puis, se tournant vers Chn-hin-jn :


Excellence, lui dit-il, en voyant votre fille rpondre dans
un ge si tendre avec tant de nettet et de prcision, on
ne peut sempcher de ladmirer ; cest l le fruit des
savantes leons que vous lui avez donnes.
Sire, reprit Chn-hin-jn, bien que ma petite fille ait
bless les oreilles de Votre Majest par un langage rude et
grossier quelle a rapport de la maison paternelle, vous ne
lavez

ni

rprimande

ni

punie ;

cest

vraiment

un

immense bonheur. Bien plus, votre bouche cleste la


encore comble de pompeux loges ; par l vous avez
pntr le pre et la fille, vos deux humbles sujets, dune
reconnaissance sans bornes.
70

Les deux jeunes filles lettres

Le fils du ciel tait enchant. Il ordonna aux officiers qui


taient ses cts de lui offrir un banquet. On peut dire en
vrit que le chef de ltat a la force dune montagne qui
scroule. A peine le fils du ciel eut-il dit un mot, quen un clin
dil les mets de la table impriale se trouvrent rgulirement
prpars, dresss et servis. Les membres du conseil vinrent tous
sasseoir, suivant ltiquette, langle sud-est de la salle ; puis,
langle sud-ouest, il fit placer une table particulire et ordonna
Chn-ta de sy asseoir. Mais Chn-ta et Chn-hin-jn
refusrent plusieurs fois cet honneur. Le fils du ciel ny ayant
point consenti, ils se prosternrent jusqu terre, et sassirent
chacun la place qui leur tait destine.
Or toutes les fois que le fils du ciel sortait ou rentrait, il tait
toujours accompagn par la musique impriale. Ds que le vin
lui avait t offert, tous les instruments

p.51

rsonnaient

ensemble, et lon excutait la danse des boucliers et des


tendards 1 .
A cette heure, toute la salle ntait que bruit et mouvement.
Lempereur, du haut du trne o il tait assis, regardait
furtivement Chn-ta. Cette jeune fille, se disait-il, doit tre
ravie des chants et des danses de la cour, et sans doute quelle
va promener partout ses regards enchants. Mais, contre son
attente,

elle

resta

assise

dans

une

attitude

grave

et

respectueuse. Lorsquon lui prsentait une tasse de vin, elle


leffleurait du bout des lvres ; si ctait un mets, elle prenait ses
btonnets et ne faisait que le goter. Quant aux musiciens qui

Les chefs des huit groupes de danseurs tenaient la main des boucliers et
des tendards orns de plumes brillantes.

71

Les deux jeunes filles lettres

dansaient en chantant, elle baissait modestement les yeux sans


les regarder.
Lempereur, layant observe pendant quelque temps, ne
pouvait revenir de sa surprise.
Quelle modestie ! scria-t-il ; quelle dcence et quelle
rserve ! Cette jeune fille est vraiment charmante.
Il tait encore livr ses penses, lorsque la musique et la
danse cessrent un instant. Tout coup, plusieurs membres du
conseil priv se levrent ensemble de leur sige.
Sire, dit lun deux, votre bonheur suprme slve
jusquaux nues. Si le ciel a daign faire natre cette fille de
talent, a t pour quelle secondt vos augustes desseins.
Aujourdhui elle a t reue la cour, et, grce votre
bont sainte, elle a eu lhonneur de prendre part un
banquet somptueux. La vrit, il faut parcourir mille
gnrations pour trouver une si merveilleuse

p.52

rencontre.

Nous en sommes tous ravis, et nous voudrions emprunter


la coupe impriale pour souhaiter Votre Majest une
longvit de dix mille ans. Il serait convenable que Chnhin-jn ordonnt sa fille de composer, votre louange,
trois strophes de vers dans le got moderne. Peut-tre ne
resterait-elle pas au-dessous des sentiments qua dit lui
inspirer laudience solennelle de ce jour. Nous prions Votre
Majest de prononcer sur ce point.
Lempereur fut charm de cette proposition.
Javais justement la mme ide, leur dit-il, et mon
insu les sentiments de Vos Excellences se sont trouvs

72

Les deux jeunes filles lettres

daccord avec les miens. Puis regardant Chn-ta : Mes


ministres, dit-il, dsirent vous voir composer des vers dans
le got moderne et me les offrir. tes-vous capable de les
faire devant moi ?
Chn-ta quitta sa place tout mue, et, se prosternant terre :
Sire, dit-elle, vos grands ministres ayant daign me
mettre en avant, comment votre humble sujette oseraitelle ne point rpondre leur vu ? Mon unique crainte est
que mes expressions basses et vulgaires ne puissent louer
dignement la millime partie de vos vertus divines. Jose
prier votre bont auguste de maccorder indulgence et
pardon.
Ds que le fils du ciel eut vu Chn-ta ne point refuser, il
sentit redoubler sa joie. Sur-le-champ, il ordonna aux eunuques
du palais de placer une table trs basse ct de la sienne, et
dy dposer les quatre trsors de lcritoire imprial 1 . Ensuite
sadressant Chn-ta :
Sur

p.53

cette table, dit-il, vous pouvez manier le pinceau

et pancher vos ides ; je veux vous voir crire sous mes


yeux.
Chn-ta remercia lempereur en se prosternant jusqu terre ;
puis elle se leva vivement, et, sans trouble ni prcipitation, elle
alla droit sa table.
En ce moment, les eunuques avaient dj dlay de lencre
impriale, et une feuille de papier dor, orne de dragons aux
replis tortueux, tait tendue sur la table. En fait de savoir, il ny

73

Les deux jeunes filles lettres

a vraiment ni jeunes ni vieux ; cest au plus habile que revient


lhonneur. Chn-ta, il est vrai, ntait quune jeune fille de dix
ans, mais le ciel lavait doue dune rare intelligence, et chez elle
le talent et limagination taient des dons de la nature. En effet,
levant le pinceau imprial, sans rflchir un instant ni faire de
brouillon, elle crivit tout dun trait, sur le papier orn de
dragons, des lignes nettes et lgantes comme si elle les et
copies de mmoire. A cette vue, la figure de lempereur
rayonna de joie.
Chn-ta ayant achev sa composition en moins dune demiheure, la prit deux mains et, sapprochant elle-mme du trne,
la prsenta lempereur.
Je souhaite, dit-elle, que notre auguste souverain vive
dix mille annes, dix mille fois dix mille annes !
Lempereur la reut lui-mme et ltendit sur sa table orne
de dragons. Il lui ordonna dabord de se relever, puis, appelant
quatre membres du conseil priv :
Venez ensemble devant le trne, leur dit-il, et lisez-moi
ces vers pour que je les entende.
Les quatre membres du conseil, dociles cet ordre,

p.54

accoururent ensemble devant le trne imprial. Aussitt le


premier ministre lut tout haut ces vers :

PREMIRE STROPHE.

Le papier, le pinceau, lencre et la pierre broyer.

74

Les deux jeunes filles lettres

Lorsque le fils du ciel observe la droite voie, les saisons

suivent leur cours dans un ordre admirable, et tous


les hommes pensent avec amour celui qui les
couvre, les soutient et les nourrit.
Lorsque tous les hommes pensent avec amour celui qui
les

couvre,

les

soutient

et

les

nourrit,

ils

transmettent dge en ge la renomme de ses


talents civils et militaires, de sa saintet et de ses
vertus divines.
DEUXIME STROPHE.
Lorsque les saisons suivent leur cours dans un ordre
admirable, et que le fils du ciel observe la droite
voie, tous les hommes oublient quils doivent la vie
aux mrites de lempereur.
Lorsque les hommes oublient quils doivent la vie aux
mrites de lempereur, ils lui dcernent le titre
sublime de prince sans nom 2 .

p.55

TROISIME STROPHE.
La longvit du saint durant mille annes, le nom du saint
vivant pendant dix mille automnes, les grands
1 Les Chinois supposent que la rgularit ou les perturbations des saisons
sont le rsultat certain dune bonne ou dune mauvaise administration. Ils
expliquent dans ce dernier sens les clipses, les inondations, les ravages des
sauterelles. Lhistoire de la Chine nous montre beaucoup de souverains qui,
dans les calamits publiques, saccusent eux-mmes devant le peuple,
jenent, prennent le deuil, distribuent des aumnes ou gracient des
condamns pour apaiser la colre du ciel. On voit par l pourquoi la
succession rgulire et heureuse des saisons est considre en Chine comme
une preuve clatante de la sagesse du souverain.
2 Les princes vertueux de la haute antiquit ne laissaient voir aucune trace de
leur administration. Le peuple, absorb dans le bonheur dont ils le
comblaient, ne souponnait pas leur existence et ignorait leurs noms.

75

Les deux jeunes filles lettres

ministres soffrent lenvi des coupes (pleines) de


vin et exaltent cette merveille.
Puisque les grands ministres soffrent lenvi des coupes
(pleines) de vin et exaltent cette merveille, moi, qui
ne suis quune petite fille, jai pris le pinceau et jai
compos ces vers pour offrir mes hommages celui
qui se dit un simple mortel 1 .
SUR LEMPEREUR QUI SUIT LA DROITE VOIE,
Pice en trois strophes de cinq membres chacune.
La sujette Chn-ta,
en se prosternant jusqu terre et en la frappant de son front,
offre ses vux ( lempereur).
Lorsque lempereur eut fini dentendre ces vers, que venait de
lire le premier ministre, il ne put contenir les transports de sa
joie.
La facture est excellente, scria-t-il, et la rime a quelque
chose dantique. Dans tous les mots, on retrouve les nobles
accents du Chi-king

et les mles beauts du Chou-king 3 . En

voyant sa facilit composer, on reconnat que cest vraiment


une fille de talent.
Les trois membres du conseil la lourent dune voix unanime.
Lire les livres, dirent-ils, et connatre les

p.56

caractres,

cest ce quon voit quelquefois chez les jeunes filles ; mais

1 Dans lantiquit, lempereur sappelait humblement Yu-i-jin, moi, qui ne suis


quun homme (ordinaire).
2 Le livre des vers, qui est, comme le suivant, lun des cinq livres canoniques.
3 Le livre des annales impriales.

76

Les deux jeunes filles lettres

si lon en cherche une seule qui, comme Chn-ta, ait


possd, dans un ge tendre, la science dune personne
mrie par les ans, on ne la trouvera aucune poque de
lhistoire. Si on lui donnait aujourdhui le titre de fille de
talent, elle saurait le porter sans en ternir lclat.
Chn-hin-jn, plac ct, ne laissait rien chapper. Voyant
que sa fille avait des manires simples et modestes, et que ses
vers taient pleins de grce et de noblesse, il se sentit
transport dune joie qui tenait du dlire. Remarquant, en outre,
que lempereur lavait comble dloges, et que les ministres
lavaient unanimement loue, il seffora de prendre une voix
humble.
Sire, dit-il, ma petite fille, par des paroles aussi
communes, a manqu au respect quelle doit Votre
Majest ; je supplie votre bont auguste de daigner lui
faire grce.
La fille de Votre Excellence, reprit lempereur, est doue
de talents qui nont rien de vulgaire ; vous devez mettre
tous vos soins choisir un gendre distingu, de peur
quelle ne se perde avec un poux indigne delle, et quelle
ne nuise par l lheureuse influence de mes institutions.
A ces mots, il appela plusieurs officiers qui taient ses cts,
et les chargea de lui donner cent onces dor, cent onces dargent
et dix perles des plus brillantes. Pais sadressant Chn-hin-jn
et Chn-ta :

77

Les deux jeunes filles lettres

Jadis, dit-il, sous la dynastie des Thang, Wn-eul


en songe un

p.57

vit

dieu qui lui donna une balance pour peser

les talents de tout lempire. Aujourdhui je vous donne un


pied de jade, pour que vous mesuriez en mon nom les
talents de tout lempire. Je vous donne en outre un jou-i
dor (sorte de sceptre), qui est la fois le symbole des
lettres et des armes. Au point de vue des lettres, il
annonce quon possde lart dcrire ; sous le rapport
militaire, il montre quon fait rprimer la violence et la
tyrannie. Dans la suite, lorsque vous serez grande et en
ge de prendre un poux, si quelque mchant homme veut
vous obtenir de force, vous pouvez lui briser la tte avec
cet instrument : je vous absous davance.
Lempereur ordonna alors aux officiers qui taient prs de lui,
de broyer de lencre et dtendre [sur la table] une feuille de
papier orne de dragons. Puis, imbibant lui-mme le pinceau
imprial, il crivit en gros caractres les quatre mots : Hongwn-thsa-niu (fille de talent, minente en littrature), et les lui
donna.
Chn-hin-jn et Chn-ta se prosternrent jusqu terre et le
remercirent plusieurs fois de cette insigne faveur.
Votre sainte bont, scrirent-ils, est aussi vaste que
profonde ; votre bienveillance auguste est dune grandeur
sans bornes. Quand le pre et la fille, vos humbles sujets,
1

Cette citation nest pas tout fait exacte. Ce ne fut point elle, mais sa mre
qui vit en songe le dieu dont il sagit. Avec cette balance, lui dit-il, votre fille
psera les talents de tout lempire. Un Jour, comme Wn-eul avait dj plus
dun mois, sa mre lui dit en badinant : Est-ce toi qui pseras (les talents)
avec une balance ? Lenfant lui rpondit par un sourire. (Pe-wn-yun-fou, liv.
IV, fol. 62.)

78

Les deux jeunes filles lettres

vous sacrifieraient leur vie, ils ne sauraient vous tmoigner


la millime partie de leur reconnaissance.
p.58

Ils avaient peine fini de parler quun eunuque arriva en

courant, et se jetant genoux :


Lauguste impratrice mre, dit-il, ayant appris que
Votre Majest avait daign donner audience une jeune
fille de talent, en a t aussi ravie qumerveille. Elle a
charg lesclave que vous voyez daller lannoncer Votre
Majest, et elle ma ordonn, si [cette jeune fille] a fini de
vous rendre ses hommages, de la lui amener moi-mme
dans le srail, pour quelle lui donne audience son tour.
En entendant ces paroles, lempereur fut ravi de joie.
Justement, dit-il, je voulais lui ordonner daller offrir ses
respects

limpratrice,

mon

auguste

mre.

Je

ne

prvoyais pas que Sa Majest prviendrait mon dsir en


lappelant auprs delle.
Aussitt, il rendit un dcret qui ordonnait Chn-ta dentrer
dans le srail, et daller prsenter ses hommages limpratrice
mre.
Aprs avoir reu cet ordre, Chn-ta se disposait partir,
mais lempereur la retint et, se tournant vers Chn-hin-jn :
Votre noble fille, lui dit-il, na pas encore pntr dans
les profondeurs du srail. Vu son extrme jeunesse, jai
peur quelle ne soit glace de crainte ; je veux la conduire
moi-mme et la prsenter limpratrice. Excellences,
dit-il aux ministres, retirez-vous un instant. Quant Son

79

Les deux jeunes filles lettres

Excellence Chn, quil se rende hors de la porte Ou-mn et


attende mes ordres.
A ses mots, il se leva, prit Chn-ta par la main, et partit avec
elle pour la conduire dans le srail.
Tous les membres du conseil se retirrent chacun de leur
ct. Chn-hin-jn, qui tait rest seul, emmena

p.59

les

suivantes de sa fille, et sassit en attendant dans le vestibule de


la salle daudience.
Aprs avoir attendu jusqu ce que le disque du soleil et
disparu loccident, il vit quatre petits eunuques qui apportaient
une multitude de prsents ; ils taient suivis dun grand eunuque
nomm Lieou-kong, qui ramenait Chn-ta.
Chn-hin-jn alla sa rencontre, puis tournant ses yeux vers
lintrieur du palais, il se prosterna jusqu terre en signe de
reconnaissance. Ensuite, emmenant la multitude des suivantes
qui se pressaient ensemble autour de sa fille, il sortit avec elles
hors de la porte appele Si-hoa-mn (la porte de la fleur
doccident), et fit monter Chn-ta dans une chaise ferme.
Chn-hin-jn voulut en vain prendre cong de Lieou-kong et le
renvoyer.

Excellence,

dit

Lieou-kong,

cest

par

ordre

de

limpratrice mre que jai t charg damener votre


noble fille jusqu votre htel : comment oserais-je men
retourner moiti chemin ?
Chn-hin-jn, voyant quil ne pouvait se dbarrasser de
leunuque, le fit asseoir ses cts dans une chaise dcouverte,

80

Les deux jeunes filles lettres

et, se plaant avec lui la suite de Chn-ta, il sen retourna


son htel entre deux rangs de satellites.
En ce moment, les rues taient remplies de curieux qui se
pressaient les uns contre les autres et formrent en un instant
une foule immense. Bientt, on arriva lhtel. Mademoiselle
Chn dit ses porteurs de la mener tout droit dans le vestibule
intrieur, puis elle mit pied terre et entra. Quand Chn-hin-jn
et Lieou-kong furent arrivs la porte appele I-mn, ils
descendirent de la

p.60

chaise. Chn-hin-jn ayant fait un salut

leunuque, entra dans le vestibule et y fit taler, une hauteur


convenable, les prsents de lempereur. Ensuite, le matre et
lhte sassirent la place prescrite.
Aprs le th, Lieou-kong prit un air riant et scria :
Que votre noble fille est charmante ! Comment se fait-il
que dans un ge si tendre elle soit doue de tant desprit
et dintelligence ? Non seulement elle possde des talents
levs qui lui ont concili lamiti de lempereur, mais
encore lorsque, tout lheure, elle a offert ses hommages
limpratrice mre et limpratrice, elle sest acquitte
des rvrences prescrites avec un calme et une aisance
rares, comme si elle y et t habitue depuis longtemps ;
les dames mmes de la cour neussent pu atteindre cette
perfection. Dans ses rponses, chaque phrase tait si
claire et si pure que les ministres mmes de Sa Majest
neussent pu sexprimer avec autant de nettet et dclat.
Ds que les augustes impratrices des deux srails leurent
vue, elles ne se possdrent plus de joie, et chacune
delles voulut la retenir dans son palais pour quelle y
81

Les deux jeunes filles lettres

passt la nuit, et lui procurer toute sorte damusements.


Mais lempereur leur dit : Comme elle est fort jeune, je
crains que Son Excellence le premier ministre et sa noble
pouse nprouvent de vives inquitudes. Cest pourquoi,
aprs lui avoir offert le th et lavoir retenue jusqu ce
moment, il la combla de prsents et me chargea de vous la
ramener.
En vrit, scria Chn-hin-jn, les bienfaits de notre
saint empereur et ceux de limpratrice sont levs comme
le ciel et profonds comme la terre ; jen prouve

p.61

une

reconnaissance infinie. Ce nest pas tout : Sa Majest a


donn Votre Seigneurie la peine de reconduire ma fille
une grande distance ; cest un service dont jtais indigne.
Aujourdhui, dans le trouble o je suis, je craindrais de
vous traiter avec trop peu dgards. Un autre jour, si vous
le permettez, je prparerai un repas convenable et jaurai
lhonneur de vous y inviter. Je vous offrirai ensuite de
modestes

prsents

pour

vous

tmoigner

ma

reconnaissance.
Moi et Votre Excellence, dit Lieou-kong en riant, nous
sommes de la mme maison et nous nous voyons sans
cesse ; pourquoi tenir avec moi ce langage de crmonie ?
Votre splendide repas nexcite point mes dsirs ; quant
vos riches prsents, je noserais les accepter. Tenez, je
vais vous parler franchement : Si Votre Excellence a de
lamiti pour moi, je dsire uniquement que votre noble
fille crive elle-mme des vers sur un ventail et men

82

Les deux jeunes filles lettres

fasse cadeau ; ce sera, pour moi, un trsor inestimable.


Tout autre objet serait sans valeur mes yeux.
Seigneur, reprit Chn-hin-jn, comment oserais-je ne
pas me conformer votre honorable dsir ? Demain,
jordonnerai ma fille dcrire des vers et de vous les offrir.
Pour obtenir toute autre chose, dit leunuque, une
insistance opinitre serait de la dernire inconvenance,
mais des vers ou de la prose lgante, rien nempche
quon nen demande jusqu limportunit. Si, vous et votre
noble fille, vous daignez mhonorer de votre amiti,
pourquoi ne pas maccorder tout de suite, et sous mes
yeux, la faveur que je sollicite ? Vous mettriez le comble
p.62

ma joie. De cette manire, je ne serai pas tenu par

vos promesses dans une inquitude mortelle.


A ces mots, Chn-hin-jn laissa chapper un sourire.
Seigneur, dit-il leunuque, vos honorables paroles sont
parfaitement justes.
Aussitt il ordonna aux servantes de sa fille de linviter de sa
part crire promptement des vers sur un ventail et de venir
loffrir au seigneur Lieou. Mais Lieou-kong les arrtant :
Un moment, dit-il, ne partez pas encore. Vous avez dj
pu voir que nous autres eunuques nous sommes dune
grande franchise ; jai encore deux mots dire ; je vous
parlerai naturellement et sans dtours. Que des vers
soient bons ou mauvais, je vous avoue que nous ny
connaissons rien. Mais ayant vu Sa Majest tmoigner une
si haute estime pour les vers de votre fille, jimagine que

83

Les deux jeunes filles lettres

ce

devait

tre

quelque

chose

de

merveilleux.

Voil

pourquoi jai eu lide de lui demander un ventail orn de


ses vers. Je le considrerai comme un trsor qui sera la
sauvegarde de ma maison. Quils soient delle ou non, cest
ce que je ne saurais apercevoir. Mais, si jobtenais un
ventail avec des vers dune origine suspecte, ne pensezvous pas que je donnerais prise toute sorte de
sarcasmes et de railleries ? Dun autre ct, votre noble
fille, en raison du zle avec lequel je lai servie devant
lempereur, daignera sans doute crire quelques caractres
sous mes yeux. Je croirai alors quils sont bien delle, mais
si lon mapportait des vers crits dans lappartement
intrieur, je conserverais jusqu la fin des doutes et des
soupons. Vnrable ministre, dites-moi, je vous prie, si
vous y consentez ?

p.63

Seigneur, rpondit Chn-hin-jn en riant, puisque

vous avez lesprit aussi dfiant, venez avec moi dans le


vestibule de lappartement intrieur.
A ces mots, il entra en lui cdant le pas.
Lieou-kong tait au comble de la joie.
A ce procd, scria-t-il, je reconnais bien les nobles
sentiments de Votre Excellence ; entrons, entrons.
Aussitt, le ministre se lve et se rend avec lui dans le vestibule
de lappartement intrieur, pour prier sa fille dcrire devant lui
des vers sur un ventail.
Cette demande fera natre divers vnements ; du bassin de
lencrier, va sortir en volant le vaste poisson de la mer du

84

Les deux jeunes filles lettres

Nord

; les poils du pinceau vont tuer tous les livres de

Tchong-chn 2 .
Maintenant que Lieou-kong est entr, vous ignorez sans
doute si Chn-ta a consenti ou non crire des vers sur un
ventail.
Ecoutez un peu : vous allez lapprendre dans le chapitre
suivant.

1 Ce passage et le suivant doivent tre pris au figur. Ils signifient que Chnta fera sortir de son encrier et laissera tomber de son pinceau des vers qui
produiront des effets terribles. Le poisson de la mer du Nord est un animal
fabuleux dont parle le philosophe Tchoang-tseu, et qui a des proportions
gigantesques. Sa longueur est de plusieurs centaines de lieues. Il se
transforme en un oiseau dune taille tellement prodigieuse, que ses aises
dployes ressemblent un nuage qui stendrait jusquaux bornes du ciel.
2 Suivant lhistorien Ss-ma-thsien, ce fut avec du poil des livres du mont
Tchong-chn que Mong-tin fabriqua les pinceaux dont linvention lui est
attribue. Ce passage est imit du pote Wang-po : Ma verve nest pas
encore puise, je vais vider le vin de ma coupe ; la vigueur de mon pinceau
lgant nest pas encore teinte ; il faut que jachve de tuer les livres de
Tchong-chn.

85

Les deux jeunes filles lettres

CHAPITRE III
UNE NOBLE FILLE PERSIFLE EN VERS UN
LETTR EXTRAVAGANT
@
p.64

Chn-hin-jn, nayant pu russir se dbarrasser de

leunuque Lieou, qui voulait prier sa fille dcrire devant lui des
vers sur un ventail, se vit dans la ncessit de linviter entrer
et sasseoir dans le salon de derrire. Dun ct, il chargea les
servantes daller en instruire sa noble fille et de linviter venir ;
dun autre ct, il fit apporter, en lattendant, un ventail dor et
les quatre trsors de lcritoire 1 . Or, mademoiselle Chn stait
retire dans le pavillon de derrire, et, dans ce moment mme,
elle tait occupe raconter madame Lo, sa mre, les dtails
de laudience quelle avait obtenue dans le palais imprial ; elle
navait pas encore chang de vtements. Tout coup, des
servantes vinrent lui annoncer que le seigneur Lieou la priait de
lui crire des vers sur un ventail.
Eh quoi ! scria Chn-ta en riant aux clats, un
eunuque, un homme dune profonde ignorance, voudrait
que je lui crivisse des vers sur un ventail !
Ma fille, reprit madame Lo, quoique leunuque

p.65

Lieou

nentende rien la posie, cest lui qui est venu vous


reconduire ici par ordre de lempereur ; se moquer de lui,
cest se moquer du souverain.

Le papier, le pinceau, lencre et la pierre pour la broyer.

86

Les deux jeunes filles lettres

Ma mre, dit Chn-ta, votre observation est parfaitement juste ; jy vais sur-le-champ.
A ces mots, elle se leva et, prcde des servantes, elle se
rendit dans le salon de derrire. Mais, comme elle avait dj vu
Lieou, elle ne lui fit point les rvrences accoutumes. En ce
moment, on avait dj rang en bon ordre sur la table le pinceau,
lencre et lventail.
Voici uniquement le motif qui ma engag vous faire
venir ici, lui dit Chn-hin-jn : le seigneur Lieou dsire
vivement que vous criviez des vers sur un ventail.
Moi, reprit Lieou-kong, sans laisser mademoiselle
Chn le temps de rpondre, je suis venu vous reconduire
ici par ordre de Sa Majest ; cest une heureuse rencontre
qui se prsenterait peine dans un espace de cent ans !
Votre

honorable

pre,

le

vnrable

Ta-chi

(premier

ministre), voulait moffrir des prsents pour me tmoigner


sa reconnaissance. A mon avis, rien nest plus ais que
dobtenir des cadeaux ; mais na pas qui veut de vos
compositions lgantes ; aussi ai-je refus ses prsents.
Mon unique dsir est davoir un ventail orn de vos vers.
Le vnrable Ta-chi (premier ministre) ma dj donn sa
parole ; jespre, mademoiselle, que vous ne ferez pas de
faons avec moi.
Ce nest pas quil soit difficile dcrire, repartit Chn-ta,
je crains seulement de mal crire et dexciter vos railleries.

p.66

Puisque Sa Majest, dit Lieou, na pu lire vos vers

sans en tre ravie, comment pourrais-je me permettre la

87

Les deux jeunes filles lettres

plus lgre critique ? Cest par pure modestie, mademoiselle, que vous parlez ainsi.
Chn-ta dploya en riant lventail, saisit son pinceau et
acheva sa tche tout dun trait. Elle remit lventail son pre,
et rentra aussitt dans lintrieur. Celui-ci y ayant jet un coup
dil, ne put retenir un lger sourire. Il le prsenta tout de suite
Lieou-kong, qui, voyant que les traces de lencre taient
encore humides, se sentit transport de joie.
Excellence, dit-il dun air panoui, comment votre noble
fille peut-elle composer si vite ?
Toute lcriture, dit Chn-hin-jn, comprend quatre
genres : les caractres tchin (rguliers), les caractres li
(de bureau), les caractres tchoun (antiques), et les
caractres thsao (cursifs). Dans les trois premiers genres,
on estime une criture droite et rgulire, pure et lgante.
Quant aux caractres thsao (cursifs), il faut absolument
manier le pinceau avec limptuosit de la pluie et du vent ;
cest alors quils figurent le vol des dragons et les
mouvements sinueux des serpents. Sur cet ventail, ma
petite fille a fait usage de caractres thsao (cursifs), voil
pourquoi elle a achev sa tche avec tant de clrit.
Dordinaire, reprit Lieou en souriant, je vois des gens
qui crivent main pose et qui font encore des fautes.
Comment peut-elle crire si rapidement sans se tromper
dun seul mot ? En vrit, cest une fille de talent.
Seulement je ne puis dchiffrer un mot de ces vers.

p.67

Vnrable Ta-chi (premier ministre), il faut que vous me

88

Les deux jeunes filles lettres

les lisiez dun bout lautre ; je serai heureux de les


entendre.
Chn-hin-jn les lut en lui montrant du doigt chacun des
caractres tracs sur lventail :
Dans le palais du Khi-ln, dans le pavillon du phnix et sur
le parvis du dragon,
Je sers lempereur et reois ses bienfaits sans mloigner
de lui un instant.
Ne dites pas que le sourire de lempereur puisse
entirement mchapper ;
Si la joie brille sur sa figure cleste, cest moi qui laperois le premier.
Il lut au revers de la feuille :
Quatrain compos par Chn-ta, que Sa Majest a dcore
du titre de fille de talent, et donn par elle au seigneur Lieou.
linspecteur du vestiaire imprial.
Vnrable Ta-chi (premier ministre), scria Lieou, dans
ce que vous venez de lire, les mots salle du phnix, parvis
du dragon, semblent dsigner les affaires secrtes de
lempereur ; seulement, je ne suis pas en tat de saisir ce
qui en fait le charme. Si Votre Excellence veut bien
prendre la peine de me les expliquer, votre noble fille
naura pas perdu sa peine en les crivant.
Chn-hin-jn se mit en devoir de le satisfaire.
Ce quatrain de ma petite fille, dit-il, a pour but de louer
votre seigneurie de ce quelle peut aller et venir dans le
89

Les deux jeunes filles lettres

palais imprial et entretenir des rapports intimes avec Sa


Majest. Dans la premire phrase, les mots palais du Khiln, pavillon du phnix, parvis du dragon, se

p.68

rapportent

la magnificence du palais imprial. Votre seigneurie a


seule le droit den sortir et dy entrer toute heure, dirige
le service et ne scarte pas un instant de Sa Majest.
Cest pourquoi il est dit dans la seconde phrase : Je sers
lempereur et reois ses bienfaits. Depuis lantiquit, les
empereurs sages et clairs ne laissaient pas voir aux
autres hommes un seul froncement de leurs sourcils ou un
seul sourire de leur bouche. Notre empereur saint et
clair est leur vivante image. Seulement, comme votre
seigneurie ne scarte point de Sa Majest, si un rayon de
joie brille sur sa face cleste, les hommes du dehors nen
savent rien ; votre seigneurie seule laperoit aussitt.
Ainsi donc le but gnral de ces vers est de louer votre
seigneurie de ce quelle a des rapports intimes avec notre
auguste empereur.
Aprs avoir entendu cette explication, Lieou battit des mains
en signe de joie.
Excellence, dit-il en riant, comment a-t-elle pu exprimer
des ides si admirables ? Seulement je nose accepter de
tels loges. Cest vraiment une fille de talent ; il ne faut
plus stonner que lempereur lui ait tmoign une si haute
estime. Mille remercments. Si, une autre fois, elle a
quelque occasion dentrer dans le palais, moi et mes
collgues nous nous emploierons de tout cur pour la
servir.

90

Les deux jeunes filles lettres

Un simple ventail, dit Chn-hin-jn, ne peut pas


compter pour une marque de respect. Plus tard, je veux
vous offrir des prsents pour vous tmoigner ma reconnaissance.
Cette pice de vers me suffit bien, repartit Lieou ;

p.69

je

vous ai dj dit que je ne voulais pas de prsents, et


quand mme vous men enverriez, je les refuserais nettement.
Il se leva ces mots ; mais Chn-hin-jn voulut le retenir
pour lui offrir une collation.
Le soleil est prs de se coucher, dit Lieou en refusant, il
faut que jaille rendre compte de ma commission Sa
Majest et aux deux impratrices.
Il lui offrit alors ses remercments et sloigna.
Les plantes odorantes naissent en mme temps que les
fleurs,
Mais ont-elles jamais senti les charmes du printemps ?
A lexception de notre ami intime,
On ne voit que des hommes qui courent aprs la renomme.
Lieou-kong partit. Enchant de possder un ventail orn de
vers, il alla de tous cts ltaler avec orgueil. Mais laissons
leunuque et revenons Chn-hin-jn. Aprs stre retir dans
la salle de derrire, il se mit ranger, avec Lo, sa noble femme,
et avec sa fille, les prsents de lempereur, et discourant ce
sujet :

91

Les deux jeunes filles lettres

De lor, de largent, des toffes de soie, dit-il, ce sont


des prsents ordinaires ; mais les quatre caractres crits
par

lempereur

Hong-wn-thsa-niu

(fille

de

talent,

minente en littrature), le pied de jade et le jou-i (sorte


de sceptre) dor, ces trois objets prcieux ont t donns
par faveur spciale : o les placerons-nous ?
Puisquils ont t donns notre fille, rpondit madame
Lo, nous les lui remettrons pour quelle les serre dans sa
chambre coucher.

p.70

Des objets donns par lempereur, dit Chn-hin-jn,

peuvent-ils tre serrs dans une chambre coucher ? Ne


serait-ce pas une indigne profanation ? Si, un de ces jours,
notre auguste souverain venait lapprendre, cela ne
tournerait pas bien.
Puisque tel est votre avis, reprit madame Lo, je ne vois
nul endroit o nous puissions les placer.
Je veux, dit Chn-hin-jn, faire dmolir quelques
petites maisons qui touchent la partie orientale du grand
salon, et construire un pavillon dont ltage suprieur me
servira

suspendre

ces

trois

objets

prcieux.

Je

lappellerai Yu-tchi-lou (le pavillon du pied de jade). De


cette manire nous ferons clater notre reconnaissance
pour les bienfaits de lempereur. Notre fille pourra sy
retirer pour lire ou composer du wn-tchang (prose
lgante). Dites moi, madame, que vous en semble ?
Votre Excellence a une ide admirable, rpondit
madame Lo.

92

Les deux jeunes filles lettres

Cette rsolution, tant arrte, le lendemain Chn-hin-jn


ordonna lintendant de sa maison de prendre des ouvriers et
de les mettre luvre. On peut dire que les ministres dtat
excutent leurs projets avec une facilit prodigieuse. En moins
dun mois, le pavillon se trouva compltement achev. Chnhin-jn fit incruster dans une tablette les quatre grands
caractres tracs par lempereur, et la suspendit au fronton du
btiment ; ensuite, il crivit lui-mme les mots Yu-tchi-lou
(pavillon du pied de jade) sur une autre tablette, et la fixa au
haut dune colonne de la faade. Il fit construire un pidestal
peint en rouge et orn de dragons, et plaa

p.71

dessus le pied de

jade et le jou-i dor (sorte de sceptre) Tout autour, on voyait des


casiers remplis de livres et des tablettes charges de volumes.
Aux quatre parois des murs taient suspendus des rouleaux de
soie ferms par des fiches divoire, qui offraient des peintures ou
des autographes dhommes clbres de lantiquit. Chaque jour,
aprs avoir fait sa toilette et avoir rendu visite ses parents,
Chn-ta allait sasseoir au haut du pavillon et se dlectait
laide du pinceau et de lencre. A cette poque, la renomme
littraire de Chn-ta remplissait la ville de Tchang-n. Parmi les
membres minents du conseil priv, les princes, les comtes, les
parents de lempereur et les hommes riches et nobles ou amis
des choses extraordinaires, il ny en avait pas un seul qui ne vint
avec de magnifiques prsents pour lui demander des vers ou
quelques lignes de son criture. Chn-hin-jn, considrant que
sa fille, qui navait encore que dix ans, se trouvait labri de tout
soupon, et que dailleurs lempereur lui avait confr un titre
honorable, ne redoutait nullement les propos du public. Cest
pourquoi tous ceux qui venaient la solliciter nprouvaient jamais
93

Les deux jeunes filles lettres

le moindre refus. A cette poque, lempire jouissait dune paix


profonde, et les ministres dtat ntaient point surchargs
daffaires administratives. Les personnes qui se prsentaient la
porte de lhtel pour demander des vers ou de la prose lgante
se succdaient sans interruption.
Un jour, arriva un jeune noble, fils dun ancien ministre,
originaire de la province de Kiang-si, dont le nom de famille tait
Yn et le nom denfance Wn-ou. Comme il devait obtenir une
charge par faveur spciale, en

p.72

considration des services de

son pre, il tait venu la capitale pour subir son examen. Ayant
obtenu, la suite des preuves prescrites, la charge de tchi-fou
(prfet), il attendait quon lui notifit le lieu de sa destination.
Ds quil eut appris que Chn-ta avait reu de lempereur le titre
de thsa-niu (fille de talent), il en fut charm et se sentit pntr
destime pour elle. Il prpara alors de riches prsents, acheta
une pice de satin et un ventail dor, et montant cheval, il
vint prsenter sa demande lui-mme.
Or, toutes les fois quon venait prier mademoiselle Chn
dcrire des vers sur des ventails, ctait un vieux serviteur
nomin Youn-lao-koun (cest--dire le vnrable employ
Youn) qui les recevait et en prenait soin. Ce jour-l, le vieux
serviteur, ayant reu de la main de Yn-wn-ou les cadeaux,
ainsi que la pice de satin et lventail, les inscrivit sur un
registre et les serra aprs lui avoir demand son nom de famille
et son nom denfance. Puis il lui fixa le jour o il pourrait venir
chercher, avec les autres solliciteurs, les vers quil dsirait.
Ds que Yn-wn-ou fut parti, le vieux domestique porta les
cadeaux dans le pavillon du pied de jade. Il navait pu prvoir
94

Les deux jeunes filles lettres

que mademoiselle Chn, sachant sa mre indispose, tait


entre dans lintrieur et ne se trouvait pas alors dans son
cabinet dtude. Le vieux domestique prit alors les cadeaux, la
pice de satin et lventail, et les remit aux servantes en les
chargeant den informer mademoiselle. Mais, son insu, celles-ci
les dposrent dans une armoire, et quand leur matresse fut
revenue, elles se trouvrent tellement

p.73

proccupes dautre

chose quelles oublirent de len instruire.


Au jour fix, chaque personne vint chercher les vers ou la
prose lgante quelle avait demands. Tout le monde eut son
lot, lexception du noble Yn-wn-ou, dont la pice de satin et
lventail manqurent lappel. Il semporta alors vivement.
Pourquoi, dit-il, suis-je le seul quon ait oubli ?
Le vieux serviteur fut tout troubl de cette circonstance. Il se
vit oblig de monter de nouveau au pavillon du pied de jade
pour faire des recherches et prendre des informations, mais,
dans le premier moment, ce fut peine inutile. Il vint une seconde
fois rendre rponse Yn-wn-ou.
Seigneur, dit-il, comme on tait fort press le jour o
vous tes venu, jignore en quel endroit on aura pos votre
pice de satin et votre ventail. Dans le premier moment,
mes recherches sont restes sans effet. En attendant,
veuillez vous retirer. Si demain on parvient les dcouvrir,
vous pourrez les remporter.
A ces mots, le noble Yn entra dans une violente colre.
Nallez pas vous moquer de moi, dit-il, parce que vous
tes fort de lappui dun ministre dtat ; il y a eu aussi un

95

Les deux jeunes filles lettres

ministre dans ma famille. Comment se fait-il que tous les


autres aient obtenu leurs objets et que les miens seuls
soient introuvables ? Allez dire ceci votre matresse : si
elle daigne crire, quelle crive de suite ; si elle ne daigne
pas crire, quelle me rende les objets que jai apports.
Le vieux domestique, voyant lirritation du noble Yn, craignit
que Son Excellence (Chn-hin-jn) ne vint apprendre cet
accident et ne le grondt.
Seigneur, dit-il

p.74

Yn, il est inutile que vous vous

fchiez ; attendez que jaille faire de nouvelles recherches.


A peine le vieux serviteur tait-il parti, que le noble Yn le
suivit et pntra dans lintrieur. Quand il fut arriv sur ses pas,
au bas du pavillon du pied de jade, il vit affiche, ct de la
porte dentre, une ordonnance ainsi conue : Au haut de ce
pavillon, sont suspendus des caractres crits de la main de
lempereur ; cest le cabinet dtude de la fille de talent. Les
gens oisifs ne doivent pas jeter ici des regards indiscrets. Si
quelquun viole cette dfense, il en sera fait un rapport lempereur, qui le chtiera svrement.
Lorsque le noble Yn fut entr la suite du vieux serviteur, il
songeait encore profrer quelques paroles violentes ; mais ds
quil eut vu lordonnance, il prouva un vif battement de cur et
nosa souffler un mot ; il se dressa tout doucement sur la pointe
du pied, et prtant loreille, il entendit le vieux domestique
interroger ainsi les servantes qui taient au haut du pavillon :
La pice de satin et lventail du seigneur Yn, de la
province du Kiang-si, les avez-vous retrouvs ?

96

Les deux jeunes filles lettres

Sur leur rponse affirmative, le vieux domestique ajoutait :


Puisque vous les avez retrouvs, priez Mademoiselle dy
crire tout de suite quelque chose. Le seigneur Yn attend
en personne au bas du pavillon.
Longtemps aprs, il entendit ces mots quon adressait au vieux
domestique du haut du pavillon :
Priez le seigneur Yn dattendre encore un peu ;
Mademoiselle va crire linstant.
Le noble Yn, ayant entendu ces paroles de ses propres
oreilles, fut ravi de joie et nosa profrer un seul

p.75

mot. Il resta

donc au bas de lescalier, en face du pavillon, et attendit en


allant et venant.
Mais revenons mademoiselle Chn. Ayant trouv au haut du
pavillon, force de recherches, la pice de satin et lventail, elle
lut sur lenveloppe linscription suivante : Le fils an du ko-lao
(ministre) Yn, de la province du Kiang-si, Yn-yao-ming
surnomm Wn-ou

, nouvellement lev, par suite des

examens, la dignit de prfet, clbre dans le monde par ses


talents administratifs et son mrite littraire, vous prie demployer votre habile pinceau clbrer ses louanges.
A peine Chn-ta eut-elle fini de lire, quelle se dit en souriant :
Quel

est

cet

individu

qui

vante

lui-mme

ses

talents

administratifs et son mrite littraire ? Ayant entendu dire quil


attendait au bas du pavillon, elle se glissa tout doucement prs
du bord de la fentre, et laissa tomber un regard furtif. Elle vit
1
2

Cest--dire : Yn, dou de hautes lumires.


Cest--dire : personnage minent en littrature.

97

Les deux jeunes filles lettres

que cet homme portait un bonnet carr et un large vtement, et


quil allait et venait au bas du pavillon en lanant des coups dil
obliques. Layant observ une seconde fois avec attention, elle
remarqua quil tait borgne et boiteux dun pied. Il sied bien
un

pareil

homme,

dit-elle

en

riant

sous

cape,

de

faire

larrogant ! Alors, revenant dans le pavillon, elle prit la pice


de satin et lventail dor, et y crivit des vers ; puis elle
chargea

les

servantes

de

remettre

ces

objets

au

vieux

domestique pour quil les rendit au noble Yn. Celui-ci les


dploya et y jeta les yeux. Quoiquil ne pt deviner le sens des
vers, les

p.76

formes lgres et gracieuses des caractres lui

causaient une joie indicible. Il se retira aprs avoir remerci


plusieurs reprises.
Depuis lantiquit, la posie a [souvent] enfant la haine ;
Mais la colre et les injures ne sont rien auprs des
railleries personnelles.
Cest pourquoi Teng-tou

1,

malgr le grand nombre de

dfauts physiques [reprochs sa femme],


Est rest insensible aux critiques malignes de Song-iu.
Ds que le noble Yn fut en possession de la pice de soie et
de lventail orns de vers, il retourna tout joyeux son
htellerie, les dploya et les examina avec la plus grande
attention. Mais comme les vers taient crits en caractres thsao
(cursifs), il nen pouvait deviner le sens. Il songea avec bonheur
que deux des htes savaient lire lcriture thsao. Ceux-ci lui

La pice de vers o le pote Song-iu a critiqu la laideur de la femme de


Teng-tou, se trouve dans le recueil intitul Wn-sioun, liv. XIX, fol. 22.

98

Les deux jeunes filles lettres

ayant lu, mot mot, chaque caractre, il vit alors que lventail
portait les vers suivants :
Quand les trois Tha

sont monts au haut du ciel, le

disque du soleil brille tout seul 2 .


Lorsquon possde cinq chevaux son char 3 , quoi bon
saffliger de lingalit de la route

p.77

Ne soyez pas si fier de la ceinture qui vous a t nouvellement donne dans la salle jaune 5 .
Lhomme du pavillon de lest 6 , de la province du Kiang-si,
fait parler de lui depuis bien longtemps.
Sur la pice de soie, on lisait les deux lignes suivantes en
caractres grands comme une tasse.
[Niu-wa] brisa Ao

pour asseoir les extrmits [du

monde], et le ciel et la terre se trouvrent dans un


parfait quilibre 8 .

Le lecteur doit sattendre trouver dans ces vers la satire des dfauts
physiques de Yen. Les trois toiles , et de la Grande Ourse. Elles sont
lemblme des trois Kong, qui taient des ministres du premier rang.
2 Allusion lil unique de Yn.
3 Lexpression Ou-ma, cinq chevaux, dsigne un prfet ; cest une allusion
Yn, qui avait obtenu cette dignit.
4 Allusion Yn, dont le pied boiteux le faisait marcher dune manire
irrgulire.
5 Hoang-tang, salle jaune, dsigne un prfet. Voy. p. 76, note 4.
6 Lexpression Tong-ko, pavillon de lest, dsigne Yn comme fils dun
ancien ministre.
7 On lit dans les mmoires de Ss-ma-thsien (Histoire des trois augustes
empereurs, San-hoang) : Niu-wa (femme de lempereur Fo-hi, personnage
fabuleux comme lui) brisa les pieds de la tortue gigantesque Ao pour y
asseoir, comme sur des colonnes, les quatre extrmits de la terre.
8 Allusion nouvelle Yn, dont la marche incertaine rappelle les mouvements
irrguliers de la terre avant quelle dit t mise en quilibre par Niu-wa.

99

Les deux jeunes filles lettres

Ayant dissip les nuages, elle laissa voir le ciel, et donna


loue et la vue aux sourds et aux aveugles de tous les
sicles 1 .
Yn, ayant fini dentendre cette lecture, se sentit transport
de joie. Les mots Sn-tha (les trois toiles Tha de la Grande
Ourse) et Tong-ko (salle de lest) qui sont crits sur lventail,
scria-t-il, renferment un loge pour moi, qui suis issu dun
ministre dtat. Les mots Ou-ma (cinq chevaux) et Hoang-tang
(salle jaune) indiquent dune manire flatteuse que je viens
dtre lev, aprs les preuves prescrites, au rang de prfet ;
les mots

p.78

Toun-Ao (couper les pieds de la tortue Ao) et Po-

yun (dissiper les nuages), etc., que je vois sur la pice de satin,
ont pour but dexalter ma rare capacit et lclat de mon mrite.
Elle a mis en lumire tous les titres dont je me glorifie au fond
du cur. En vrit, cest une fille de talent. Les htes, en
voyant clater la joie de Yn, se mirent le louer et faire
chorus avec lui. Leurs loges pompeux ne firent quexalter sa
folle allgresse. Il appela aussitt un homme de lhtel, et le pria
de coller la pice de soie sur du papier et den former un
rouleau ; puis il la serra prcieusement comme si cet t un
trsor. Toutes les fois quil rencontrait quelquun, il ne manquait
pas de se dcerner les plus fastueux loges.
Un mois aprs, lempereur ayant rendu le dcret qui le
nommait prfet du dpartement de Song-kiang, tous ses parents
et amis vinrent lui offrir leurs flicitations. Yn-wn-ou fit
prparer un repas et les traita dune manire splendide ; mais

Ce passage renferme encore une allusion Yn, qui tait borgne.

100

Les deux jeunes filles lettres

ayant bu au point dtre ivre, il ne put matriser sa sotte vanit.


Il sortit la pice de satin et lventail et les fit voir aux convives.
Aprs les avoir examins, les uns vantrent la beaut des vers,
les autres llgance de la prose ; ceux-ci louaient la forme
exquise des caractres, ceux-l la manire flatteuse dont on y
peignait

Yn-wn-ou.

Toute

lassemble

faisait

assaut

de

louanges ; ctaient des compliments sans fin. Dans le nombre,


se trouvait un hte quelque peu vers en littrature. Son nom de
famille tait Song, son petit nom Sn et son nom honorifique
Tseu-tching ; il tait tout au plus capable de faire une ou deux
pices de vers dun style vulgaire. Sa principale occupation tait
daller et venir dans la

p.79

maison des magistrats. Ce jour-l, il

se trouvait par hasard parmi les convives qui taient venus


fliciter Yn-wn-ou. Les voyant tous dbiter des loges sans fin,
il se contenta de sourire froidement. Yn-wn-ou souponna quil
ne riait pas sans motif.
Monsieur Tseu-tching, lui demanda-t-il, pourquoi riezvous de la sorte ? Y aurait-il quelque dfaut dans les vers ?
Quel dfaut pourrait-il y avoir ? rpondit Song-sn.
Eh bien ! reprit Yn-wn-ou, sil ny a nul dfaut,
pourquoi riez-vous ainsi, monsieur ? Jimagine que vous
avez cru y dcouvrir quelques taches.
Pour des taches, il ny en a vraiment aucune, rpartit
Song-sn, seulement votre seigneurie ne devrait pas tant
admirer ces deux inscriptions.

101

Les deux jeunes filles lettres

Lorsque je my vois lou si pompeusement, dit Ynwn-ou, comment pourrais-je ne pas y attacher un grand
prix ?
Seigneur, rpartit Song-sn, comment pouvez-vous y
dcouvrir de pompeux loges ?
Monsieur, lui dit Yn-wn-ou, jy vois les mots San-tha
(les trois toiles Tha de la Grande Ourse) et Tong-ko (la
salle de lest

) ; nindiquent-ils pas dune manire

flatteuse que je descends dun ministre dtat ? Les mots


Hoang-tang (salle jaune) et Ou-ma (cinq chevaux 2 ) ne
disent-ils pas, ma louange, que je viens dtre lev la
dignit de prfet ? Les mots Tsao-tien-ti, etc. (elle a
donn lquilibre au ciel et la terre), Kha-kou-kn, etc.
p.80

(elle a ouvert les yeux et les oreilles des anciens et des

modernes), nont-ils pas pour but dexalter lclat de ma


rputation et de mon mrite ?
Eh bien ! soit, dit Song-sn en riant ; mais je vois sur
lventail : le soleil brille tout seul ; la route est ingale 3 .
Dites-moi un peu quelles sont celles de vos qualits dont
ces passages font lloge ? Sur la pice de soie peinte, je
lis encore les mots : couper les pieds de la tortue Ao ;
dissiper les nuages ; prendre son quilibre ; les sourds et
les aveugles. Dites-moi encore, seigneur, quel genre de
mrite ces expressions louent en vous ? Je vous engage
les mditer avec attention.

1
2
3

Voyez pag. 76 et 77, les notes 2.


Voyez pag. 70 et 77, les notes 4 et 1.
Voyez pag. 76, les notes 3 et 5.

102

Les deux jeunes filles lettres

A ces mots, Yn-wn-ou resta muet et ne put dire un seul


mot ; puis, aprs quelques instants de rflexion :
Je vous avoue, dit-il, que je ny comprends rien ; jose
vous prier, monsieur Tseu-tching, de daigner mclairer.
Seigneur, dit Song-sn en riant de nouveau, quelle
espce dintelligence avez-vous donc ? comment se fait-il
que vous nayez pas dcouvert de suite ces vtilles ? Elle
dit que le soleil brille tout seul ; cest pour vous plaisanter
sur votre il unique ; les mots : lingalit de la route,
sont la critique du pied boiteux de votre seigneurie ; les
mots : couper les pieds de la tortue Ao, dissiper les
nuages, renferment les mmes railleries.
Yn-wn-ou fut tellement honteux de cette explication que
tout son visage devint pourpre ; puis sabandonnant une
violente colre.
Ainsi donc, dit-il, jai t bafou par cette petite
sclrate !
A ces mots, il prit la pice de

p.81

soie peinte ainsi que lventail

et les dchira en mille pices. Les convives sefforcrent de le


calmer.
Nous ne pouvons croire, lui dirent-ils, que cette petite
fille ait eu de pareilles intentions.
Song-sn lui-mme chercha ladoucir.
Seigneur, dit-il, si vous vous tes emport si fort, cest
que jai eu la langue trop longue.

103

Les deux jeunes filles lettres

Monsieur, lui dit Yn-wn-ou, si vous neussiez pas


ouvert mon esprit, jaurais suspendu la pice de soie
peinte au milieu de mon salon, et je me serais servi tous
les jours de lventail dor. Naurais-je pas t en butte
toutes les railleries du public ?
Si encore ctait un homme, lui dit Song-sn, il vous
serait ais de vous expliquer avec lui ; mais cest une
petite fille qui a obtenu par hasard lamiti et la faveur du
souverain. Quel vritable talent peut-elle avoir ? A quoi
bon vous occuper delle ?
Bien quelle soit petite, rpartit Yn-wn-ou, elle a
vraiment un esprit dtestable. Elle se prvaut de la
puissance du ministre dtat ; voil pourquoi elle montre
tant dinsolence. Ne suis-je pas moi-mme le fils dun
ministre dtat ? Comment consentirais-je endurer ses
sarcasmes et ses railleries ? Je veux absolument lui faire
donner une rude leon ; ma juste colre ne sapaisera qu
ce prix.
Tous les convives lengagrent vingt fois se calmer, mais il
ne voulut rien entendre. Bientt aprs, ils se retirrent. Par suite
de cette aventure, Yn-wn-ou passa toute la nuit dans une
grande agitation. Il aurait bien voulu renfermer sa colre, mais
son cur tait trop ulcr ; il aurait voulu la faire chtier, mais il
ne savait comment

p.82

sy prendre. Il avait un proche parent

dont le nom de famille tait Tou, et le nom denfance Kou-i. Il


stait lev du grade de Tsn-ss (docteur) la charge de prfet
dun district. Depuis peu, il venait dobtenir, aprs avoir subi ses

104

Les deux jeunes filles lettres

examens, la place de Ki-ss-tchong

. Ils taient tous deux

cousins germains et se voyaient journellement. Si jallais


confrer avec lui, se dit secrtement Yn-wn-ou, peut-tre me
suggrerait-il quelque bon stratagme.
Le lendemain, il se leva de bonne heure, et tant venu
trouver Tou-kou-i, il lui raconta son affaire de point en point,
et le pria de lui fournir quelque moyen pour la faire chtier
dimportance.
Prcdemment, lui dit Tou-kou-i, javais bien entendu
citer le nom dune petite fille de talent ; mais est-il
possible quune fille de dix ans soit en tat de composer
ainsi des vers ou de la prose lgante ? Cest tout
simplement le vieux Chn qui, pour vanter et exalter sa
fille, a tenu le pinceau sa place, et a fait tomber tout le
monde dans ses piges. Lempereur lui-mme, faute
dattention, sy est laiss prendre dans le premier moment,
et la honore dune faveur exagre. Aussitt le vieux
Chn a fait passer le faux pour le vrai, et ne garde plus
aucune mesure.
Je vous avoue, rpondit Yn-wn-ou, que si la petite
fille est rellement lauteur de ces vers, on peut encore
avoir de lindulgence pour elle ; mais si le vieux Chn a
compos sa place, et a abus de sa dignit actuelle de
p.83

ministre pour insulter en moi le fils dun ministre qui

nest plus, cest une chose plus odieuse encore. Mais je ne


suis que prfet, comment pourrais-je faire chtier un

Porteur de messages prs du ministre des travaux publics.

105

Les deux jeunes filles lettres

ministre ? Il faut, cher cousin, que vous preniez fait et


cause pour moi.
Ce nest pas bien difficile, reprit Tou-kou-i, attendez
un peu ; demain matin jadresserai lempereur un
rapport contre lui ; je me fais fort de le couvrir de
confusion.
Si vous pouvez me rendre ce service, lui dit Yn-wn-ou,
non seulement je vous en aurai toute ma vie une
reconnaissance infinie, mais je veux encore vous offrir
mille onces dargent.
Comment un proche parent pourrait-il parler ainsi ?
reprit Tou-kou-i en souriant.
Quelques jours aprs, Tou-kou-i adressa en effet un
rapport lempereur. A cette poque, le fils du ciel, qui tait
dou de profondes lumires, soccupait avec le plus grand soin
des affaires de ladministration. Toutes les fois quon lui avait
adress un rapport, il ne manquait jamais de le lire lui-mme.
Ce jour-l, ses yeux tombrent tout coup sur une pice qui
tait ainsi conue :
Rapport de Tou-kou-i, messager imprial prs du ministre
des travaux publics, au sujet du premier ministre, qui, sous le
masque du talent, a bassement flatt le souverain, et a port un
grave prjudice lhonneur du gouvernement.
Suivant ce que jai entendu dire, pour que le talent obtienne
la haute estime de lempereur, il faut quil soit

p.84

solide et vrai.

Pour cette raison, cinq officiers furent cits avec loge la cour
de Cheun, et huit lettrs brillrent la cour des Tchou ; les Hn

106

Les deux jeunes filles lettres

tablirent trois vieillards la porte du pont, et les Thang


runirent les hommes les plus illustres dans la salle du tigre
blanc. Ctaient tous de grands lettrs dune rudition profonde
et des crivains dun mrite minent. Or, je nai jamais entendu
dire quune petite fille de dix ans, dont la bouche sent encore le
lait de sa nourrice, ait usurp frauduleusement le titre de fille de
talent et quelle ait obtenu, sans aucun titre, la bienveillance de
lempereur ; quen vertu dun dcret, elle ait construit un
pavillon fastueux et fait du bruit dans la ville de Tchang-n ;
quelle ait dchir de ses sarcasmes les lettrs de lempire, et
quelle ait port un grave prjudice lhonneur du gouvernement.
Voil pourtant ce qua fait Chn-ta, la fille de Chn-hin-jn, lun
des membres du conseil priv. Chn-ta est issue dune famille
opulente ; elle est peine sortie de lenfance. Quoiquelle ait de
lesprit naturel et de lintelligence, elle na ni matre ni amis pour
linstruire, et bien quelle sache tout au plus barbouiller quelques
caractres, elle sarroge le titre de fille de talent. Comment a-telle os, en crivant, laide dune fraude insigne, les vers sur
les hirondelles blanches, mettre en dfaut la perspicacit de
Votre Majest, troubler lesprit des officiers de la cour, recevoir
sans motif vos augustes bienfaits. et usurper impudemment le
nom de fille de talent ? Fire de lautorit du ministre dtat (son
pre), elle a fait construire un pavillon et la dcor du titre
pompeux de Yu-tchi-lou (le pavillon du pied de jade). Ne sontce pas l des

p.85

prtentions exorbitantes ? Si elle et employ

ces moyens pour se choisir un poux ou faire sonner sa


rputation, cela pourrait encore passer, mais elle a os se
procurer prix dargent des vers et de la prose lgante, et
quoiquelle soit une petite fille qui sent encore le lait de sa
107

Les deux jeunes filles lettres

nourrice, elle a voulu clipser par l des acadmiciens, des


nobles et de hauts dignitaires de ltat. Ce nest pas tout :
laide de paroles tmraires et de propos vides de sens, elle a
tourn en ridicule des lettrs minents. Cependant ces mmes
lettrs sont les officiers de lempereur ; outrager les officiers de
lempereur, cest outrager lempereur lui-mme. Chn-ta est
une petite fille sans discernement ; il ny a certainement pas lieu
de la corriger. Mais Chn-hin-jn, qui est un ministre du rang le
plus lev, a os faire passer le faux pour le vrai, et a port un
grave

prjudice

lhonneur

du

gouvernement ;

il

mest

impossible dimaginer quel a t son but. Pour moi, qui ai t


charg par une faveur insigne du ministre de la parole, ayant
vu de mes propres yeux la conduite aussi folle quinsolente de
cette petite fille, je nai pu me dispenser de vous prsenter mon
rapport. Je supplie humblement Votre Majest dexaminer cette
affaire laide de ses lumires divines, puis de retirer les quatre
caractres tracs par le pinceau imprial, de faire dmolir le
pavillon quelle a construit, et de charger le bureau comptent
de rechercher la personne qui a compos sa place. Alors les
coupables flatteurs seront dmasqus et les fonctionnaires de
ltat pourront respirer en paix.
Voici les motifs de mon respectueux rapport.
p.86

Lempereur ayant lu cet crit, ne pt sempcher de

sourire. Tou-kou-i, se dit-il, accuse Chn-ta de stre fait une


vaine rputation, et de mavoir ainsi jet dans lerreur : croit-il
donc que lon puisse si facilement mabuser ? Cest un stupide
lettr dont la vue est aussi borne que sil regardait le ciel du
fond dun puits.

108

Les deux jeunes filles lettres

A ces mots, il fit avec son pinceau imprial la rponse


suivante :
Tou-kou-i, puisque vous souponnez Chn-ta davoir fait
passer le faux pour le vrai, je vous ordonne de vous rendre en
personne au pavillon du pied de jade et de concourir avec elle,
tte tte, pour les vers et la prose lgante. Je charge les
membres du bureau Ss-li-kin dexaminer vos compositions. Si
vous lemportez sur Chn-ta, je me ferai un devoir de lui retirer
les caractres tracs par le pinceau imprial
mais

si

Chn-ta

lemporte

sur

vous,

et de la chtier ;
votre

accusation

mensongre ne restera pas impunie. Que le bureau comptent


prenne connaissance de ceci.
Ds que Tou-kou-i eut vu le dcret imprial, il fut saisi de
crainte. Les affaires des autres, scria-t-il, me tombent sur le
corps ! Quoiquon me donne le titre de Tsn-ss (docteur), je suis
tout au plus capable dcrire quelque pice de prose dans le got
moderne ; quant la posie et au wn-tchang (la prose
lgante), en vrit, je nen ai jamais fait mon tude. Si je vais
concourir avec Chn-ta et que jaie lavantage sur elle, ce nest
quune

p.87

petite fille ; quel avancement, quelles rcompenses

pourront men revenir ? Mais si, dans le moment, je ne puis


venir bout de ma composition et que je sois vaincu par elle,
bien que les paroles tmraires dun moniteur imprial ne
puissent donner lieu qu une peine lgre, ne serai-je pas
immol par les railleries du public ? Il invita en consquence

Savoir les quatre caractres Hong-wn-thsa-niu, fille de talent minente en


littrature.

109

Les deux jeunes filles lettres

Yn-wn-ou et plusieurs personnes du mme htel dlibrer


mrement avec lui. Ce jour l, Song-sn se trouvait du nombre.
Lorsquune fille de dix ans, leur dit-il, passe pour habile
en posie ou en wn-tchang (prose lgante), soyez srs
que quelquun a tenu le pinceau pour elle, et a fait voler
son nom de bouche en bouche. Si, par ordre imprial, vous
composez tte tte avec elle, et quon charge quelques
servantes de se tenir ses cts et de lobserver de prs,
elle trahira elle-mme son ignorance. Et puis, quand elle
viendrait bout de barbouiller [quelques lignes], serait-il
possible que lhonorable Tou, qui a obtenu au concours le
grade de Tsn-ss (docteur), pt rester au-dessous dune
petite fille ? Si lhonorable Tou ne se soucie pas dy aller
lui-mme, de peur de compromettre sa dignit, pourquoi
ne prsenterait-il pas, pour concourir sa place, quelques
lettrs dun talent renomm ? De cette faon le succs est
assur.
Approuv, approuv,
scria Tou-kou-i, transport de joie. Sans perdre de temps, il
prsenta le lendemain un nouveau mmoire qui tait ainsi conu :
p.88

Rapport de Tou-kou-i, messager imprial prs le ministre


des travaux publics, lequel prsente spcialement au concours
des hommes de talent, pour quon puisse scruter fond le vrai
et le faux et rparer lhonneur du gouvernement.
Ces jours derniers, jai prsent un rapport contre Chn-ta,
fille de Chn-hin-jn, membre du conseil dtat, laquelle a altr
la vrit laide dun talent mensonger. Votre Majest a daign
110

Les deux jeunes filles lettres

mordonner daller en personne dans le pavillon du pied de jade


et de composer tte tte avec Chn-ta, en posie et en prose
lgante, afin de prononcer sa condamnation. Pour obir a votre
dcret, je devrais aller de suite composer avec elle. Seulement,
depuis que je suis dans ma charge, je manie tout le long du jour
des registres arides, et il y a bien longtemps que jai quitt les
lettres et y suis devenu tranger. Je crains, si je fais une
composition vulgaire et sans mrite, de nuire la considration
du gouvernement. Cest pourquoi jose prsenter ma place
Tchou-kong-meng, gardien des joyaux de la couronne et Hiatchi-tchong, membre libre de lAcadmie des Hn-ln, qui se
distinguent la fois par la supriorit de leur talent et la beaut
de leur style, afin quils concourent avec Chn-ta pour le wntchang (la prose lgante) ; Pou-ki-thong, intendant du tribunal
des rites, et Song-sn, lettr, sans emploi, qui connaissent les
airs anciens et modernes, et possdent en perfection les qualits
qui brillent dans les trois cents odes 1 , pourront composer avec
Chn-ta en

p.89

vers et en chansons ; Mou-li, lhuissier des htes

distingus, qui est profondment vers dans la musique vocale,


pourra composer en romances avec Chn-ta ; Yn-koue, le
secrtaire imprial, qui excelle la fois dans lcriture rgulire
et lcriture cursive, pourra composer en calligraphie avec Chnta. Je supplie humblement Votre Majest dordonner par un
dcret ces six personnages daller concourir avec Chn-ta.
Alors le vrai ou le faux clateront deux-mmes, et ce qui est
vain ou solide apparatra au grand jour. Si ces six lettrs ne
remportent pas la victoire, je subirai avec joie le chtiment d

Les odes du Chi-king, ou livre des vers, lun des cinq livres canoniques.

111

Les deux jeunes filles lettres

un rapport mensonger. Mais si lartifice diabolique de Chn-ta


vient tre ruin, jose esprer que, conformment au dcret
prcdent, Votre Majest la punira comme il faut. Ce sera fort
heureux pour les fonctionnaires publics et pour lhonneur du
gouvernement.
Lempereur, ayant fini de lire ce rapport, dit en souriant : Il
nose y aller lui-mme et prsente sa place dautres lettrs. Si
je napprouve pas sa demande, il dira encore que jai t leurr
par elle. En consquence il crivit pour rponse :
Japprouve le rapport. Jordonne Tchou-kong-meng,
Hia-tchi-tchong, Pou-khi-thong, Song-sn, Mou-li et Ynkoue, de se rendre au pavillon du pied de jade et de concourir
avec Chn-ta pour la posie et le wn-tchang. Que le bureau
comptent en soit inform.
A peine ce dcret fut-il rendu, que plusieurs personnes en
avaient dj apport la nouvelle lhtel de Chn-hin-jn, qui
en fut vivement mu.
Do vient, scria-t-il, que Tou-kou-i mait censur
auprs de

p.90

lempereur ?

Aussitt, il envoya une personne de sa maison en qui il avait


confiance pour prendre des informations. Il apprit que cela
venait de railleries lances contre Yn-wn-ou dans deux
inscriptions en vers et en wn-tchang (prose lgante). En
consquence, il raconta sa fille ce qui venait de se passer.
Toutes les fois, dit-il, quune personne vient vous
demander des vers ou du wn-tchang, cest une preuve de
lestime quelle fait de votre talent et de votre rputation ;

112

Les deux jeunes filles lettres

vous devez toujours lui rpondre en termes convenables.


Pourquoi avez-vous crit des railleries mordantes qui sont
devenues une source de malheur ?
Ces jours derniers, rpondit Chn-ta, au moment o ce
prfet Yn apporta une pice de soie et un ventail,
comme jtais alle visiter ma mre dans lappartement
intrieur, une servante serra ces objets dans une armoire
et oublia de me les remettre, de sorte quil ne me ft pas
possible dy rien crire. Nayant pu les obtenir au moment
o il vint les chercher, il se mit en colre et fit une scne
violente devant notre htel. Ce nest pas tout, il eut
limpudence de suivre un de mes serviteurs jusquau pavillon du pied de jade et de se promener au bas des degrs.
Layant observ la drobe, je vis quil tait borgne et
boiteux dun pied. Aussitt, me sentant en verve, jcrivis
quelques

phrases

piquantes,

sans

prvoir

quil

en

dcouvrirait le sens. Cette fcheuse affaire arrive vraiment


par ma faute.
Si ce nest que cela, dit Chn-hin-jn, nen parlons plus.
Seulement, il y a un dcret qui ordonne six lettrs,
Tchou-kong-meng et autres, daller composer avec

p.91

vous en vers et en prose lgante. Ce sont tous des


hommes minents et renomms ; si vous ne russissez
pas les vaincre dans ce concours, non seulement vous
perdrez la rputation que vous venez dacqurir ; mais il
est craindre que notre saint empereur ne souponne que
vos vers sur les hirondelles blanches sont le fruit dun

113

Les deux jeunes filles lettres

plagiat, et que, dans sa colre, il ne vous punisse avec rigueur. Ny-a-t-il pas de quoi sinquiter vivement ?
Mon pre, scria Chn-ta en souriant, veuillez vous
tranquilliser. Quoique je sois loin de vouloir me vanter,
quand il sagirait dhommes dun vritable talent, votre
petite fille ne serait pas dispose leur cder le pas ; mais
ces lettrs, avec leur esprit stupide et rouill, ne valent pas
la peine quon parle deux. Ds quils seront arrivs, je
vous rponds de les mystifier comme il faut.
Ma fille, reprit Chn-hin-jn dun ton ravi, si vous
pouvez rellement les vaincre, je veux donner une rude
leon ce coquin de Tou-kou-i pour contenter ma juste
colre.
Par suite de ce concours, jaurai diverses choses vous
raconter. Des hommes minents succombent dans la lutte, mais
une jeune fille acquiert une brillante rputation.
Si vous ignorez les vnements qui vont se succder, coutez
un peu, je vous les conterai en dtail dans le chapitre suivant.

114

Les deux jeunes filles lettres

CHAPITRE IV
PAR LA FORCE DE SON TALENT, ELLE TERRASSE
LLITE DES LETTRS
@
p.92

Les officiers du palais ayant reu le dcret imprial qui

ordonnait de concourir pour la posie et la prose lgante,


nosrent diffrer leur commission. Le tribunal des rites, aprs
avoir mrement dlibr sur les sujets de composition, les
prsenta en ces termes lempereur :
Le tribunal des rites, pour obir au dcret de Votre Majest
et lui prsenter son rapport, a respectueusement rdig tous les
sujets du concours et les a disposs dans lordre suivant :
ARTICLE PREMIER. poque du concours.
Le concours aura lieu le troisime jour du septime mois.
Ce jour-l, lautomne commence. Cest justement le moment o
les hommes de talent sont dans toute leur verve.
ART. 2. Heures du concours.
A lheure du dragon
pavillon du pied de jade.

1,

tout le monde se runira dans le

p.93

A lheure du serpent 2 , on composera en calligraphie.


A lheure du cheval 3 , on composera en chansons.
A lheure du blier 4 , on composera en posie.
1
2
3
4

De
De
De
De

sept neuf heures du matin.


neuf onze heures du matin.
onze heures une heure.
une trois heures.

115

Les deux jeunes filles lettres

A lheure du singe

1,

on composera en wn-tchang (prose

lgante).
A lheure du coq 2 , on composera sur des questions dhistoire
ancienne.
Le premier rang sera assign au concurrent qui aura fini sa
composition avant lheure prescrite, et le dernier celui qui aura
laiss pass lheure sans lavoir acheve.
ART. 3. Composition en calligraphie.
criture rgulire ; criture Thsao (cursive) ; criture Li (de
bureau) ; criture Tchoun (antique) ; une page de chaque
genre.
ART. 4. Composition en chansons.
Chansons sur les diffrentes parties du jour, dans le genre de
celles du royaume de Song. Une pice sur chaque.
ART. 5. Composition en posie.
Vers de cinq syllabes dans le got moderne. Une pice.

p.94

ART. 6. Composition en prose lgante.


Une dissertation, ou un morceau en prose potique.
ART. 7. Composition sur lantiquit.
Trois morceaux sur des questions dhistoire ancienne : on leur
donnera une tendue modre, de manire les faire tenir sur
une feuille de papier.
ART. 8. Indication des sujets de composition.

1
2

De trois cinq heures.


De cinq sept heures.

116

Les deux jeunes filles lettres

Les membres de lacadmie des Hn-ln se runiront dans la


salle appele Wn-hoa-tin 1 . A chaque heure, ils prsenteront
un sujet au souverain, qui, aprs lavoir arrt lui-mme avec
son pinceau imprial, le fera porter aux concurrents par un
cavalier.
ART. 9. Ds quune composition sera acheve, on
lenverra lempereur par un cavalier. On expdiera ensuite le
second

thme.

De

cette

manire,

il

ny

aura

pas

de

communications clandestines ni dautres fraudes du mme genre.


ART. 10. Inspection du concours.
Ce soin est confi un eunuque du bureau Sse-li-kin 2 ,
auquel

se

joindront

Tou-kou-i

et

Chn-hin-jn.

Ils

surveilleront ensemble (les concurrents). Peut-tre qualors


personne ne trouvera redire.

p.95

Art. 11. Aprs lachvement de chaque composition, tous


les concurrents ( lexception de Chn-ta que retient son
extrme jeunesse) se rendront ensemble dans la salle appele
Wn-hoa-tin 3 , et attendront que lempereur ait prononc luimme sur la victoire ou la dfaite, sur le mrite ou la culpabilit.
De cette manire, on ne rpandra pas de faux bruits ni de
nouvelles mensongres.
Obissant avec respect au dcret imprial, nous venons
dexposer en dtail tous les sujets du concours ; nous prions
Votre Majest de les examiner laide de ses lumires divines et
de rendre sa dcision.
1
2
3

La salle o fleurit la littrature.


Cette expression signifie inspecteur des rites.
Voyez pag. 94, note 1.

117

Les deux jeunes filles lettres

Lempereur approuva ce programme dans tous ses dtails, et


ordonna quon le suivit de point en point.
Ds que ce dcret fut tomb du pinceau imprial, Tchoukong-meng alla en informer Hia-tchi-tchong, Pou-khi-thong,
Song-sn, etc.

1,

et les runit dans la maison de Tou-kou-i

pour dlibrer ensemble.


Jai appris, leur dit-il, quavant-hier la petite Chn ayant
t prsente lempereur, composa sans sarrter, au
sujet du fils du ciel qui suit la droite voie, trois stances en
vers libres dune noblesse et dune lgance incomparables ; aussi lempereur lui donna-t-il les plus hautes
marques de bienveillance et daffection. Je pense quon ne
saurait la comparer ces crivains vulgaires qui se sont
fait

une

vaine

renomme.

Gardez-vous,

vnrables

matres, de la traiter avec ddain.


Vnrable Tchou, reprit Tou kou-i, comment pouvezvous parler de la sorte ? Non seulement elle na

p.96

quune

vaine rputation, mais quand mme elle aurait un vrai


talent et une instruction solide, combien de livres peut
avoir lus une petite fille de dix ans ? Est-il naturel quelle
lemporte sur de vnrables matres comme vous ? Dans
ce concours, elle sera vaincue sur-le-champ. Tchou, notre
vnrable matre, comment pouvez-vous tenir un tel
langage, qui dcle la fois la crainte et linquitude ?
Quant moi, dit Song-sn, sil sagissait de concourir
pour des chansons dans le got ancien on de composer du

Les autres sont Mou-li et Yen-koue.

118

Les deux jeunes filles lettres

wn-tchang (de la prose lgante), comme je nai quune


rudition borne et un talent superficiel, je ne saurais me
piquer dhabilet. Mais sil suffisait de faire une pice de
vers communs de cinq ou de huit syllabes, la bonne
heure. Lorsque je parcourais tout lempire, les princes
renomms de la posie et les coryphes de la chanson
mont tous reconnu pour leur matre

; soit quon me

prescrivit des rimes, soit quon me donnt un temps fixe,


je

nai

jamais

essuy

daffront.

Serait-il

possible

quaujourdhui je fusse vaincu par une petite fille ? Si je la


mprise ainsi, moi qui ne suis quun homme vtu de toile

et sans emploi, plus forte raison en avez-vous le droit,


vous qui tes des princes du palais du cheval de bronze 3 ,
des lettrs clbres de la salle de jade ! Demain matin,
quand les combattants seront en prsence, nallez

p.97

pas

perdre votre noble courage. A peine aura-t-elle appris


cette nouvelle, quelle se sentira dfaillir dans lappartement intrieur.

Littralement : ont tous reu mes leons.


Un simple particulier, par opposition avec les magistrats, qui portent de
riches vtements.
3 Cheval de Bronze, salle de jade , sont des expressions quon emploie
pour exulter la rputation dun acadmicien. En voici lorigine : lempereur
Wou-ti, de la dynastie des Hn, ayant obtenu des chevaux renomms de Tawn (Fergana), fit fondre leur image en bronze et la fit placer dans le palais
We-yang-kong.
Sous le rgne de Tha-tsong, de la dynastie des Song, lacadmicien Sou-ikien, ayant continu lhistoire des Hn-ln (acadmiciens), la prsenta
lempereur qui, pour lui tmoigner sa satisfaction, lui donna deux pices de
vers, quil avait composes lui-mme, et o se trouvaient les mots Yu-thang,
salle de jade, et lui ordonna de les placer sur une tablette dans la salle des
sances.
2

119

Les deux jeunes filles lettres

Monsieur Song, scrirent-ils tous en riant, vos paroles


sont parfaitement justes.
Il y a seulement une chose qui minquite, reprit Toukou-i.
Que voulez-vous dire ? lui demandrent-ils ensemble.
Je ne crains quune chose, rpondit-il, ce sont les
communications (clandestines). Quoique jaie t charg
de la surveillance, il faut que vous tous vous ayez lil
veill ; si, pendant le concours, il se rencontre quelque
point douteux ou difficile, vous devez vous avertir et vous
aider mutuellement, et alors vous ne serez point vaincus.
Cela va sans dire, rpondirent-ils tous la fois.
Leur plan tant bien arrt, ils se sparrent. Ds que le
troisime jour de la septime lune fut arriv, Chn-hin-jn se
rendit dans le pavillon du pied de jade, et au bas de linscription
portant les mots Thsa-niu (fille de talent), crits de la main de
lempereur, il dressa une table orne de dragons, brla des
parfums et alluma des bougies. Au bas de cette table, il plaa
trois fauteuils

p.98

pour les inspecteurs du concours, savoir

leunuque du bureau Ss-li-kin, Tou-kou-i et lui-mme ;


gauche, du ct de louest, six siges pour Tchou-kong-meng et
autres ; droite, du ct de lest, une chaise pour Chn-ta, sa
fille. Chaque table tait compltement garnie de tout ce qui tait
ncessaire pour crire

1.

Cela fait, Chn-hin-jn alla sasseoir

dans le salon en attendant (les concurrents). A lheure du dragon,


leunuque Tchao-kong, du bureau Ss-li-kin, arriva le premier.
1

Savoir : de pinceaux, de papier, dencre et dune pierre pour la broyer.

120

Les deux jeunes filles lettres

Chn-hin-jn alla au-devant de lui et linvita entrer. Ils


navaient pas encore fini les saluts dusage, lorsque les six
magistrats arrivrent lun aprs lautre. Chn-hin-jn leur offrit
le th.
Comme ma petite fille, dit-il ensuite, connaissait
quelques caractres, lempereur la comble de bienfaits
excessifs et lui a accord par erreur de pompeux loges ;
en vrit, ctait porter prjudice la dignit du gouvernement. Je pense avec confusion que Tou-kou-i a prsent un rapport lumineux pour que Sa Majest retirt (les
caractres crits de sa main) et rpart lerreur commise ;
ctait une trs heureuse ide. Qui aurait prvu que
lempereur ne voudrait point conserver le plus lger doute,
et que pour mettre en lumire la fraude coupable de ma
petite fille, il vous donnerait, respectables matres, la peine
de venir ici pour lui donner des leons. Il nest pas besoin
de dire que le petit magicien sera vaincu par le grand
magicien 1 . Mais si ma petite fille, dont la bouche

p.99

sent

encore le lait, osait disputer la victoire aux hommes les


plus minents de lAcadmie, quel chtiment ne mriteraitelle pas pour vous avoir fait une telle injure ?
Seigneur, rpondit Tchou-kong-meng, je ne suis quun
lettr obtus et rouill ; naturellement, je ne devrais pas
1

Cest--dire que ma petite fille ne saurait lutter contre de grands lettrs


comme vous. Cf. p. 189 note 1. Il y a ici une allusion aux paroles que
Tchang-hong adressa Tchin-lin : quand le petit magicien a vu le grand
magicien, ses esprits l'ont compltement abandonn; c'est--dire : quand j'ai
vu la pice de vers que vous avez compose au sujet de l'arsenal, j'ai t tout
fait dcourag et j'ai d avouer que jtais vaincu. P'e-wen-yun-fou, liv.
VII, fol. 29.

121

Les deux jeunes filles lettres

tre assez tmraire pour lutter contre le talent divin de


votre noble fille ; mais Tou-kou-i, qui a la dignit de
Tchang-kho, ma fait lhonneur de me mettre en avant ;
de plus, Sa Majest a daign menvoyer ici en vertu dun
dcret ; cest pourquoi je nai pu mempcher de venir
pour obir ses ordres suprmes. Je vous avoue que jen
suis aussi confus que troubl.
En ce moment, Tou-kou-i aurait bien voulu prendre un ton
modeste et rejeter son rle sur un autre, mais il ne le pouvait
pas ; il aurait voulu discuter, mais il ne le pouvait pas davantage.
Il se vit donc oblig de prendre un air assur et de se tenir coi
sans oser souffler un mot.
Vnrables matres, dit leunuque Tchao-kong en riant,
il ne convient pas de faire de la modestie ou de plaisanter.
Puisque vous tes venus ici par ordre imprial, vous navez
quune chose faire, cest daller concourir au plus vite
pour les vers ou le wn-tchang (la prose lgante).
Tous les autres magistrats ayant approuv cet avis, ils se
levrent ensemble, et Chn-hin-jn les invita aussitt entrer
dans le pavillon du pied de jade. Ds quils y furent monts, au
premier coup dil ils virent suspendue au centre une tablette
portant

les

mots

Hong-wn-thsa-niu

(fille

minente

en

littrature), crits de la main de lempereur ; au-dessous,


bridaient des parfums

p.100

et des bougies. Aux quatre cts de la

chambre se trouvaient des siges rgulirement rangs. Au


moment o les magistrats se disposaient sasseoir, chacun
suivant son rang, Chn-hin-jn leva la voix.

122

Les deux jeunes filles lettres

Vous voyez, dit-il, au-dessus de votre tte, les


caractres tracs par lempereur. Comme nous sommes
ses sujets et ses enfants, cest un devoir pour nous de les
saluer avec respect. Seulement, ils se trouvent dans la
maison du vieillard qui vous parle ; de plus, ils ont t
donns par faveur spciale ma petite fille. Si lon
considre lcriture de Sa Majest, elle est dune haute
valeur ; mais si lon ne fait attention qu ce vieillard et
sa petite fille, nous sommes dune mince importance. Fautil les saluer ou non ? Je supplie Tou-kou-i, le Tchangkho 1 , et le seigneur Tchao de mclairer sur ce point, de
peur que lempereur ne vienne le savoir, et ne dise que
nous avons manqu aux convenances.
Si Tou-kou-i et voulu dire quil ne fallait pas les saluer, il
aurait craint doffenser lempereur ; sil et voulu dire quil fallait
les saluer, il aurait craint de perdre lassurance de son visage. Il
resta

incertain

et

irrsolu,

si

bien

que

sa

figure

devint

compltement rouge.
Messieurs, dit Tchao-kong, vous voyez, l-haut, les
caractres tracs par Sa Majest : qui oserait ne pas les
saluer avec respect ? Vnrable Tha-ss (premier ministre), comment pouvez-vous faire le modeste la place
de lempereur ?

p.101

En ce cas, dit Chn-hin-jn, quon tende des

tapis.

Messager imprial prs le ministre des travaux publics.

123

Les deux jeunes filles lettres

peine

eut-il

prononc

ces

mots,

que

les

serviteurs

apportrent des tapis rouges et les tendirent sur le parquet.


Bientt, le matre des crmonies attach lhtel cria haute
voix :
A vos rangs !
Tou-kou-i, Tchou-kong-meng et autres se regardrent face
face ; mais laffaire tant arrive ce point, il ny avait pas
moyen de faire des crmonies. Ils furent donc obligs de se
lever lun aprs lautre et de saluer respectueusement. Les
rvrences termines, Chn-hin-jn leur montrant du doigt les
siges :
Je les ai placs, dit-il, suivant mon ide ; jignore si
vous approuvez leur disposition.
Elle est parfaitement convenable, scrirent-ils tous
ensemble. En plaant ainsi les siges, le vnrable Thass ne sest point tromp.

Puisque

tout

est

en

ordre,

reprit

Chn-hin-jn,

jordonne aux serviteurs dinviter Mademoiselle venir,


pour quaprs stre prsente ici suivant les biensances,
elle prenne la place qui est assigne.
Peu dinstants aprs le dpart des serviteurs, on vit sortir de
lappartement intrieur dix vingt suivantes qui se pressaient
autour de Mademoiselle.
Messieurs, dit Chn-hin-jn, en se prsentant devant
Vos Excellences, ma petite fille devrait naturellement vous
saluer jusqua terre ; mais elle craindrait que vous

124

Les deux jeunes filles lettres

nprouvassiez votre tour une grande fatigue

; en

consquence, elle se bornera aux rvrences ordinaires.

p.102

Les rvrences ordinaires sont parfaitement conve-

nables, scrirent-ils tous ensemble.


Alors mademoiselle Chn savanant au milieu de la salle et
levant le visage, leur fit quatre profondes rvrences. Les
magistrats, se tenant tous debout vers lorient, lui rendirent ses
salutations.
Ces crmonies termines, chacun alla sasseoir sa place.
Tchou-kong-meng et ses cinq collgues sassirent lest ;
Chn-ta seule sassit louest ; Tchao-kong, Tou-kou-i et
Chn-hin-jn se placrent plus bas. Dun ct, on leur offrit le
th ; de lautre, on ordonna aux magistrats chargs dapporter
les thmes de courir au galop la cour pour les chercher.
Dans ce moment, les acadmiciens qui devaient fournir les
thmes attendaient dj dans la salle appele Wn-hoa-tin. Au
bout de quelques instants, lempereur y arriva.
Sire, lui dirent les magistrats qui se tenaient prs de lui,
vous avez daign rendre un dcret qui nous ordonne de
concourir pour les vers et la prose lgante dans le
pavillon du pied de jade. Lheure du serpent

va arriver. Il

est convenable que lon compose dabord en calligraphie.


Conformment vos ordres, plusieurs officiers sont venus
au galop pour obtenir les thmes.

1
2

Sous-entendu : en lui rendant la pareille.


Elle dure de neuf onze heures.

125

Les deux jeunes filles lettres

Lempereur ordonna alors aux membres de lAcadmie des


Hn-ln de les lui prsenter. Tels furent les thmes quils mirent
sous ses yeux :
1 Une chanson intitule : La Rsolution de la plante Ln
isole 1 , en criture rgulire ;
2

p.103

Une chanson sur le cri de la cigale, en criture cursive ;

3 Une chanson intitule : La Rsolution de la montagne


Koue 2 , en criture de bureau ;
4 Une chanson sur la prise du Khi-ln 3 , en criture antique.
Chaque pice sera crite sur une feuille spare.
Le fils du ciel approuva le programme quon venait de lui
prsenter ; puis, avec son pinceau imprial, il ajouta sur la copie
des thmes les quatre mots Kn-tcho-m-chou (que tout le
monde crive sans dire un mot). De suite il remit cette feuille
aux officiers qui se tenaient ses cts, et ceux-ci aux
messagers officiels chargs de recevoir les thmes, lesquels,
partant au galop, lapportrent dans le pavillon du pied de jade.
Les prsidents du concours, Tchao-kong, Tou-kou-i et Chnhin-jn la reurent les premiers, la dplirent et y jetrent les
yeux. Cela fait, ils en firent deux copies spares, et remirent
lune Yn-koue et lautre Chn-ta. Ensuite, ils offrirent
chacun quatre feuilles de papier ornes de fleurs, et dposrent
le premier thme sur la table du dragon 4 .

Cest--dire : de celui qui est comme la plante Ln isole.


Cest--dire de la rsolution prise la vue de la montagne Koue.
3 Animal fabuleux dont lapparition annonce la naissance des sages. Il en
parut un, dit-on, la naissance de Confucius.
4 La table de lempereur.
2

126

Les deux jeunes filles lettres

Aprs avoir distribu les thmes, Chn-hin-jn renvoya les


servantes, qui disparurent en un clin dil. Chn-ta resta seule
sa place. Elle prit le thme et y jeta un coup dil ; alors, sans
se troubler ni se presser, elle

p.104

broya elle-mme de lencre et

en imbiba son pinceau ; puis elle dplia la feuille orne de fleurs


et y traa successivement plusieurs lignes dcriture.
Quant Yn-koue, quoiquil et obtenu au concours la charge
de Tchong-chou (secrtaire du palais), il savait, il est vrai, crire
quelques caractres, mais il navait pas de lecture. Comment
aurait-il pu savoir ce que ctait que les chansons appeles la
rsolution de Ln, le cri de la cigale, la rsolution du mont Koue,
la chanson sur la prise du Khi-ln, etc. ? Ds quil eut vu les
quatre mots tracs par le pinceau imprial : Kn-tcho-m-chou
(que tout le monde crive sans dire un mot), il prouva un tel
effroi quil pensa mourir

1.

Si je nai aucune souvenance de

tout cela, se dit-il en lui-mme, comment Chn-ta, qui nest


quune petite fille, pourrait-elle se le rappeler ? Si mes autres
collgues nen savent rien non plus, on pourra alors prsenter un
rapport lempereur pour lui demander un canevas. A ces
mots, il leva la tte, et vit Chn-ta qui crivait dun air calme et
pos. Il en prouva un tel saisissement quune sueur froide
inonda tout son corps. Hors de lui-mme, il se borna dire :
Depuis

longtemps

je

remplis

lemploi

de

Tchong-chou

(secrtaire du palais) ; je ne fais pas autre chose que dcrire ;


javoue que je nai nul souvenir de ces quatre chansons. Jose
prier le respectable matre Tou et le seigneur Tchao de faire
dans mon intrt un rapport lempereur.
1

Littralement : que son me ne tenait plus son corps.

127

Les deux jeunes filles lettres

Tou-kouei voyant que Yn-kou ne pouvait venir

p.105

bout

de la premire composition, il en fut vivement troubl, et


prenant aussitt la parole :
Japprouve, dit-il, les raisons de M. Yn ; si, parmi vous,
quelquun se rappelle les quatre chansons, rien nempche
quil ne les transcrive et ne les donne copier M. Yn :
nous prsenterons ensuite notre rapport sa Majest.
Messieurs, dit Tchao-kong, cela ne peut se faire, notre
auguste empereur ayant ordonn quon crive sans mot
dire. Qui oserait les transcrire pour un autre ? Si on les
transcrivait clandestinement, ce serait violer le dcret
imprial.
Ce ne serait point violer le dcret que de les copier
secrtement,

scria

Tou-kou-i.

Je

dirai

seulement

quautre chose est de concourir pour lcriture et de


concourir pour lrudition. Des hommes qui nont appris
qu tracer des caractres, pourraient-ils avoir lu toutes les
chansons des anciens ? Il serait convenable dexposer nettement toutes ces raisons lempereur. Mais, par malheur,
lheure fixe nous presse, on naura pas le temps daller et
de revenir. Cest pourquoi je suis davis quon copie
dabord les chansons ; nous ferons ensuite notre rapport
Sa Majest.
Si les deux concurrents ne se souviennent de rien, dit
Tchao-kong, il sera bon den informer lempereur. Mais si
lun deux sen souvient et que nous adressions un rapport
sur lui seul, pourra-t-on dire quils ont concouru ensemble ?
Si

Tchou-kong-meng,

Hia-tchi-tchong
128

et

autres

se

Les deux jeunes filles lettres

rappelaient rellement (ces chansons) et quils les lui


copiassent ouvertement ou les lui communiquassent la
drobe, on pourrait plaider pour eux.

p.106

Comment se

fait-il quaucun deux ne sen souvienne ? Nous nous


verrons obligs de tenir le langage de la justice et de la
vrit.
Les observations du seigneur Tchao sont pleines de sens,
dit Tou-kou-i. Pour le moment, voyons comment a crit
mademoiselle Chn-ta ; nous jugerons ensuite de ce quil
faut faire.
Avant quil et fini de parler, Chn-ta avait achev ses quatre
pages dcriture en caractres rguliers, en caractres cursifs, en
caractres de bureau et en caractres antiques.
Conformment au dcret imprial, dit-elle son pre,
jai fini dcrire les quatre chansons. Les prsentera-t-on
de suite Sa Majest, ou bien les soumettra-t-on ces
illustres magistrats ?
Chn-hin-jn prouva quelque hsitation. Tchao-kong, qui
avait entendu la question, ne lui donna pas le temps de rpondre,
et scria en riant :
Eh quoi ! mademoiselle Chn-ta sest rappel (les
chansons) et a dj fini de les crire ? Cest merveilleux !
cest merveilleux ! Ce ne sont pas de ces pices officielles
quon prsente lempereur sous une enveloppe cachete.
Rien nempche, messieurs, que nous ny jetions davance
un coup dil.

129

Les deux jeunes filles lettres

Chn-hin-jn fit placer aussitt au milieu de la salle une table


particulire et y tendit les quatre feuilles de papier. Puis il invita
tous les magistrats quitter leurs places et venir les examiner
ensemble. Sur la premire feuille ils virent la chanson intitule Iln-thsao, crite en caractres rguliers.

p.107

(OBSERVATION DE CHAN-TA.)
Confucius ayant visit successivement les princes feudataires
sans avoir obtenu deux aucun emploi, il revint du royaume de
We dans celui de Lou (sa patrie). Apercevant au milieu dune
valle profonde un pied de Ln odorant qui fleurissait tout seul, il
soupira avec douleur et scria : La fleur Ln mrite dtre le
parfum des rois, et cependant la voil tombe au rang des
plantes vulgaires 1 . Il arrta son char, et touchant sa guitare, il
chanta ainsi :
Le vent de la valle souffle avec douceur. Par un
temps sombre et pluvieux, le sage sen retourne et on
laccompagne au loin dans des plaines dsertes. Pourquoi
le ciel, qui est si clair, ne lui fait-il pas obtenir une
place digne de lui ? Il erre dans les neuf provinces, et ne
trouve pas un lieu o il puisse se fixer. Les hommes du
sicle le laissent dans lobscurit et lui ferment toutes les
voies. Mais les annes scoulent, et le sage arrive la
vieillesse sans avoir t connu.
Sur la deuxime feuille, on lisait une chanson intitule Hoekou-n ou le cri de la cigale, en caractres thsao (cursifs).
(OBSERVATION DE CHAN-TA.)

130

Les deux jeunes filles lettres

Dans ladministration, on estime une conduite calme ; on


dteste

une

activit

importune.

cette

poque,

le

p.108

gouvernement du royaume de Lou empirait de jour en jour.


Confucius en fut afflig et composa cette chanson :
Je me suis loign de la montagne, la distance de
dix li, et cependant le cri de la cigale retentit encore dans
mon oreille 2 .
Sur la troisime feuille tait trace, en criture de bureau, la
chanson intitule Koue-chn-thsao.
(OBSERVATION DE CHAN-TA.)
Le prince Ki-houn-tseu ayant reu auprs de lui des
musiciennes 3 , Confucius voulut lui adresser des remontrances.
Nayant point russi, il se retira, et regardant la montagne Koue,
du royaume de Lou, il composa cette chanson o il lui comparait
Ki-houn, dont lesprit tait obscurci dans le royaume de Lou.
Je songeais prter mon secours au royaume de Lou ;
mais le mont Koue lui cache la lumire. Je nai point de
cogne la main : que puis-je faire au mont Koue

On voit par ces mots que Confucius, qui a le sentiment de son mrite, gmit
de loubli dans lequel le laissent les princes de son temps.
2 Suivant les Chinois, linsecte Hoe-kou nat au printemps et meurt en t, et
sil nat en t, il meurt en automne. Confucius fait allusion la ruine
prochaine du royaume de Lou. Le mont Koue-chn tait situ dans la
province actuelle de Chn-tong.
3 Le mot chinois implique lide de femmes de mauvaise vie.
4 Cest--dire : je ne puis employer mes conseils pour draciner les passions
qui obscurcissent lesprit du prince Ki-houn, de mme que les arbres du
mont Koue, quon peut abattre avec la cogne, rpandent une ombre paisse
dans le royaume de Lou.

131

Les deux jeunes filles lettres

Sur la quatrime feuille tait crite une chanson intitule Houln-ko

(chanson

antiques.

sur

la

prise

du

Khi-ln),

en

caractres

p.109

(OBSERVATION DE CHAN-TA.)
Tsou-chang, cocher de Chou-seun, tant all couper du bois
dans un lieu sauvage, il prit un Khi-ln. La multitude, qui ne le
connaissait pas, y vit un sinistre prsage. Confucius alla le voir.
Il scria en gmissant : Cest un Khi-ln ! Le Khi-ln a paru et
est mort. Cen est fait de ma doctrine ! Il composa alors cette
chanson :
Dans le sicle de Yao et de Cheun, on voyait se
promener le Khi-ln et le phnix

! nous ne sommes plus

dans cet heureux temps ! Que venez-vous chercher ?


Khi-ln ! Khi-ln ! mon cur est abreuv de douleur.
Tous

les

magistrats

ayant

examin

ces

chansons,

ils

admirrent les caractres Kia (rguliers), quon aurait pu


comparer laiguille de tte et aux fleurs qui parent une belle
femme ; les caractres Thsao (cursifs), qui ressemblaient des
dragons volants et dagiles serpents ; les caractres Li (de
bureau), aussi nobles que ceux de Tsa-yong ; les caractres
Tchoun (antiques), aussi gracieux que ceux de Li-ss. Chacun
deux exprimait la plus vive approbation en remuant la tte et
prodiguait des louanges dun air bahi. Comme je nai rien
crit, faute de mmoire, se dit en lui-mme Yn-koue, jai pu du
1

Le Khi-ln, roi des quadrupdes, et le Fong-hoang (phnix), roi des oiseaux,


sont des animaux fabuleux dont lapparition tait dsire comme tant du
plus heureux augure.

132

Les deux jeunes filles lettres

moins cacher mon ignorance ; si jeusse crit quelque chose,


comment aurais-je pu atteindre cette grce et

p.110

cette

lgance ? Ne me serais-je pas attir ses sarcasmes et ses


railleries ! Tou-kou-i et ses collgues regardaient tous dans
une immobilit stupide. Tchao-kong, seul, riait aux clats.
Non seulement, dit-il, elle a fait preuve de mmoire,
mais elle a excut les quatre genres dcriture avec une
perfection admirable qui a quelque chose de divin. En
vrit, cest une fille de talent. Il est impossible, impossible
de trouver sa pareille. Vite quon aille prsenter sa
composition Sa Majest et quon rapporte le second
thme.
Les officiers qui taient ses cts lenvelopprent avec soin
et la remirent aux magistrats chargs de porter les thmes ;
ceux-ci, partant au galop, coururent la prsenter lempereur.
En moins dune demi-heure, ils arrivrent, bride abattue,
apportant le second thme. Chn-hin-jn, Tou-kou-i et
Tchao-kong ouvrirent la feuille et y jetrent les yeux. Ils virent
que ctaient trois ariettes faire sur laudience impriale du
matin, laudience du midi et laudience du soir. Ils transcrivirent,
comme auparavant, le sujet sur deux feuilles spares et les
distriburent aux concurrents.
En ce moment, Mou-li voyant que Yn-koue restait silencieux
sans pouvoir crire un mot, il en fut extrmement mortifi, et
craignit que ce ne ft un thme fort difficile. Son cur palpitait
de crainte, mais lorsque le thme lui eut t remis, il vit quil
roulait sur les trois audiences impriales du matin, de midi et du
soir. Il le trouva excessivement ais et en fut ravi de joie.
133

Les deux jeunes filles lettres

Aussitt il broya de lencre, prit son pinceau, et fit mine de


vouloir composer. Mais aussitt il lui vint une rflexion

p.111

et se

demanda quel titre il conviendrait de mettre en tte. Il voulut


prendre modle sur les ariettes intitules : le Rve de Ou ; les
Longues penses damour ; le Souvenir de la belle de Thsn ;
mais elles ntaient point en rapport avec la circonstance. Il
voulait imaginer un titre qui et de l-propos, mais il ne lui
venait nulle ide. Eh bien ! dit-il alors, il suffit que je
macquitte bien des ariettes ; leur nom est sans importance. A
ces mots, il abaissa son pinceau et se mit crire. Mais peine
avait-il crit deux ou trois phrases, quil entendit Tchao-kong qui
disait en riant gorge dploye :
Comment mademoiselle Chn a-t-elle pu finir sa tche
avec

tant

de

rapidit ?

cest

un

talent

merveilleux,

merveilleux ! Allons, messieurs, venez voir avec moi ;


nous prsenterons ensuite sa composition lempereur.
Ayant lev la tte et jet un coup dil, il vit que les magistrats
avaient dj quitt leurs places. Mou-li, voyant bien quil ne
pouvait finir sa tche en un instant, prit le parti de se lever et
daller voir avec ses autres collgues. Sur une feuille, de papier
orne de dragons, il aperut trois ariettes crites dune manire
correcte et rgulire.
LAUDIENCE IMPRIALE DU MATIN.
On va offrir ses hommages dans le palais dor.
Le coq annonce laurore ; langle du palais, brillent
de rares toiles ; six dragons senvolent et chappent la
vue ; le saint empereur est dj assis sur son trne. Au-

134

Les deux jeunes filles lettres

dessus des deux portes, flottent des nuages clatants.


Les magistrats des dix mille royaumes, en costume de
crmonie,

prsentent

leurs

hommages ;

le

soleil

naissant lve son disque ; en repliant les jalousies, lon


dcouvre les bornes du ciel.

p.112

LAUDIENCE DE MIDI.
On adresse des flicitations lempereur.
Le soleil flamboie au milieu du ciel ; voici lheure de
midi. Le saint empereur sassied en face du sud ; les
magistrats se tiennent droits et immobiles sur les dalles
fleuries ;

puis

sur

le

parvis

rouge,

ils

saluent

profondment et contemplent ensemble la majest du


trne.
Ceux qui entrent sont accueillis avec affection ; ils
entendent par intervalles le tambour qui marque les
heures.

Lempereur

donne

ses

ordres

dune

voix

clatante, et leur offre un splendide festin ; stant


rangs leurs places, ils imbibent leur pinceau dencre et
rougissent de ne pouvoir lui tre utile.
LAUDIENCE DU SOIR.
Longvit de mille automnes.
Les neuf enceintes du palais se voilent des ombres du
soir. Des toiles radieuses brillent au-dessus de la porte
du nord ; lempereur se livre au travail jusquau milieu de
la nuit. Les magistrats circulent en faisant rsonner le
jade suspendu leur ceinture. Lorsquils se lvent ou se
baissent, les torches et les lanternes sagitent dans leurs
135

Les deux jeunes filles lettres

mains. (Le prince) sapplique avec zle aux soins de


ladministration, et reste jusqu la moiti de la nuit assis
devant Kou-seng 1 .
Depuis le coucher du soleil jusquau matin, clair par
des bougies lumineuses, il gmit sur le sort de son
peuple.
Le prince communique ses craintes ses officiers et
ceux-ci lui prtent leur secours. Aprs de longues
dlibrations, le tambour du palais retentit au loin. Ils
sortent tard, lorsque la voie lacte a dj disparu.
Combls

des

bienfaits

de

p.113

lempereur,

ils

sen

retournent promptement leur htel la lueur de


flambeaux orns de nnuphars dor 2 .
Aprs avoir vu ces vers, tous les magistrats firent clater leur
admiration ; ils ne stonnrent plus quon accordt Chn-ta
un talent extraordinaire. Tou-kou-i, seul, voyant quelle avait
encore remport lavantage dans le second thme, nen fut que
plus alarm ; mais il ny avait point de remde. Tchao-kong, au
contraire, trpignait de joie.

1 Cest--dire : Et plein de respect pour ses conseillers, il imite lempereur


Hiao-wn-ti, de la dynastie des Hn, qui une fois resta jusquau milieu de la
nuit devant Kou-seng, son ministre, quil interrogeait sur lorigine des dmons
et des esprits. (Pe-wen-yun-fou ; liv. XXIII A, fol. 138.)
2 Allusion un fait historique. On lit dans les Annales des Song, biographie de
Sou-chi : Comme Sou-chi tait couch dans le palais, limpratrice Siounjn linvita venir prendre le th prs delle ; puis elle le fit reconduire son
htel la lueur de flambeaux orns de nnuphars dor quelle avait fait
dtacher de devant son trne.
Un empereur des Thang fit le mme honneur un acadmicien nomm Lnhou-thao, qui tait rest par son ordre dans le palais jusquau milieu de la
nuit. (Pe-wen-yun-fou, liv. XVI A, fol. 104.)

136

Les deux jeunes filles lettres

Vraiment,

scria-t-il,

cest

une

fille

dun

talent

merveilleux ! Vite, quon enveloppe soigneusement sa


composition et quon la porte lempereur.
Attendons, dit Tou-kou-i, que le savant Mou-li ait
achev sa composition, pour quon les prsente toutes les
deux en mme temps.
Vnrable matre, dit Tchao-kong en se retournant vers
Mou-li, votre lgante composition est-elle acheve ?
Pas encore, rpondit Mou-li avec un visage rouge de
honte.
Primitivement, dit Tou-kou-i, lauguste empereur a
fix lheure de midi pour composer en ariettes, et comme
nous ne sommes encore qu lheure du serpent

1,

rien

nempche quon nattende quelques instants.


p.114

A ces mots, Tchao-kong sapprocha vivement du fauteuil

de Mou-li, et vit que, sur son brouillon, il avait dj crit deux


lignes et en avait effac une.
Si vous composez ainsi, scria-t-il, quoiquon ait dit
quil est encore de bonne heure, comment pourrons-nous
vous attendre ? En ce cas, nous allons prsenter la
composition

de

mademoiselle

Chn-ta ;

quand

le

vnrable Mou-li aura fini la sienne, nous lenverrons son


tour.
Alors, sans lui laisser le temps de sexpliquer, il remit la composition aux messagers chargs de porter les thmes, et ceux-ci,
partant au galop, coururent la prsenter lempereur. Mou-li

137

Les deux jeunes filles lettres

aurait bien voulu ne pas composer, mais il craignait un


chtiment
composition

svre ;
pour

il

aurait

quon

la

galement
prsentt

voulu

achever

ensuite ;

mais

sa
non

seulement il lui tait impossible datteindre la grce des ariettes


sur laudience du matin, du midi et du soir, mais comment en
aurait-il pu en imaginer les titres : Hommages rendus dans le
palais dor ; Flicitations adresses au saint empereur ;
Longvit de mille automnes (annes), qui renferment une
source inpuisable de louanges pour le saint empereur ? Il tenait
son pinceau suspendu, et plus il se creusait le cerveau, plus le
sujet lui paraissait difficile. Avant quil et appuy son pinceau,
les messagers officiels, arrivant toute bride, avaient dj
apport le troisime thme.
Tchao-kong et ses collgues y ayant jet les yeux, ils virent
quil sagissait de faire une pice de vers de cinq syllabes, dans
le got moderne, sur la chute dune feuille de larbre Ou-thong,
le premier jour de lautomne, en employant pour rimes les
quatre mots thsieou

p.115

(automne), lieou (rester), yeou (se

promener), thseou (sattrister). Ce sujet devait tre trait par


Pou-khi-thong, Song-sn et Chn-ta.
Ils copirent alors ce thme sur trois feuilles (spares), et le
distriburent comme auparavant aux trois concurrents.
Ds que Chn-ta leut entre les mains, elle vit que ctait une
pice de vers, et quil lui serait encore plus ais de faire briller
son talent. Elle saisit alors son pinceau, et sans faire de brouillon,
elle gala (en crivant) limptuosit du vent et de la pluie, le vol
des dragons et lagilit des serpents.
1

Elle dure de neuf onze heures inclusivement.

138

Les deux jeunes filles lettres

Pou-khi-thong prit le thme ; mais avant quil et eu le temps


de distinguer clairement les rimes obliges, Chn-ta avait dj
achev sa composition et lavait apporte au milieu de la table.
Chn-hin-jn ne leut pas plutt vue quil en fut charm au del
de toute expression. Il se leva la hte dun air panoui, et, le
sourire sur les lvres, il invita tous les magistrats venir lexaminer avec lui.
Pou-khi-thong en fut tellement saisi dtonnement quune
sueur froide inonda tout son corps. Comment se fait-il, dit-il en
lui-mme, que cette petite femelle ait fini si rapidement ? Je ne
sais pas trop ce quelle peut avoir crit.
A ces mots, il dposa son pinceau, et, sans regarder
personne, il courut le premier vers la table pour aller voir. Songsn sefforait encore de composer, mais comme il tait entour
de tous les magistrats, ctait chose impossible. Il se vit donc
oblig de sapprocher devant la

p.116

table et de regarder comme

les autres. Voici ce quils lurent :


Vers composs sur une feuille de larbre Ou-thong

qui est

tombe le premier jour de lautomne, en suivant les quatre


rimes thsieou (automne), lieou (rester), yeou (se promener),
thseou (saffliger).
Toutes les plantes croissent paisiblement en t ;
Il ny a que larbre Ou-thong qui sente linfluence de lautomne (thsieou) ;
Ses feuilles voudraient senvoler toutes ensemble, mais
elles nosent.

139

Les deux jeunes filles lettres

Si elles voulaient ne pas tomber, il leur serait difficile de


rester (lieou).
(Leur chute) diminue tout coup la beaut des degrs de
jade ;
Obissant au souffle dor

, (la feuille) se promne

(yeou).
Justement,

dans

les

temps

de

dcadence

et

de

prosprit,
Avant tout le monde, il y a un homme

qui safflige

(thseou).
Aprs avoir achev la lecture de ces vers, Pou-khi-tong ne put
sempcher de frapper sur la table et de crier haute voix :
Vraiment, vraiment, cest une fille de talent ! Non
seulement elle lemporte sur tout le monde par sa rare
facilit, mais lart avec lequel elle a combin les mots et
rendu ses ides montre quelle possde un haut degr
les nobles traditions du livre des vers.
Alors se retournant du ct de Tou-kou-i :
Ce

p.117

talent est un don du ciel, lui dit-il, les facults

humaines ne sauraient slever aussi haut. Pour moi, je lui


cde le pas de grand cur.
A ces mots, Tou-kou-i resta les yeux fixes et lair hbt,
sans pouvoir ouvrir la bouche. Song-sn pensait encore dire

Sterculia tomentosa (Hoffmann).


Cest--dire au vent dautomne.
3 En chinois, I-jn, un homme (comme les autres). Cest une expression
modeste par laquelle lempereur se dsigne lui-mme.
2

140

Les deux jeunes filles lettres

quelque chose, lorsque Tchao-kong le prvint et scria en


souriant :

Puisque

le

respectable

Pou-khi-tong

daign

reconnatre la beaut de ces vers, vite, vite, quon les


porte lempereur.
Avant quil eut fini de parler, il les remit au messager officiel des
thmes, qui les prit et sloigna toute bride.
Le quatrime thme devait choir Hia-tchi-tchong. Celui-ci,
voyant

ses

trois

collgues

loreille

basse

et

lair

abattu,

sabandonnait secrtement ses rflexions.


Ces messieurs, dit-il, tant des magistrats du dehors,
leur dfaite est sans consquence ; mais moi, qui suis de
lacadmie des Hn-ln, si je ne lemporte pas sur elle,
comment pourrai-je demain prsider les concours ? Quant
aux vers et aux ariettes, ajouta-t-il, cest un mince talent
que les jeunes filles ont lhabitude de cultiver ds leur
enfance ; est-ce une raison pour quelles composent aussi
aisment du wn-tchang (de la prose leve et lgante) ?
Il navait pas encore fini de rflchir, lorsquon apporta le
quatrime thme. Ayant ouvert la feuille et regard le sujet, il vit
que ctait une pice de vers libres sur les nuages de cinq
couleurs. Hia-tchi-tchong en fut la fois effray et ravi. Il tait
charm de le voir si difficile, pensant bien que cette petite fille
nen pourrait venir bout ; et, dun autre ct, cette difficult
mme le remplissait de crainte. Il ne se pressait pas dcrire,
persuad

p.118

que ce serait perdre sa peine. Il lana dabord un

regard furtif pour voir comment Chn-ta sacquitterait de sa

141

Les deux jeunes filles lettres

tche. Chn-ta prit un pinceau et, semblable un livre qui part


et une oie sauvage qui plane en descendant, elle crivait dun
air panoui tantt avec rapidit, tantt avec lenteur, sans
sarrter ni laisser paratre le moindre embarras. En un clin dil,
elle avait dj crit plus de dix lignes. Il fut saisi dun trouble
subit. Quand il reprit son pinceau, il avait le cur tellement agit
quil lui fut impossible de trouver des ides remarquables. Tout
ce quil put faire, dans son trouble extrme, fut de composer
tellement quellement daprs son thme ; mais avant quil et
crit une demi-page, on annona que Chn-ta avait fini.
En ce moment, tous les magistrats, voyant que Chn-ta
composait avec une telle habilet, quoiquelle ne ft quune
petite fille, oublirent tous ensemble les sentiments denvie
quprouvent les concurrents, la comblrent dloges et lui
tmoignrent leur admiration. Aprs avoir fini de la regarder, ils
firent cercle autour delle pour contempler sa composition, qui
tait ainsi conue :
VERS LIBRES SUR LES NUAGES DE CINQ COULEURS.
Niu-wa

fondit jadis des pierres de cinq couleurs et

rpara la vote du ciel. Alors des vapeurs bleues, jaunes,


rouges, blanches et noires se rpandirent dans le vide
p.119

immense

absentes ;

2.

Tantt elles existent, tantt elles sont

tantt

elles

se

cachent,

tantt

elles

se

montrent. Tantt dun rouge clatant, elles drobent


nos yeux la beaut du ciel, tantt elles donnent une
1

Suivant la mythologie chinoise, Niu-wa tait la femme de Fo-hi. On trouve


dans le Chou-king de Gaubil, p. CXI, une longue notice sur Niu-wa.
2 Dans latmosphre.

142

Les deux jeunes filles lettres

teinte dazur la voie lacte. Tantt noires comme de


lencre, elles rpandent une pluie drue ; tantt dun bleu
fonc, elles se dispersent comme une fume lgre.
Tantt dun rose vif, elles semblent des tendards plants
sur les murs dune ville :, tantt dune couleur fauve,
elles figurent un buf qui flotte au milieu des airs. Jamais
on ne les a vues se fondre ensemble toutes les cinq et se
montrer dans le ciel sous une seule couleur. De plus, les
nuages ont un corps de vapeur et une figure blanche. Ils
sont tellement minces quon ne peut y appliquer des
couleurs, tellement fugitifs quon ne peut y semer des
fleurs ; mais quelquefois on y a vu tout coup briller les
unes et les autres. Cest un spectacle quont rarement vu
les anciens et qui nest pas commun de nos jours.
Cependant notre poque est une des plus brillantes ; le
saint empereur, qui sige sur le trne, possde le gnie
de la paix, et il est dou de lesprit le plus clair. Ses
actions sont conformes aux cinq rites ; sa voix est
daccord avec les cinq sons ; son administration est orne
des cinq mrites ; dans les relations sociales, il suit les
cinq rgles de la morale ; il a quitt leau pour se tourner
vers le feu ; il a imit dans sa personne les cinq
lments, le mtal, le bois, leau, le feu, la terre,
auxquels se rapportent le blanc, le vert, le noir, le rouge
et le jaune. Alors le ciel et les hommes se sont unis
ensemble ; les vapeurs den haut sont descendues et
celles den bas sont montes. Cest pourquoi les cinq
couleurs ont brill dans les nues, et dheureux prsages
ont apparu au monde. Quel magnifique spectacle ! Si
143

Les deux jeunes filles lettres

vous levez les yeux, vous voyez des montagnes, des


dragons, du feu, des plantes qui vous montrent la splendeur des vtements du ciel. Si vous rflchissez, vous
reconnaissez les diadmes des Tcheou, ornes de ciselures
dor

et

chargs

de

pierres

prcieuses

dont

lclat

blouissant rayonne du midi au nord. On croit voir un


phnix qui couvre le ciel

p.120

de ses ailes brillantes. En

haut comme en bas, les mmes beauts tincellent. La


fille du dragon rpand des fleurs au milieu des airs ; elle
les arrose avec leau du fleuve cleste

quon prendrait

pour le Kiang et le Hn. Tous ces ornements sont tissus


par le matre du ciel. Il na pas besoin de lassistance de
sept ministres. Sans fil ni aiguille, le In et le Yang

brodent la parure du ciel et de la terre ; sans pinceau ni


papier, les vapeurs et les nuages colors y forment de
riches

peintures.

Leurs

nuances

sont

habilement

assorties, et le noir et le rouge se marient dune manire


heureuse. Leur clat lgant rappelle une belle femme
qui, assise, devant son miroir, se cre chaque instant
de nouveaux attraits. Slvent-ils au haut des airs, on
dirait des dragons qui se battent dans une plaine ;
lorsquils sortent par centaines, en nappes bleues et
jaunes, on les prendrait pour des drapeaux, des roues et
des parasols. Tantt ils ressemblent un char tran au
haut du ciel par six dragons ; tantt ils forment des
1

Cest ainsi que les potes chinois appellent la voie lacte. Kiang et Hn sont
deux noms de fleuves.
2 Noms des deux principes, le principe femelle et le principe mle, qui sont
censs avoir produit le monde et tous les tres.

144

Les deux jeunes filles lettres

pavillons,

des

palais,

des

villes,

des

marchs,

ou

rpandent dans lair des images fantastiques ornes de


cinq couleurs. Dabord, par leurs nuances lgantes, ils
apportent dheureux prsages aux neuf enceintes

ensuite, dans les quatre mers (lempire) ils font couler la


paix et le bonheur. Devant eux, les eaux dautomne qui
stendent comme le ciel sentent diminuer leur beaut. Le
faisan dor et la poule sauvage

se cachent de honte. Ils

sont comme le fard renferm dans une bote prcieuse,


comme le jade ou la soie dposs dans une riche
corbeille. Nulle personne ne peut les contempler sans
perdre une partie de ses agrments ; nul objet ne peut
leur tre compar, sans diminuer de prix. Moi surtout,
dont la figure commune ressemble au rouge altr par le
mlange du violet, moi, dont les agrments sont aussi
chtifs que

ceux dune plante ou dun arbre,

p.121

comment oserais-je partager la millime partie de leur


ravissante splendeur ? Quel magnifique spectacle ! En
vrit,

le

ciel

est

brillant

et

la

terre

tranquille ;

ladministration brille par ses lumires, et celui qui se dit


un simple mortel

clipse par son mrite les princes les

plus illustres de lantiquit. Pour le talent, votre humble


sujette cde le pas Pn-ki

et ne peut songer sans

Cest--dire au palais, lempereur.


Cette expression dsigne une autre espce de faisan.
3 Cest--dire lempereur.
4 Pn-ki tait une femme lettre qui jouissait de toute la faveur de lempereur
Hiao-tching, lequel monta sur le trne lan 32 avant J. C.
2

145

Les deux jeunes filles lettres

rougir au savoir de Sie-niu 1 . Elle ne possde point lart


de tailler les toffes de soie, ni de les orner de riches
broderies. Soit quelle regarde le ciel, soit quelle lve
ses regards vers le saint (lempereur), ses deux yeux sont
blouis par les cinq couleurs ; lorsquelle cherche le soleil
et contemple les nuages, ou qu laide dun tube elle
observe les merveilles des trois pouvoirs 2 , elle reconnat
que le cur du ciel est plein daffection pour les hommes,
que den haut il envoie les prsages de toutes les
flicits, quen bas il offre les signes dune longvit sans
bornes.

Si

vous

najoutez

pas

foi

mes

paroles,

permettez-moi de citer, dans lantiquit, la puissance


divine de Niu-wa, et, dans les temps modernes, lexemple
de notre saint empereur.
Versifi avec respect.

Ds que tous les magistrats eurent vu la premire phrase,


commenant par Niu-wa, ils se regardrent dun air stupfait.
Cette seule phrase initiale, dirent-ils, est extraordinaire,
admirable !
Quand ils furent arrivs ces mots : Le phnix couvre le ciel de
ses ailes brillantes... le In et le Yang (les deux principes) brodent
la parure

p.122

du ciel et de la terre, etc., ils se rpandirent en

louanges intarissables.

Sie-niu, dit un pote, chantait avec grce. Elle aimait clbrer, dans ses
vers, la mer et les montagnes, les toiles et la lune. (Pe-wn-yun-fou, liv.
XXXVI, fol. 92.)
2 Le ciel, la terre et lhomme.

146

Les deux jeunes filles lettres

En vrit, scrirent-ils, elle a un merveilleux talent qui


est un don du ciel.
Mais quand la lecture fut acheve, Hi-chi-tchong fir plusieurs
signes de tte et dit en soupirant :
La pice de vers crite par Wang-tseu-n
pavillon

du

roi

de

Teng,

na

1,

certainement

dans le
pu

tre

compose avec cette tonnante rapidit. Pour moi, je ne


puis mempcher de laisser mon pinceau 2 .
Tchao-kong voyant que tous les magistrats acceptaient de bon
cur leur dfaite, leur dit en riant aux clats :
Daprs ce que je vois, messieurs, Sa Majest avait de
bons yeux ; vite, quun lui porte cette composition.
Dans ce moment, le visage de Tou-kou-i passait successivement du rouge au violet. Il se tenait coi sans souffler un
mot.
Lorsque la pice de vers eut t remise aux messagers
officiels, Tchao-kong demanda aux serviteurs qui taient prs
lui :
Quelle heure est-il maintenant ?

1 Wang-po, surnomm Tseu-an, vivait sous la dynastie des Thang. On disait


de lui que les pices quil improvisait taient composes davance dans son
esprit. Un gouverneur qui donnait un banquet dans le pavillon du prince de
Teng, lavait pri de composer une pice de vers o il ferait lloge des
convives. Il sen acquitta si rapidement quil excita ladmiration gnrale. Ce
morceau clbre se trouve dans lencyclopdie Youn-kin-lou-hn, liv.
CCCXLVII, fol. 35. Voyez Ibid., fol. 33.
2 Cest--dire de renoncer composer.

147

Les deux jeunes filles lettres

Lheure du cheval
celle du blier

est passe, lui rpondirent-ils, et

commence.

Si lon considre le temps coul, dit alors

p.123

Tchao-

kong, il nest pas tard. Vnrables matres, voulez-vous


encore composer ou non ?
En vrit, dirent ensemble Hia-tchi-tchong et Pou-khithong, pour la science, lrudition, le talent et lesprit,
malgr tous nos efforts, nous ne pourrons jamais lui tenir
tte. Dans ce moment, si nous voulions composer un
morceau, ce serait encore facile ; mais quand nous en
viendrions bout, je craindrais que nous ne pussions
atteindre llgance du style potique et la grce des
penses de mademoiselle Chn-ta. Ce que nous avons de
mieux faire, cest de nous prsenter devant lempereur
et davouer franchement notre faute.
Cest une excellente ide, scria Tchao-kong, notre
auguste souverain ne pourra vous gronder bien fort.
Il navait pas encore fini de parler lorsque le cinquime thme
arriva. Il se composait des questions suivantes :
1. Dans un point du grand vide (du ciel), quest-ce quil y a ?
2. Les deux ministres de lempereur Fo-hi, qui taient-ils ?
3. Au milieu de la mer, quelles sont les trois montagnes
(ou les) habites par les dieux ?
4. Quels taient les quatre vieillards du mont Chang-chn ?

1
2

Elle dure de onze heures une heure.


De une heure trois.

148

Les deux jeunes filles lettres

5. Sous la dynastie des Hn, o taient situes les cinq


collines (lieux de spulture) ?
6. Dans le royaume de Thang, quel tait le sujet des six
prires ?
7. Quels taient les sept sages de la fort des bambous?
8.

p.124

Comment sappelaient les huit chevaux clbres de

lempereur Mou-wang ?
9. Quels taient les neuf vieillards du mont Hiang-chn ?
10. Quelles

expressions

dsignaient

les

dix

parfums

de

limpratrice Siao-heou ?
Que tous les concurrents rpondent dune manire claire et
prcise aux rponses demandes.
Quand le thme eut t distribu sparment, Tchou-kongmeng prit une des feuilles et y jeta les yeux. Tous ces faits,
dit-il en lui-mme, je les sais en gros, mais sil fallait les exposer
nettement lun aprs lautre, je ne saurais me les rappeler
exactement. Il y a des personnes qui pourraient en crire un,
mais qui en oublieraient deux ; dautres se souviendraient bien
de trois, mais en oublieraient cinq. Jai beau me creuser le cerveau en y songeant ; au bout du compte, il mest impossible de
me les rappeler tous.
Mais soudain, grce au talent et lintelligence dont lavait
doue le ciel, la petite Chn-ta se rappela nettement tous les
faits, et de suite elle les crivit, article par article, avec une
clart merveilleuse. Alors se tournant vers lassemble :

149

Les deux jeunes filles lettres

Les vers rguliers ou libres, dit-elle, dpendant du talent


et de lesprit particulier de chacun, rien nempchait que
tout le monde ne les vit. Mais ici, il sagit simplement
davoir retenu ses lectures. Si vous venez tous regarder ce
que jai crit, ce sera vous carter de lesprit du concours.
En entendant ces mots, Tchao-kong scria le premier :
Lobservation de mademoiselle est parfaitement juste ;
p.125

il suffit que le vnrable Tchou nait pas la permission

de voir davance ; alors tout sera dans lordre. Quant


nous autres, nous pouvons regarder sans inconvnient.
Chn-ta se conforma ce dsir et leur prsenta son
manuscrit.

Les

magistrats

stant

runis

en

cercle

pour

lexaminer, ils virent quelle avait repris les dix questions, et


avait renferm ses rponses dans une pice de vers de sept
syllabes dune facture antique.
I
Dans un point donn du grand vide (du ciel), depuis
lorigine, il ny a rien.
II
Deux ministres furent jadis cherchs par Fo-hi. Le premier ministre fut Kong-kong, qui dabord occupa seul
cette charge.
P-hoang fut le second ministre. Ils remplirent ces
fonctions ensemble.
III

150

Les deux jeunes filles lettres

En tte des trois les des dieux se trouve celle de


Pong-la. Les autres sont Fang-tchang et Ing-tchou.
Elles chappent toutes la vue des mortels.
IV
Tong-youn, Ki-li-hia, Hoang-kong et le docteur Khio-li
sappellent les quatre vieillards [du mont Chng-chan].
V
Les cinq collines (ou-ling), quel jour sont-elles prives
dun air pur ?
p.126

Les chevaux de Tchang-ling parcourent la route de

An-ling. Siang-jou fut incommod par le vent et la pluie


de Mou-ling.
Les collines Yang-ling et Ping-ling ne sont frquentes
que par des buveurs.
VI
[Dans le royaume de Thang] ladministration ne suivait
aucune rgle ; le peuple ne pouvait plus subsister ; les
femmes du roi taient trs nombreuses ; les palais
taient dune grande magnificence ; les richesses taient
follement prodigues, et la calomnie tait en faveur.
Dans les plaines de Tsn-ling, pouvait-on avoir six
sujets de prires plus importants ?
VII
Il y a bien longtemps quon parle des sept sages.
Lieou-ling senivrait ; Youn-tsi se plongeait follement

151

Les deux jeunes filles lettres

dans livresse et nen revenait jamais : il se moquait de


Wang-joung, qui perait des [noyaux de] prunes ; Kikang faisait fondre du fer sous un saule. Youn-hien et
Hiang-sieou montraient souvent des yeux irrits. Sinkong seul avait des sentiments levs. Tenant dans sa
main la balance du magistrat, chaque jour il prsentait
lempereur de fidles rapports.
VIII
Les huit coursiers clbres de lempereur Mou-wang,
quand reviendront-ils ?
P-thou et Hoang-tou suivaient Tchi-ki ; Hoa-lieou et
Lou-eul poursuivaient chaque jour le vent 1 . Chn-tseu et
p.127

Nao-khiu taient comme lclair qui frappe la nue ;

Thao-li semblait voler en courant.


IX
Le lac Yao-tchi laissait ses traces jusqu une distance
de dix mille li (cent lieues) ; Kiu-i tait un des neuf
vieillards du mont Hiang-chn ; Tching-kin, Ki-wn, Yumo-ti, Lieou-kia, Tchang-hon, Li-youn-choang, Houhao et Liu-tchin compltent les noms des neuf vieillards.
X
Si le prince me demande les noms des dix parfums, je
dirai que les affaires et les paroles qui sont du ressort du
public

nont

nul

contact

avec

les

choses

prives.

Comment moublier moi-mme, au point de rvler les


secrets de la toilette des femmes, et den souiller les

152

Les deux jeunes filles lettres

oreilles dun empereur saint et clair comme Yan et


Cheun?
Lorsque tous les magistrats eurent vu ces vers, il ny en eut
pas un seul qui ne fit clater sa surprise et son admiration.
Par sa facilit composer, dirent-ils, elle na point de
rivaux au monde ; comme son rudition universelle lui
fournit des notions si claires et si prcises, nous ne devons
pas tre confus de la voir appeler un crivain de talent
parmi les femmes.
Tchou-kong-meng

voyant

que

tous

ses

collgues

ne

cessaient de la louer et de lexalter, il quitta sa place et leur dit :


Faute davoir pu me souvenir de tout, je mavoue
volontiers vaincu. Mais comme mademoiselle Chn-ta a
fini sa composition, jose demander dy jeter un coup dil.

p.128

Puisque vous avouez votre dfaite, reprit Tchao--

kong, vous pouvez la regarder votre aise.


Tchou-kong-meng ayant fini de lexaminer, la loua lui-mme
avec enthousiasme.
Vraiment, vraiment, scriait-il, cest une fille de talent ;
nous sommes loin de lgaler.
Tchao-kong

ayant

demand

rpondirent que lheure du blier

lheure,

les

serviteurs

lui

tait passe.

En ce cas, dit Tchao-kong, le concours est ferm. Nous


devons, conformment au dcret, adresser notre rapport

1
2

Cest--dire couraient avec la rapidit du vent.


Elle dure de une heure trois.

153

Les deux jeunes filles lettres

lempereur,

mais

il

ne

sera

pas

ncessaire

de

lui

transmettre cette composition ; nous irons ensemble la


prsenter nous-mmes.
Messieurs, dit Tchou-kong-meng Hia-tchi-tchong et
autres, pour le talent et lrudition nous ne pouvions lui
tenir tte. Puisque nous avons t vaincus dans ce
concours, il nous faut aller trouver lempereur et lui avouer
notre faute ; ne cherchons pas nous excuser, de peur de
provoquer sa colre.

Lavis du vnrable Tchou est parfaitement juste,

scrirent ensemble Hia-tchi-tchong et ses collgues,


et en disant ces mots, ils se levrent tous ensemble et se
disposrent partir. Mais Tou-kou-i les arrta :
Doucement, messieurs, leur dit-il, cette affaire prsente
des doutes, il faut encore la soumettre un srieux
examen.
Quel doute peut-il y avoir ? scrirent tous les autres
avec un vif tonnement : quest-il besoin de lexaminer
fond ?
p.129

Par suite de ce nouvel examen, jaurai divers faits

raconter. Le talent sajoute au talent 1 , et le crime sajoute au


crime. Si vous ignorez le rsultat du nouvel examen de Toukou-i, coutez un peu, je vais vous raconter cela en dtail dans
le chapitre suivant.
@

Cest--dire brille de plus en plus.

154

Les deux jeunes filles lettres

CHAPITRE V
UN LETTR SANS EMPLOI
EST CRUELLEMENT MORTIFI
@
p.130

Tchou-kong-meng et ses collgues ayant t battus

dans le concours, songeaient se rendre au palais pour faire


laveu de leur faute. Mais Tou-kou-i les arrta.
Le talent, leur dit-il, est un don du ciel, tandis que
lrudition est le fruit de ltude. Une petite fille de dix ans,
qui a commenc lire ds sa troisime anne, na eu que
sept ans de loisir. Comment pourrait-elle improviser des
vers

rguliers

ou

libres,

et,

dans

un

concours

sur

lantiquit, rpondre sans rflchir toutes les questions ?


Pour quelle ne se soit pas trompe de lpaisseur dun
cheveu, il faut absolument que le fils du ciel ait eu pour
elle une bienveillance excessive, et que son pre, grce
des intelligences secrtes, lui ait communiqu davance les
thmes. De cette faon, elle a pu ainsi composer de longue
main

des

morceaux

de

prose

lgante

et

ne

pas

commettre une seule faute. On aura beau dire quelle en


est rellement lauteur, et quelle les a composs du
premier coup de pinceau ; quand on devrait me couper la
tte et me tirer jusqu la dernire goutte de mon sang, je
ne le croirais jamais.
Ces paroles donnrent rflchir Hi-tchi-tchong et
tous ses collgues.

155

p.131

Les deux jeunes filles lettres

Vraiment, dirent-ils, les raisons du vnrable Tou sont


parfaitement justes. Dans tout lempire, le wn-tchang (la
prose lgante) mane des licencis et des docteurs, et les
plus minents dentre eux arrivent lacadmie des Hnln. Est-il possible quune petite fille soit en tat de
rpondre, de point en point, dune manire si nette et si
prcise, des questions qui ont mis en dfaut les
acadmiciens eux-mmes ? Soyez srs quil y a l quelque
chose de louche. Je prierai les honorables inspecteurs de
se livrer un nouvel examen et den rendre compte Sa
Majest.
Chn-hin-jn combattit (les soupons de Tou-kou-i) par de
solides arguments.

Si

lempereur,

dit-il,

me

montre

une

grande

bienveillance, suis-je seul lobjet de cette haute faveur ? Et


quand jaurais des intelligences la cour, pourrais-je en
avoir avec le fils du ciel ?
Illustre pre, reprit Chn-ta, avant quil eut fini de
parler, laissons-l ces propos. Le noble Tou souponne
que lempereur vous a montr une faveur excessive et que
Votre Excellence a entretenu des intelligences secrtes : ce
sont l deux points difficiles claircir. Je prie seulement
le noble Tou de me donner lui-mme un thme ; son
humble servante tchera de le suivre, et alors le vrai ou le
faux clateront sur-le-champ.
Cette proposition est fort juste, reprit Tchao-kong ;
allons, docte Tou, donnez-lui de suite un thme pour que

156

Les deux jeunes filles lettres

nous voyions si elle peut ou non sen acquitter. De cette


faon, tous ces messieurs nauront plus rien dire.
Comme cest par ordre de lempereur quon est
venu

ici

composer,

dit

Tou-kou-i,

pourrais-je

p.132

me

permettre de donner moi-mme un thme ?


Cependant, reprit Song-sn, puisque mademoiselle Chn
ne demande pas mieux que de subir un nouvel examen,
rien nempche que vous ne lui donniez un thme.
Autrement, les doutes de lassemble ne se dissiperont
jamais.
Au fond, ajouta Tchao-kong, cest une bonne ide que
de lui donner un sujet ; le vrai ou le faux se discerneront
sur-le-champ, et lon spargnera la peine de batailler pour
et contre.
Quel sujet faut-il que je propose ? dit Tou-kou-i en
regardant Song-sn en face.
Song-sn sapprocha de lui et lui dit tout bas loreille :
Vous navez pas besoin daller chercher un autre sujet :
que ne priez-vous mademoiselle Chn de composer la
phrase dont avant-hier vous avez vainement cherch la
parallle.
Tou-kou-i fut charm dtre mis sur la voie par Song-sn.
Puisque mademoiselle Chn, dit-il, dsire que je lui
fournisse un sujet, si jallais lui proposer un long chapitre
ou une grande dissertation, elle ne manquerait pas de dire
que je veux lembarrasser. Jai sous la main une phrase qui
demande une correspondance ; elle ressemble celles
157

Les deux jeunes filles lettres

quon propose aux petits coliers, et se trouve tout fait


la porte de mademoiselle Chn. Si elle venait trouver
une phrase qui y rpondit avec justesse, je croirais alors
quelle est doue dun vritable talent.
En ce cas, dit Tchao-kong, htez-vous de lcrire.
p.133

Tou-kou-i prit alors un pinceau et du papier, et crivit

une phrase quil montra tous les magistrats. Il avait li


ensemble les titres des sept chapitres du philosophe Meng-tseu,
et en avait compos une phrase qui tait ainsi conue :
Liang-hoe-wang

ayant envoy en mission Kong-

senn-tchou, invita Teng-wn sasseoir au-dessus de Lilou, et lui montra toute son affection (tsn-sn). Kao-tseu
lut dix mille chapitres (wn-tchang) 2 .
Les

magistrats

ayant

vu

ce

passage,

scrirent

tous

ensemble :
Cest une phrase interrompue.
Chn-hin-jn ne put matriser sa colre. Monsieur Tou, le
Tchang-kho

dit-il,

vous

tes

dune

svrit

cruelle !

Primitivement, il sagissait seulement de composer en vers et en


prose lgante ; comment pouvez-vous maintenant proposer
1

Cest--dire Hoe, roi de Liang.


Les mots souligns sont le commencement des sept chapitres de Mengtseu. I. Liang-hoe-wang. II. Kong-seun-tchou. III. Teng-wn, pour
Teng-wn-kong. IV. Li-lou. Mais les mots Tsn-sn (ch. VII), dont le sens
local a t dtourn, ont t transposs avant Kao-tseu (ch. VI), et les mots
Wn-tchang (ch. V), qui sont purement phontiques dans Meng-tseu et
forment un nom dhomme, ont reu ici une valeur diffrente qui rsulte de
leurs lments pris dans le sens ordinaire (wn, dix mille, tchang, chapitres).
Dans louvrage original, les mots tsn-sn (puiser son cur) sappliquent
une personne qui emploie toutes les forces de son me pour atteindre un but.
3 Porteur de messages prs du ministre des travaux publics.
2

158

Les deux jeunes filles lettres

une phrase interrompue ? Si monsieur Tou pouvait trouver une


phrase parallle, il ne manquerait pas de dire que ma fille est
vaincue.
Vnrable Tha-ss (premier ministre), repartit

p.134

Tou-kou-i, vous avez tort de vous fcher ainsi ; puisque


votre noble fille est doue dun talent extraordinaire, il faut
bien quelle trouve les phrases parallles qui seraient
introuvables

pour

tout

autre.

Cest

alors

quon

lui

reconnatra un vritable talent. Mais si les phrases parallles que les autres ne peuvent trouver sont galement
introuvables pour elle, ds lors elle naura plus rien
dextraordinaire.
Messieurs, dit Tchao-kong, vous navez pas besoin de
disputer ainsi. Quon fasse voir cette phrase mademoiselle Chn ; si elle trouve une ide parallle ou ne la
trouve pas, nous raisonnerons ensuite.
Les serviteurs prirent alors le papier o tait crite la phrase
parallle et le portrent sur la table de mademoiselle Chn.
A peine y eut-elle jet les yeux, quelle laissa chapper un
lger sourire.
Jimaginais, dit-elle, quil sagissait des vapeurs qui
enveloppent les saules dun tang ou dun vivier, ou de
quelque phrase interrompue emprunte un saint homme
(

un

empereur) ;

mais

comment

pourrait-on

tre

embarrasse par des lettrs pdants qui ont mis en


commun les chtives ressources de leur esprit ?

159

Les deux jeunes filles lettres

Chre enfant, lui dit Chn-hin-jn, croyez-vous quil


vous

sera

encore

possible

de

trouver

une

phrase

parallle ?

Attendez un peu, rpondit Chn-ta, je vais en crire

une et la montrer ces illustres magistrats.


Puis dun air panoui, elle prit son pinceau et traa la phrase
parallle qui lui tait demande et la prsenta aux assistants. Ils
se rapprochrent lenvi pour lexaminer et lurent ce qui suit :
p.135

Aprs que Ling-kong, roi de Wei, eut envoy Kong-itchang pour offrir un sacrifice Tha-p dans le pays de
Hiang-tang, il entra le premier (Thsin-thsin) dans un village o florissait lhumanit (Li-jn), et fit excuter des
danses par huit groupes (Pa-i) 1 .
A la vue de cette phrase, tous les magistrats furent remplis
dtonnement et prouvrent une joie qui tenait du dlire.
Tchao-kong trpignait de plaisir ; Tou-kou-i lui-mme tirait la
langue force dtre bahi. Puis se tournant vers Song-sn :
En vrit, en vrit, scria-t-il, cest une fille de talent.
Pour le coup, il ny a plus rien dire.

Les mots en italique commencent des chapitres du Ln-yu (le troisime des
livres classiques). Chn-ta a li ensemble ces diffrents titres pour en former
un sens suivi, ce qui la oblige de les transposer, et, dans quelques cas, de
dtourner lgrement le sens quils ont dans le texte original. Voici la place
quils y occupent : We-ling-kong commence le chapitre XV ; Kong-i-tchang,
le chapitre V ; Tha-p, le chapitre VIII ; Hiang-tang, le chapitre X ; Thsin-thsn, le chapitre XI ; Li-jn, le chapitre IV ; Pa-i, le chapitre III.
Les mots Hiang-tang signifient village dans le Lun-yu : ici ils sont pris pour un
nom de lieu. Les mots Thsin-thsn signifient ceux qui ont fait anciennement
des progrs (dans les rites et la musique). Ici ils forment un sens diffrent,
qui est cependant conforme ltymologie.
1

160

Les deux jeunes filles lettres

Vnrable Tou, dit Song-sn, ne vous extasiez pas si


fort : puisque mademoiselle Chn a un talent si relev, jai
encore une phrase parallle ; je vais prier de nouveau
mademoiselle Chn den trouver une qui lui corresponde :
quen dites-vous ?
Tout lheure, rpondit Tou-kou-i, elle vient de
trouver avec une extrme facilit la correspondance de
votre phrase interrompue. Quelle phrase parallle

p.136

pourrait maintenant lembarrasser ? Ce quil y a de mieux


faire, cest davouer franchement notre premire faute
quoi bon en commettre une autre ?
Song-sn nosa plus ouvrir la bouche.
Eh bien ! dit Tchao-kong, puisque M. Song a encore une
phrase dont il demande la correspondance, il na qu
lcrire pour se contenter et la montrer mademoiselle
Chn. Il faut que nous voyions clairement si elle peut ou
ne peut pas trouver une phrase parallle. Gardons-nous de
nous exprimer encore avec une complaisance exagre ;
car si nous nous laissions enjler par elle, une fois devant
lempereur, nous aurions de la peine lui faire un fidle
rapport.
Cet avis est plein de raison, scrirent tous les
magistrats.
A ces mots Song-sn, tant retourn sa place, crivit une
phrase parallle et la montra ses collgues ; elle tait ainsi
conue :

161

Les deux jeunes filles lettres

Lhirondelle vient et loie sen va. Elles sont heureuses


de se rencontrer au milieu du chemin et de parler du
printemps et de lautomne.
Tous les magistrats layant lue, se dirent la fois : Les deux
mots printemps et automne sont double entente

. Il est

encore plus difficile de trouver un passage qui y corresponde.


Ctait dj trop dune de ces phrases coupes, dit

p.137

Chn-hin-jn, est-il convenable de revenir la charge ?


Monsieur Song, pourquoi cette exigence terrible ?
Voyant, dit-il, que votre noble fille est doue dun talent
si lev, je dsirais entendre ce que je nai jamais
entendu ; voil pourquoi je lai prie de me donner une
leon. Si le vnrable Tha-ss (premier ministre) men fait
un crime, comment oserais-je lui adresser une seconde
demande ?
Il voulut alors reprendre le papier, mais Tchao-kong le
retenant :
Cela ne se peut pas, lui dit-il ; puisque vous avez crit
votre phrase et nous lavez montre, cette affaire intresse
maintenant les oreilles et les yeux de lempereur. Il faut
que vous la montriez mademoiselle Chn pour voir
comment elle sen tirera. Pourriez-vous loffrir et la
reprendre, et regarder cela comme un jeu denfant ?
Alors, il ordonna un serviteur de prsenter la phrase
mademoiselle Chn.

162

Les deux jeunes filles lettres

Quoique cette phrase parallle nait point t propose


par Sa Majest, lui dit-il, cest une affaire qui touche la
posie et au style lgant ; voyez un peu, mademoiselle,
sil est encore possible ou non de trouver une phrase
correspondante ?
Chn-ta prit le papier, et y ayant jet un coup dil, elle dit
en souriant :
Cette phrase parallle est habilement tourne. serait-il
possible que je ne pusse y trouver une correspondance ?
Attendez un peu, votre humble servante va essayer
dcrire une phrase parallle ; je la soumettrai ensuite
vos lumires.
Tout en parlant, elle crivit une phrase qui tait ainsi conue :
p.138

Le livre court et loie vole. Ils sont heureux de se

rencontrer au del des mers et dexercer leur critique

le

premier jour de la lune.


Chn-ta ayant fini dcrire sa phrase, la prsenta Tchaokong, qui la fit voir toute lassemble. Ils battirent des mains,
trpignrent des pieds et se rpandirent en louanges infinies.

1 Les mots printemps et automne dsignent deux saisons de lanne ; de


plus, ils forment le titre de la chronique du royaume de Lou, o Confucius
loue ou blme les princes de son temps.
2 Cette locution (p'ing-youe-tan) rpond une phrase prcdente (p. 136,
ligne 20) ou les mots printemps et automne dsignent secrtement la
chronique du royaume de Lou, dans laquelle Confucius loue ou blme les
princes de son temps. Elle renferme une allusion Hiu-chao et Tsing, son
cousin germain, sujets de lempereur Houan-ti, de la dynastie des Hn, qui, le
premier jour de chaque mois, aimaient passer en revue les hommes de leur
village, et porter un jugement sur leurs vertus ou leurs vices.

163

Les deux jeunes filles lettres

Quelle belle pense, dirent-ils ; en vrit un esprit


ordinaire naurait pu la concevoir.
Song-sn tait muet de stupeur et ne disait mot ; mais Chnhin-jn ne se possdait pas de joie et riait gorge dploye.
Tou-kou-i, voyant quil ny avait plus douter du talent de
Chn-ta, et quaprs avoir prsent son rapport il ne manquerait
pas dtre puni, confessa plusieurs fois sa faute Chn-hin-jn.
Dans lorigine, dit-il, ce nest pas moi qui aurais os
prendre linitiative et prsenter un rapport tmraire. La
vrit est que mon parent, le prfet Yn, qui avait
demand des vers votre noble fille, stant vu persifl
par elle, vint me raconter en pleurant sa msaventure.
Dans le premier moment, faute dintelligence, jai entrepris
cette dmarche ; aujourdhui, je reconnais ma faute. Si,
lorsque je serai en prsence de lempereur, Sa Majest
entre en colre et que je sois menac dun malheur
imprvu, je supplie le

p.139

vnrable Tha-ss (premier

ministre) et sa noble fille davoir de lindulgence pour moi


et de me protger.
Cela dpend de lempereur, dit Chn-hin-jn en riant ;
pour moi, si jchappe laccusation davoir fait passer le
faux pour le vrai, davoir terni lhonneur du royaume, et
davoir eu des intelligences (secrtes) avec le fils du ciel, je
mestimerai dix mille fois heureux. Quant aux autres
affaires, comment pourrai-je me permettre de men mler ?
Laissons l les propos oiseux, dit alors Tchao-kong.
Allons vite prsenter notre rapport lempereur ; nous
verrons ensuite ce quil faut faire.
164

Les deux jeunes filles lettres

A ces mots, ils se levrent tous ensemble et sortirent.


Dans ce moment, lempereur se trouvait justement dans la
salle appele Wn-hoa-tin

, et, en compagnie de plusieurs

acadmiens, il lisait avec dlices les posies rgulires et les


vers libres de Chn-ta. Soudain, Tchao-kong vint, la tte des
magistrats, lui rendre compte de sa commission, et lui prsenta
la cinquime pice du concours. Lempereur y ayant jet les
yeux, vit que Chn-ta avait tout crit, article par article, et ne
stait trompe ni sur une personne ni sur une chose. Il en fut
transport de joie. Alors, interrogeant Tchou-kong-meng et ses
autres collgues :
Messieurs, dit-il, vous avez concouru tous six avec
Chn-ta pour les vers et la prose lgante, comment cela
sest-il pass ?
Sire, rpondirent-ils tous ensemble, vos humbles sujets,
pour obir votre dcret, ont concouru avec

p.140

Chn-ta

pour les vers et la prose lgante. Ce nest pas quils aient


manqu

de

dployer

toutes

leurs

facults ;

mais

quoiquelle ne soit quune petite fille, elle possde un


savoir que le ciel a perfectionn et un talent qui mane
den haut. Lorsquelle abaisse son pinceau, on dirait quelle
est soutenue et aide par les gnies. Vos humbles sujets,
avec leur esprit vulgaire et rouill, ne sauraient slever
jusque-l. Nous recevrons avec respect et de bon cur
notre juste chtiment, mais nous vous prions dexaminer
notre

cause

avec

vos

lumires

pardonner.

165

divines

et

de

nous

Les deux jeunes filles lettres

Lempereur fut enchant de cet aveu et leur dit :


Puisque vous reconnaissez de bon cur votre faute, il
sensuit que Chn-ta na pas un talent demprunt, et quen
lui donnant une inscription et un pied de jade, je ne me
suis point tromp.
A cette poque, on entrait justement dans lautomne. Comme
lempereur mangeait des melons quil trouvait dlicieux, il
ordonna aux serviteurs qui taient ses cts de prendre un
plat de sa table et de le porter, bride abattue, Chn-ta.
Les serviteurs, dociles cet ordre, partirent au mme instant.
Lempereur interrogea alors Tou-kou-i et lui dit :
Comment avez-vous eu lide de me prsenter un rapport mensonger ?
Sire, rpondit-il, comme je remplis, ma honte, le
ministre de la parole, voyant que certains propos avaient
quelque chose de louche, jai pris la libert de vous
adresser un rapport. Maintenant que je lai vue crire et
p.141

composer comme une divinit, je commence croire

que le ciel la fait natre pour seconder votre administration


pacifique et claire. Mes paroles tmraires mritent un
chtiment svre ; mais je supplie Votre Majest de daigner me faire grce.
Aprs avoir entendu ces paroles, lempereur tait sur le point
de lui pardonner, lorsque Chn-hin-jn lui parla en ces termes :

La salle o fleurit la littrature.

166

Les deux jeunes filles lettres

Tou-kou-i, dit-il, a avanc que ma fille a voulu faire


passer le faux pour le vrai ; cest une bagatelle. Mais il a
ajout que, sous le masque du talent, jai flatt Votre
Majest et que jai eu des intelligences secrtes avec le fils
du ciel. Cette affaire intresse la conduite que jai tenue
pendant toute ma vie ; on ne peut sempcher de
lexaminer fond.
Lempereur changea de visage et scria :
Quentend-il par avoir des intelligences secrtes avec le
fils du ciel ?
Je noserais le dire, rpondit Chn-hin-jn ; interrogez
seulement le membre du bureau Sse-li-kin qui a surveill
le concours, vous le saurez sur-le-champ.
Lempereur regarda en face Tchao-kong, qui, se jetant
genoux, sexprima en ces termes :
Tout lheure, vos humbles sujets voyant le concours
termin, voulaient entrer dans le palais et rendre compte
Votre Majest de leur commission ; mais Tou-kou-i nous
arrta tout court. Cette affaire est louche, dit-il, on na
jamais vu de petites filles doues de tant dintelligence et
de facilit. Il faut bien que lempereur ait pris Chn-ta en
grande faveur, et que le prsident du conseil ait eu le
talent dentretenir des intelligences secrtes avec Sa
Majest. Elle aura connu les thmes davance, et aura
compos de

p.142

longue main des vers et de la prose

lgante. Voil pourquoi elle a pu improviser ainsi sans la

167

Les deux jeunes filles lettres

plus lgre hsitation. Ces raisons firent natre des doutes


dans notre esprit.
Puisque vous aviez tous des doutes, lui demanda le fils
du ciel, pourquoi tes-vous venus ensemble faire laveu de
votre faute ?
Sire, rpondit Tchao-kong, mademoiselle Chn stait
exprime ainsi : Il est impossible de reconnatre en un
moment si notre saint empereur ma montr une faveur
excessive, et si le premier ministre a eu des intelligences
secrtes avec Sa Majest. Tou-kou-i na qu me fournir
lui-mme un thme pour que je concoure encore ; alors le
vrai ou le faux clateront sur-le-champ. Comme Toukou-i ne se souciait pas de donner ce thme, ce fut Songsn, lettr sans emploi, qui lexcita proposer Chn-ta
une phrase coupe pour quelle trouvt une priode
correspondante. Chn-ta layant crite sur-le-champ avec
la rapidit de loiseau qui vole, tous les magistrats neurent
plus rien dire. Voil pourquoi, Sire, nous sommes venus
tous

ensemble

pour

vous

rendre

compte

de

notre

commission et faire laveu de notre faute.


A ces mots, le fils du ciel fut transport de colre.
Tou-kou-i, scria-t-il, a dit que Chn-hin-jn stait
mnag des intelligences secrtes, cest calomnier indignement le premier ministre. Comment a-t-il pu avancer
que, par excs de faveur et de bienveillance, javais communiqu davance les sujets du concours ? Serait-il possible que le fils du ciel, quentoure une majest imposante,
se ft rendu coupable dune si basse supercherie ?
168

p.143

Les deux jeunes filles lettres

Pour avoir insult le saint empereur et outrag son souverain, quel chtiment a-t-il mrit ? Jordonne aux Kn-iwe

(soldats de la garde impriale) de se saisir de lui et

de le livrer au juge criminel pour quon lui fasse son procs.


Quant Tchou-kong-meng, Hia-tchi-thong, Pou-khi-thong,
Mou-li et Yn-koue, ils ont t prsents contre leur gr
pour concourir avec Chn-ta. Comme ils ont avou leur
faute, je leur fais grce tous : quon sabstienne de les
juger. Mais Song-sn, cet homme sans aveu, qui est
incapable de composer un seul vers, et a os se mler
dillustres magistrats pour concourir avec eux de manire
ternir lhonneur de ltat, cest videmment le confident de
Tou-kou-i ; cest lui qui la pouss provoquer ce
combat ; jordonne aux Kn-i-we de le saisir et de le
conduire hors de la porte appele Ou-mn, et aprs lui
avoir appliqu quarante coups de bton, de le ramener
ensuite dans son village. Je donne Chn-ta des fleurs
dor

pour honorer son talent littraire.

A peine cet ordre eut-il t rendu, que des soldats de la garde


impriale se saisirent de Tou-kou-i et de Song-sn avec
limptuosit du vautour qui fond sur un passereau, et les
entranrent dehors. Tchou-kong-meng et ses collgues se
prosternrent sans mot dire au bas des degrs rouges, et
demandrent grce en frappant la terre de leur front.
Le fils du ciel ayant demand Tchao-kong quelles taient les
phrases parallles que Chn-ta avait composes, il les rcita de
1
2

Soldats de la garde impriale.


Cest un ornement de tte.

169

Les deux jeunes filles lettres

mmoire. Lempereur les copia

p.144

lui-mme sur sa table, et,

aprs les avoir examines, il en fut transport de joie. Il ordonna


ensuite Tchao-kong-meng et ses collgues de se relever. Au
mme moment, il invita quelques-uns des acadmiciens qui
avaient fourni les sujets sapprocher de la table orne de
dragons pour voir (les compositions de Chn-ta).
Cette petite fille, leur dit-il, tant doue dun talent si
extraordinaire, comment aurais-je pu ne point la prendre
en amiti ?
En vrit, dirent les acadmiciens, en voyant ce style
merveilleux, on peut dire que cest lastre de la littrature
qui est descendu sur la terre ; on ne saurait la comparer
une personne ordinaire. Laffection que lui a montre Votre
Majest tmoigne hautement de la sagesse et des lumires
de votre gouvernement.
Ils navaient pas encore achev de parler, lorsque les
serviteurs qui avaient t chargs doffrir le plat de melon
vinrent rendre compte de leur commission, et prsentrent une
lettre de remercments de la part de Chn-ta.
Lempereur y jeta les yeux et lut ce qui suit :
Lettre de lhumble sujette Chn-ta, fille de Chn-hin-jn,
premier ministre dtat et prsident du tribunal des rites, pour
offrir ses remercments au saint empereur.
Votre Majest a daign maccorder un plat de melon de sa
table. Pntre de reconnaissance pour cet auguste bienfait, je
me tourne avec respect du ct du palais et je vous offre mes

170

Les deux jeunes filles lettres

actions de grces. Jai appris quoutre cette faveur, vous avez


livr la justice Tou-kou-i, qui

p.145

a prodigu linsulte et

loutrage son auguste souverain, et que vous avez condamn,


quarante coups de bton, Song-sn, cet homme sans aveu,
linstigateur de ce complot. Ctait sans doute ce que mritait le
crime de ces deux hommes ; seulement je songe que jai t la
cause premire de toute cette affaire. Quoique Votre Majest
mait comble de bienfaits et quelle mait regarde par erreur
comme doue de prudence et de talent, je ne suis, aprs tout,
quune petite fille de dix ans. Quelle importance pouvaient avoir
mon succs ou ma dfaite ? Bien que Tou-kou-i se soit rendu
coupable de calomnie, cest un des moniteurs de Votre Majest ;
bien que Song-sn, qui est dpourvu demploi, ait t, nen
point douter, linstigateur de ce complot, cependant cest un
lettr. Les rcompenses et les chtiments ont une liaison intime
avec les lois et les rites. Si, cause dune petite fille comme
votre sujette, on pouvait charger de chanes des officiers du
gouvernement, et infliger la peine du bton des lettrs dun
ordre infrieur ; ds lors, par suite dun faible amour des vers et
de la prose lgante, on porterait une grave atteinte la dignit
de ltat. En vrit, ce ne serait pas convenable sous le rgne
dun saint et sage empereur. Cest pourquoi jose, au risque de
ma vie, vous adresser dhumbles reprsentations. Jespre que
notre auguste souverain daignera dployer sa magnanimit, qui
est vaste comme le ciel, et leur accorder un gnreux pardon.
Ce sera fort heureux pour lhonneur de ltat, ce sera aussi un
grand bonheur pour votre humble sujette. Le dsordre de mon
langage a d vous offenser. Jattends votre dcret avec une
crainte inexprimable.
171

Les deux jeunes filles lettres

p.146

Ds que le fils du ciel eut lu ce placet, un rayon de joie

brilla sur sa figure majestueuse.


Non seulement, scria-t-il, Chn-ta a du talent, mais
elle lemporte sur ses semblables par son naturel vertueux
et sa grandeur dme.
Il prit alors le placet et le remit Chn-hin-jn.
Excellence, lui dit-il, quen pensez-vous ?
Chn-hin-jn, voyant que Tou-kou-i et Song-sn avaient
t apprhends au corps, il en fut combl de joie. Il se disposait
dj recommander au juge criminel de les chtier svrement ;
mais comme sa fille avait, au contraire, prsent un placet pour
obtenir leur dlivrance, il se trouva dans le moment fort
embarrass. Aussi se contenta-t-il de dire :
Les bienfaits ou les chtiments dpendent de la dcision
de Votre Majest ; comment oserais-je men mler ?

Si je raisonnais daprs la loi, dit lempereur en riant,

naturellement je ne devrais pas accorder de pardon ; mais


comme je veux que la vertu de votre noble fille paraisse
dans toute sa perfection, je ferai flchir la loi.
Alors il approuva le placet en ces termes :
Jacquiesce la ptition. Jexempte Tou-kou-i dtre
livr au juge criminel ; le tribunal de la magistrature
prononcera sa sentence. Je fais grce Song-sn des
coups de bton ; au bout dun mois, il sera ramen par les
gendarmes dans son village. Que les tribunaux comptents
en soient informs.

172

Les deux jeunes filles lettres

Aprs avoir rendu ce dcret, lempereur monta sur son char


pour retourner au palais, et tous les magistrats se retirrent. Les
officiers

de

la

cour

qui

taient

amis

sempressrent de rpandre les dispositions

de
p.147

Tou-kou-i
du dcret.

Song-sn, qui avait dj reu dix coups de bton, fut relch surle-champ, et lon ramena Tou-kou-i, qui allait paratre devant
la justice. Ces deux hommes stant informs des motifs de ce
pardon, ils apprirent quils en taient redevables aux efforts de
Chn-ta, qui avait prsent un placet pour obtenir leur grce.
Nous laisserons pour le moment Tou-kou-i qui, cruellement
mortifi, alla cacher sa honte dans sa maison et ferma sa porte
en attendant sa sentence. Or Song-sn, quoique graci, avait
dj reu dix coups de bton. Sa peau tait dchire et sa chair
meurtrie, et il prouvait des douleurs intolrables. Comme il
devait en outre tre reconduit par les gendarmes dans son
village, il avait plusieurs fois pri quelquun de lui servir de
caution, afin quon ne le remment que lorsque ses blessures
seraient guries. Il se livrait intrieurement de tristes
rflexions. Jusqu prsent, dit-il, je me suis toujours montr
plein dintelligence ; comment se fait-il que, dans un moment,
jaie t assez stupide pour en arriver l ? Cette demoiselle est
la fille dun ministre dtat ; de plus, comme elle possde
vritablement un talent extraordinaire, lempereur lui a tmoign
la plus haute estime. Au lieu de chercher lui plaire, je me suis
appuy sur un porteur de messages et me suis fait son ennemi.
Peut-on dire que je naie pas manqu mon but ? Si aujourdhui
mademoiselle Chn net pas demand ma grce, on maurait
ajout par-dessus trente coups de bton et je serais mort ce

173

Les deux jeunes filles lettres

supplice. Pourquoi ne pas changer demain lair de mon visage et


chercher le moyen dentrer dans sa maison, sous prtexte de lui
tmoigner ma

p.148

reconnaissance ? Si je suis assez heureux

pour y tre admis et retenu, cela vaudra mieux que de rester


lami du prfet Yn ou de Tou, le moniteur imprial. Laissons
Song-sn se livrer tout seul ses calculs, et revenons Chnhin-jn qui, une fois rentr dans son htel, se mit gronder sa
fille.
Ce drle de Tou-kou-i, dit-il, est digne de toute ma
haine. Si vous naviez pas fait preuve aujourdhui dun
vritable talent en les terrassant tous, on ne sait pas
quelle machination il aurait encore ourdie contre nous.
Lorsque ensuite, en vertu dun dcret, il a t apprhend
au corps et livr la justice, le vu de mon cur tait
satisfait. Pourquoi avez-vous au contraire prsent une
requte pour obtenir sa libert et sa grce ?
Mon pre, dit Chn-ta en souriant, dans lantiquit on
estimait ceux qui jouissaient sans orgueil de la faveur du
prince, et qui savaient sabaisser au sein des honneurs.
Croyez-vous que le fils du ciel, qui est saint et clair, ne
partage pas ce sentiment ? Dans laffaire daujourdhui,
ctait justement le cas de ne point senorgueillir de la
faveur du prince et de sabaisser au sein des honneurs.
Dun ct, jai pu me concilier lamiti de lempereur, et de
lautre chapper aux malheurs quamne lexcs de la
prosprit. Par l, jai assur mon propre repos. Peut-on
dire que ctait pour sauver les autres ?
Chn-hin-jn fit un signe de tte.
174

Les deux jeunes filles lettres

Dailleurs, ajouta Chn-ta, cest moi-mme qui ai


suscit tous ces dbats en me moquant, ces jours derniers,
du prfet Yn. Mais comme, un beau matin, toute la faute
est retombe sur Song-sn, cest ce que le cur de votre
fille na pu souffrir.

p.149

Eh bien ! dit Chn-hin-jn, nen parlons plus. Mais

comment sest-il fait quavant-hier la pice de soie et


lventail de Yn-wn-ou aient pu tre laisss de ct ?
Cela vient, rpondit Chn-ta, de ce que pas une de mes
servantes ne sait lire. Elles les ont mls et confondus
avec dautres objets et ont oubli de me les remettre. Ce
nest pas tout : avant-hier, le diplme imprial de Tchang,
lambassadeur en second, et un manuscrit de Tsin, le
moniteur imprial, ont t pareillement gars par elles ;
si votre fille ne les et pas activement cherchs, elle aurait
encore manqu dcrire.
Jimagine, dit Chn-hin-jn, que parmi les nobles
personnages qui prsentent des rapports ou composent
des vers, il nen est pas un qui nait un secrtaire, soit
pour tenir le pinceau leur place, soit pour faire les recherches historiques. Vous qui tes toute seule, comment
pouvez-vous rpondre toutes les demandes ?
Si jtais un homme, rpondit Chn-ta, je pourrais bien
chercher un secrtaire qui tnt le pinceau ma place ;
mais comme je suis une fille, je nen vois pas le moyen.
Cela nest pas difficile, reprit Chn-hin-jn. Lempire est
bien grand ; croyez-vous quil ny ait pas de jeunes filles

175

Les deux jeunes filles lettres

qui sachent crire ? Demain, duss-je dpenser mille


onces dargent, jenverrai des messagers pour en chercher
de tous cts ; jen ferai acheter dix ou douze entre
lesquelles vous partagerez toutes vos occupations. Ds
quelles semploieront votre service, vous naurez plus
besoin de vous tourmenter.
Cela serait charmant, rpondit Chn-ta ; je crains

p.150

seulement quon ne puisse les trouver en un moment.


Si vous en demandez, reprit Chn-hin-jn, qui sachent
composer des vers rguliers ou des vers libres, je vous
avoue quelles sont bien rares ; mais si vous en cherchez
seulement qui connaissent quelques caractres, je crois
que ce sera extrmement ais.
Quelques jours aprs avoir confr l-dessus avec sa fille,
Chn-hin-jn envoya en effet des messagers pour chercher de
tous

cts.

Comme

il

tait

dispos

donner

des

prix

considrables, il ny avait pas de jour quon ne lui prsentt des


jeunes filles. Ce jour-l, comme il tait justement dans le salon
examiner et choisir des jeunes filles, on vint lui annoncer tout
coup que Song-sn, portant un vtement noir et un petit
bonnet, venait lui demander pardon. Chn-hin-jn voyant que
sa fille stait montre gnreuse et magnanime envers lui, eut
envie de suivre son exemple. Cest pourquoi il fit inviter Song-sn
se prsenter devant lui, aprs avoir chang dhabits et de
bonnet.
Song-sn obit cet ordre, et stant empress dentrer, il le
salua la face contre terre et scria :

176

Les deux jeunes filles lettres

Le coupable Song-sn a mrit la mort, a mrit la mort !


Chn-hin-jn ordonna ses gens de le prendre sous les bras
et de le faire lever ; mais il sy refusa absolument, et, frappant la
terre de son front :
Ce stupide Song-sn, dit-il, faute de connatre la hauteur
du ciel et la profondeur de la terre 1 , a commis un crime
norme. Sa Majest a daign me punir ; mais je pense que
quand je

p.151

mourrais pour expier mon crime, mon

chtiment ne serait pas complet. Ce nest pas tout : votre


noble fille a prsent une requte pour obtenir ma grce et
apaiser la colre de lempereur. Par l, elle ma rendu la
vie 2 . Cest un bienfait que ni le ciel, ni la terre, ni mon
pre, ni ma mre nauraient pu maccorder, et cependant,
un beau matin, elle la accord ce grand coupable. En vrit, quand je sacrifierais ma vie pour elle, je ne pourrais
lui tmoigner la dix-millime partie de ma reconnaissance.
Aujourdhui mme, si je brisais ma tte devant les degrs,
je serais encore trop heureux. Comment oserais je
accepter ces marques de respect ?
Monsieur, lui dit Chn-hin-jn, puisque vous pouvez
montrer du repentir, je reconnais l llvation de vos
sentiments : quest-il besoin de vous humilier de la sorte ?
Je vous en prie, relevez-vous vite.
Song-sn fit encore quelques faons, puis il se leva en saidant
de ses mains.

1
2

Cest--dire limmense mrite de Chn-ta.


Littralement : elle a revtu dune nouvelle chair des os desschs.

177

Les deux jeunes filles lettres

Chn-hin-jn lui offrit poliment un sige et le fit rester pour


prendre le th.
Monsieur, lui demanda-t-il ensuite, quel jour vous
mettez-vous en route ?
Sa Majest, dit-il, ma fix le dlai dun mois ; je
noserais tarder longtemps. Demain mme, je veux partir.
Aprs avoir t combl de bienfaits par Votre Excellence,
et votre fille, jignore si je pourrai un jour mincliner au bas
du mont Tha-chn ou du Boisseau du Nord 1 .

p.152

Nous naurons pas de peine nous revoir, lui dit

Chn-hin-jn. Tout cela vient seulement de ce que lempereur a eu un moment de colre. Maintenant, retirezvous et attendez que je trouve une occasion favorable
pour apaiser la colre de Sa Majest. Soyez sr que vous
pourrez rentrer en relations avec moi.
Excellence, dit Song-sn, si je puis encore frquenter
votre htel, vous serez vraiment comme un pre et une
mre qui mauraient donn une seconde existence.
Comme il parlait encore, il leva la tte et vit une multitude de
jeunes filles vtues de bleu qui taient ranges des deux cts
du salon. Il demanda pourquoi cette multitude de jeunes filles se
tenait l.
Ma petite fille, rpondit Chn-hin-jn, nayant point
prs delle de servantes qui connaissent lcriture, il en est
rsult quavant-hier on a gar une pice de soie et un

La Grande Ourse, cest--dire vous prsenter mes respects. Cela se dit


surtout un lettr dont on admire les talents.

178

Les deux jeunes filles lettres

ventail quavait apports Yn-wn-ou, et cela nous a


attir une foule de dsagrments. Aujourdhui, je voulais
acheter quelques jeunes filles sachant lire pour les
attacher son service. Qui aurait pens que, dans cette
grande capitale, je ne pourrais, malgr toutes mes recherches, en trouver dautres que celles-ci, dont pas une
seule na la moindre teinture des belles-lettres et nest
digne de servir une demoiselle distingue

En ce cas, dit Song-sn, sil ny en a pas dans la

p.153

capitale, on en trouvera ncessairement dans le reste de


lempire..

Vous avez raison, repartit Chn-hin-jn, partout o

vous irez, veuillez vous en occuper ; si vous men procurez


qui aient les qualits requises, je me ferai un devoir de
vous rcompenser gnreusement.
Il causa encore de diffrentes choses, aprs quoi Song-sn prit
cong de lui et partit. Chn-hin-jn le reconduisit jusqu lentre de la porte du salon sans aller plus loin. Song-sn sarrta
alors pour lui parler :
Jai, dit-il, une autre demande adresser Votre
Excellence.
De quoi sagit-il ? rpondit Chn-hin-jn.
Votre noble fille mayant rendu la vie par sa bont, je
noserais demander la voir ; je dsirerais seulement aller
1 Littralement : faire le service de la bote parfums, cest--dire servir une
dame ou demoiselle lorsquelle est devant sa toilette. Lexpression bote
parfums dsigne aussi le meuble qui contient tous les objets qui servent
parer une femme.

179

Les deux jeunes filles lettres

jusquau bas du pavillon du pied de jade, et la saluer une


seule fois en le regardant, pour tmoigner combien je
souhaite de la servir dans ma vie future pour lui prouver
ma reconnaissance 1 .
Cela nest pas ncessaire, lui dit Chn-hin-jn.
Comme Song-sn voulait absolument la saluer, Chn-hin-jn se
vit oblig dordonner un vieux serviteur de le conduire au bas
du pavillon. Song-sn leva en effet les veux vers le haut du
pavillon, et, dans une attitude grave et respectueuse, il fit quatre
profonds saluts et partit.
Chn-hin-jn congdia une multitude de jeunes filles

p.154

qui

ne rpondaient point ses vues, rentra dans lappartement


intrieur, et apprit Chn-ta comment Song-sn lavait salue
pour la remercier.
Laissons maintenant le pre et la fille rire et samuser de cet
incident, et revenons Song-sn. Aprs quil ft sorti en faisant
ses adieux, les gendarmes chargs de le conduire le pressrent
vivement de se mettre en route. Il voulut auparavant rendre
visite Tou-kou-i afin de lui demander quelque argent pour
son voyage ; mais ce magistrat se trouvait justement en
confrence et ne recevait personne. Il put seulement voir Ynwn-ou, qui il apprit combien il lui tait pnible dtre ramen
par la gendarmerie. Celui-ci, sentant bien quil tait la cause pre-

Littralement : lui montrer ma reconnaissance la manire dun chien ou


dun cheval, cest--dire lui assurer que je dsire devenir un chien ou un
cheval dans mon existence future, et la servir pour lui tmoigner ma
reconnaissance.

180

Les deux jeunes filles lettres

mire de son malheur, ne put se dispenser de lui donner vingt


onces dargent

pour subvenir aux dpenses de son voyage.

Monsieur, lui dit-il en lui donnant un rendez-vous,


puisque vous ne pouvez pas rester dans la capitale, je
nattends plus que mon brevet pour partir. Yn-kin est un
pays charmant ; si vous ne ddaignez pas de me revoir,
venez-y faire un tour ; je serai heureux de vous recevoir.
Song-sn lui fit ses remercments. Comme il avait encore
temporis un ou deux jours, les gendarmes le pressrent de
nouveau de partir. Il loua alors un ne boiteux, prit un vieux
domestique et sen retourna tristement dans la province de
Chn-tong.
Un homme pauvre sest donn les airs dun lettr
retir,

p.155

il suivait les potes pour capter lamiti des

grands. Il a jou le rle dun calomniateur et a bless des


personnes

honorables.

Il

provoqu

la

colre

de

lempereur et a t puni comme un criminel. Il sen


retourne, conduit par des gendarmes ; au fond, cest un
misrable.
Quoique Song-sn ft originaire du Chn-tong, il ny avait ni
feu ni lieu. Cest pourquoi il errait laventure dans la capitale,
et passait oisivement son temps dans les htels des magistrats.
Revenu

aujourdhui

dans

son

village

sous

lescorte

des

gendarmes, il ne put trouver dasile nulle part. Il se vit donc


rduit descendre dans une htellerie. Les gendarmes le voyant

Cent cinquante francs.

181

Les deux jeunes filles lettres

dans cette triste position, et nayant rien attendre de lui,


demandrent aux autorits locales leur feuille de retour et
partirent.
Song-sn navait, il est vrai, ni parents, ni allis, mais
heureusement il portait encore sur lui quelques onces dargent ;
aussi

nourrissait-il

encore

lide

de

voyager.

Voyant

les

gendarmes partis, il reprit ses habitudes doisivet et se mit


frquenter les magistrats retirs. Le malheur voulut que la
nouvelle de son renvoi, sous lescorte des gendarmes, stant
rpandue dans les dpartements et les districts, il se vit expos
de tous cts au mpris du public. Il en fut vivement mortifi. Au
bout de quelque temps, comme il se trouvait un jour chez un
magistrat retir, il vit la liste des nouveaux fonctionnaires, et remarqua que Tou-kou-i avait t nomm prfet de Yangtchou. Il en fut transport de joie. Il mest vraiment
impossible, dit-il, de vivre en paix ici ; mais voici justement une
heureuse occasion. Je resterai ici jusqu la fin de lanne, puis
jirai faire un tour Yang-tchou.

p.156

Comme il navait rien qui

le retint, ds que lanne fut coule, il se mit de suite en route,


traversa la rivire Hoa, et, en moins de quinze jours, il arriva
Yang-tchou. En entrant dans la ville, il sinforma du nouveau
prfet, et apprit quil ntait pas encore arriv son poste. Il se
vit alors rduit chercher un gte dans un couvent. Tout le long
du jour, il allait flner aux barrires ou sur la jete. Il voyait des
lettrs et des magistrats de tous les pays qui arrivaient en foule
Yang-tchou, les uns pour prendre des femmes de second
rang,

les

autres

pour

acheter

182

des

servantes.

Une

foule

Les deux jeunes filles lettres

dentremetteuses

allaient et venaient sans cesse de tous cts.

Son Excellence Chn, dit Song-sn en lui-mme, voulait


acheter des servantes qui sussent lire. Moi qui suis ici sans rien
faire, que ne profit-je de loccasion pour lui en chercher ? Si je
lui en procure une seule, peut-tre sera-ce un moyen dobtenir
un jour de lavancement. Quand mme je ne russirais pas
dcouvrir ce quil cherche, il lui sera toujours agrable de les
voir.

Sa

rsolution

une

fois

arrte,

il

fit

savoir

aux

entremetteuses quil cherchait une jeune fille connaissant les


caractres et trs verse dans la littrature. Il ajouta quil ne
regarderait pas largent. Celles-ci, le voyant dispos
dbourser une forte somme dargent, le conduisaient, tout le
long du jour, tantt dans une maison, tantt dans une autre,
pour faire son

p.157

choix ; mais il avait beau chercher de tous

cts, il ne trouvait pas une jeune fille qui rpondit ses vues.
Un jour, une entremetteuse, nomme Seun (madame Neveu),
vint lui faire une proposition.
Je connais, dit-elle, une jeune fille dune figure
charmante qui demeure dans la rue des Saules 2 . Elle a
une superbe criture. Si le seigneur Song consent en
donner trois cents onces dargent 3 , elle crira une page
devant lui et la lui fera voir.

1 Ce nom ne doit pas tre pris ici en mauvaise part. En Chine, la profession
dentremetteuse de mariage a un caractre honorable. Ce sont ces femmes
qui, daprs les rites et les lois, sont les intermdiaires indispensables entre
les familles. Le mariage dune jeune fille serait considr comme irrgulier et
immoral sil avait t contract sans leur intervention.
2 Ordinairement cette expression dsigne la rue quhabitent les courtisanes.
3 Deux mille deux cent cinquante francs.

183

Les deux jeunes filles lettres

Trois cents onces dargent, dit Song-sn, ce nest pas un


prix trop lev ; il faut seulement quelle crive devant moi.
Monsieur, lui dit lentremetteuse, si elle ncrivait pas
bien, croyez-vous que joserais en demander trois cents
onces dargent ?
Sil en est ainsi, repartit Song-sn, demain matin jirai
avec vous lexaminer un instant.
Cette convention tant arrte, le lendemain, il se rendit en
effet avec elle dans une maison o on lui prsenta une jeune fille
qui pouvait avoir de quinze seize ans, et dont la figure tait
fort ordinaire. Aprs avoir fini de saluer Song-sn, elle vint
sasseoir prs de lui, devant une table garnie de papier, dencre,
de pinceaux et dun encrier. Lentremetteuse se mit broyer de
lencre pour aider la jeune fille et lui prsenta un pinceau.
Allons, dit-elle, crivez une pice de vers et montrez-la
au seigneur Song.
La jeune fille ayant reu le pinceau, tait mcontente de ce
qui

lui

venait

lesprit

et

nosait

se

mettre

crire.

Lentremetteuse la pressait vivement.


Le seigneur Song, disait-elle, nest pas un tranger ;
allons, ne rougissez pas comme cela, et crivez sans que
rien vous en empche.
La jeune fille, cdant ses instances, se vit oblige dabaisser
le pinceau et dcrire. Au bout de quelque temps, elle finit par
tracer les quatre mots Yn-tn-fong-king (les nuages sont ples,
le vent est lger), et voulut alors dposer son pinceau.
La vieille dame la pressa de nouveau.
184

Les deux jeunes filles lettres

Sil vous vient quelque ide, dit-elle, crivez encore


quelques caractres et faites-les voir au seigneur Song ;
cest alors quil vous croira doue dun vritable talent.
La jeune fille fit un effort sur elle-mme et traa encore les
trois mots Kn-ou-thin (on approche de midi) ; aprs quoi elle
ne voulut plus rien crire.
Song-sn, voyant cela, laissa chapper un lger sourire.
Seigneur Song, lui dit lentremetteuse, nallez pas faire
fi de cette jeune fille. Dans notre ville de Yang-tchou, il y
en a bien peu qui soient capables dcrire ainsi sous vos
yeux.
Cest bien vrai, cest bien vrai, lui dit Song-sn, et, ces
mots, il lui donna une gratification pour lui avoir procur la
vue de cette jeune fille ; puis il se leva et partit.
Si celle-ci ne vous convient pas, lui dit madame Seun,
on aura de la peine vous en trouver (de plus habiles).
p.159

Un autre jour, il vit arriver une entremetteuse appele

Wang (madame Le Roi).


Je connais, lui dit-elle, une jeune fille qui sait faire des
vers ; je vous assure quelle est en tat dimproviser du
wn-tchang (prose lgante). On en demande cinq cents
onces dargent 1 .
Song-sn stant laiss leurrer, alla voir la jeune fille tant
vante, mais elle se rappelait seulement quelques pices

Trois mille sept cent cinquante francs.

185

Les deux jeunes filles lettres

potiques des Thang et, pour cela, elle se flattait de savoir


composer des vers.
Song-sn eut beau chercher de tous cts, il nen put trouver
une seule qui et la plus lgre teinture des belles-lettres et
renona son projet.
Quelques mois aprs, Tou-kou-i arriva soudain et prit
possession de sa charge. Ds quil fut entr en fonctions, Songsn vint lui rendre visite. Tou-kou-i alla au-devant de lui pour
le recevoir. Considrant dabord que ctait son ancien ami, et
ensuite que, pour avoir pris ses intrts, il avait reu une rude
bastonnade, il le traita de la manire la plus affectueuse. De plus,
il lui fit donner un logement dans le couvent de Khiong-hoa et lui
offrit une quantit de prsents. Il venait en personne lui rendre
visite et linvitait de suite dner. Ordinairement, il le priait de
venir dans son htel pour causer ensemble. Toutes les fois quil
rencontrait quelquun, il ne manquait pas dexalter le talent
potique de Song-sn. Bientt, grce aux loges du prfet Tou,
sa rputation se rpandit rapidement, et il se fit passer pour un
crivain dun immense talent. Parmi les fonctionnaires mrites,
les

p.160

Ta-fou

(magistrats),

les

lettrs

retirs

et

les

compositeurs de romances, il ny en avait pas un seul qui ne


rechercht avidement son amiti.
Song-sn ayant russi pour un instant, se laissa enfler
dorgueil et se figura bientt quil tait un autre Ss-ma-siangjou

. Il parcourait chaque district, attrapant dexcellentes

aubaines et parlant toujours son avantage. Il fit si bien que,


1

Littralement : un Ss-ma-siang-jou (pote clbre) ressuscit. Voyez p.


161, not. 1-2.

186

Les deux jeunes filles lettres

peu peu, il devint fort son aise. Chaque jour, il frquentait


avec ses amis le quartier des fleurs et des saules 1 , et songeait
encore trouver des jeunes filles. Dans lorigine, il cherchait
acheter des servantes pour Chn-hin-jn, mais dans ce moment,
sil examinait quelques jeunes filles, ctait en vue de son plaisir.
Les entremetteuses voyant que ce ntait plus le mme homme
quautrefois, et quil avait la fois de la fortune et du crdit, ne
manquaient pas de lui offrir leurs services. Chaque jour, elles lui
faisaient voir des jeunes filles dun rang distingu et verses
dans la connaissance des caractres. Mais Song-sn, ayant vu la
beaut

suprieure

et

le

talent

merveilleux

de

Chn-ta,

ddaignait dabaisser ses yeux sur ces jeunes filles dont le fard
et la cruse faisaient toute la beaut, et qui navaient dautre
talent que de barbouiller quelques caractres. Un jour, on lui fit
voir une jeune fille qui ntait nullement de son got. Des
entremetteuses layant emmen par surprise dans un lieu fort
loign, il se sentit press par la faim, descendit de sa chaise et
sassit sous un pavillon public. Il se mit alors

p.161

accabler

dinjures les entremetteuses, et se disposait mme leur


distribuer des coups de poing. Heureusement pour elles quun
vieillard

barbe

blanche

tait

assis

ct.

Voyant

lemportement de Song-sn, il lui adressa plusieurs reprises


dnergiques reprsentations. Celui-ci monta dans sa chaise et
partit.
Mesdames, demanda le vieillard aux entremetteuses,
quelle espce dhomme est-ce pour se livrer de telles
violences et vous maltraiter ainsi ?
1

Le quartier des courtisanes.

187

Les deux jeunes filles lettres

Il jouit dun immense crdit, rpondirent-elles ; peu


importe quil nous frappe et nous dise des injures. Si nous
nous avisions de le traduire en justice, cest encore nous
qui en porterions la peine.
Quelle espce dhomme est-ce donc ? demanda encore
le vieillard rempli dtonnement. Rien nempche que vous
ne men instruisiez fidlement.
Vnrable vieillard, lui rpondirent-elles, coutez un
peu, nous allons vous satisfaire.
Par suite de ce rcit, jaurai bien des dtails raconter au
lecteur. Une jeune Wn-kieun

acquiert encore une brillante

rputation, et un faux Siang-jou

apparat de nouveau sous sa

forme premire 3 .
p.162

Si vous ignorez le rcit des entremetteuses, prtez-moi

un moment dattention ; je vais vous le faire connatre dans le


chapitre suivant.

1-2. Ces deux noms renferment une allusion historique. Ss-ma-siang-jou


se trouvait un jour dner chez un homme appel Tcho-wang-seun, dont la
fille, Tcho-wn-kieun tait veuve depuis quelque temps. Ayant t invit
toucher sa guitare, il joua la chanson du phnix qui recherche sa compagne
(cest--dire du jeune homme qui recherche une jeune fille), afin de toucher
le cur de Wn-kieun. Celle-ci, layant entendu par les fentes de la porte, fut
tellement ravie de la musique quelle venait dentendre, quelle senfuit la nuit
mme avec Ss-ma-siang-jou.
2 [cf. note ci-dessus]
3 Lauteur veut dire quun jeune homme qui nest point le vrai Ss-ma-siangjou, montre un tel talent quon croirait que cest Ss-ma-siang-jou lui-mme
qui serait revenu au monde.

188

Les deux jeunes filles lettres

CHAPITRE VI
DES VERS SUR UN CERF-VOLANT FONT CREVER
UN POTE DE DPIT
@
p.163

Comme le vieillard, par ses reprsentations svres. avait

fait partir Song-sn, les entremetteuses, voyant quil leur


demandait avec instance qui il tait, ne purent sempcher de lui
rpondre :
Cet homme, dirent-elles, sappelle Song ; cest un talent
renomm de la province de Chn-tong. Il est lami intime
du prfet Tou, qui dit que ses vers ne diffrent pas de
beaucoup de ceux de Li-tha-p et de Thou-tseu-me 1 , de
la dynastie des Thang. Lorsquil tait la capitale, il a t
reu par lempereur lui-mme. Il jouit dune grande
rputation, ce qui fait que, dans toute la ville, les
magistrats

retirs,

les

licencis

et

les

bacheliers

recherchent tous sa socit. Comme il voulait ngocier un


mariage par nos soins, il alla de ct et dautre pour voir
(des jeunes filles), mais il nen trouva aucune son gr.
Voil pourquoi il nous accable aujourdhui dinjures.
La ville de Yang-tchou, reprit le vieillard, possde une
multitude de jeunes filles dune beaut remarquable :
comment se fait-il quaucune ne soit de son got ?

Li-tha-p et Thou, surnomm Tseu-me, plus connu sous le nom de Thoufou, sont les plus clbres potes de la Chine.

189

Les deux jeunes filles lettres

p.164

Sil ne regardait qu la beaut, dirent-elles, on

pourrait encore le contenter ; mais il veut voir en outre si


elles ont du talent et de linstruction ; dites-moi un peu
combien de volumes peut avoir lus une petite fille dans le
gynce ? Comment possderait-elle, au suprme degr,
un vrai talent et une vritable instruction qui rpondissent
ses vues ?
Il en a toujours t ainsi, dit le vieillard en souriant.
Aprs quils eurent fini de causer

tous

ensemble,

les

entremetteuses se retirrent. Le lecteur demandera peut-tre


quel tait ce vieillard. Son nom de famille tait Ling, et son petit
nom Sn ; ctait le plus riche fermier de son village ; il avait eu
trois fils qui ne connaissaient pas un seul caractre, et qui
ntaient bons qu cultiver les champs. Mais quarante ans
passs, il eut une fille qui tait belle comme les fleurs et le jade ;
ses sourcils ressemblaient au dessin dune montagne lointaine et
sa peau avait la blancheur de la neige. Elle tait dune beaut
extraordinaire. Il ny avait encore l rien de merveilleux ; mais
ce qui ltait au plus haut degr, cest quelle tait ne avec la
plus rare intelligence et lesprit le plus ingnieux. Ds quelle
avait vu un livre, un ouvrage dhistoire, des pinceaux et de
lencre, elle y mettait tout son bonheur 1 . A lge de trois ou
quatre ans, il la prenait dans ses bras et la portait, pour lamuser,
lcole du village. Sitt quelle avait entendu lire un livre, elle
retenait

p.165

tout, de point en point, dans sa mmoire. A lge de

six sept ans, elle tait capable de tout lire. Quoique Ling, le
richard, ne ft quun villageois et un simple cultivateur, voyant

190

Les deux jeunes filles lettres

sa fille si intelligente, il lui achetait toutes sortes de livres et


dhistoires et les lui donnait lire. Il tait heureux de penser que
son oncle maternel, nomm Tching, tait un siou-thsa (un
bachelier). Celui-ci ayant remarqu que sa nice aimait
sinstruire, il venait assidment lui expliquer les auteurs. Quand
il arrivait expliquer un passage admirable, loncle lui-mme se
voyait ordinairement pouss bout par sa nice. Quel malheur,
se disait-il en soupirant, que cette jeune fille soit ne dans la
maison de Ling ! Son pre disait habituellement qu lpoque
de sa naissance, il avait vu en songe une pluie de neige rouge
qui tombait dans tout le salon. De l vint quelle se donna ellemme le nom de Kiang-siou (neige rouge). A lge de huit ou
neuf ans, il lui suffisait dabaisser son pinceau pour composer du
wn-tchang (prose lgante), et douvrir la bouche pour faire
des vers. Mais, par malheur, comme ctait une fille de village,
elle ntait connue de personne, de sorte quordinairement elle
tait

toute

seule

pour

goter

et

apprcier

ses

propres

compositions. A lpoque o nous sommes, elle avait dj douze


ans accomplis. Sa beaut extraordinaire tait comparable celle
des eaux dautomne. Aussi Ling-sn, le richard, songeait-il dj
lui chercher un poux. Cest pourquoi il interrogea un jour Lingkiang-siou.
Ma fille, lui demanda-t-il, soit que je cherche en ville,
soit dans le village, dis-moi dcidment quel genre
dhomme tu aimerais avoir pour poux ?

p.166

Je ne tiens nullement la condition, lui rpondit-

elle ; quil soit de la ville ou de la campagne, cela mest


1

Littralement : ctait sa vie, cest--dire, quelle ne pouvait sen dtacher.

191

Les deux jeunes filles lettres

indiffrent. La seule chose que je demande, cest que mon


futur poux ait du talent et de linstruction, et puisse lutter
contre moi, en vers ou en prose. Sil est mon vainqueur, je
lpouserai ; mais sil est vaincu, quand il serait un licenci
ou un docteur, un alli ou mme un proche parent de
lempereur, il peut se dispenser de songer moi.
Ling-sn avait grav dans sa mmoire ces paroles de sa fille ;
aussi soccupait-il constamment de lui chercher un poux.
Aujourdhui

donc,

ayant

justement

entendu

dire

aux

entremetteuses que Song-sn tait un homme de talent, il se


livra secrtement ses rflexions. Ma fille, dit-il, se vante sans
cesse de navoir point de rivaux en posie ou en prose lgante ;
mais comme personne na encore concouru avec elle, jignore si
cest vrai ou faux. Puisque ce monsieur Song frquente des
prfets et des magistrats retirs, il faut bien quil ait du talent et
de linstruction ; comment faire pour linviter venir concourir
une seule fois avec ma fille ? De cette manire je verrais
clairement ce quil en est. Il avait beau rflchir, il ne trouvait
nul moyen. Il fut donc oblig de revenir la maison pour en
confrer avec sa fille.
Aujourdhui, lui dit-il, jai dcouvert un homme dun
grand talent dont le nom de famille est Song. Cest un
personnage des plus renomms de la province du Chntong. Depuis les prfets de dpartements et de districts
jusquaux lettrs et aux magistrats de toute notre ville, il
ny a personne qui nait recherch son amiti. Par son
talent en posie
1

p.167

et en prose lgante, il a clips

Littralement : il a renvers et cras.

192

Les deux jeunes filles lettres

tous les lettrs de lempire. Pour en juger, je dsire


linviter venir composer avec toi une ou deux pices. Sil
possde des talents, qui sait sil ne les doit pas son
heureuse destine. Seulement, il sest fait en un moment
une rputation clatante : comment daignerait-il venir
chez des paysans comme nous ? Jirais bien linviter, mais
je crains de faire une dmarche inutile.
Mon pre, reprit Ling-kiang-siou, si vous voulez le faire
venir, il ny a rien de si ais : quest-il besoin daller
linviter ?
Ma fille, dit Ling-sn, voil encore que tu dis de grands
mots ! Puisquil est craindre quil ne vienne pas si on
linvite, comment peux-tu dire au contraire que ce sera
chose aise sans invitation ?
Donnez-moi seulement un morceau de papier de trois
pouces de large, rpondit-elle ; je mengage vous
lamener sur-le-champ.
Mon enfant, lui dit Ling-sn en riant, ce nest ni le
gnral des esprits, ni le prince des dmons. Avec un
morceau de papier de trois pouces de large, comment
pourras-tu le faire venir ? Est-ce que par hasard tu sais
dessiner des talismans ?
Mon pre, repartit Ling-kiang-siou en riant, vous
navez pas besoin de tant vous inquiter. Je vais crire un
billet et vous le montrer. Je pense que ces quelques
caractres seront dun effet plus merveilleux encore que le
talisman qui sert envoyer le gnral (des dmons).

193

Les deux jeunes filles lettres

p.168

A ces mots, elle se leva, et stant retire dans sa

chambre, elle crivit en effet sur une grande bande de papier


rouge et la remit son pre.
Il suffit, dit-elle, de prendre ce papier et de le coller
dans le voisinage de sa demeure. Ds quil y aura jet les
yeux, il viendra de lui-mme me rendre visite.
Ling-sn prit le papier, et, layant regard un instant, il y lut
ce qui suit :
Dans le jardin de Houn-hoa, du village de Hiang-kn,
Ling-kiang-siou, jeune fille de talent, ge de douze ans,
offre des prsents (aux matres) pour tudier lart des
vers. Elle invite les vrais potes de lempire lui donner
des leons. Que ceux qui nont quune vaine renomme
ne prennent point la peine de venir.
Aprs avoir lu cette affiche, Ling, le richard, rit aux clats et
dit :
Il vaut mieux exciter la colre dun gnral que de
linviter au combat. Cest juste, cest juste.
Le lendemain, il se rendit en effet la ville, et ayant appris,
ds les premires informations, que Song-sn demeurait dans le
couvent de Khiong-hoa, il colla la bande de papier rouge sur le
mur de la porte du couvent et, de retour chez lui, il en fit part
sa fille.
Nous le laisserons maintenant faire tous les prparatifs dune
rception en attendant larrive de Song-sn. Chaque jour, Songsn frquentait des potes et des lettrs, et se livrait avec eux au
plaisir du vin et des vers ; il tait au comble de ses vux. Ce
194

Les deux jeunes filles lettres

jour-l, tant un peu chauff par le vin, il tait all se promener


en dehors de la ville pour voir les fleurs, avec un docteur et un
licenci

p.169

nomms Tao et Liou. A son retour, comme il

arrivait la porte du couvent, il aperut tout coup cette bande


de papier rouge qui tait colle sur le mur. Il sapprocha, et
layant examine avec attention, il partit dun grand clat de rire.
Quelle est, scria-t-il, cette Ling-kiang-siou qui, lge
de douze ans, se vante dtre une fille de talent ? De si
folles prtentions sont bien ridicules, bien ridicules !
Justement, dit le docteur Tao, puisque cet avis a t
coll la porte du couvent, il est clair et vident quelle
veut tenir tte M. Song ; cest une audace plus grande
encore ; il y a vraiment de quoi rire.
Messieurs, dit Liou, le licenci, le village de Hiang-kn
nest qu dix li (une lieue) au midi de la ville ; tout le long
de la route, on rencontre des ruisseaux et des sentiers
charmants. que ne profitons-nous de cette occasion pour y
aller faire une promenade ? Nous verrons tout de suite
comment elle est de sa personne. Si cette petite fille a
rellement de la beaut, du talent et de lesprit, nous
ferons nous-mmes des ouvertures de mariage pour M.
Song. aura t une merveilleuse rencontre. Mais si cette
petite paysanne nentend rien aux affaires du monde, nous
la persiflerons dimportance ; elle ne laura pas vol.
Cette proposition est trs sense, reprit le docteur Tao ;
allons-y tout de suite demain matin.

195

Les deux jeunes filles lettres

Quoique Song-sn se vantt outre mesure, comme il avait


prouv de la part de mademoiselle Chn un cruel affront, il
craignait que cette petite fille net aussi quelque chose
dextraordinaire, et ne se sentait gure le courage dy aller. Mais
voyant que ses deux amis en avaient

p.170

lintention, il seffora

de les dtourner de ce projet.


Lorsque je me trouvais Yang-tchou, leur dit-il, ou en
dehors de cette ville, jai cherch, sans regarder largent,
des jeunes filles doues de beaut et de talent. Je ne sais
pas combien jen ai vu, mais pas une ne mritait un coup
dil, il ny en avait pas mme une qui st tenir un
pinceau. Est-il permis de supposer quune petite fille qui vit
lcart dans un village soit capable de composer des
vers ? Cest tout simplement une personne dsuvre qui
a fabriqu cette annonce pour leurrer les gens et les faire
aller. Pourquoi voulez-vous absolument prendre cela au
srieux ?
Pour nous, dit le docteur Tao, nous voulons aller nous
amuser en dehors de la ville. Nous profiterons de
loccasion pour faire une promenade sans nous inquiter si
lannonce est vraie ou fausse.
Vous avez raison, vous avez raison, dit le licenci Liou ;
demain matin, je chargerai quelquun dapporter une
cruche de vin et de nous suivre. Qui nous empche de
prendre cette excursion pour une promenade de printemps ?
Song-sn voyait dun ct que ses deux amis tenaient
absolument y aller ; dun autre ct, il se disait en lui-mme :
196

Les deux jeunes filles lettres

Quand cette jeune fille possderait quelque talent, les gens de


la campagne nont rien que de fort ordinaire : serait-il possible
que ce ft une autre Chn-ta ? Quant ces deux pices de vers,
je crois bien que je pourrai les faire beaucoup mieux quelle.
Aprs ces rflexions, il sabandonna toute sa jactance :
Messieurs, scria-t-il en riant, allons-y, allons-y ; mais
je

p.171

crois que nous ne reviendrons pas sans avoir ri

mourir.
Jadis, reprit le docteur Tao, quelques potes avaient
dress un pavillon o ils gageaient en faisant des vers, et
des musiciens les salurent en signe dadmiration. Quand
on rencontre un thtre tout dress, qui empche dy jouer
la comdie ?

Approuv, approuv, scria le licenci Liou.

Ils entrrent tous trois dans le couvent, et, aprs sy tre


promens quelque temps, ils se sparrent en convenant que le
lendemain, aprs stre munis dune cruche de vin, de chaises et
de chevaux, ils sortiraient ensemble au midi de la ville pour
chercher, tout le long de la route, les fleurs et les saules 1 . Le
jour suivant, midi, ils se rendirent au village de Hiang-kin et
demandrent o tait situ le jardin de Houn-hoa.
Ce jardin, rpondit un villageois, a t plant de fleurs
par Ling, le richard, pour la rsidence de sa fille. Le voici
justement devant vous ; aprs avoir pass le pont de
pierre, vous y serez.

Cest--dire: les maisons des courtisanes.

197

Les deux jeunes filles lettres

Song-sn lentendant parler de la jeune fille de Ling-sn,


sapprocha de lui pour linterroger.
Jai appris, dit-il, que sa fille, ge de douze ans, a
beaucoup de talent et dinstruction : dites-moi un peu si
cest vrai ?
Nous autres villageois, rpondit-il, comment pourrionsnous savoir si cest vrai ou faux ? Songez, monsieur, que si
des campagnards de notre espce ont des talents, ils
doivent tre trs borns. Voici tout ce qui en est : comme
Ling, le richard, possde un peu de biens, il se vante luimme dans lespoir daccrocher un mari pour sa fille. p.172
Je trouve vos raisons trs justes, lui dit Song-sn.
Ds que ces propos du villageois eurent pntr dans son esprit,
il sentit redoubler son audace. Alors, en compagnie de ses deux
amis, Tao et Liou, il traversa pied le pont de pierre. Comme il
approchait de la maison, il tira de son ncessaire un pinceau et
de lencre et crivit sur un billet :
Song, lettr retir de la province du Chn-tong, vient avec le
docteur Tao et le licenci Liou pour sinformer de la jeune fille
de talent et parler posie avec elle 1 .
Il appela un domestique et le pria dentrer avant lui et de
prsenter son billet.
En ce moment, Ling-kiang-siou, qui tait parfaitement sre
de larrive de Song-sn, avait pri son pre dinviter le bachelier
Tching, et avait prpar une collation en attendant sa visite.
1

Cest--dire : pour composer des vers avec elle.

198

Les deux jeunes filles lettres

Ds quil eut lu le billet quon lui apportait, il alla au-devant


deux avec son beau-frre pour les recevoir. A la vue des trois
htes, le bachelier Tching prit le premier la parole :
Messieurs, dit-il, nous autres gens de village, nous
ignorions que vos trois seigneuries nous honoreraient de
leur visite, et nous avons manqu de vous recevoir
dignement.
Par hasard, dit Song-sn, en cherchant les beauts du
printemps, nous avons entendu parler dune fille de talent,
et nous avons pris la libert grande de lui rendre visite.
Mais craignant de paratre peu respectueux, nous navons
pas os lui envoyer notre carte.
Pendant quil parlait ainsi, ils salurent tous trois Ling-sn et
entrrent dans le salon.
p.173

Aprs les civilits usites entre le matre et les htes, on

leur offrit des siges et on leur servit du th ; puis ils dclinrent


tous leurs noms de famille et leurs noms denfance.
Monsieur, dit alors Song-sn Ling, le richard, nous
naurions peut-tre pas os vous rendre visite, mais ayant
vu hier laffiche de votre noble fille, nous avons appris que,
dans un ge tendre, elle avait dj un talent distingu.
Aussi sommes-nous venus exprs pour lui demander des
leons.
Le bachelier Tching prit la parole la place de Ling-sn.
Ma nice, dit-il, est bien jeune et bien faible ; comment
oserais-je parler de son talent littraire ? Seulement, elle
est

ne

avec

lamour

de

199

ltude.

Mais

ayant

peu

Les deux jeunes filles lettres

dinstruction, comme les gens de village qui vivent dans


lisolement et lobscurit, elle a crit des mots tmraires
pour inviter avec respect daussi illustres lettrs lhonorer
de leur visite.
Monsieur, reprit le docteur Tao, quoi bon vous
rabaisser ainsi ? puisque votre noble nice est de la famille
des potes et des crivains lgants, veuillez la prier de
paratre un instant devant nous.
Naturellement, rpondit le bachelier Tching, ma nice
doit vous demander des leons. Seulement, comme vos
trois seigneuries sont venues de loin, je dsirerais leur
offrir

quelques

rafrachissements.

Mais

des

paysans

comme nous nont que des mets grossiers, et je ne sais si


joserais vous en offrir 1 . p.174
Monsieur, lui dit le docteur Tao, nous ne devons pas
repousser votre bienveillant accueil, seulement nous vous
importunons sans motif, et nous en sommes vraiment
confus.
Puisque vous voulez bien ne point nous ddaigner,
reprit le bachelier Tching, je vous prie, messieurs, de vous
reposer un instant dans notre modeste jardin.
En disant ces mots, il se leva et les conduisit dans le jardin de
Houn-hoa. Ds que les trois trangers y furent entrs, voici ce
quils remarqurent :

Il y a en chinois hin-khn (offrir lherbe khn). Cest une locution familire


qui signifie : offrir quelque chose de mdiocre, faute de mieux, pour
tmoigner son respect. La politesse chinoise, toujours pousse lexcs, veut
quon sexprime ainsi, mme lorsquon offre un repas excellent.

200

Les deux jeunes filles lettres

Un monticule verdoyant rpandait la fracheur de son ombre ;


Une rivire promenait mollement ses ondes azures ;
Des saules touffus donnaient asile des perdrix jaunes ;
Une multitude de fleurs se partageaient les vives couleurs de la
porte peinte ;
Des sentiers sinueux se croisaient et sentrelaaient linfini ;
Une galerie lgante, aux balustrades dcoupes, se dveloppait
en serpentant et revenait gracieusement sur elle-mme ;
Un pavillon sourcilleux se perdait dans les airs, et drobait la lune
assise sur des masses de nuages blancs.
Tantt une jalousie mailles serres enveloppait en se relevant
une hirondelle noire, tantt en se droulant elle laissait chapper une
hirondelle brune ;
Puis, tout coup, on entendait le gazouillement du loriot.
Sur un rocher quombrageaient des sapins verdoyants, on jouait
aux checs, aux sons purs et harmonieux du kn (guitare).
Devant une corbeille de fleurs qui semblaient verser une

p.175

pluie rouge, on savourait du th parfum ou du vin dlicieux.


On aimait se promener dans ce modeste jardin. Quoiquil noffrit
point les sites charmants de Wang-tchoun

1,

il empruntait assez

dagrments son unique colline, et navait pas envier les nobles


beauts de la valle dor

2.

Les trois htes voyant que, dans ce jardin, tout respirait le


calme et llgance, et que la disposition des siges navait rien
de vulgaire, ils nosrent les regarder comme des villageois. Or,
tout tait convenablement prpar pour les recevoir, de sorte
quen un instant les tasses et les plats se trouvrent rangs sur
1 Wang-we, qui vivait sous la dynastie des Thang, avait une campagne
charmante dans le pays de Wang-tchoun. Des potes renomms aimaient
sy promener, et mettaient leur plaisir y composer ensemble des vers.
(Annales des Thang, biographie de Wang-we.)
2 En chinois Kin-hou. Ctait le nom dun jardin clbre appartenant Chitsong, qui vivait sous les Tsn. Il tait situ dans le district de Ho-nn-hin.

201

Les deux jeunes filles lettres

la table. Lorsque tout le monde eut bu largement pendant


quelque temps, le bachelier Tching, voyant que le licenci et le
docteur avaient cd le pas Song-sn et lavaient fait asseoir
la place dhonneur, il pensa que ce devait tre un homme de
mrite et redoubla dgards pour lui.
Respectable matre, lui dit-il, jai appris que lorsque
vous vous promeniez dans la capitale, votre rputation a
mu lempereur lui-mme. Aujourdhui vous avez daign
venir dans notre pauvre village et nous honorer de votre
visite ; en vrit, cest nous procurer dix mille bonheurs !
Monsieur, dit Song-sn, il ny a nul endroit o un

p.176

homme de talent ne puisse se promener pour son plaisir.


Les anciens disaient : En haut, il peut demeurer avec Iuhoang

; en bas, il peut manger avec les mendiants. Tel

est prcisment le rle des hommes de notre rang.


Jai entendu dire, ajouta le bachelier, que Tou, notre
honorable

prfet,

tait

intimement

li

avec

votre

seigneurie.
Dans lexercice de sa charge, lui dit Song-sn, le vieux
Tou avait seulement avec moi de simples relations
damiti : comment peut-on dire que je laie admis dans
mon intimit ?
En ce cas, rpartit Tching, le bachelier, je demanderai
votre seigneurie quels taient ses amis intimes ?
Ctait le rendez-vous des lettrs minents et des magistrats les plus
distingus.
1 Cette expression dsigne le dieu suprme de la secte des Tao-ss. Chang
(en haut) dsigne le ciel, hia (en bas) se rapporte la terre, qui est le sjour
des hommes.

202

Les deux jeunes filles lettres

Sil faut parler damis passagers, depuis M. Chn et audessous, il ny a pas un duc, un ministre, un magistrat
minent qui ne soient de ma connaissance. Quant aux
amis intimes (qui cultivent avec moi) la posie et le wntchang (la prose lgante), je nen ai pas dautres que Liyu-ln de Tsi-chang, les deux frres Wang-fong-tchou de
Yn-kin, Ou-tchoun-lou et Wang p-iu de Sn-n.
Le bachelier Tching lui prodigua alors les plus pompeux loges.
Monsieur, dit le docteur Tao, maintenant que nous
avons t combls de vos bonts, nous vous supplierons
de faire desservir et dinviter votre noble nice venir

p.177

un instant nous donner des leons, afin que nous ne


manquions pas tous trois le but de notre voyage.
Puisque tel est votre dsir, rpondit le bachelier, quon
te le couvert. Quand ma nice nous aura elle-mme
demand des leons, nous reprendrons notre entretien.
A merveille, scrirent-ils tous ensemble,
et se levant aussitt, ils se promenrent en attendant.
Le bachelier Tching entra dans lintrieur et alla trouver Lingkiang-siou.
Mon enfant, lui dit-il, votre dmarche daujourdhui a
t on ne peut plus extravagante. Ce M. Song est un
homme dun grand talent ; Wang-chi-tching et Li-pn-long
sont ses compagnons de posie. Gardez-vous de le traiter
avec ddain. Lorsque vous irez vous prsenter devant lui,
vous devrez avoir soin de prendre un air humble et
bienveillant.

Autrement,

si

203

vous

tes

vaincue

en

Les deux jeunes filles lettres

concourant avec lui, vous laisserez voir votre ignorance 1 ,


et vous serez couverte de confusion.
Mon oncle, dit Ling-kiang-siou en souriant, que
mimportent Wang-chi-tching et Li-pn-long ? Veuillez
vous tranquilliser. Je vous rponds que votre nice ne
risque pas de paratre ignorante. Si ce M. Song a
rellement quelques parcelles de talent et dinstruction, je
pourrai encore le traiter avec indulgence. Mais sil est plein
de fausset et de prsomption et quil ose me montrer du
mpris, il faudra, mon oncle, que vous le gourmandiez
vertement, pour empcher que ses pareils ne viennent
encore nous importuner.
p.178

Le bachelier Tching fit un grand clat de rire.

Comment peux-tu, lui dit-il, faire de tels calculs ?


A ces mots, ils se rendirent ensemble dans le jardin et
allrent voir les trois trangers. Ceux-ci savancrent au-devant
deux. Au premier coup dil, ils remarqurent que les cheveux
de Ling-kiang-siou descendaient sur ses paules. Elle tait
simplement pare et portait un vtement de couleur unie. Elle
tait svelte et gracieuse comme une desse du lac Yao-tchi 1 .
Belle comme le loriot et dlicate comme lhirondelle, elle tait
justement dans la fleur de la jeunesse.
Elle tait encore plus attrayante quun bouton qui va clore et qui
recle les plus doux parfums.
Ne vous tonnez pas si elle est ne avec le talent du wn-tchang
(du style lgant).
Cest la desse de la littrature qui a t exile sur la terre.

Littralement : votre laideur.

204

Les deux jeunes filles lettres

Aprs lavoir vue, les trois trangers furent secrtement saisis


de surprise et dadmiration.
Chez les magistrats de notre rang, se dirent Tao et
Liou, on na jamais vu natre une pareille jeune fille. De
quelle espce est donc ce villageois pour avoir donn le
jour une enfant si extraordinaire ?
Song-sn tait encore plus tonn. Il trouvait que pour la
dmarche et les manires, ctait exactement une autre Chn-ta.
Il ne put se dispenser de savancer vers elle pour lui offrir ses
civilits. Ling-kiang-siou ramassa les pans de sa robe et lui fit
une profonde rvrence.

p.179

La petite paysanne que vous voyez, lui dit-elle, est

ne avec lamour des lettres ; mais vivant dans lisolement


et lobscurit au milieu des montagnes et des champs, elle
a le malheur dtre prive des lumires dun matre ; voil
pourquoi elle vous a attirs par des paroles extravagantes,
dans lide de trouver de vritables potes. Sans cela,
comment

aurait-elle

os

fatiguer

des

personnages

renomms et des hommes dun illustre rang ?


Il y avait dj longtemps, reprirent ensemble le docteur
Tao et le licenci Liou, que nous avions entendu parler de
votre talent suprieur ; mais honteux de la mdiocrit de
nos connaissances, nous avions craint de faire une
dmarche aussi lgre quinconvenante. Comme M. Song
est aujourdhui le premier pote de lempire, nous sommes

Suivant les potes chinois, les bords de ce lac taient habits par les dieux.

205

Les deux jeunes filles lettres

venus pour lui tenir compagnie : cest un vrai bonheur


pour nous davoir pu contempler votre beaut divine.
Song-sn voyant llocution naturelle et le langage habile de
Ling-kiang-siou, il prouva dabord une crainte srieuse, et
craignant de trop parler, il se contenta dcouter en silence.
Aprs les saluts dusage, on sassit sparment, le matre
lorient de la salle et les htes au midi. Daprs les ordres du
bachelier Tching, on apporta aussitt deux tables crire, et lon
plaa lune devant Song-sn et lautre en face de Ling-kiangsiou.

Chaque

table

tait

garnie

des

quatre

trsors

de

lcritoire 1 .
Monsieur Song, dit le bachelier Tching, puisque

p.180

vous avez daign nous honorer de votre visite (ce qui pour
nous est vraiment une merveilleuse rencontre), il est
convenable que vous donniez vous-mme un sujet de
composition. Mais comme cest ma nice qui demande
avec instance vos leons, elle ne peut manquer de montrer
son ignorance. Seulement jignore quel sujet vous allez lui
prescrire.
Nous venons de boire, rpondit Song-sn ; ce nest pas
le moment de faire des vers. Maintenant que nous sommes
venus une fois et que le matre de cans nous connat, rien
nempche que nous ne repassions de nouveau. Si vous le
permettez, je reviendrai un autre jour de bonne heure ;
nous crirons soit un long morceau de prose, soit des
rimes antiques, soit des vers libres ou une pice dans le

Le papier, le pinceau, lencre et la pierre pour la broyer.

206

Les deux jeunes filles lettres

got moderne, soit des vers rguliers ou des chansons.


Nous composerons, suivant notre fantaisie, quelques-uns
de ces morceaux, et nous ferons voir ce que cest que la
longueur dun jour 1 .
Aprs avoir bu une cruche de vin, reprit Ling-kiangsiou, Li-tha-p composait cent pices de vers ; aussi a-til acquis une brillante renomme qui vivra pendant mille
gnrations. Comment pouvez-vous dire quaprs avoir bu
du vin, on nest pas en tat de faire des vers ?
Aprs avoir bu, reprit Song-sn, je pourrais, il est vrai,
composer des vers, mais je craindrais quils neussent
quelque chose de rude et de grossier. Il vaut mieux tre
jeun et possder toute la fracheur et toute la

p.181

nettet

de son esprit ; on compose alors avec un soin dlicat et les


vers sont pleins de grce et de charme.
Tseu-kin, dit Ling-kiang-siou, composa des vers au
bout de sept pas, et son talent fournira pendant mille
automnes un charmant sujet dentretien

2.

Serait-il con-

venable de choisir une autre poque et de temporiser ?


Ma nice, reprit le bachelier, vous ny tes pas du tout.
Jimagine que M. Song, voyant que nous sommes des

1 Cest--dire : et par le charme de ces occupations littraires, nous


montrerons combien un jour entier parat court.
2 Tsao-tseu-kin tait un pote clbre qui vivait sous lempereur Wn-ti, de
la dynastie des We (entre les annes 220-227 de J. C.). A lge de dix ans, il
savait dj composer en prose. On lavait surnomm Sieou-hou, le tigre (le
roi) de llgance. Il crivit un jour : Tous les lettrs de lempire ont ensemble
un boisseau de talent ; Tseu-lin seul en possde les huit douzimes.
Lempereur, jaloux de son talent, voulut le faire prir. Il lui ordonna de
composer une pice de vers, aprs avoir fait sept pas. Il improvisa ainsi un
pome sur la conqute du royaume de Che. (Chi-tho-tsien, livr. V, fol. 4)

207

Les deux jeunes filles lettres

villageois, croit que nous ne devons rien entendre la


posie. Voil sans doute pourquoi il ne daigne pas
composer la lgre. Je prie M. Song de donner dabord
un sujet ; quand tu auras compos un morceau, tu lui
demanderas son avis ; sil a du bon, qui sait si aprs
avoir jet une brique tu ne ramneras pas du jaspe

Cette observation est juste, scrirent ensemble le


docteur et le licenci.
Puisque ces deux illustres messieurs approuvent votre
ide,

dit

Ling-kiang-siou,

je

supplie

M.

Song,

le

respectable pote, de me gratifier dun sujet.


Song-sn se dit en lui-mme : A voir lair de cette

p.182

jeune

fille, il me semble quelle a la langue bien affile. Si je donne un


sujet de circonstance, comme elle est accoutume dans la
maison

de

son

pre

manier

le

pinceau,

elle

russira

ncessairement composer un morceau de style. Il vaut mieux


chercher un sujet difficile traiter en vers pour la mettre une
bonne fois bout ; ce sera charmant. Soudain, ayant lev la
tte, il aperut au haut des airs un cerf-volant quon venait de
lancer.
Eh bien ! dit-il en le montrant du doigt, prenez ce sujetl et composez-nous une pice de vers de sept syllabes
dans le got moderne.
Ling-kiang-siou vit que ctait un cerf-volant. A bien
examiner cet individu, se dit-elle en elle-mme, ce nest
1

Cest--dire: Qui sait si ta mdiocre composition ne lengagera pas en


faire une parfaitement belle ?

208

Les deux jeunes filles lettres

certainement pas un homme de talent. Je vais profiter de


loccasion pour lui lancer quelques railleries ; nous verrons sil
les comprendra ou non. De suite, elle broya de lencre, et en
ayant imbib son pinceau, elle composa une pice de vers aussi
aisment que si elle et t faite davance 1 . Ayant fini de lcrire
plus vite quon ne boirait une demi-tasse de th, elle pria le
bachelier Tching de la faire voir aux trois trangers. Ceux-ci
furent confondus de sa merveilleuse facilit. Ils dployrent la
feuille de papier et y lurent ce qui suit :
VERS SUR UN CERF-VOLANT.
Lart lui a donn la figure dun oiseau pour attraper les
sots et les petits enfants.

p.181

Pourvu dune me en lames de bambou, il est plat et


partant lger.
Sa surface est couverte de fleurs peintes, et cest par un
pur artifice quil parat extraordinaire.
Emport par le vent au haut du ciel, il se balance
vainement dans les airs ; mais retenu den bas par un
fil, il ne peut se retourner ni bouger.
Ne riez pas de voir que ses pieds sont postiches ; sil
tombait devant vos yeux, ce ne serait plus quune
carcasse sche et vide.
Le docteur Tao et le licenci Liou, voyant que tous les mots
emprunts au cerf-volant tombaient dune manire piquante sur
la personne de Song-sn, quils renfermaient de fines railleries
1

Littralement: Comme si elle et t actuellement faite, cest--dire toute


prte dans sa mmoire.

209

Les deux jeunes filles lettres

exprimes dans un style charmant, et que lcriture avait la


lgret des dragons et des serpents, ils battirent des mains et
lourent cette pice avec enthousiasme.

Quelle

admirable

composition !

quelle

admirable

composition ! scrirent-ils ; elle est pleine de grce et de


parfum ! Cette demoiselle a eu bien raison de sappeler
une fille de talent.
Song-sn vit clairement que ces sarcasmes sadressaient lui.
Il aurait voulu louer la fidlit de cette description, mais il
craignait de paratre bouch ; il aurait voulu endurer son mal en
patience, mais il avait peur de prter rire ses dpens. Dans
son embarras extrme, le rouge lui monta au visage. Ne pouvant
garder le silence, il dit ses deux amis :
En posie, on estime un style noble et distingu ; mais
ceci nest quun mchant bavardage. Comment verrait-on
l une belle composition ?
Cest une plaisanterie, dirent en riant Tao et Liou ;
mais si une plaisanterie est exprime dans un style noble
p.184

et distingu, elle nen est que plus agrable et plus pi-

quante 1 . Il faudra bien, monsieur Song, que vous partagiez notre admiration.
Quune fille de village, dit Ling-kiang-siou, laisse
chapper un mchant bavardage, cest un dfaut invitable.
Cela vient uniquement de ce quelle na pas reu les leons
des grands matres. Comme lillustre pote Song a daign
1

Pour tre littral, il faudrait dire : Elle nen est que plus noble et plus
distingue. Jai voulu viter la rptition des mmes mots.

210

Les deux jeunes filles lettres

me donner aujourdhui le sujet du cerf-volant, il possde


sans doute au dedans de lui-mme des matriaux tout
prts ; pourquoi ne composerait-il pas son tour une pice
de vers pour nous montrer en quoi consiste le sublime du
style noble et distingu ?
Song-sn sentant bien quelle dsirait le voir faire aussi des
vers sur le cerf-volant, prouva un cruel embarras.
De minces sujets comme celui du cerf-volant, leur dit-il,
ne sont bons que pour faire composer les petites filles ;
est-ce quil convient des hommes de notre rang den
traiter daussi mesquins ?
Vnrable matre, reprit le bachelier Tching, puisque
vous ddaignez de traiter un si mince sujet, eh bien !
daignez en donner un autre, nimporte lequel, pour ne
point frustrer lattente de ma nice, qui sollicite vos leons.
Cette observation est parfaitement juste, scrirent Tao
et Liou ; nous vous en prions, monsieur Song, nallez pas
refuser par excs de modestie.
Song-sn ne sachant comment se tirer de l, fit un

p.185

effort

sur lui-mme et dit :


Ce nest pas que je ne puisse composer ; mais pour
faire des vers, rien nest si prcieux que la libert desprit.
Un pote peut-il souffrir que les autres enchanent et
arrtent son essor ? Puisque vos deux seigneuries mont
donn leurs ordres, comment oserais-je leur dsobir ? Si
je prenais pour sujet notre excursion daujourdhui, quen
dites-vous ?

211

Les deux jeunes filles lettres

Cest une ide excellente, rpondirent Tao et Liou.


A ces mots, Song-sn dploya une feuille de papier et se mit
en devoir de faire un brouillon. Il broya dabord de lencre, prit
un pinceau et crivit en une ligne le sujet suivant :
Un jour de printemps, comme je me promenais au midi de
la ville avec le docteur Tao et le licenci Liou, jentrai par
hasard dans le jardin de Ling, qui minvita boire. Alors levant
le pinceau, il rflchit profondment pendant un certain temps
sans pouvoir crire un seul mot.
Le docteur Tao vit le pnible embarras de Song-sn, et comme
tout le monde restait assis sans mot dire, en lattendant, plus
mortifi que lui-mme, il ordonna un domestique de prendre,
dans le ncessaire de visite, un ventail dor et le prsenta luimme au bachelier Tching.
Votre noble nice, lui dit-il, crit aussi habilement
quelle compose ; je dsirerais quelle y jett un coup de
pinceau ; ce serait pour moi un objet des plus prcieux. Je
ne sais si elle y consentira.
Rien nempche, dit le bachelier Tching en recevant
lventail,
et de suite il le remit Ling-kiang-siou.

p.186

Puisque jai reu les ordres de votre seigneurie, dit-

elle, je vous prierai en mme temps de me gratifier dun


sujet.
Le docteur Tao fut transport de joie.

212

Les deux jeunes filles lettres

Si je vous proposais un sujet, lui dit-il, je mettrais trop


en frais votre ingnieux esprit, et je naurais pas la
conscience tranquille.
Monsieur, dit Ling-kiang-siou, point de sujet, point de
vers ; autrement, comment pourrais-je rpondre vos
ordres ?
Le docteur tait dans le ravissement.
Mademoiselle, lui dit-il, vos excellentes observations ont
un mrite particulier

. Sur un ct de cet ventail

commun, on a peint un couple dhirondelles ; si vous les


preniez pour sujet, quen dites-vous ?
A peine Ling-kiang-siou eut-elle entendu ces mots, que, sans
rpondre, elle prit son pinceau et acheva sa tche tout dun trait.
Aussitt elle pria le bachelier Tching de prsenter lventail au
docteur Tao. Celui-ci vit que les traces de lencre taient encore
humides. Ctait une strophe de vers de sept syllabes quelle
avait crite ainsi sur lventail :
A lpoque du froid, elles nous disent adieu ; elles reviennent avec la chaleur.
Vous riez de ces hirondelles comme si elles taient
dpourvues dintelligence.
Si vous ne leur permettiez pas de se reposer lombre de
votre toit,
Vous les verriez voltiger la porte de vos voisins.

Mot mot : se distinguent par elles-mmes.

213

Les deux jeunes filles lettres

p.187

Le docteur Tao et le licenci Liou lurent et relurent ces

vers sans se lasser. Ils ntaient pas matres de leur joie.


Non seulement, dirent-ils, on na jamais vu, parmi les
jeunes filles, un esprit si ingnieux ni un si rare talent,
mais parmi cent et mme mille potes clbres, on nen
trouverait pas un seul qui pt lgaler. En vrit, elle vous
commande le respect et la soumission.
Le licenci Liou, ayant vu ces vers, prouva une vive
motion ; il prit aussitt un ventail dor et le prsenta au
bachelier Tching.
M. Tao, dit-il, a dj t gratifi des leons de votre
noble nice. Joserai mon tour, en invoquant cet exemple,
lui demander la mme faveur. Jespre mille fois quelle
daignera y consentir.
Cest possible, cest possible, rpondit le bachelier
Tching ; il faut seulement que vous lui donniez un sujet.
Sur un des cts de mon ventail vulgaire, dit-il, il y a
aussi une peinture ; elle na qu la prendre pour sujet.
Le bachelier Tching sempressa de prsenter lventail Lingkiang-siou.
Celle-ci layant ouvert, vit sur lun des cts le portrait dun
sage minent ; elle prit alors son pinceau et crivit les vers
suivants :

214

Les deux jeunes filles lettres

Mou-seng
vin.
Cho-y

mettait tout son bonheur dans une coupe de

p.188
2

tait dun caractre noble et pur ; il avait une

guitare de trois pieds.


Malgr, sa barbe inculte et sa figure amaigrie,
Le sage, sous un vtement de toile, est trait partout
comme un prince et un roi.
Aprs avoir achev dcrire, Ling-kiang-siou pria le bachelier
Tching de rendre lventail. Tao et Liou se larrachrent pour le
voir. Ils remarqurent que deux des vers faisaient la satire de
Song-sn 3 , et se rpandirent en loges infinis. Stant retourns
pour regarder Song-sn, ils le virent dans un coin se grattant
loreille, se frottant le menton et pniblement occup chercher
des ides. Ses deux amis ne pouvaient plus y tenir. Ils sapprochrent de lui et lui dirent en riant :
Monsieur Song, avez-vous achev, ou non, votre
excellente pice de vers ?

Mou-seng vivait sous la dynastie des Tcheou ; il tait originaire du royaume


de Lou. Youn-wang, roi de Thsou, layant lev la dignit de Tchong-tafou, il fit semblant de ne point aimer le vin. Cependant, chaque fois quil
linvitait dner, il lui faisait servir du vin exquis ; mais un jour il ngligea ce
soin. Mou-seng simagina que le roi stait refroidi son gard, et senfuit
prcipitamment.
2 Ki-kang, surnomm Cho-y, vivait sous la dynastie des Tsn. Il tait dou
dun grand talent, mais il avait un extrieur rude et grossier, et ngligeait les
soins les plus essentiels de la propret. Il avait de vastes connaissances et
aimait particulirement les philosophes Lao-tseu et Tchoang-tseu. Son plus
grand plaisir tait de boire et de jouer de la guitare.
3 Cest moins dans ces vers que dans lhistoire des deux hommes prcits,
quon doit chercher les railleries qui sadressent Song-sn. Mou-seng tait
un buveur incorrigible, et Cho-y, malgr ses qualits honorables, ne se lavait
point (disent les Annales des Tsn) et ne faisait rien pour rendre ses
vtements propres et dcents. On veut dire videmment que Song-sn
ressemblait, par les mmes dfauts, Mou-seng et Cho-y.

215

Les deux jeunes filles lettres

Song-sn avait beau se creuser le cerveau, il nen

p.189

pouvait

venir bout, et ne savait comment se tirer dembarras. Il avait


vu en outre que Ling-kiang-siou avait crit des vers sur un
ventail et ensuite sur un autre, aussi rapidement que le vent
amasse les nuages pars, et sans faire le plus lger effort ; dun
autre ct, il avait remarqu que Tao et Liou les louaient et les
exaltaient dune voix unanime. Dans son embarras extrme, il
avait le cur tout en feu. Plus il se pressait et plus il se sentait
incapable de composer. Il aurait voulu prtexter livresse, mais il
navait

pas

beaucoup

bu ;

il

aurait

voulu

feindre

une

indisposition, mais il ne pouvait la feindre subitement. Il se vit


donc rduit baisser la tte et se creuser le cerveau. Mais Tao
et Liou, las de lattendre, vinrent lui demander o il en tait. Ne
sachant que faire, il rpondit :
La premire phrase est acheve, seulement la liaison du
milieu et la conclusion ont encore besoin dtre retouches
et repolies.
Monsieur Song, lui dit le docteur Tao, ordinairement
vous ntiez pas comme cela ; do vient quaujourdhui
vous prouviez tant de difficults ? Est-ce que par hasard
le grand magicien aurait rencontr le petit magicien

En vrit, lui dit Song-sn, cest une chose trange ; le


fait est quaujourdhui je ne suis pas en verve.
Monsieur, dit Ling-kiang-siou en riant : Une feuille de
sycomore est tombe dans la rivire de Ou, et sy

p.190

est

Comme sil disait : Est-ce que le grand magicien aurait trouv son matre
dans le petit magicien ? cest--dire : Est-ce que le grand pote aurait t
vaincu par le petit ?

216

Les deux jeunes filles lettres

glace

. Ce seul vers a procur lauteur une gloire

immortelle. Au fond, ce nest pas la quantit qui fait la


beaut du style. Monsieur Song, lillustre pote, puisque
vous avez achev la premire phrase, cela suffit. Permettez-moi de lexaminer un instant.
Song-sn, sentant bien quil ne pourrait venir bout de sa
composition, fut bien aise de trouver un prtexte.
Regardez, dit-il, puisque vous le voulez absolument ;
quand vous aurez fini, je pourrai continuer tout mon aise.
Le bachelier Tching sapprocha aussitt de la table, et prenant
le papier, il le prsenta Ling-kiang-siou. Celle-ci y ayant jet
un coup dil, vit quil navait crit que deux lignes, lune tait le
sujet et lautre la premire phrase ; elles taient ainsi conues :
En me promenant au printemps avec deux amis, je suis
arriv une chaumire ;
Le matre de la maison a fait un aimable accueil ses
htes et leur a prsent une bouteille (de vin) et des
tasses.
Ling-kiang-siou ayant fini de lire, se mit rire aux clats.
En

voyant,

dit-elle,

ces

ides

rares,

ces

penses

Ce vers est du pote Thsoui-sn-ming, qui vivait sous la dynastie des Thang.
Il se vantait de surpasser Li-tha-p et Pe-lo-tin. Tching-chi-i, qui avait
aussi beaucoup de prtentions, layant rencontr, lui dit : Jai entendu dire
que votre seigneurie a compos le vers Fong-lo-ou-kiang-ling (une feuille de
sycomore est tombe dans le Kiang et sy est glace). Je serais curieux de
voir la suite. Sn-ming fut charm de cette demande, et lui montra une
multitude de pices de vers. Avant davoir fini de les lire, Chi-i scria : Ce
que je viens dentendre efface tout ce que jai vu jusquici. (Ping-tseu-loupien, livr. XCVI, fol. 44)

217

Les deux jeunes filles lettres

extraordinaires, je ne mtonne plus, illustre pote,

p.191

quelles

vous aient cot tant de peine ; mais il ne convient pas que je


fatigue notre hte outre mesure. Permettez-moi de continuer et
dachever votre uvre. Alors, prenant son pinceau, elle crivit
la suite ces six lignes :
La hampe de mon pinceau me pse mille livres.
Une demi-feuille de papier fleuri me semble avoir mille
pieds de long.
Quoique jaie su sang et eau, je sens qu la fin mes
forces sont bout.
Si lon me coupait jusquau dernier poil de barbe et de
moustaches, je ne serais plus quun homme vulgaire.
Si les potes de mon toffe recevaient le titre dhommes
distingus,
Quand on en aurait enlev des charretes, on en
trouverait encore remuer la pelle 1 .
Aprs avoir fini dcrire ces vers, elle pria le bachelier Tching
de les prsenter aux trois trangers. Tao et Liou, les ayant lus,
ne purent sempcher de rire gorge dploye, mais Song-sn,
tout confus, suait grosses gouttes, et le rouge lui montait
jusquaux oreilles. Tout coup, crevant de rage et de honte, il
sabandonna la colre et se mit crier et tempter.

Cette

petite

paysanne,

dit-il,

comment

ose-t-elle

smanciper ainsi ? Moi, le savant Song-sn, lorsque je


parcourais lempire, les potes les plus renomms et les
1

Littralement. il faudrait (encore) en mesurer au boisseau.

218

Les deux jeunes filles lettres

plus illustres lettrs me cdaient tous le pas. Comment


consentirais-je recevoir un affront de gens de votre
espce ?
Votre humble servante, dit Ling-kiang-siou, pourraitelle oser faire affront un pote ? cest le pote lui-mme
qui sest attir un affront.
p.192

Alors elle se leva, et se tournant vers Tao et Liou, elle

leur fit une profonde rvrence.


Messieurs, dit-elle en prenant cong deux, comme vos
deux seigneuries restent ici, je devrais me tenir prs de
vous pour recevoir vos leons ; mais naturellement je ne
puis endurer limportunit et le tracas, et je fuis les
procds grossiers comme on fuit un ennemi. Tout
lheure, jai t si violemment assaillie par le souffle de la
grossiret, que jai failli tre renverse ; je noserais
rester plus longtemps. Jespre que vos deux seigneuries
daigneront mexcuser.
Aprs les avoir salus, elle se rendit dun pas calme et ais
dans lappartement intrieur.
Ces paroles navaient fait quenflammer davantage la colre
de Song-sn.
Cette petite coquine 1 , scria-t-il, comment a-t-elle os
me

manquer

ce

point ?

Cest

abominable !

cest

abominable !

Littralement cette ya-theou (tte fourchue). Il emploie par mpris cette


expression, qui dsigne une servante, dont les cheveux sont diviss sur le
sommet de la tte en deux touffes qui vont en scartant.

219

Les deux jeunes filles lettres

Monsieur Song, lui dit Tching en riant, je vous prie de


vous calmer. Si ma nice vous a manqu de respect, vousmme vous avez manqu de prudence.
O voyez-vous, dit Song-sn, que la prudence mait fait
dfaut ?
Avant-hier, lui dit Tching, sur laffiche de ma nice, il
tait clairement crit : Jinvite les vritables potes me
donner des leons ; que ceux qui nont quune vaine
renomme ne prennent point la peine de venir. Monsieur
Song, puisque vous faisiez les vers avec tant de difficult,
vous naviez pas besoin de venir.
p.193

En achevant ces mots, il fit un clat de rire quil

comprima avec sa main.


Song-sn se voyant encore bafou par le bachelier, touffait
de honte et de colre. Le rouge lui monta au visage. Alors
frappant la table coups de poing, il laissa chapper une foule
dinjures et scria :
Cest abominable ! cest abominable !
Monsieur, lui dit Tching en riant, les gens de lettres qui
passent gaiement leur temps boire et faire des vers,
sont tous de la mme famille

: comment pouvez-vous

prendre un ton aussi grossier ?


Tao et Liou, voyant Song-sn abreuv de mortifications, se
dcidrent partir.

Cest--dire : sont tous des hommes bien levs.

220

Les deux jeunes filles lettres

Monsieur Song, dirent-ils, il y a des talents de tous les


degrs ; pour le moment, nous ferons bien de partir ;
quand

vous

vous

sentirez

en

verve,

rien

ne

nous

empchera de revenir.
Song-sn, profondment abattu, se tenait ramass en un tas
et navait pas la force de rpondre.
Justement, dit Tching en riant, M. Song est tout troubl
par la colre. Comme il est de bonne heure, je prierai vos
deux seigneuries de vous asseoir encore un instant. Je
vous offrirai une tasse de th. Quand la bile de M. Song se
sera calme, il sera encore temps de vous mettre en route.
Il ordonna alors aux domestiques de prparer du th exquis
et le leur offrit.
Tao et Liou le remercirent humblement.

Monsieur,

dirent-ils,

nous

vous

avons

dj

bien

importun.
p.194

Aprs le th, Ling, le richard, leva une cruche de vin, et

du ton le plus affectueux, les pressa plusieurs fois de boire


encore un peu. Tao et Liou burent gaiement avec lui, mais
Song-sn ne disait mot.
Ling, le richard, sempressa de verser une tasse de vin et la
lui offrit lui-mme.
Monsieur Song, lui dit-il, quoi bon garder rancune ?
Ma

petite

fille

est

bien

jeune ;

si

elle

quelques

imperfections, veuillez les oublier par gard pour moi.


Song-sn tait rouge de honte et se sentait gonfl de colre,
sans pouvoir la surmonter ni lui donner un libre cours. Voyant
221

Les deux jeunes filles lettres

que Ling-sn riait dun air panoui et le pressait amicalement de


boire, il ne put se dispenser daccepter une tasse de vin.

Bien

que

votre

noble

fille,

dit-il,

soit

remplie

dintelligence, elle naurait pas d me manquer.


Je nai eu que cette fille, reprit Ling ; jai un faible pour
elle et la laisse suivre ses gots littraires. Comme elle se
vantait

de

navoir

pas

dgal

en

fait

de

talent

et

dinstruction, ce vieillard que vous voyez, ntant quun


villageois, se trouvait incapable den savoir le fin mot.
Javais appris aujourdhui que le vnrable Song tait un
des premiers talents de lempire, et que tout le monde lui
cdait le pas avec respect. Mais, comme il vient de se faire
bafouer par ma petite fille, je suis tent de croire que le
talent et lesprit de ma petite fille navaient rien de vain ni
de mal fond. Seulement elle a manqu de gnrosit ;
elle ne devait certainement pas donner carrire sa
langue et railler le vnrable Song. a t vraiment une
grande faute ; mais jose esprer que le seigneur Tao

p.195

et M. Liou voudront bien dire quelques mots en sa faveur.


Pendant ce temps-l, Song-sn changeait de couleur chaque
instant. Il tenait toujours sa tasse, sans avoir la force de la
dposer ni de la boire.
Le docteur Tao interrogea alors Ling, le richard.
Votre noble fille est-elle dj fiance ? lui dit-il.
Il est bien difficile de trouver un gendre, rpondit Ling ;
voil pourquoi elle nest pas encore fiance.

222

Les deux jeunes filles lettres

A quel genre de mari la donneriez-vous ? demanda le


licenci Liou.
Ma fille, rpondit Ling, le richard, ma dit un jour quelle
ne tenait ni lge, ni la figure, ni la condition. Tout ce
que je veux, cest que son futur aille de pair avec elle pour
le talent et linstruction ; cest alors quil pourra lpouser.
Or, comme aujourdhui le vnrable Song, cet homme dun
talent si lev, a t battu par elle dans un concours, o
voulez-vous que jaille maintenant chercher un gendre ?
Vous conviendrez que cest un affaire difficile.
Il en a toujours t ainsi, reprit le docteur Tao.
Messieurs, dit le bachelier Tching, laissons-l les propos
oiseux ; buvons gaiement quelques tasses, et tchons de
dissiper lhumeur noire de M. Song.
Les deux beaux-frres samusrent lancer de mordantes
railleries, au point que Song-sn faillit en crever de dpit. Tao et
Liou se levrent alors, et ayant remis Song-sn sur ses pieds, ils
se retirrent en faisant leurs remercments.
Aprs le dpart de Song-sn, il survint beaucoup

p.196

dvnements ; de futiles motifs soulvent les vents et la


tempte ; une bouche lgante rencontre une imagination
fleurie.
Si vous ignorez comment Song-sn sy prit pour susciter des
hostilits, coutez un peu ; je vais vous expliquer cela dans le
chapitre suivant.
@

223

Les deux jeunes filles lettres

CHAPITRE VII
UNE BELLE PERSONNE RENCONTRE
UN BEAU JEUNE HOMME
@
p.197

siou,

Song-sn ayant t cruellement bafou par Ling-kiangsaperut

son

retour

que

Tao

et

Liou

taient

singulirement refroidis son gard. Il en prouva un vif chagrin


et se dit en lui-mme : Lorsque je cherchais des jeunes filles
dans la ville de Yang-tchou, je ne sais combien jen ai vues ;
mais lorsque je voulais leur faire crire quelques caractres,
elles prouvaient mille difficults. Comment se fait-il que cette
petite drlesse de la famille Ling, qui a tout juste douze ans,
possde tant de talent et dinstruction, et compose des vers
aussi aisment que si elle copiait quelque chose sur un registre ?
Ne dirait-on pas que cest une autre Chn-ta ? Je suis tent de
croire que le destin ma fait natre sous une toile de malheur qui
nest autre chose quune jeune fille. Quant aux peines qui me
sont venues de Chn-ta, comme cest moi qui me les tais
attires en excitant contre elle Yn-wn-ou, les chagrins que jai
prouvs dans la suite taient encore supportables ; mais cette
petite drlesse de la famille Ling, en faisant coller une affiche sur
le mur de la porte du couvent de Khiong-hoa, na-t-elle pas
videmment provoqu mon inimiti ?

p.198

Comment voulez-vous

que je digre cela ? Puis, rflchissant encore : Ce que jai


mieux faire, dit-il, cest de dlibrer avec Son Excellence Tou
sur le projet qua form M. Chn dacheter des servantes, et je le

224

Les deux jeunes filles lettres

prierai de lacheter et de la lui offrir. En premier lieu, je pourrai


assouvir ma haine ; en second lieu, apaiser le ressentiment du
vnrable Tou, et enfin trouver un marche-pied pour mlever
lavenir : nest-ce pas l un plan admirable ? Quand jaurai
amen cette petite drlesse deux doigts de sa perte, elle
apprendra connatre le savoir-faire du vnrable Song.
Son projet tant bien arrt, ds le lendemain il alla voir le
prfet Tou et lui raconta, de point en point, les larmes aux yeux,
de quelle manire il avait t bafou par Ling-kiang-siou ; il
pria en mme temps le prfet Tou de prendre soin de sa
vengeance.
Bien quelle ait eu de grands torts envers vous, lui dit
Tou-kou-i, cependant personne na port daccusation
contre elle : comment voulez-vous que je lenvoie prendre
de but en blanc ?
Il nest pas besoin de lenvoyer prendre, rpondit Songsn. Ces jours derniers, lorsque je sortais de la capitale, M.
Chn, dsirant choisir et acheter des servantes quelque
peu lettres pour servir sa fille, me donna plusieurs
reprises cette commission. Ds que je fus arriv Yangtchou, je cherchai de tous cts sans pouvoir en trouver
une seule. Mais tout coup, le hasard ma fait rencontrer
avant-hier cette Ling-kiang-siou, ge de douze ans, et
qui pour le talent et linstruction ne le cde point Chnta. Mais pour faire parade desprit et

p.199

dintelligence,

elle ma bafou de cent manires. Si Votre Excellence


daignait lacheter grand prix et loffrir M. Chn, vous
pourriez dun ct apaiser votre haine de lautre jour, et de
225

Les deux jeunes filles lettres

lautre,

vous

fourniriez

votre

serviteur

le

moyen

dassouvir son ressentiment. En vrit, ce serait gagner


deux fois du mme coup 1 . Jignore ce quen pense Votre
Excellence.
Cela peut se faire, lui dit Tou-kou-i, seulement il ne
serait pas convenable que jallasse de suite lacheter moimme. Il faut absolument appeler des entremetteuses et
leur donner cette commission. Quand elles seront venues
men rendre compte, jirai lacheter, et alors laffaire sera
conclue dans les formes lgales.
Cela nest pas difficile, reprit Song-sn, Votre Excellence
na

qu

faire

appeler

des

entremetteuses ;

je

leur

donnerai les instructions ncessaires, et ds quelles auront dclar devant votre tribunal le nom de la jeune fille,
ce sera une affaire bcle.
Deux ou trois jours ntaient pas couls que le prfet Tou,
se prtant en effet au dsir de Song-sn, chargea quelquun
daller appeler un grand nombre dentremetteuses et de leur
donner les instructions suivantes :
A P-king, Son Excellence Chn, membre du conseil des
ministres, possde une jeune demoiselle, ge de dix
douze ans, que par un dcret spcial notre auguste
empereur a dcore du titre de fille de talent. Il dsire
choisir et

p.200

attacher son service une douzaine de

jeunes filles du mme ge quelle, qui sachent crire et


1

Cette locution rpond faire dune pierre deux coups, ou prendre deux
oiseaux dun mme coup de filet ; mais ces proverbes ne rendraient pas le

226

Les deux jeunes filles lettres

soient verses dans les lettres. Ayant appris que les


habitants de Yang-tchou se distinguent par leurs talents,
hier il ma envoy une lettre officielle qui mordonne de lui
choisir et acheter (des jeunes filles). Cest dans ce but que
je vous ai appeles pour vous donner ses instructions. Peu
importe quune jeune fille soit dun bourg ou dun village,
de la ville ou mme du march, toutes les fois que vous en
aurez trouv de lge de dix ou douze ans, connaissant les
caractres et verses dans les lettres, prenez sur elles des
informations exactes et venez men donner avis. Notre
prfet les achtera mme un grand prix, sans y regarder ;
mais si vous les drobez ma connaissance et que vous
manquiez de men instruire, il vous chtiera dimportance
et vous traitera sans piti. Je vous donne trois jours pour
me rendre rponse.
Les entremetteuses tant sorties, allrent chacune de leur
ct prendre des informations et vinrent successivement lui faire
leur rapport. Le second jour, une entremetteuse, nomme
madame Wang (madame Leroi), vint lui dire :
Dans le village de Hiang-kn, dpendant du district de
Kiang-tou, Ling-kiang-siou, fille dun certain Ling-sn,
ge justement de douze ans, possde rellement du
talent et de linstruction. Je nai pas os manquer de vous
en informer. Votre Seigneurie est matresse de la choisir et
de lui procurer de lemploi.
Ce que voyant le prfet Tou :
sens littral du texte : cest le moyen de (gagner) deux profits par une seule
entreprise.

227

Les deux jeunes filles lettres

Le nom et le titre de Ling-kiang-siou (Ling, neige


rouge), dit-il, annoncent du talent et de linstruction ; je
suis sr quelle mrite

p.201

dtre vue.

En consquence, il accepta cette proposition et, appelant un


messager, il lui donna les ordres suivants :

Allez

dans

la

maison

de

Ling-sn

avec

cette

entremetteuse, vous lui direz : Son Excellence Chn, le


premier ministre de lempereur, ayant appris que votre
demoiselle a du talent, dsire lacheter sans regarder
largent pour quelle devienne la compagne de sa noble
fille. Vous lui demanderez dune manire prcise quelle
somme il dsire ; moi, le prfet, je la lui donnerai exactement. Cest une belle affaire pour lui ; aussi nai-je pas
besoin de vous dlivrer un mandat damener. Sil savisait
duser de faux-fuyant et de refuser, jordonnerais aussitt
au chef du district de Kiang-tou daller la prendre lui-mme.
Le messager obit cet ordre et nosa manquer de diligence.
Il se rendit aussitt avec lentremetteuse chez Ling, le richard, et
lui exposa cette affaire.
Ling, le richard, en fut tellement effray quil faillit svanouir.
Il pria en toute hte le bachelier Tching de venir consulter avec
lui.
Do peut venir, lui dit-il, cette malheureuse affaire ? Il
faut quelle soit tombe du ciel.
Il nest pas besoin dexplications, rpondit le bachelier
Tching ; cela vient certainement de Song-sn, qui, avanthier, a reu de ma nice un cruel affront. Comme il est

228

Les deux jeunes filles lettres

lami intime du prfet Tou, il aura invent ce stratagme


odieux pour se venger.
Si Song-sn avait rellement suscit ce dtestable
complot,

reprit

Ling-sn,

comment

madame

Wang,

lentremetteuse, aurait-elle pu faire son rapport ? p.202


Aussitt, il acheta dabord du vin pour traiter le messager ; puis
il se saisit de lentremetteuse et laccabla de coups.
Anciennement, dit-il, je nai point excit votre haine, et
maintenant je nai pas non plus provoqu votre ressentiment ; pourquoi avez-vous fait connatre le nom et le
titre de ma fille ?
Lentremetteuse commena par tergiverser ; mais, presse et
vaincue par les coups, elle se vit oblige davouer la vrit.
Seigneur Ling, lui dit-elle, vous navez pas besoin de me
frapper ainsi. Cest une autre personne qui a ourdi ce
complot et qui ma ordonn de faire connatre (votre fille
au prfet). Je vous proteste que je nai agi que par
contrainte.
Et quelle est cette autre personne ? demanda Ling-sn.
Rflchissez un peu, reprit-elle ; quel est lindividu qui a
essuy vos affronts ? Eh bien ! cest lui-mme.
Est-ce possible ? scria le bachelier Tching. Javais dit
tout de suite que ctait ce misrable, mais il ny a pas de
danger. Je vais aller trouver le prfet Tou et je lui
exposerai clairement cette affaire. Je verrai comment il
prendra cela. Sil le soutient, jirai de suite laccuser devant
le tribunal des censeurs. Serait-il possible quun ministre
229

Les deux jeunes filles lettres

dtat ust, sans motif, de son autorit pour enlever la fille


dun homme libre et en faire une servante ?
Cest prcisment ce quil faut faire, lui dit Ling-sn, et
alors laffaire ira bien.
Le bachelier Tching, fier de son grade littraire, se hta de
prendre son costume et son bonnet de

p.203

crmonie, et, en

compagnie du messager, il alla rendre visite au prfet, qui se


trouvait justement dans la salle daudience. Il se prsenta avec
empressement devant lui et lui parla en ces termes :
La nice du bachelier que vous voyez, bien quelle
appartienne une famille de villageois, ne manque ni de
vtements, ni de nourriture. Comment consentirais-je la
vendre pour quelle devint une servante dans une maison
trangre ? Tout cela vient dun homme sans emploi,
nomm Song-sn, qui, en voulant faire des vers, a essuy
un affront de la part de ma nice. Voil pourquoi il est
venu dbiter des calomnies devant Votre Excellence pour
susciter des hostilits. Je prie Votre Excellence de scruter
avec vos lumires ce perfide complot, et de rendre la paix
une honnte famille.
Le ministre Chn, dit le prfet Tou, ma adress un
ordre officiel pour me charger de lui acheter des servantes.
En quoi cette affaire peut-elle regarder Song-sn ? Vous
dites que Song-sn ma dbit des calomnies. Croyez-vous
quun prfet comme moi soit homme prter loreille la
calomnie ?

Aprs

avoir

entendu

des

paroles

aussi

tmraires, si je navais pas gard votre qualit de lettr,


je devrais vous chtier sur-le-champ. Partez vite, et allez
230

Les deux jeunes filles lettres

exhorter Ling-sn prsenter au plus tt votre nice dans


lhtel de Chn. Vous aurez beau dire que cest pour tre
servante, jimagine que si elle sert dans la maison dun
ministre dtat, ce sera beaucoup plus honorable pour elle
que dtre une paysanne dans votre pauvre village.
Il vaut mieux, dit le bachelier, tre le premier des

p.204

coqs que le dernier des bufs 1 . Tel est le sentiment de


toutes les personnes qui ont de llvation dans le caractre. Ajoutez cela que ma nice, bien quelle soit une fille
dun petit village, a beaucoup lu et connat les caractres ;
elle est verse dans la littrature et possde fond les
rites ; pour le talent et la vertu, elle ne le cde en rien aux
femmes clbres de lantiquit. Serait-il possible quune
personne dont la beaut gale le jade le plus pur se laisst
ravaler jusqu la condition des robes bleues

? Je supplie

Votre Excellence de soutenir les intrts de la morale


publique et dentrouvrir un ct du filet 3 . Gardez-vous de
flatter les hommes puissants et de prter loreille la
calomnie, de peur den venir brler la guitare et faire
cuire la cigogne 4 .

Ce proverbe veut dire quil vaut mieux tre le premier dans une humble
condition, que le dernier dans un rang lev. Jai suivi la leon et le sens que
donne louvrage intitul : Yeou-hio-kou-sse-sin-youen, liv. VI, fol. 6.
2 Cest--dire : des servantes qui sont vtues de bleu.
3 Cest--dire : de permettre que ma nice chappe au pige quon lui a
tendu.
4 Cest--dire : vous attirer les plus grands malheurs. I-kong, roi de We,
perdit son royaume pour avoir trop aim une cigogne ; Fang-ss-ln, pour
avoir trop aim sa guitare, commit un crime et fut puni de mort. (Yun-foukiun-yu, liv. XIX, fol. 19.) On peut supposer que, par une sorte de vengeance,
ils dtruisirent les deux objets qui avaient t la cause de leur malheur.

231

Les deux jeunes filles lettres

A ces mots, Tou-kou-i frappa sur sa table et entra dans une


violente colre :
Quentendez-vous, dit-il, par les hommes puissants ?
Quentendez-vous par des paroles calomnieuses ? Vous qui
1

comment vous oubliez-vous ce

p.205

daudience ? Si ce ministre, revtu

ntes quun bachelier


point dans ma salle

dune autorit imposante, se sert de son argent pour


obtenir une jeune fille, on ne saurait y trouver redire.
Il appela alors le trsorier et lui ordonna de prendre dans la
caisse trois cents onces dargent.
Allez, lui dit-il, avec le messager, vous remettrez cette
somme Ling-sn avec ordre damener, dici trois jours,
Ling-kiang-siou dans mon htel. Si vous prouvez de la
rsistance, vous amnerez Ling-sn lui-mme, et vous
viendrez me rendre rponse. Et sil envoie encore le
bachelier pour mimportuner, les satellites lui appliqueront
quarante coups de bton.
A ces mots, il fit chasser le bachelier Tching et le mit dehors.
Celui-ci voulut encore raisonner, mais il ne put lutter contre les
satellites

du

prfet,

qui

le

poussrent

brutalement

et

lexpulsrent au del de la seconde porte, aprs lui avoir dchir


son habit et son bonnet.
Le bachelier tait transport dindignation et jetait les hauts
cris.
Vous avez beau abuser ici de votre pouvoir, disait-il,
demain je madresserai au vice-roi, au juge criminel,

232

Les deux jeunes filles lettres

chacun

des

magistrats

qui

dpendent

des

trois

surintendants 2 . O a-t-on vu un magistrat, qui est le pre


du peuple, acheter de force les enfants du peuple ?
De suite, il sen revint tout droit la maison, et apprit Lingsn que le prfet voulait user de violence pour acheter sa fille. Il
voulait se concerter avec des bacheliers des trois coles pour
rdiger ensemble une requte, et porter

p.206

plainte devant le

juge gnral de la province de Nan-king.


Dans ce moment, Ling-kiang-siou tait dj instruite de
cette affaire ; elle pria en consquence son pre et son oncle de
venir la trouver et leur parla ainsi :
Si vous exposez, devant chaque tribunal, que Song-sn
sest appuy sur le pouvoir pour perdre quelquun, et que
le prfet Tou a achet une personne libre pour flatter un
suprieur, vous pourrez plaider contre eux avec succs ;
seulement je songe que mon pre et mon oncle ayant
lev et instruit une fille doue de talent et de beaut, ils
ne consentiront jamais jeter une perle brillante dans un
coin obscur, en la mariant la lgre avec le premier venu.
Je lai dj dit mon pre, pour que je promette
quelquun de lpouser 3 , il faut absolument quil lemporte
sur moi en talent et en beaut. Mais dans notre pauvre
village, o voulez-vous que je trouve un homme dou de
1

Littralement : un collet bleu.


Ce sont : 1 le percepteur des impts dune province ; 2 le juge criminel ;
3 linspecteur du sel.
3 Il y a en chinois : lier Sse et Lo, par abrviation pour Thou-ss et Niu-lo. Ce
sont des plantes grimpantes qui sattachent, lune aux arbrisseaux, lautre
aux pins. Cette expression se dit dune fille qui prend un poux, qui doit
devenir son appui.
2

233

Les deux jeunes filles lettres

talent et de beaut ? Je pense que la capitale, o rside


lempereur, est le rendez-vous de tous les hommes de
talent. Je songeais constamment y faire une excursion ;
mais, mon grand chagrin, je nen trouvais pas le
prtexte. Voici aujourdhui une occasion qui rpond justement au vu de mon cur : pourquoi ne pas employer
ruse contre ruse, en allant faire un tour la capitale, pour
prendre rang dans le monde et rpandre ma rputation ?

p.207

Tu es dans lerreur, mon enfant, lui dit Ling-sn. SI,

de notre propre mouvement, nous allions faire une


excursion lorient ou loccident, au midi ou au nord,
cela dpendrait de toi et de moi. Mais si je recevais ses
trois cents onces dargent, ce serait te livrer lui comme
une marchandise ! Si, une fois arriv la capitale, jallais
te conduire dans lhtel de Chn, tu serais comme un
oiseau dans une cage, et tu deviendrais une servante ou
une concubine soumise tous ses caprices. Pourrais-tu
alors jouir de ton indpendance ? Dans ce haut et profond
htel dun ministre dtat, non seulement il te serait
impossible de choisir un poux dou de latent, mais je
craindrais mme que tu ne pusses voir une seule fois la
figure de ton pre.
Tout en parlant, il laissa chapper de grosses larmes.
Mon pre, dit Ling-kiang-siou en souriant, quavezvous besoin de vous affliger ainsi ? Ce nest pas que votre
fille veuille se vanter devant vous ; mais puisquelle possde tant de talent et dinstruction, soyez sr que, mme

234

Les deux jeunes filles lettres

en prsence de lempereur, elle ne se laisserait pas traiter


avec ddain. Quel est le ministre qui serait assez os pour
vouloir faire de moi une servante ou une concubine ?
Ma fille, reprit Ling-sn, une telle jactance est fort
dplace. Le proverbe dit avec raison : Le fer craint de
tomber dans le fourneau, lhomme craint de tomber dans
le panneau. Depuis lantiquit, les grands hros et les
sages illustres qui sont tombs dans le malheur ont tous
subi le joug des autres. A plus forte raison (es-tu menace
du mme sort) toi, qui nes quune

p.208

petite fille de douze

ans ! Une fois arrive dans lhtel du ministre et dans


lappartement des femmes, quand tu aurais assez de
talent pour ouvrir le ciel, il serait craindre que tu ne
pusses tchapper.
Quiconque ne peut schapper dun pas dangereux,
reprit sa fille, ne peut tre compt pour un hros ni pour
un brave. Tranquillisez-vous, mon pre, et essayez un peu
de me voir luvre ; je vous jure que je ne dshonorerai
pas ma famille.
Ma fille, reprit Ling-sn, tu aurais beau jurer que tu
nchoueras pas une fois sur dix mille, dis-moi un peu
comment mon cur pourrait se tranquilliser ?
Mon pre, rpondit Ling-kiang-siou, si votre cur se
tourmente, priez mon oncle de me conduire la capitale et
vous reconnatrez que je dis vrai.

235

Les deux jeunes filles lettres

Depuis que ta mre nest plus, tu ne mas pas quitt

un seul instant. Mais maintenant, une fois que tu seras


partie, peux-tu dire quel jour je pourrai te revoir ?
Une fois partie, dit Ling-kiang-siou, dans dix ans au
plus et dans cinq ans au moins, je reviendrai certainement
dans notre village avec des habits brods. Aprs avoir
satisfait,

comme

le

ferait

un

homme

de

cur,

la

vengeance de mon pre, je lui avouerai la faute que jai


commise en le quittant la lgre.
Ma nice, repartit le bachelier Tching, si vous avez de si
hautes vues, je vais sur-le-champ prparer une

p.209

voiture et un cheval et vous accompagner. Ce ne sera pas


une grande dpense. Quavez-vous besoin de vous servir
de loccasion quoffre la famille Chn ?
Mon oncle, reprit Ling-kiang-siou, il est une chose que
vous ignorez. Suivant ce que jai appris depuis longtemps,
la famille Chn possde une jeune fille de talent aussi
distingue par son mrite littraire que par les charmes de
sa personne, et que lempereur honore dune haute estime.
Votre nice ne croit pas que, parmi toutes les jeunes filles
de lempire, il y en ait une seule qui lemporte sur Lingkiang-siou. Je veux composer une fois avec elle. Mais si
jallais de mon propre mouvement la capitale, me seraitil facile de rencontrer aisment la jeune fille qui rside
dans le gynce de ce ministre dtat ? Si, au contraire, je
profite aujourdhui de la voiture et des chevaux de la

Littralement : tu ne tes pas loigne un instant dau bas de mes genoux.

236

Les deux jeunes filles lettres

famille Chn pour entrer dans la famille Chn, ne sera-ce


pas une excellente chose ?
Ma nice, dit le bachelier, comment pouvez-vous former
des plans si arrts ? Quand vous serez arrive l, sil
survenait quelque changement imprvu, que feriez-vous ?
Pour moi, rpondit Ling-kiang-siou, si le ministre
changeait dide, avec mon talent je ferais face tout ;
mon pre et mon oncle, veuillez vous tranquilliser. A quoi
bon vous forger des inquitudes excessives ?
Ling-sn, voyant que sa fille tait fermement dcide partir,
ne put sempcher de lcouter. Le bachelier sortit avec lui, et
sadressant au messager :
Naturellement, lui dit-il, je devrais porter une affaire
aussi injuste devant un magistrat suprieur et la lui
exposer dans tout

p.210

son jour ; mais, contre mon

attente, ma nice a chang de sentiments ; elle veut


absolument sen aller et ma t tout moyen de la retenir.
Puisque mademoiselle Ling veut rellement partir, dit le
messager, cest une excellente chose.
A ces mots, le trsorier lui offrit trois cents onces dargent.
Je prie, dit-il, le vnrable Ling de recevoir cette somme.
Il faut que nous nous en retournions pour rendre rponse
au prfet.
Pour partir, dit Ling-sn, elle partira ; mais je ne puis
pas encore recevoir largent ; en attendant, dposez-le
dans la caisse.

237

Les deux jeunes filles lettres

Puisque mademoiselle consent partir,

reprit le

trsorier, pourquoi ne pas recevoir largent ?


Lorsquelle sera partie dici, lui dit Ling-sn, jignore si
elle appartiendra ou non la famille Chn.
Puisque cest le seigneur Chn qui lappelle, dit le
trsorier en riant, comment nappartiendrait-elle pas la
famille Chn ?

Ce

nest

pas

encore

trs

certain,

dit

Ling-sn ;

nanmoins, emmenez-la et faites votre rapport Son


Excellence ; mais, pour le moment, dposez largent dans
la caisse publique. Quand jaurai reu delle des nouvelles
dates de la capitale, jaurai toujours le temps de recevoir
cette somme.
Cela peut se faire, dit le messager, mais quand partira
mademoiselle Ling ?
Cela dpend, rpondit Ling-sn, du jour que choisira Son
Excellence Tou.
Le messager ayant reu la parole de Ling-sn, sen

p.211

revint

avec le trsorier pour rendre rponse au prfet Tou. Celui-ci,


apprenant quelle consentait venir, se sentit transport de joie.
Aprs avoir dlibr avec Song-sn, il rdigea une pice officielle
o il offrait une servante au ministre ; puis il engagea Song-sn
crire une lettre pour lui tmoigner sa reconnaissance, faire
laveu de sa faute, et lui exprimer, en le flattant, le dsir
dobtenir de lavancement. De plus, il envoya quatre employs
qui avaient sa confiance pour protger et accompagner (la jeune
fille) sur toute la route. Il acheta ensuite deux jeunes filles pour

238

Les deux jeunes filles lettres

la servir, lui fit faire une quantit de vtements, et loua une


grande barque qui devait la conduire directement la baie de
Tchang-kia. Alors, ayant choisi un jour heureux, il envoya une
chaise porteurs au-devant de Ling-kiang-siou pour la mener
son htel, et laccompagna en personne au moment de son
dpart.
Or, les parents et allis de la famille Ling, ayant appris que
Ling-kiang-siou avait t vendue au ministre Chn, ils vinrent
tous ensemble pour sy opposer.
Vnrable Ling, dirent-ils, il faut que vous ayez tout
fait perdu lesprit ; vous ne manquez ni de bois, ni de riz ;
comment pouvez-vous vendre dans la capitale, une
norme distance, votre propre fille, qui est belle comme
les fleurs et le jade ? Comme mademoiselle Ling possde
tant de talent et dinstruction, craignez-vous quil ny ait
pas quelque grand personnage qui vienne la demander en
mariage ? Quand elle npouserait quun agriculteur dune
condition et dune fortune gales la sienne, cela

p.212

vaudrait mieux que de quitter son village et daller sabreuver de douleur ?


Mademoiselle Ling est bien jeune, disaient dautres, et
ne connat point les affaires du monde ; un voyage lui
parat un jeu denfant. Demain, lorsquelle sera arrive
sa destination, si elle ne sy plat en aucune manire, dans
ce moment-l, il sera trop tard de se repentir.
Pendant que chacun continuait dire son avis, Ling-sn ne
cessait de pleurer. Mais Ling-kiang-siou lui dit dun air panoui :

239

Les deux jeunes filles lettres

Cest le perroquet quon met en cage : o avez-vous vu


quon y mit le phnix ? Quand je serai arrive dans lhtel
de Chn, si sa petite fille a rellement quelques parcelles
de talent et desprit, qui sait si je ne resterai pas avec elle
pendant deux ans ? mais si, comme Song-sn, elle na
quune rputation imaginaire, je naurai besoin que dune
ou deux pices de vers pour dmasquer son ignorance.
Alors elle me priera instamment de sortir, et craindra
encore que mon dpart ne soit trop lent. Comment oseraitelle me retenir ?
Aprs avoir entendu ces paroles, quelques-uns de ses parents
ne firent quen rire, tandis que dautres cherchaient la
dissuader.
Aprs deux jours passs dans le trouble et le chagrin, le
moment du dpart arriva. Ce jour-l, le prfet Tou avait envoy,
au-devant delle, une troupe de musiciens et une chaise
porteurs.
Ling-kiang-siou ayant termin sa toilette, alla saluer son
pre et lui faire ses adieux.
Ce voyage, lui dit-elle, na pour but que de faire une
excursion dans la capitale ;

p.213

je ny vais point pour

contracter un mariage : quavez-vous besoin de vous


affliger ainsi ?
Si tes paroles peuvent se raliser, dit Ling-sn, ce sera
pour moi un immense bonheur. Ton oncle va te conduire
la capitale ; ds que tu auras quelques nouvelles, tu le

240

Les deux jeunes filles lettres

renverras promptement afin de faire cesser linquitude de


mon cur.
Ling-kiang-siou le lui promit ; puis elle monta dans sa chaise
et sloigna.
Les racines dlies du nympha veulent se rattacher
laile du condor

Le loriot a conu les grands desseins de loie sauvage 1 .


Ne dites pas que la jeune personne du gynce nest
quune petite fille ;
Sa vue admirable est profonde comme la mer.
Ling-kiang-siou arriva bientt lhtel du prfet. Tou-koui se trouvait justement dans la salle daudience, et nattendait
que le moment de laccompagner pour la faire embarquer,
lorsque, tout coup, il la vit monter dans la salle. Quoiquelle ft
encore fort jeune, elle avait une dmarche calme et lgre
comme une fille des dieux qui serait descendue sur la terre. En
voyant son air distingu et sa tournure pleine de grce, il crut
trouver en elle une autre Chn-ta, et il prouva en

p.214

lui-

mme un sentiment de surprise et dadmiration. Quand elle fut


arrive devant lui, il simagina quelle allait le saluer jusqu
terre, et il se disposait quitter son sige pour lui rendre sa
rvrence et laccueillir avec les plus grands gards ; mais,
contre son attente, Ling-kiang-siou se contenta de sincliner
1 Ces deux vers signifient que la jeune villageoise veut slever en sattachant
la maison dun personnage minent, et que, dans son humble sphre, elle
aspire une haute destine.

241

Les deux jeunes filles lettres

profondment en lui souhaitant une fois mille flicits

; puis

elle resta debout sans bouger.


Le prfet en fut fort mortifi.

Est-ce

bien

vous

qui

tes

Ling-kiang-siou ?

lui

demanda-t-il.
Cest moi-mme, rpondit-elle dune voix claire et nette.
Jai entendu dire que vous vous tes donn vousmme le titre de Siao-thsa-niu (la petite fille de talent). Si
vous avez du talent, vous devez avoir de linstruction, et si
vous avez de linstruction, vous devez connatre les rites.
Do vient quen paraissant devant moi (qui dois tre
respect comme un pre et un aeul) vous ne mavez pas
salu jusqu terre ?
Puisque Votre Excellence raisonne si bien sur les rites,
elle doit savoir peser les circonstances 3 . Si votre servante
navait pas t achete par le ministre Chn, et quelle pt
encore tre compte parmi les habitants de Yang-tchou,
comment oserait-elle ne pas se prosterner jusqu terre
devant Votre Excellence ? Mais maintenant elle appartient
la maison du ministre Chn ; serait-il

p.215

convenable

quune personne de la maison dun ministre dtat se


prosternt jusqu terre dans la salle dun prfet ?

1 Cest--dire : veut prendre, comme lui, un sublime essor. Suivant le


philosophe Tchoang-tseu, loie sauvage, dun seul vol, peut franchir, en
slevant, un espace de mille li, ou cent lieues (sic).
2 Cest--dire : en lui faisant un simple salut.
3 Lexpression chinoise (ta-khiouen) signifie comprendre les ncessits dune
situation ou dune poque, qui obligent une personne scarter des usages
tablis.

242

Les deux jeunes filles lettres

A ces mots, le prfet Tou prouva une vive motion.


Quand vous seriez, lui dit-il, de la maison dun ministre
dtat, est-ce que cela vous donnerait la moindre importance ?
Au fond, rpondit Ling-kiang-siou, les personnes de la
maison dun ministre dtat nont point dimportance par
elles-mmes ; seulement, comme les gens qui font leur
cour au ministre sont trs nombreux, elles ne peuvent
manquer dacqurir quelque importance.
Bien que vous apparteniez, lui dit-il, la maison dun
ministre dtat, cependant vous navez pas encore mis le
pied dans son htel. Votre malheur ou votre bonheur est
en mon pouvoir. Comment osez-vous me braver avec tant
daudace ?
Excellence, reprit Ling-kiang-siou, parce que votre
servante nest pas encore entre dans lhtel du ministre,
mon malheur ou mon bonheur est en votre pouvoir. Si
donc jai t ravale au rang de servante et desclave,
quoique je sois ne dans une condition libre, a t par
ordre de Votre Excellence. Demain, quand je serai entre
dans lhtel du ministre dtat, si lon ne me reoit ni bien
ni mal, loffre de Votre Excellence sera comme non
avenue ; mais si je suis accueillie avec quelque bienveillance, le malheur ou le bonheur de Votre Excellence sera
entre mes mains. Votre servante ne craindra pas de faire
connatre, en toute vrit, ses bienfaiteurs ou ses ennemis.
Votre Excellence fera bien dy songer mrement.

243

Les deux jeunes filles lettres

p.216

En entendant ces paroles, le prfet Tou prouva une

profonde motion et changea de couleur.


Suivant ce que vous venez de dire, reprit-il, en voulant
gagner laffection dune personne, je me suis attir la
haine dune autre, et lorsque je ne suis pas encore certain
que cette affection puisse tre profonde, la haine que je
me suis attire a dj pris une gravit terrible. Cela nest
pas tolrable.
L-dessus, il baissa la tte et sabandonna de profondes
rflexions ; il songea mme revenir de son projet.
Ce que voyant Ling-kiang-siou :
Excellence, lui dit-elle en souriant, vous navez pas
besoin de vous proccuper de cette affaire ; je sais
parfaitement que ce nest point vous qui lavez suscite ;
seulement, Votre Excellence a trop ajout foi la calomnie.
Si jallais me venger de Votre Excellence au lieu du
calomniateur, je manquerais moi-mme

1.

Je vous en

supplie, seigneur, tranquillisez-vous. Je veux oublier la


fois le bien et le mal quon ma fait. Aujourdhui, je vais
faire une convention avec Votre Excellence. Jose vous
confier la maison de mon pre et de mon oncle. Sils
jouissent de la paix, je veux sacrifier ma vie pour vous
remercier ; mais si vous faites encore leur malheur 2 , vous
trouverez en moi un ennemi implacable. Soyez sr que je

Littralement : je ne serais pas une fille.


En chinois : yu-jou (chair de poisson), comme si lon disait familirement :
si vous les mettez en chair pt.
2

244

Les deux jeunes filles lettres

ne manquerai pas de parole. Votre Excellence fera bien dy


songer.
A ces mots, le prfet prit un air joyeux et lui dit :
En entendant un tel langage et en voyant votre noble
p.217

conduite, je reconnais que non seulement vous effacez

notre sicle par votre talent et votre esprit, mais encore


que

la

renomme

de

votre

caractre

hroque

se

propagera pendant mille gnrations. En vrit, vous tes


digne daffection et de respect. Quand vous serez arrive
la capitale, vous tes sre de faire quelque grande
rencontre. Cest par erreur que jai ajout foi la
calomnie ; mais aujourdhui il nest plus temps de men
repentir. Quant votre pre et votre oncle, je prendrai
soin deux pour obir avec respect vos instructions. Si
vous trouvez loccasion de parler pour moi, veuillez de
grce ne pas oublier vos engagements daujourdhui.
Aprs avoir reu vos avis lumineux, dit Ling-kiangsiou, quand je serais une plante ou un arbre, je saurais
encore reconnatre vos bienfaits.
Le prfet fut ravi de joie. De suite, il linvita entrer dans un
salon de lintrieur, et pria sa noble pouse de faire de
magnifiques prparatifs pour lui offrir le repas dadieu. Aprs
quoi il la conduisit, au son des instruments de musique, jusqu
lendroit o elle devait sembarquer. Ayant appris que le
bachelier Tching devait la mener dans la capitale, il lui fit cadeau
de vingt-quatre onces dargent pour son voyage.
Quoiquil la flatte dans des vues intresses,
245

Les deux jeunes filles lettres

La vrit est quil npargne rien pour lui faire sa cour.


Au fond, la gloire et le dshonneur dpendent du destin,
Pourquoi ne point attendre quil les envoie de lui-mme ?
Le prfet Tou conduisit Ling-kiang-siou jusque dans son
bateau, et de suite, il envoya un messager quil

p.218

chargeait de

porter, en toute hte, sa carte de visite et ses compliments


Ling, le richard. En outre, il lui ordonna de dire : Sil vous
survient quelque affaire, rien nempche que vous ne veniez me
trouver dans mon htel.
Ling-sn ayant vu que sa fille avait rpondu au prfet,
pendant un certain temps, en se tenant debout devant lui, et
que le prfet lui avait donn les plus grandes marques de
respect, il comprit que sa jeune fille avait de la capacit et
commena se tranquilliser lesprit. Mais il ne voulut sen
retourner quaprs le dpart de son bateau.
Revenons maintenant Ling-kiang-siou. Depuis quelle avait
quitt son pre, elle marchait avec une noble assurance, sans
que son visage portt les moindres traces de cette sparation.
Tout le long de la route, si elle rencontrait une montagne, elle la
contemplait ; si ctait une rivire, elle y promenait ses regards ;
si elle passait devant un lieu qui offrit les vestiges de quelque
personnage de lantiquit, elle ne manquait pas de le visiter et
dy laisser des vers. Un jour quon tait arriv dans le district de
Wn-chang, de la province de Chn-tong, elle vit un bosquet
darbres verdoyants. Au milieu des arbres, on apercevait
vaguement la tte et le dos de deux animaux placs devant un

246

Les deux jeunes filles lettres

temple. Ling-kiang-siou, les ayant dcouverts dans le lointain,


du milieu du bateau, elle demanda quel tait cet endroit :
Ce lieu, dirent les gens du bateau, appartient au district
de Wn-chang ; le temple rouge que vous voyez devant
vous,

sappelle

la

chapelle

de

Mn-tseu.

Cest

un

monument antique.

p.219

Puisque cest, dit-elle, un monument antique con-

sacr la mmoire du grand sage Mn-tseu-kin 1 , je ne


puis me dispenser de le visiter.
Elle pria alors le patron du bateau daborder au rivage, ajoutant
quelle dsirait descendre pour y jeter un coup dil.
Le soleil sincline dj vers le couchant, dit le patron, et
de plus le vent est favorable ; il nous faut marcher vite ;
vous ferez bien de renoncer votre visite.
Et pourquoi y renoncerais-je ? reprit Ling-kiang-siou.
Le patron, ne pouvant rsister ses instances, baissa la voile et
amarra le bateau prs du rivage, en face du temple.
Mon voyage est trs press, lui dit-il ; comme ce temple
renferme

une

multitude

de

choses

remarquables,

contentez-vous dy jeter un coup dil et revenez vite dans


le bateau ; je vous en supplie, ne vous amusez pas.
Ling-kiang-siou le lui promit. Aussitt, elle savana avec le
bachelier Tching, et emmena sa suite deux servantes qui
portaient des pinceaux et un encrier. Les deux employs du
prfet marchaient devant eux et leur servaient de guides. Ling-

247

Les deux jeunes filles lettres

kiang-siou tant arrive devant la porte du temple, elle vit, au


premier coup dil, que les sentiers qui y conduisaient suivaient
les dtours de la montagne. Elle prit un petit chemin et
sapprocha une demi-porte de flche de la grande salle du
temple. Quoique ce monument ne ft pas en bon tat, cependant il ntait pas fort dgrad. Ling-kiang-siou le

p.220

contempla un instant en le saluant avec respect ; puis elle parla


ainsi au bachelier Tching :
Jadis, Mn-tseu-kin ne voulut pas tre employ par les
hommes du pouvoir ; pour les viter il senfuit Wnchang, et bientt il devint un sage minent dont le nom
vivra pendant mille gnrations. Moi, Ling-kiang-siou,
quoique je sois fort jeune, je suis une fille de talent ;
comment irais-je dans la maison des hommes puissants ?
Il serait difficile de dire combien on y voit de querelles et
de dissensions.
Ce personnage, dit le bachelier, tait un sage minent
de lcole du Saint (de Confucius) ; toi, qui nest quune
jeune fille, comment oserais- tu te comparer lui ?
Cheun

ntait quun homme, reprit Ling-kiang-siou ;

moi aussi jappartiens la classe de lhomme ; quiconque


sait agir peut lui ressembler.
Apres avoir pouss quelques soupirs, elle prit un pinceau et
un encrier que portait une servante, et, sur un mur blanchi, qui

Mn-tseu-kin vivait sous le rgne de Hiao-wou-ti, de la dynastie des Hn,


entre les annes 140 et 87 avant J. C.
2 Nom dun ancien empereur trs renomm par sa vertu.

248

Les deux jeunes filles lettres

tait voisin dune colonne situe louest, elle crivit les vers
suivants :
Depuis mille gnrations, on honore ceux qui se sont loigns du seuil des grands.
Pourquoi une jeune fille aux fins sourcils court-elle audevant deux ?
Cest parce quelle croit fermement cette parole de Nichn (Confucius)
Si vous le frottez (le jade), il ne suse point ; si vous le
tachez avec de la boue 1 , il ne noircit point.

p.221

A la suite elle crivit : Fait par Ling-kiang-siou, petite

fille de talent, ge de douze ans, du pays de We-yang.


Aprs avoir fini dcrire, Ling-kiang-siou, accompagne du
bachelier Tching, alla de tous cts, derrire le temple, pour se
promener. Mais, au moment o elle y pensait le moins, elle fit
une heureuse rencontre. Comme elle allait sen retourner,
soudain elle vit un jeune bachelier qui sortait du temple. Vous
demanderez sans doute quel tait ce jeune bachelier : son nom
de famille tait Ping (gal), son nom denfance Jou-heng, et son
nom honorifique Tseu-tchi. Il tait originaire de Lo-yang, dans la
province de Ho-nn. Il avait perdu son pre et sa mre ds sa
plus tendre enfance. Sa figure ressemblait au plus beau jade, et
son corps pouvait tre compar lor le plus pur. Il avait alors
seize ans. Comme le ciel lavait dou dune rare intelligence, ds

Le mot chinois nie dsigne une boue noire quou trouve au fond de leau.
Ling-kiang-siou veut dire que la puret de son caractre na rien craindre
du contact des grands.

249

Les deux jeunes filles lettres

quun texte lui avait pass sous les yeux, il ne loubliait plus ; il
composait du wn-tchang (de la prose lgante) sans avoir
besoin de rflchir. A lge de treize ans, il avait concouru pour
tre bachelier et avait obtenu le premier rang. A chaque examen,
sil ntait pas le premier, il tait le second, et ne passait jamais
la troisime place. Cette anne-l, il arriva un prsident du
concours qui naimait que largent. Il mit en tte de la liste le fils
dun grand magistrat retir, et accorda la seconde place et les
neuf suivantes des jeunes gens de familles opulentes dont
lesprit tait

p.222

compltement bouch. Puis il relgua Ping-jou-

heng la onzime place. Ping-jou-heng en fut indign et, dans


la salle mme du concours, il apostropha le prsident. Celui-ci
entra dans une grande colre et voulut le faire chtier sur-lechamp. Mais Ping-jou-heng ta vivement sa tunique et son
bonnet, et les remit au prsident.
Si je voulais, lui dit-il, tre un bachelier de Lo-yang, je
permettrais au prsident du concours de me chtier. Cest
le sort de ces pauvres bacheliers qui ne savent ni parler
clairement, ni raisonner suivant la justice ; mais moi,
Ping-jou-heng, je ne suis point dhumeur jouer un tel
rle. Monsieur le prsident, vous navez plus dautorit sur
moi.
Je vous ai donn le onzime rang dans la premire srie,
reprit le prsident ; ce nest pas une place infime.
Si les dix quon a mis avant moi, dit Ping-jou-heng,
mtaient rellement suprieurs en wn-tchang (en prose
lgante), jaccepterais, sans me plaindre, le onzime rang,
non seulement dans la premire srie, mais mme dans la
250

Les deux jeunes filles lettres

sixime. Mais comme il ny en a pas un seul de ma force,


quand on me mettrait au second rang, je ny consentirais
jamais.
Dans un si jeune ge, dit le prsident, comment
pouvez-vous montrer tant de prsomption ? o avez-vous
vu que les dix qui sont avant vous ne vous valaient pas ?
Le wn-tchang (la prose lgante), lui dit Ping-jouheng, mrite de briller pendant mille gnrations. On peut
en sentir intrieurement les beauts ou les dfauts, mais il
nest pas ais de les expliquer clairement aux

p.223

autres.

Pour moi, cen est fait ; je renonce ce titre de bachelier.


Pour tout homme de lettres, dit le prsident, le collge
est le chemin des emplois. Si, cause de la place que vous
avez obtenue un instant, vous jetez la tunique et le bonnet
de

bachelier,

nest-il

pas

craindre

que

vous

ne

compromettiez toute votre carrire ?


Le seul malheur dun homme, repartit Ping-jou-heng en
souriant, cest dtre dpourvu de talent ; mais quand ses
ailes ont grandi, quel est le ciel

quil ne puisse atteindre

dans son sublime essor ?


L-dessus, il lui fit un profond salut et se retira.
Le prsident, tout confus de sa conduite, pria un des
inspecteurs de le retenir ; mais sa rsolution tait trop bien
arrte pour quon le fit revenir. Ping-jou-heng craignit que le
prsident ne lui suscitt quelque mauvaise affaire sil restait
Lo-yang, et, comme il avait un oncle du grade de kong-seng, qui

251

Les deux jeunes filles lettres

rsidait la capitale pour passer son examen de magistrat, il


prpara ses bagages, prit avec lui un vieux domestique et alla
trouver son parent. Mais, contre son attente, lorsquil fut arriv
la capitale, son oncle avait t dj nomm prfet du collge de
Song-kiang et tait parti pour se rendre son poste. Comme il
navait pas dautre connaissance la capitale, il se vit oblig de
sloigner de P-king par la voie de terre, et voulut aller Songkiang-fou pour y chercher son oncle.
Ce jour-l, il tait arriv Wn-chang, et quoiquil

p.224

ft

alors de bonne heure, il fit encore quelques li. Comme il se


trouvait fatigu, il chercha un htel convenable et y descendit.
Le lendemain, ayant appris que le temple de Mn-tseu tait situ
une petite distance, il sy rendit pied et se promena dans le
voisinage. Ds quil fut arriv devant la colonnade du temple, il
aperut sur un mur blanchi des caractres dont lencre tait
encore humide, et qui, par leurs formes lgres, rappelaient le
vol des dragons et lagilit des serpents. Il en prouva autant
dmotion que de surprise, et stant approch vivement pour y
jeter un coup dil, il vit que ctaient des vers pleins de
noblesse et de fiert. Ayant remarqu les mots fins sourcils :
Serait-ce une jeune fille, se dit-il en lui-mme ; puis
examinant la suite, il lut : Petite fille de talent, ge de douze
ans . Il prouva une si vive motion, que tout son corps fut
couvert de sueur. Quelle merveille ! quelle merveille ! scria-til ; est-il possible quune jeune fille de douze ans fasse des compositions

aussi

admirables ?

Cest

incroyable !

cest

incroyable ! Ayant regard avec plus dattention, il remarqua


1

Les Chinois comptent neuf cieux superposs.

252

Les deux jeunes filles lettres

que les traces de lencre taient encore humides, et que plus bas,
on avait inscrit le nom de Ling-kiang-siou. Il se dit en luimme : Puisquil y a un petit nom et un nom de famille, il faut
bien que ce soit vrai. Pour moi, dit-il en soupirant, parce qu
lge de seize ans je possde du talent et de linstruction, je
prenais constamment un ton fier et hautain, et je ddaignais
mme dabaisser les yeux sur les autres. O trouverait-on une
petite fille de douze ans doue dun talent potique si brillant et
si lev ? Vraiment il y a de quoi faire

p.225

mourir les hommes de

honte ! Il lut encore ces vers plusieurs reprises et sentit


redoubler son admiration. Il faut avouer, dit-il en lui-mme,
que cest un vnement quon rencontrerait peine dans
lespace de mille ans. Il est inutile de dire que je devrais rougir
doser continuer ces beaux vers

. Il faut pourtant que je

compose un quatrain sur les mmes rimes.


A ces mots, il entra dans la salle du temple, prit sur la table
des parfums un pinceau us et limbiba dans un encrier de
pierre ; puis, accourant vers le mur blanchi, il y crivit sur les
mmes rimes les quatre vers suivants :
Quand on voit de merveilleuses expressions, dignes de
vivre pendant mille automnes,
Qui est-ce qui nprouverait pas une vritable affection
pour le talent ?

Il y a en chinois : que je mexpose la honte de continuer la martre. Cette


locution, sous sa forme complte (keou-we-so-tiao avec une queue de
chien continuer la peau de martre-zibeline), veut dire accoupler le laid au
beau, qui ne sauraient aller ensemble. Elle signifie ici continuer de beaux vers
par des vers mdiocres.

253

Les deux jeunes filles lettres

Si lon me permettait de montrer mes gots littraires,


duss-je tre dabord un obscur palefrenier,
Je voudrais russir porter la face du monde un
vtement compltement noir 1 .
Il crivit au bas : Ping-jou-heng, jeune tudiant de seize
ans, natif de Lo-yang, qui passait par Wn-chang pour aller
Yn-kin, ayant vu par hasard les caractres

p.226

tracs sur ce

mur, en a t rempli de joie, et se sentant en verve 2 , il a crit


ceci la hte sur les mmes rimes.
Ping-jou-heng ayant fini dcrire, dposa son pinceau, et,
comme saisi de vertige, il se dit en lui-mme : Dans ce village
retir, dans ce pays sauvage, comment peut-il y avoir une fille
de talent, moins que ce ne soit la fille dun magistrat qui aura
pass par ici. Mais soudain il lui vint une rflexion : Tout
lheure, dit-il, au moment o jentrais dans le temple, jai vu un
grand bateau amarr au bord du fleuve, en face du monument.
Ne serait-ce pas une personne qui aura quitt le bateau pour se
promener ?
En disant ces mots, il slana hors du temple et, au premier
coup dil, il vit que, du bateau, on avait jet terre un petit
pont muni de deux rampes, et que plusieurs passagers debout,
dirigeant leurs regards dans lintrieur du temple, se tenaient l
en attendant.

Cest--dire : devenir un grand personnage. Il y a ici une allusion lode


Ts-i, du Chi-king, liv. I, chap. VII, od. 1, o lon parle des vtements noirs,
qui sont destins aux ministres et aux premiers fonctionnaires de ltat.
2 Il y a en chinois : tout joyeux, il a pris son fouet, cest--dire il sest lanc
dans la mme carrire.

254

Les deux jeunes filles lettres

Cest cela ! cest cela ! se dit en lui-mme Ping-jou-heng ;


jimagine quelle est dans le temple et nen est pas encore
sortie. Il eut le dsir dentrer dans le temple et daller audevant delle pour la voir ; mais il craignit de la manquer. Il se
contenta alors de se promener en lattendant en face du temple
et tout prs du bateau.
Mais revenons Ling-kiang-siou. Aprs avoir fini de visiter
tous les lieux situs derrire le temple, elle sortit et, se dirigeant
vers la salle principale, elle se mit rciter avec amour les vers
quelle avait composs, sans pouvoir

p.227

sen dtacher. Ce

quatrain que jai crit ici, dit-elle en elle-mme, est comme un


prcieux diamant jet dans un coin obscur. Qui est-ce qui
viendra le lire et ladmirer ? Ensuite, stant approche du mur,
en y promenant les yeux elle vit que quelquun avait crit des
vers la suite sur les mmes rimes. Elle fut saisie de surprise et
dadmiration. Est-il possible, dit-elle, que pendant que je
faisais un tour, une autre personne ait subitement crit sur ce
mur des vers qui riment avec les miens. Elle les examina de
nouveau avec plus dattention, et y remarqua des penses
profondes et un style gracieux qui partaient dun sentiment
quon ne pouvait se lasser de louer et dadmirer. Elle remarqua
en outre que les caractres taient tracs avec une hardiesse
prodigieuse

1.

Ayant jet les yeux sur la signature, elle sentit

redoubler sa joie et son admiration. Je me disais, scria-t-elle,


quil ny avait point dhommes de talent dans tout lempire. Qui
aurait pens que, dans un clin dil, je rencontrerais une
1

Il y a en chinois : Lencre du pinceau (tait lance) en long et en large


(comme) mille bataillons et dix mille chevaux. Il ma t impossible de faire
passer en franais cette singulire locution.

255

Les deux jeunes filles lettres

personne capable de mapprcier ? Mais nest-ce pas une chose


douloureuse que de se trouver face face avec elle et de la
perdre au mme instant !
Elle tait encore debout, en poussant des soupirs, lorsque les
gens du bateau accoururent dans le temple et la pressrent
vivement de partir.
La nuit approche, lui dirent-ils ; htez-vous de vous
rembarquer ; il faut encore que nous gagnions une
htellerie.
Ling-kiang-siou ne pouvant rsister leurs instances,

p.228

se

vit oblige de sortir du temple. Au moment o elle en quittait le


seuil, elle aperut un jeune tudiant dune figure charmante et
dune tournure distingue qui, tantt allongeant la tte, tantt la
retirant, dirigeait ses regards dans le lointain. Elle aurait bien
voulu rester et jeter un coup dil en arrire ; mais, marchant
en compagnie de son oncle et des deux messagers, il lui tait
impossible de sarrter un instant. Elle sembarqua donc, et
peine

fut-elle

entre

dans

la

cabine,

que

les

mariniers

loignrent le bateau du rivage. La voile ayant t hisse, le


bateau disparut avec la rapidit de loiseau.
Par suite de ce dpart, jaurai bien des dtails raconter.
Lamour rapproche deux personnes de pays diffrents, et dont
lunion, qui paraissait impossible, avait t dcrte depuis leurs
trois dernires existences 1 .

Allusion aux existences successives par lesquelles passent les hommes,


suivant les bouddhistes, qui admettent la mtempsycose.

256

Les deux jeunes filles lettres

Si vous ignorez les vnements qui vont suivre, prtez-moi


loreille un instant ; je vais vous les raconter en dtail dans le
chapitre suivant.

257

Les deux jeunes filles lettres

CHAPITRE VIII
DANS LAPPARTEMENT INTRIEUR, LE TALENT
NE LE CDE POINT AU TALENT
@
p.229

Ping-jou-heng, debout devant le temple, observait de

loin la jeune fille qui avait compos les vers. Il ny avait pas
longtemps quil se tenait l, lorsquil vit, au milieu du temple,
une multitude de personnes qui entouraient une jeune fille aux
cheveux flottants et qui en sortaient pas presss. Layant
subitement regarde de tous ses yeux

, il fut frapp de la

finesse de ses sourcils et de lclat de son teint, ainsi que de la


grce et de la lgret de sa dmarche. Il fut rellement plus
mu que sil et rencontr la belle Chi-tseu 2 , surnomme Maotsiang. Dans lexcs de son admiration et de sa joie, Ping-jouheng prouva une sorte de dlire, de sorte quil perdit un instant
lusage de ses sens. Lorsquil voulut jeter encore un coup dil,
cette jeune fille, cdant aux instances dune multitude de
personnes, stait dj embarque et avait

p.230

disparu en un

clin dil. Ping-jou-heng resta debout lembouchure du fleuve,


immobile comme une statue de pierre, en regardant dans le
lointain du ct du nord. Lorsquil eut perdu de vue lombre de la
barque, il baissa tristement les yeux. Il voulut sen retourner,

Littralement : avec quatre yeux.


Chi-tseu ou Si-chi, nom de la plus belle femme de lantiquit. Elle tait
originaire du pays de You. Fou-tcha, roi de Ou, layant obtenue du roi de
You, quil avait vaincu, la combla de faveurs. Toutes les fois quil sortait avec
elle, les personnes qui dsiraient la voir un instant taient obliges de donner
davance une pice dor.
2

258

Les deux jeunes filles lettres

mais ses membres taient briss, et il tait incapable de faire un


pas. Ne sachant quel parti prendre, il seffora daller en face du
temple et sassit sur un tas de pierres. Je ne pensais pas, se
dit-il en lui-mme, quil y et dans le monde une jeune fille de
talent, dun extrieur aussi distingu et dune figure aussi
charmante. Pour moi, Ping-jou-heng, qui ai lair dun fou, quoi
suis-je bon ? Si lon met racont cette merveille, jaurais craint
que ce ne ft un conte, mais aujourdhui je lai vue de mes
propres yeux ; lge quelle se donne se rapporte bien sa
personne, et il va sans dire que cest elle qui a compos les vers
tracs sur le mur : il mest impossible den douter. Si Ping-jouheng ne meurt pas cette seule pense, il en mourra de honte.
Jignore si cette charmante personne a vu les vers que jai
composs tout lheure sur les mmes rimes que les siens. Si
elle a aperu mon nom, que jai crit au bas, comme elle sest
trouve vis--vis de moi au moment ou elle sortait du temple,
elle aura srement compris que jen tais lauteur. Bien que mes
vers soient loin dgaler ceux de cette belle personne, si,
sensible a lardeur de mon zle et mes sentiments daffection,
elle

daignait

maccorder

un

regard

bienveillant,

cette

merveilleuse rencontre naurait pas t perdue pour moi. Mais si


elle a des vues leves, elle naura pas manqu de se moquer de
laudace tmraire dun obscur tudiant ;

p.231

et alors que

pourrais-je y faire ? Puis, poursuivant ses rflexions : Elle a crit,


dit-il, le nom de Ling-kiang-siou ; il est vident que cette jeune
fille est de la famille Ling ; mais jignore quelle est sa condition.
Tout lheure, jai vu quelle tait entoure de domestiques et
de suivantes ; il faut que ce soit la noble fille dun magistrat.
Tout mon regret est que, dans ma prcipitation, je naie pu
259

Les deux jeunes filles lettres

obtenir sur elle des renseignements clairs et prcis. En un


instant, son me fut agite de mille penses et de mille
inquitudes, et il forma une multitude de conjectures qui se
succdaient tour tour. Il resta assis jusqu lapproche de la
nuit, puis il se leva avec effort et regagna son htel. Il se tourna
cent fois sur son lit

et ne put fermer les yeux de toute la nuit.

Quand le jour fut venu, il prouva une fivre brillante qui lobligea de rester dans son htel. Sa maladie dura quinze jours. Ds
quil fut rtabli, il voulut aller la capitale pour sinformer de la
jeune fille. Mais ctait comme une algue qui flotte la surface
des mers sans laisser aucune trace. Ajoutez cela que ses
provisions de voyage allaient spuiser, de sorte quil lui tait
difficile daller et de venir. Press par la ncessit, il se roidit
contre le sort, et dvorant son chagrin, il se rendit Song-kiang
pour y chercher son oncle.
On peut dire cette occasion :
Pousse par le vent, la bourre de soie voltige sans sarrter.
Il serait difficile de retenir le sable que roulent les flots. p.232
Si vous cherchez les traces inconstantes dun voyageur,
Elles vous chappent comme le disque brillant de la lune
ou les fleurs du roseau.
Laissons maintenant Ping-jou-heng aller Song-kiang pour y
chercher son oncle, et revenons Ling-kiang-siou. A peine futelle descendue dans le bateau, que les matelots lloignrent du
1

Littralement : il crasa son oreiller et battit son lit.

260

Les deux jeunes filles lettres

rivage, mirent la voile et partirent. Ayant jet un coup dil


dans le lointain, par la fentre de la cabine, elle ne savait dj
plus o elle tait. Elle se livra secrtement ses rflexions :
Ce jeune homme, dit-elle, a eu le talent de composer des vers,
en un clin dil, sur les rimes des miens ; de plus, ses expressions gracieuses et ses penses profondes offrent la fois la
beaut du style et le charme du sentiment. Cest vraiment un
homme de mrite. Mon seul regret est de ne lavoir vu quune
fois, la hte, lorsquil tait devant le temple, et de navoir pu
faire

arrter

la

barque

pour linterroger.

Je

me

rappelle

seulement quil sappelle Ping-jou-heng, et quil est de la ville de


Lo-yang. Moi, Ling-kiang-siou, quoique je naie que douze ans,
jai beaucoup tudi lantiquit et les temps modernes ; mais
jusquici nul homme navait frapp mes yeux ni arrt ma
pense. Je ne mattendais pas rencontrer, au milieu de ma
route, un homme dun tel mrite. Comment pourrais-je lui
disputer la victoire et triompher des obstacles, dployer, pour lui
rpondre, toutes les ressources de mon esprit, et pancher un
peu le talent et linstruction que je possde au dedans de moi ?
Ce serait le plus grand bonheur de ma vie ! Je me souviens
encore quil annonait lintention de se rendre Yn-kin. Or,
Yn-kin

p.233

nest autre chose que Song-kiang-fou 1 . Ainsi, il va

au midi et moi au nord, et je ne sais si je trouverai loccasion de


le revoir et sonder les sentiments de son cur. Du matin au
soir, elle tait inquite et irrsolue, et le plaisir quelle prouvait
voir tout le long de la route les montagnes et les eaux tait
dj diminu de moiti. En moins dun jour, elle arriva la

Nom dun dpartement et de son chef-lieu dans la province du Kiang-nn.

261

Les deux jeunes filles lettres

capitale. Un messager porta davance lhtel du ministre Chn


lavis officiel (du prfet) et la lettre de Song-sn. Chn-hin-jn,
les ayant reus, y jeta rapidement les yeux. Il apprit que Toukou-i lui envoyait une servante quil avait achete. A cette
poque, il en avait dj achet lui-mme une dizaine dans les
pays voisins, et avait distribu chacune son rle particulier ;
puis, aprs leur avoir donn de nouveaux noms, ils les avait
mises en fonctions. Voyant que celle-ci avait t achete Yangtchou, et remarquant en outre, dans la lettre, quon vantait son
talent en posie et en prose lgante, il fut au comble de la joie,
et alla de suite en instruire Chn-ta, sa fille. Il envoya audevant delle une chaise porteurs pour aller la recevoir, et elle
arriva en peu dinstants. Il ordonna alors plusieurs servantes
de lamener dans le salon de derrire, afin quelle se prsentt
devant lui. Chn-hin-jn et madame Lo, sa noble femme,
taient assis ensemble au haut bout de la pice. Ils virent alors
Ling-kiang-siou qui savanait vers eux sans se troubler ni se
presser. Chn-hin-jn layant regarde avec attention, voici ce
quil remarqua en elle :

p.234

La grce de son esprit et les affections de son cur clataient sur son visage.
Comme ctait un don de la nature, nul pinceau naurait
pu les produire.
Son corps semblait form par un nuage du mont
Ou-chn 1 .
Suivant la mythologie chinoise, le mont Ou-chn, situ au sud-ouest, avait
douze pics qui, lexception du huitime et du neuvime, cachaient leur cime
dans les nues. Ils taient habits par des desses. Le quinzime jour du
huitime mois, lorsque la lune brillait dans tout son clat, on entendait les
1

262

Les deux jeunes filles lettres

Ses sourcils taient diviss comme la rivire dargent 1 , et


sarrondissaient comme le croissant de la lune.
Lorsquelle arrivait, on croyait voir marcher une fleur.
Sloignait-elle, on lui trouvait un visage beau comme le
jade.
Ne vous tonnez plus si, lge fleuri de douze ans,
Elle regarde comme une bagatelle cinq charretes (de
livres) et des vers faits au septime pas 2 .
Chn-hin-jn, voyant que sa dmarche et sa tenue taient
pleines de dignit, comme si ceut t une autre Chn-ta, il en
fut secrtement mu et merveill. Quand

p.235

elle fut arrive

devant lui, il fut frapp de la gravit de son maintien et de la


grce de ses traits. Il en prouva une nouvelle joie. Les
servantes qui lavaient amene remarqurent quelle se tenait
debout en face de lui sans le saluer.
Son Excellence et sa noble pouse, lui dirent-elles, sont
l devant vous ; htez-vous de vous prosterner jusqu
terre.

sons dune musique harmonieuse qui circulait dun pic lautre. Ce


mystrieux concert cessait lapproche de laurore.
Lauteur veut dire que Ling-kiang-siou avait une allure vive et lgre, et
quelle tait si svelte et si gracieuse quon aurait pu la prendre pour une des
desses du mont Ou-chn.
1 La voie lacte.
2 Littralement : elle regarde comme une chose ordinaire cinq chars et sept
pas. Il y a ici deux allusions historiques : Hoe-chi, dit le philosophe Tchoangtseu, voyageait partout avec sa bibliothque, qui formait la charge de cinq
chars. Le pote Li-chang dit : Jai tant lu de livres que jai vid cinq
charretes de livres.
Le clbre Tsao-tseu-kin improvisa un pome aprs avoir fait sept pas.
Lauteur veut dire que faire preuve dune vaste rudition et improviser des
vers, tait pour Ling-kiang-siou la chose la plus ordinaire et la plus aise.
Voyez page 181, note 1.

263

Les deux jeunes filles lettres

Ling-kiang-siou les entendit bien, mais elle fit semblant de


ne pas comprendre, et resta immobile.
Chn-hin-jn, voyant ses faons extraordinaires, ne put
sempcher de linterroger.
Ds le moment que vous arrivez dans mon htel, lui ditil, vous faites partie des gens de lhtel ; pourquoi ne me
saluez-vous pas ?
Jai appris, lui dit Ling-kiang-siou, que les nobles et les
roturiers, les pauvres et les riches, sabordent suivant les
rites. En paraissant devant Votre Excellence et votre noble
pouse,

comment

oserais-je

ne

point

vous

saluer ?

Seulement, comme cest aujourdhui que je commence ma


carrire, jignorais suivant quels rites je dois me prsenter
vous ; voil pourquoi je suis reste debout en attendant
vos ordres.
Chn-hin-jn, voyant quelle sexprimait dun ton ferme et
dcid, linterrogea avec un sourire :
Eh bien ! lui dit-il, expliquez-moi les crmonies

des

visites mutuelles. Combien y en a-t-il de sortes ?


Pour une femme qui entre dans une maison, rpondit
p.236

Ling-kiang-siou, il y a les crmonies dune femme

marie, les crmonies dune gouvernante, les crmonies


dune institutrice, les crmonies dune personne reue
titre dhte ou de secrtaire, les crmonies dune femme
de second rang et les crmonies dune servante. Toutes

264

Les deux jeunes filles lettres

ces crmonies sont fort diffrentes : comment oserais-je


men acquitter indistinctement ?
Jugez vous-mme, lui dit Chn-hin-jn, suivant quelles
crmonies vous devez vous prsenter devant moi.
Daprs lode Koun-tsiu

, qui est le principe des

rformes morales, comme on nest pas venu au-devant de


moi avec cent chars, ni avec la musique des clochettes et
des tambours, il est clair que je ne suis pas oblige aux
crmonies dune femme marie. Dans une gouvernante
ou une institutrice, on estime lge et lexprience. Or
comme je nai que douze ans, les salutations qui leur sont
prescrites ne me siraient pas. Lge de Votre Excellence
gale celui de la montagne du Midi 3 , mais les dents et les
cheveux de Ling-kiang-siou nont pas encore fait tous
leurs progrs ; il va sans dire quelle ne peut observer les
crmonies dune femme de second rang. Si Votre
Excellence peut oublier un peu sa fortune
noblesse

et

tenir

compte

du

mrite

p.237

et sa

littraire,

les

crmonies dun hte me paratront convenables. Mais


dans le sicle o nous sommes, combien y a-t-il dhommes
qui puissent se dgager de leur fortune et de leur
1

Par le mot crmonies, qui revient frquemment dans la suite, il faut


entendre les salutations, les rvrences que doivent faire rciproquement les
personnes des diffrentes conditions numres ci-dessus.
2 La premire ode du Chi-king, ou Livre des vers, lun des cinq livres
canoniques.
3 Le mont Nn-chn, le mme que Tchong-nn-chn, est situ dans le
dpartement de Fong-thsiang-fou, cinquante li (cinq lieues) au midi du
district de Khi-chn. Cette comparaison, qui serait choquante en Europe, est
trs respectueuse en Chine, o, dans les pices danniversaire, on souhaite
ordinairement que la personne qui en est lobjet vive aussi longtemps que la

265

Les deux jeunes filles lettres

noblesse ? Si pourtant, sans oublier entirement votre


fortune et votre noblesse, vous savez encore montrer de
lintrt pour les lettres et que vous me donniez lemploi
de secrtaire, alors les crmonies dun secrtaire seront
aussi de mon devoir. Mais si par hasard vous estimez les
riches et les nobles et dprciez le talent ; si vous honorez
les magistrats et mprisez les lettrs ; si vous pensez
quune femme qui vous est offerte doit tre humilie, et
quune personne faible et dlicate doit tre opprime, si
vous vouliez me plonger dans la fange et me ravaler
jusqu la cuisine, jobirais vos ordres, et alors je
devrais

observer

les

crmonies

dune

servante.

Cependant je me figure que Votre Excellence, qui a fait


chercher, dans tout lempire, des personnes de talent, ne
saurait avoir de telles ides. Voil mon humble manire de
voir. Je mestimerai heureuse si Votre Excellence daigne
me donner ses instructions lumineuses.
Chn-hin-jn, layant entendu raisonner de la sorte, en
prouva une joie secrte. Cette jeune fille, dit-il, sexprime
avec facilit

, et son langage est ferme et nergique. Elle

possde non seulement un talent suprieur, mais encore une


me noble et magnanime. Cest vraiment une charmante
personne. Alors, dun air souriant, il linterrogea en ces termes :
Vous avez dit que les

p.238

crmonies prescrites un

hte dans une visite pourraient vous convenir. Je vous

montagne du Midi. Ling-kiang-siou, considrant lge du premier ministre, se


trouve beaucoup trop jeune pour lui tenir lieu de seconde pouse.
1 Littralement : cette jeune fille a des dents fines.

266

Les deux jeunes filles lettres

demanderai de quelle manire sexcutent les crmonies


dun hte.
Sil sagissait, dit Ling-kiang-siou, dexcuter les
crmonies dun hte, Votre Excellence se lverait et se
tiendrait debout du ct du couchant, votre noble pouse
se lverait et se tiendrait debout du ct du levant, et
Ling-kiang-siou, se tournant vers le nord, ferait deux
rvrences. A chaque rvrence, Votre Excellence lui
rpondrait par un demi-salut, et votre noble pouse, par
une lgre inclination de tte
lutations,

Votre

Excellence

et

. Aprs les quatre savotre

noble

pouse

ordonneraient des servantes de la prendre sous les bras


et de la faire lever. Votre Excellence et votre noble pouse
sassiraient du ct du nord, et Ling-kiang-siou irait
sasseoir ct de vous. Vous lui offririez le th et vous
linterrogeriez sur la littrature. Voil les crmonies dun
hte.
Comment sexcutent, demanda encore Chn-hin-jn,
les crmonies dun secrtaire ?
Sil faut parler des crmonies dun secrtaire, aprs
que jaurais reu mon emploi et ma commission, Votre
Excellence et votre noble pouse sassiraient au haut de
la salle, et Ling-kiang-siou vous saluerait dans le bas. Ces
rvrences tant finies, vous lui offririez un sige ct de
vous. Si vous linterrogiez, elle se lverait pour vous
rpondre. Voil les crmonies prescrites un secrtaire
de mon sexe.

267

Les deux jeunes filles lettres

p.239

Quelles sont les crmonies dune servante ? lui

demanda Chn-hin-jn.

Une

servante,

dit

Ling-kiang-siou,

na

qu

se

prosterner et frapper la terre de son front. Quelles crmonies aurait-elle observer ?


Il nest pas difficile, dit Chn-hin-jn en souriant,
dobserver les crmonies dun hte, seulement un hte
est lami du matre de la maison ; il faut quil possde des
connaissances vastes et profondes, et que ses raisonnements et ses discours soient daccord avec la morale.
Cest alors quil est capable de tenir tte au matre, et de
le provoquer son tour 2 . Vous qui tes une petite fille, en
seriez-vous capable aussi ?
Si je ne pouvais, dit Ling-kiang-siou, tenir tte au
matre et le provoquer mon tour, comment oserais-je me
vanter dtre une fille de talent, et venir me prsenter,
aprs avoir brav un voyage de plusieurs milliers de li,
dans lhtel dun ministre dtat ?
Eh bien ! dit Chn-hin-jn, puisque vous vous vantez
dtre une fille de talent, je vous demanderai ce que vous
entendez par le talent

Littralement : lui rpondrait par un bonheur.


Lexpression chinoise tchou-tso se dit ordinairement du matre de la
maison qui, dans un repas, offre du vin lhte, et de celui-ci qui, ayant vid
son verre, invite le matre son tour. Elle sapplique ici des questions
littraires que le matre et lhte sadressent tour tour.
3 Dans cette longue dissertation, le mot thsa, quon traduit ordinairement par
talent, signifie successivement : puissance, vertu, intelligence, mrite
littraire, acceptions que ne saurait embrasser le mot franais talent.
2

268

Les deux jeunes filles lettres

La voie du talent est trs large, dit Ling-kiang-siou, et


il faudrait de longs discours pour le bien

p.240

dfinir. Si je

vous rpondais la lgre, je serais incapable de satisfaire


vos questions lumineuses ; mais si je voulais traiter ce
sujet en grand dtail, je craindrais de ne pouvoir lpuiser
tout dune haleine 1 .
Chn-hin-jn sadressa alors madame Lo :
Cette fille, dit-il en riant, toute jeune quelle soit, vient
de profrer de grands mots. Lorsquelle sest prsente
devant moi, elle ne ma pas fait une seule rvrence ; elle
a mme eu lide de vouloir parler assise : ne trouvez-vous
pas que cest fort ridicule ?
A voir lair de sa figure et ses manires, dit madame Lo,
elle ne ressemble point une personne du commun. Il ny
a pas dinconvnient lui donner un sige ; nous allons
voir ce quelle va dire.
Puisque tel est lavis de madame, dit Chn-hin-jn, jy
consens.
A ces mots, il ordonna aux servantes dapporter un fauteuil
ct de lui.
Allons, dit-il la jeune fille, asseyez-vous un instant, et
expliquez-moi, de point en point, la valeur du mot talent.
Je suis prt vous couter.

Mot mot : parler en restant debout, cest--dire sans marrter, sans me


reposer.

269

Les deux jeunes filles lettres

A peine Ling-kiang-siou eut-elle entendu ces mots, que sans


demander la permission de sasseoir, elle se jeta avec bruit sur
son fauteuil et prit la parole en ces termes :
Suivant ce que jai appris, le ciel, la terre et lhomme
sappellent les trois puissances (Sn-thsa) ; cest pourquoi,
ds quon a prononc le mot thsa (puissance), le ciel, la
terre et lhomme sy trouvent compris. Si nous parlons

p.241

du ciel, le vent, les nuages, la neige et la lune y rpandent


depuis la plus haute antiquit leur clatante beaut. Si
nous parlons de la terre, les plantes, les arbres, les
montagnes et les fleuves lornent et lenrichissent depuis
des

milliers

dautomnes.

On

reconnat

la

bienfaisante des deux principes In et Yang

puissance
1

, qui font

clater leur vertu dans le ciel et sur la terre. Quant on


passerait tous ses jours et toutes ses nuits traiter ce
sujet, on ne pourrait jamais lpuiser. Cest pourquoi je ny
insisterai pas davantage, et je parlerai maintenant du
talent de lhomme. Un saint a le talent (cest--dire la
vertu) dun saint ; un empereur, le talent dun empereur ;
un sage, le talent dun sage ; un ministre, le talent dun
ministre ; un hros, un grand homme, le talent dun hros
et dun grand homme ; un lettr, un magistrat, le talent
dun lettr et dun magistrat. Par son talent (sa vertu), un
saint homme aide la transformation et au dveloppement
des tres ; par son talent, le sage tablit et affermit les
lois ; par son talent, le fils du ciel gouverne et pacifie
lempire ; par son talent, le ministre seconde les grandes

270

Les deux jeunes filles lettres

vues du souverain ; par leur talent, un hros et un grand


homme accomplissent de glorieux exploits ; par leur talent,
le lettr et le magistrat acquirent, aprs de nobles efforts,
du mrite et de la rputation. Si nous examinons tour
tour les diverses classes de la socit, quoiquil ny en ait
pas de semblables dans dix mille, il nen est pas une seule
qui ne possde une part dinpuisable talent pour briller et
sillustrer dans le monde.

p.242

Mais passons : ce nest pas

l lobjet de la question lumineuse que vous mavez


propose

aujourdhui.

Cette

question

lumineuse

se

rapportait au talent qui produit la prose lgante et la


posie. Ce genre de talent vient, dit-on, de la nature. La
nature le donne, il est vrai, mais la nature seule ne peut le
porter sa perfection. On dit aussi que cest le fruit de
ltude. Ltude y contribue sans doute, mais avec ltude
seule on ne peut avoir la certitude dy arriver. Or, ltude
sert le faire clore, mais cest la nature qui perfectionne
sa merveilleuse puissance. Quand le talent a t form par
la nature et nourri par ltude, il se dveloppe peu peu et
grandit par degrs ; plus il se rpand, et plus il parat
admirable ; il est aussi impossible darrter son essor
quune montagne qui scroule ou un fleuve qui dborde.
Tantt lhomme de talent se rend illustre au bout de sept
pas

; tantt, cheval, il improvise dix mille mots

1 Le principe mle et le principe femelle, qui, suivant les Chinois, se sont unis
et combins pour former tous les tres.
2 Allusion Tsao-tseu-kin, qui improvisa un pome aprs avoir fait sept pas.
Voyez page 181, note 1.
3 Allusion Youan-hong, qui vivait sous les Tsn. Un jour quil voyageait
cheval, il crivit, sans quitter son pinceau, une proclamation qui formait
quatorze pages.

271

Les deux jeunes filles lettres

tantt, lorsquil est chauff par le vin 1 , il imite lcriture


dune peuplade barbare ; tantt ses caractres lgants
forment une riche broderie
prface

p.243

; tantt il compose une

sublime dans le pavillon du roi de Teng

tantt, dans une douce quitude, il clbre les plantes qui


ornent les bords dun bassin ou dun vivier 4 . Si je passe
Pan-ki 5 , dont le pinceau propagera la renomme jusqu
dix mille gnrations, et Si-niu, qui par ses vers
charmants a effac tous les potes de son sicle, ctaient
de nobles femmes dont le mrite manait du ciel et dont
une riche parure rehaussait encore la beaut. Elles taient
uniquement formes des vapeurs les plus pures des
montagnes et des rivires, et de lessence divine des
astres qui avait dcoul dans leur sein. Cest pourquoi elles
eurent une riche imagination et un style fleuri. On et dit
quun Dieu inspirait leurs penses et quun dmon faisait
mouvoir leur main. Elles maniaient le pinceau avec la rapi-

1 Allusion au clbre pote Li-tha-p, qui, la demande de lempereur


Hiouen-tsong, non seulement traduisit en chinois une lettre qui lui tait
prsente par un ambassadeur du roi de Po-ha, royaume voisin de la Core,
mais encore rpondit au roi de Po-ha dans sa propre langue. Cet vnement
forme le sujet de la sixime nouvelle du recueil Kin-kou-khi-kouan.
2 Je crois que ce passage fait allusion Sou-hoe, femme du gnral Teouthao. Son mari ayant t exil dans le dsert appel Cha-mo, elle fabriqua
elle-mme une pice de soie o tait tisse une ode dont les lignes taient
disposes en forme de labyrinthe. Lempereur fut mu de piti pour Sou-hoei
et accorda la grce de son mari. P. Thoms a publi cette ode sous sa forme
originale et la accompagne dune traduction. (Chinese courtship, p. 250253.)
3 Allusion Wang-po. Voyez plus haut, p. 122, note 1, o le mot Thang doit
tre lu Teng, comme dans le texte.
4 Allusion aux vers composs par Yang-ss-tao, lorsque, profitant de ses
loisirs, il se promenait dans une matine de printemps. (Voyez Ping-tseulou-pien, liv. LV, fol. 1.)
5 Sur Pan-ki et Si-niu, que lon cite plus haut, voyez p. 121, notes 2 et 3.

272

Les deux jeunes filles lettres

dit de la pluie et rpandaient lencre comme un nuage.


Parlaient-elles, on entendait les leons de la morale ;
ouvraient-elles la bouche, on en voyait tomber des perles.
Ds quelles eurent obtenu lobjet de leurs vux 1 , elles
dployrent leur caractre magnanime et

p.243

indomptable

devant les rois, les nobles et les grands personnages, sans


flchir le moins du monde. Auprs delle, les ministres
perdaient leur dignit 2 , les rois et les comtes perdaient
leurs richesses, les plus vnrables docteurs, les lettrs les
plus consomms gmissaient davoir blanchi dans ltude
des livres sacrs sans avoir russi rien. Si elles navaient
pas eu un vritable talent, auraient-elles pu clipser tous
les hommes de leur sicle ? Quoi quil en soit, Confucius
saffligeait

de

la

difficult

limpratrice Tha-heou

dacqurir

du

talent,

et

se dsolait davoir perdu une

personne de talent. Si je remonte jusqu mille automnes,


je vois que, de tout temps, les hommes dun merveilleux
talent ont t extrmement rares. Si de bas en haut
jexamine tout notre sicle, je ne dcouvre nul homme de
mrite. Cest pour cela que moi, Ling-kiang-siou, sans
rougir de mon humble condition

, et oubliant mon

extrme jeunesse, jai os prendre le titre de fille de talent


pour

pntrer

dans

lhtel

dun

ministre

dtat

et

Cette locution signifie ordinairement : obtenir une charge, un emploi.


Cest--dire que leur dignit seffaait devant elle.
3 Ctait la femme de lempereur Hiao-hoe-ti, de la dynastie des Hn, qui
rgna depuis lan 194 jusquen 189 avant J. C.
4 Littralement : sans trouver vile lpine, aiguille de tte. Cette expression
est tire de lhistoire de Meng-kouang, qui portait une robe de toile, et dont
laiguille de tte ntait autre chose quune longue pine. On lemploie souvent
pour dsigner une femme pauvre. (Yeou-hie-kou-sse-tsin-youen, liv. III, fol.
5, et liv. IV, fol. 6.)
2

273

Les deux jeunes filles lettres

mattacher une personne illustre dans les lettres


Jignore si Son Excellence le

p.245

Tha-chi (premier ministre)

pourra maccueillir avec bienveillance, et me fournir


loccasion

de

dployer

librement

les

penses

qui

maniment.
Aprs avoir entendu ce discours, Chn-hin-jn ne put
contenir son admiration

et se sentit transport de joie. Ensuite,

sadressant sa noble femme :


Quel merveilleux langage ! quel merveilleux langage !
scria-t-il. Je me disais que la gloire de composer du wntchang (du style lgant) dans lappartement intrieur,
nappartenait qu ma fille Chn-ta. Je nimaginais pas
quil pt avoir encore cette jeune fille ; cest vraiment
admirable ! Lorsque dernirement le prsident du bureau
de lastronomie a annonc lempereur que lastre du talent littraire tait descendu sur la terre, et quil devait
natre des hommes extraordinaires, il faut avouer quil ne
sest point tromp. Comment devons-nous traiter cette
jeune fille ?
Attendons, dit madame Lo, quelle ait rendu visite
notre fille ; quand nous aurons vu de quelle manire laura
traite Chn-ta, nous prendrons un parti.
Votre avis est parfaitement juste, repartit Chn-hin-jn.
1

Cest--dire mattacher sa fille Chn-ta. Littralement : former


lattachement des nuages bleus. Les expressions marcher au milieu des
nuages bleus, monter au ciel bleu, signifient se rendre illustre par son talent
littraire et obtenir soit une charge leve, soit un haut grade, par exemple
celui de docteur (thsin-ss) ou de tchoang-youen, le premier rang parmi les
hn-ln (acadmiciens). (Yeou-hio-kou-sse-sin-youen, liv. VIII, fol. 22.)
2 Littralement : dressa ses sourcils et tira la langue.

274

Les deux jeunes filles lettres

Il ordonna alors de lui offrir le th. Aprs quoi, il chargea


plusieurs servantes dun ge respectable de la conduire dans
lintrieur pour quelle allt se prsenter sa noble fille. Quand
Ling-kiang-siou fut sur le point de partir, Chn-hin-jn lui
donna ses instructions.
Ma noble fille, dit-il, a reu de notre auguste souverain
p.246

une tablette portant les mots thsa-niu (fille de talent),

quil a crits lui-mme avec son pinceau imprial ; de plus,


par une faveur spciale, lempereur lui a donn un pied de
jade pour mesurer les talents de lempire, et, en outre, un
Jou-i dor (sorte de sceptre) pour se choisir un poux. Sa
Majest lhonore au plus haut point de sa faveur et de son
affection.

Ces

jours

derniers,

plusieurs

acadmiciens

illustres ont t vaincus par elle dans un concours. Son


esprit en est devenu fier et hautain. Quand vous serez en
sa prsence, observez-vous avec soin. Elle ne ressemble
pas son pre et sa mre qui, touchs de votre extrme
jeunesse, vous ont montr une indulgence extrme.
Tout ce que je crains, repartit Ling-kiang-siou, cest
que le talent de votre noble fille nait rien de bien vrai. Si
elle a en effet un vrai talent, serait-il possible que le talent
ne prit pas le talent en affection ? Je prie Votre Excellence
et sa noble pouse de se tranquilliser.
A ces mots, elle suivit les servantes et entra dans lintrieur.
Arrives au bas du pavillon o tait la chambre coucher, les
servantes prirent Ling-kiang-siou de rester debout ; puis elles
y montrent davance pour aller avertir Mademoiselle.

275

Les deux jeunes filles lettres

Dans ce moment, Chn-ta venait dachever sa toilette du


matin ; elle avait relev sa jalousie, orne de perles, et aprs
avoir brl dans une cassolette, des parfums dlicieux, elle se
tenait l en lisant lHistoire des femmes extraordinaires. Soudain,
les servantes vinrent lui annoncer quune jeune fille, offerte par
Tou-kou-i, prfet

p.247

de Yang-tchou, tait arrive au bas du

pavillon et dsirait lui prsenter ses devoirs.


A-t-elle dj rendu visite Son Excellence et sa noble
pouse ? demanda Chn-ta.
Oui, sans doute, rpondirent-elles, et cest pour cela
quils nous ont charges de la conduire et de la prsenter
Mademoiselle.
Si Son Excellence la dj vue, repartit Chn-ta, lui a-til donn un autre nom et assign un emploi ?
Cette jeune fille, dirent-elles, ne ressemble pas aux
autres. Lorsquelle a paru devant Son Excellence, elle ne
la point salu ; puis elle a bataill sur les crmonies et a
raisonn sur le talent, en traitant chaque question dans les
moindres dtails et tout dune haleine. Lui demandait-on
une chose, elle en rpondait dix ; de sorte que Son
Excellence lui-mme, ne sachant plus que faire, nous a
charges de la conduire ici pour quelle prsentt ses
devoirs Mademoiselle.
A ces mots, Chn-ta fut remplie la fois dadmiration et de
joie.

276

Les deux jeunes filles lettres

Est-ce possible ? dit-elle. Htez-vous de la faire monter


au haut du pavillon ; je suis impatiente de voir comment
elle est de sa personne.
Les servantes obirent, et au bout de quelques instants, Lingkiang-siou monta les degrs et entra dans le pavillon. Les deux
jeunes filles staient regardes face a face : celle-ci croyait voir
une desse belle comme les perles ; celle-l, la charmante
Tchang-o, descendue du palais de la lune. Elles furent saisies
toutes deux dune admiration secrte, et sapprochrent ensuite
lune de lautre. Chn-ta, qui tait doue dune vive intelligence,
prit dabord

p.248

la parole :

Vous tes venue ici, lui dit-elle, pour tre servante ;


cest la condition la plus abjecte. Mais jai appris que vous
vous flattez dexceller en prose lgante et en posie ;
cest une qualit extrmement honorable. Si, pour un
instant, je mabaissais en vous honorant, je craindrais de
perdre ma dignit ; et si, pour un instant, je vous traitais
avec hauteur, je craindrais de perdre une personne de
talent. Eh bien, asseyez-vous un moment, et faites-moi
voir tous vos avantages. Si vous avez quelque peu de
mrite, je me ferai un devoir de vous montrer de la
bienveillance. Quen pensez-vous ?
Mademoiselle, rpondit Ling-kiang-siou, les ides que
javais dans lesprit, vous venez de les exprimer ma
place en quelques mots ; que pourrais-je ajouter de plus ?
Tout ce que jai faire est de masseoir pour obir vos
ordres.
Aussitt elle ramassa sa robe et sassit en face delle.
277

Les deux jeunes filles lettres

Je vois, lui dit Chn-ta, que vos manires nont rien de


commun, et que vos sourcils et vos yeux sont pleins de
grce et desprit. Il me semble que ce nest pas sans
raison que vous vous vantez devant le monde. Si aujourdhui je vous soumettais toute seule un examen, vous
diriez sans doute que je me sers de la puissance dun
matre pour craser un hte. Si je voulais composer avec
vous, il ne me serait pas facile de proposer un sujet. Il
vaut mieux trouver un sujet en confrant ensemble, puis
tirer au sort lune aprs lautre pour savoir qui le traitera
en vers. Quen pensez-vous ?
Pour moi, dit Ling-kiang-siou, comme jai t envoye
dun pays lointain pour vous tre offerte, jignore

p.249

le

fond des choses. Cest pourquoi il est juste que vous


examiniez vous-mme ce dont je suis capable. Mais vous,
mademoiselle, vous tes lamie de lempereur ; les plus
illustres membres de lAcadmie vous ont cd le pas, et la
renomme de votre talent remplit la ville de Tchang-n !
Quavez-vous besoin de mesurer vos forces avec votre
humble servante ? Si vous remportiez la victoire, elle
najouterait rien votre considration, et si vous prouviez
une dfaite, elle diminuerait votre renomme. Si jtais
la place de mademoiselle, cela ne serait pas de mon got.
Daprs ce que vous dites, reprit Chn-ta en souriant,
vous pensez que je nai quune vaine rputation, et vous
craignez de me voir faire une mauvaise composition et
montrer mon ignorance. Je vous remercie vraiment de vos
excellentes intentions ! Jaurais mauvaise grce, sans

278

Les deux jeunes filles lettres

doute, vouloir mesurer mes forces avec les vtres.


Cependant, je dsire vous essayer sur une pice de style.
Si vous vous en acquittez rellement avec un talent
remarquable, vous aurez toujours le temps de me mettre
moi-mme lpreuve.
En disant ces mots, elle leva son pinceau et elle rflchissait
pour crire un sujet, lorsque, soudain, des servantes vinrent
annoncer quen vertu dun dcret de Sa Majest, elle devait aller
promptement dans le pavillon du pied de jade et y attendre ses
ordres.
A cette nouvelle, Chn-ta dposa aussitt son pinceau, et se
levant en toute hte, elle mit une robe de crmonie et se
disposa sortir.
Venez voir un peu avec moi, dit-elle Ling-kiang-siou ;
si lempereur mordonne

p.250

de faire une composition

littraire, jobirai a son dcret, et aprs lavoir crite, je


vous

la

montrerai ;

ce

sera

comme

si

vous

aviez

commenc par me mettre lpreuve. Quen pensez-vous ?


Ling-kiang-siou fit un lger signe de tte et sortit aussitt
avec elle. tant arrives ensemble au bas du pavillon du pied de
jade, elles virent quon avait dj prpar, avec tout le soin
convenable, une table pour brler des parfums, et quon y avait
dpos le dcret imprial. Aprs avoir fini ses salutations, Chnta dploya le dcret et y jeta les yeux. Elle vit quil sagissait
dcrire quatre pices de vers sur quatre feuilles de papier
ornes de dragons, et de les coller sur quatre merveilleuses
peintures relatives aux saints empereurs de lantiquit. En voici
les sujets :
279

Les deux jeunes filles lettres

Premire feuille. Le phnix est venu en voltigeant avec grce.


Deuxime feuille. Le fleuve jaune est devenu limpide.
Troisime feuille. Il est tomb une douce rose.
Quatrime feuille. Le Khi-ln est apparu.
Chn-ta prit aussitt quatre feuilles de papier ornes de
dragons et chargea ses servantes de les porter au haut du
pavillon. Dun ct, elle ordonna aux eunuques du palais
dattendre dans le vestibule ; de lautre ct, elle monta dans le
pavillon et ordonna aux servantes de broyer de lencre afin de
pouvoir crire.
Mademoiselle, lui dit Ling-kiang-siou qui se tenait prs
delle, tout lheure vous cherchiez un sujet pour me
mettre lpreuve sous vos yeux. Que ne me donnez-vous
ces

p.251

quatre sujets ? Votre humble servante vous

soumettra son brouillon et vous priera de le corriger.


Cela se peut, cela se peut, lui dit Chn-ta ; seulement
les eunuques du palais sont rests en bas, et attendent
pour aller rendre compte de leur commission. Je craindrais
que vous ny missiez du retard.
Quand on obit un dcret, dit Ling-kiang-siou,
comment oserait-on y mettre du retard et de la ngligence ?
Dans ce moment, les tables du pavillon taient couvertes de
pinceaux et de papier. Ling-kiang-siou saisit aussitt un
pinceau, dploya une feuille de papier, et sans prendre la peine
de rflchir, elle crivit en laissant courir son pinceau. On voyait
son poignet se mouvoir comme le vent et lencre se rpandre

280

Les deux jeunes filles lettres

comme la pluie. Pendant que sa main slevait et descendait en


crivant de droite gauche, on entendait crier le papier.
Quand Chn-ta let vue manier ainsi le pinceau, elle en fut
charme davance et prit un visage panoui. Ds que sa
composition fut acheve, elle la prit et lut ce qui suit :
PREMIRE FEUILLE.
Sujet. Le phnix est venu en voltigeant avec grce.
Depuis quil a chant sur le mont Ki-chn, on na plus
entendu sa voix.
Aujourdhui, il est venu en voltigeant avec grce, et nous
prsage une paix profonde.
Ne croyez pas que ce divin oiseau puisse produire luimme ses cinq couleurs.
Il les doit au fils du ciel, et tale ainsi sa grce et son
clat.

p.252

DEUXIME FEUILLE.
Sujet. Le fleuve jaune est devenu limpide.
Lorsque la droite voie rgne dans tout Iempire, on voit
natre un saint homme.
Le ciel, la terre, les montagnes et les rivires font clater
des merveilles.
Dbarrass, aussi vite que la pense, de la poussire et
du limon qui troublaient les eaux,
Le fleuve jaune, sur une tendue de dix mille li, est
devenu limpide en un clin dil.
TROISIME FEUILLE.

281

Les deux jeunes filles lettres

Sujet. Il est tomb une douce rose.


Quand les vapeurs den haut se sont unies celles den
bas,
Elles ont produit les flots bienfaisants que versent le ciel
et la terre.
On na plus besoin de colonnes de cuivre pour puiser la
rose au milieu des nuages 1 .
En une seule nuit, les branches suprieures des pins se
couvrent de dix mille perles.
QUATRIME FEUILLE.
Sujet. Le Khi-ln

est apparu.

Depuis que les saints hommes occupaient le trne, on a


vu passer des milliers dautomnes.

p.253

La vertu de notre saint empereur gale celle du ciel, elle


na pas besoin de culture.
Jadis, Ni-chn 3 demanda (le Khi-ln) sans jamais le voir
paratre.
Mais aujourdhui il se promne avec les cerfs et les sangliers

au milieu du parc de Chng-ln 1 .

Lempereur Wou-ti, de la dynastie des Hn, qui rgna depuis lan 140
jusqu lan 87 avant J. C., avait fait dresser deux colonnes de cuivre sur
lesquelles on avait plac la statue dun dieu, qui tenait sur la paume de sa
main un bassin de cuivre pour recevoir la rose. Lempereur buvait cette
rose aprs lavoir mle avec de la poussire de jade. (Notes du pome
intitul : Si-tou-fou, dans le recueil Wn-sioun.)
2 Animal fabuleux dont lapparition annonait, dit-on, lavnement dun prince
vertueux.
3 Confucius.
4 Littralement : et les porcs.

282

Les deux jeunes filles lettres

Aprs avoir fini de lire, Chn-ta fut transporte de joie et


dadmiration.
Mademoiselle, scria-t-elle en frappant sur la table,
vous avez un talent divin, un pinceau divin ! Moi, Chn-ta,
javais des yeux et je nai pas su vous connatre. Je suis
bien coupable !
A ces mots, elle descendit de son sige et voulut saluer Lingkiang-siou en se prosternant jusqu terre, mais celle-ci,
larrtant :
Mademoiselle, lui dit-elle, je vous prie dachever
(lexcution du) dcret imprial ; vous aurez tout le temps
ensuite de moffrir vos civilits.
Vous avez raison, lui dit Chn-ta en faisant un signe de
tte ; et aussitt elle resta droite, sans bouger ; puis elle
prit des feuilles de papier ornes de dragons et se disposa
crire.
Je crains, dit Ling-kiang-siou, que mes expressions
vulgaires ne mritent point dtre mises sous les yeux de
p.254

lempereur. Maintenant, mademoiselle, il faut encore

que vous composiez aussi votre tour ; si par hasard


mademoiselle fait usage de mes vers, il sera ncessaire
quelle les corrige et les polisse.

Nom dun parc imprial. Il tait situ dans lintrieur de la ville de Tchangan. Dans lantiquit, il avait t tabli par Thsn-chi-hoang-ti. Lempereur
Wou-ti, de la dynastie des Hn, lavait considrablement agrandi.
On remarquera que, bien que lempereur dont il sagit rsidt P-king,
lauteur affecte de le placer dans la ville de Tchang-n, qui fut la capitale de
le Chine sous les Thsn, les Hn et les Thang. Tchang-n tait situ dans la
province actuelle du Chn-si.
1

283

Les deux jeunes filles lettres

Mademoiselle, repartit Chn-ta, en clbrant lempereur


suivant les sujets prescrits, vous avez port jusqu la
perfection la grce et la beaut du style. Quand on
suspendrait

vos

vers

aux

portes

du

royaume,

en

promettant mille onces dargent, personne ny pourrait


changer un seul mot

. Comment votre petite sur

oserait-elle mettre du fumier sur la tte divine du


Bouddha

Soudain, elle dploya quatre feuilles de papier ornes de


dragons, et crivit sur chaque dune manire diffrente, savoir :
en caractres rguliers, cursifs, en criture Li

et antique. Aprs

avoir fini, elle crivit rapidement un court rapport pour rendre


compte lempereur de lexcution de son dcret.
p.255

Ling-kiang-siou, qui se trouvait prs delle, layant vue

manier le pinceau en se jouant, se regarda secrtement comme


vaincue. Mais peine la rponse du dcret tait-elle expdie,
quon vint annoncer tout coup larrive dun nouveau dcret.
Chn-ta descendit une seconde fois de son pavillon pour aller le
recevoir. Ds quelle y eut jet les yeux, elle vit que lempereur
1

Il y a ici une allusion historique. Liu-pou-w ordonna un jour divers


lettrs, qui taient ses htes, de publier tout ce quils avaient appris, sous
forme dune petite encyclopdie littraire, quil intitula : Liu-chi-tchun-tsieou.
Il la dposa la porte du march de Hin-yang, et suspendit au-dessus un
sac de mille onces dargent. Il invita (au moyen dune inscription) les princes
feudataires, les lettrs voyageurs et les trangers examiner ce recueil,
ajoutant quil donnerait cette somme quiconque pourrait y ajouter ou en
retrancher un seul mot. (Sse-ki, biographe de Liu-pou-w.) Il existe un
dictionnaire classique, en quatorze cahiers, intitule : Hiouen-kin-tseu-we, le
Dictionnaire des onces dargent suspendues pour dire : Dictionnaire
parfait qui nest susceptible ni daugmentation ni de retranchement.
2 Cest--dire : moi, Chn-ta.
3 Cest--dire : ajouter des vers dtestables aux vers charmants que vous
avez composs.
4 En criture de bureau. Ladjectif manque en franais.

284

Les deux jeunes filles lettres

lui ordonnait de clbrer, en une seule pice de vers, les


charmes du printemps qui rgne dans les trente-six palais.
Chn-ta prit le dcret, et, tant monte dans le pavillon, elle le
fit voir Ling-kiang-siou, qui lui dit :
Si votre servante tenait encore le pinceau, quen
pensez-vous ?
Tout lheure, reprit Chn-ta, je dsirais recevoir vos
excellentes leons ; voil pourquoi jai os vous donner
cette peine. Mais maintenant que je reconnais de tout mon
cur votre supriorit, comment oserais-je vous fatiguer
une seconde fois ? Permettez votre petite sur

de

montrer son ignorance et de vous demander des leons.


A ces mots, elle dploya une feuille de papier orne de
dragons, et y crivit directement sans faire de brouillon. En peu
dinstants, elle acheva la pice suivante :
VERS SUR LE PRINTEMPS QUI RGNE
DANS LES TRENTE-SIX PALAIS.
Grce aux bienfaits de lempereur, il nest nul endroit o
le printemps ne rpande ses charmes.
Quest il besoin de parler de lclat du soleil et de la une
qui brillent dans les mystrieux palais ?

p.256

Un souffle heureux circule partout, et la droite voie rgne


dans le monde.
Rien narrte les douces haleines du printemps ; pour lui,
la terre na point de bornes.

Cest--dire: moi, Chn-ta.

285

Les deux jeunes filles lettres

Les saules qui bordent les chemins offrent tous la mme


couleur verdoyante.
Dans toutes les cours, les poiriers rpandent la fois
leurs fleurs et leurs parfums,
Dans chaque palais, on a offert dix fois le vin de la longvit.
Dans un mme moment, on a vers trois cent soixante

tasses de printemps.
Chn-ta ayant fini dcrire, prsenta sa composition Lingkiang-siou et la mit sous ses yeux.
Mademoiselle, lui dit-elle, jai rpondu dans un style
nglig lordre de lempereur. Je vous en prie, ne vous
moquez pas de moi.
Me trouvant vos cts, dit Ling-kiang-siou, jai
parfaitement vu votre pice de vers ; votre servante na
pas besoin de la lire. Vous maniez le pinceau avec tant
dhabilet, vous combinez vos penses avec tant de
finesse, que toutes vos expressions ont une grce cleste
et que tous vos caractres excitent ladmiration. En vrit,
vous avez un talent divin

! Notre saint empereur avait

bien raison de vous honorer de sa faveur. Votre servante a


eu tout lheure la tmrit de composer votre place ;
elle sen repent trop tard, et elle craint que Sa Majest ne

Il y a dans le texte trois cent six, mais comme on verse dix tasses de vin
dans chacun des trente-six palais, leur multiple donne trois cent soixante. Le
vers aurait eu une syllabe de trop, si lon et ajout dix aprs six, le mot
soixante scrivant en chinois par lou-chi (six-dix ou six fois dix).
2 Littralement : vous tes une personne du ciel.

286

Les deux jeunes filles lettres

lui

p.257

inflige un chtiment svre : comment pourrait-elle

y chapper ?
Mademoiselle, reprit Chn-ta en riant, vous navez pas
besoin de vous rabaisser ainsi.
Tout en parlant, elle prit ses vers, et aprs les avoir placs sous
une enveloppe soigneusement cachete, elle les fit remettre aux
eunuques du palais pour quils les prsentassent lempereur.
Ensuite elle vint saluer Ling-kiang-siou
Votre petite sur

1,

dit-elle, ayant obtenu, par suite

dune erreur, lamiti de Sa Majest, a acquis le faible clat


dune vaine rputation ; aussitt, sans calculer ses forces,
elle sest follement glorifie et agrandie ses propre yeux,
et sest imagine quelle navait point dgale dans tout
lempire. Elle ignorait, mademoiselle, que vous fussiez une
immortelle descendue sur la terre, et cest pour cela quelle
vous a traite comme une personne ordinaire. Mais lorsque,
tout lheure, elle vous a vue manier le pinceau, elle a
reconnu soudain que parmi les femmes vous tes un vrai
Li-tha-p

; de sorte que votre petite sur a t remplie

la fois de confusion et de repentir, et que tout son corps


en a t inond de sueur. Permettez votre petite sur
dapporter

des

verges

et

de

p.258

demander

son

Cest--dire : moi, Chn-ta.


Li-tha-p, nom du plus clbre pote de la Chine.
3 Allusion Lin-po, gnral du roi de Tchao, qui fut longtemps en rivalit
avec le premier ministre, nomm Siang-jou. Oubliant ses injures particulires
pour ne songer quaux dangers du royaume, il dcouvrit ses paules, et
portant lui-mme un paquet de verges, il alla sa porte pour lui demander
son chtiment. Depuis ce moment, ils devinrent amis la vie et la mort.
(Yeou-hio-kou-sse-tsin-youen, liv. III, fol. 15.)
2

287

Les deux jeunes filles lettres

chtiment ;

cependant

elle

espre

que

mademoiselle

daignera lui faire grce.


Votre servante, reprit Ling-kiang-siou, nest quune
villageoise de la condition la plus infime. Ayant t achete
et offerte, elle sestime heureuse de laccueil honorable
quelle a reu 1 . Si aprs avoir travers le vaste ocan, elle
vantait encore les rivires ; si aprs avoir contempl le
mont Ou-chn

, elle louait encore les nuages, ne

deviendrait-elle pas dans lavenir la rise de tous les


grands esprits ? Si mademoiselle ne me repousse point,
quand mme elle me relguerait au nombre des robes
bleues 3 , ce serait encore trop dhonneur pour moi. Comment oserais-je souffrir quon mhonore comme un hte ?
Il est bien difficile, repartit Chn-ta, de former des
liaisons littraires. Maintenant, jai eu le bonheur dentrer
en

rapports

avec

vous ;

cela

peut

sappeler

une

merveilleuse rencontre. Quest-il besoin de tenir un si


humble langage ?
Ling-kiang-siou, ne pouvant refuser plus longtemps, se vit
oblige de lui offrir les salutations usites entre

p.259

lhte et le

matre. Cette crmonie acheve, elles sassirent chacune part,

Le texte chinois prsentait ici une grande difficult. En voici le sens littral :
Par hasard, du vol de Fang et de Yu, je me rjouis (je me rjouis davoir vol
jusquau sommet des arbres Fang et Yu) ; cest--dire : je suis heureuse
davoir obtenu quelque lvation, davoir reu un accueil honorable. Le pote
Thou-fou fait dire un faucon : Dans mon vol hardi, jeffleure la vote du
ciel ; jen suis fier et heureux. Je nai rien de commun avec Fang et Yu, cest-dire avec ces faibles oiseaux, qui peuvent peine slever jusquau sommet
de ces arbres.
2 Montagne qui, suivant les potes, est habite par des desses.
3 Cest--dire : quand elle me ferait descendre la condition dune servante.

288

Les deux jeunes filles lettres

et les servantes leur apportrent le th. Chn-ta prit alors la


parole :
Mademoiselle, lui demanda-t-elle, avec un talent aussi
minent que le vtre, comment ntes-vous pas dj
fiance un docteur ? comment se fait-il que vous soyez
reste dans une condition aussi abjecte ?
Votre humble servante, lui rpandit Ling-kiang-siou,
ayant eu le malheur de perdre sa mre dans son enfance,
elle na eu personne pour linstruire. Dun autre ct, mon
pre, qui avait pour moi une affection aveugle, me laissait
faire toutes mes volonts. Ajoutez cela que, fire dun
faible talent littraire, je ne promettais pas ma main la
lgre. Je disais habituellement mon pre que je ne
ferais attention ni la noblesse, ni lobscurit du rang, ni
la beaut, ni la laideur, et que jtais absolument
dcide npouser

quun homme dont le talent pt aller

de pair avec le mien. Avant-hier, mon pre, ayant


dcouvert

un

certain

Song,

dont

les

compositions

potiques faisaient grand bruit dans le monde, il simagina


que ctait un homme de talent, et linvita venir
composer avec moi. Mais, notre grande surprise, il
navait quune fausse rputation et ne possdait pas un
atome de vrai savoir. Votre servante layant accabl de
sarcasmes et de railleries, il sest trouv couvert de honte.
Voil pourquoi il sest servi exprs de lautorit du prfet
Tou pour me ravaler jusqu la condition de

p.260

servante.

Date le texte, lide de prendre un poux est exprime par Kie-li,


attacher un sachet dodeur ( sa ceinture).

289

Les deux jeunes filles lettres

Je me comparais au prcieux bois de thong

quon brla

jadis au foyer de la cuisine. Aurais-je pu prvoir que


mademoiselle, par amour du talent, me tmoignerait une
bienveillance excessive ? En vrit, mon malheur mme a
t la source de mon bonheur.
Le nomm Song, reprit Chn-ta, ne serait-il pas Songsn ?
Cest justement lui, rpondit Ling-kiang-siou.
Lorsquil tait la capitale, reprit Chn-ta, il avait
dbit une foule de mchancets contre votre petite
sur

. Heureusement quelle avait de lesprit dans le

poignet et au bout des doigts 3 , et ne se laissa pas vaincre.


Quelque temps aprs, lempereur ayant appris tous les
dtails des hostilits quil mavait suscites, le condamna
recevoir quarante coups de bton, et le fit reconduire dans son
village par la gendarmerie. Aprs avoir chapp une mort
certaine, comment na-t-il pas su se repentir et changer de
conduite ? Comment a-t-il pu agir envers

p.261

vous dune

manire aussi odieuse ? Vraiment cest un misrable ! Demain,


1

Sterculia tomentosa (Hoffmann). Cet arbre donne un vernis trs estim, et


on se sert de son bois pour fabriquer des instruments de musique. Il y ici une
allusion un homme du royaume de Ou, qui brla un jour un tronc de thong
pour faire la cuisine. Thsa-pe-kia ayant entendu le craquement du bois qui
brlait, scria : Voil un bois excellent ! Il demanda le reste, le ratissa et
en fit une guitare qui rendait des sons harmonieux ; mais lextrmit de cet
instrument tait encore noircie par le feu. Par suite de cette circonstance, il
lappela : Tsiao-we-kn, la guitare dont la queue est noircie par le feu, et,
depuis, cette expression est devenue un des noms potiques de la guitare.
(Yeou-hio-kou-sse-tsin-youen, liv. V, fol. 24.)
2 Cest--dire contre moi, Chn-ta.
3 Cest--dire quelle excellait par son talent littraire. Les Chinois se servent
du pinceau, quils tiennent droit, en combinant les mouvements du poignet et
des doigts.

290

Les deux jeunes filles lettres

jen instruirai mon pre ; je ne serai contente que lorsquil laura


fait saisir et chtier rudement.
La conduite de Song-sn est sans doute odieuse, reprit
Ling-kiang-siou, mais comme jtais dans une condition
pauvre et obscure

, sans sa mchancet, comment

aurais-je pu entrer en relations avec mademoiselle, qui


semble une divinit descendue du ciel ? Daprs ces
considrations, quoique Song-sn soit le principal coupable,
il est en mme temps la premire cause de mon bonheur.
Vous oubliez sa mchancet, reprit Chn-ta en riant,
pour parler au contraire du service quil vous a rendu. On
voit par l que votre cur est rempli dhumanit et
dindulgence. Seulement, puisque vous voil venue, quels
sont

maintenant

vos

projets ?

Voulez-vous

vous

en

retourner ou rester quelque temps la capitale pour y


acqurir,

par

votre

talent

suprieur,

une

brillante

rputation.
Au premier abord, rpondit Ling-kiang-siou, vous
mavez fait laccueil le plus affectueux ; quand je serais
aussi insensible quune plante ou un arbre, comment
oserais-je ne pas vous parler cur ouvert ? Quoique
votre humble servante et t ravale par Song-sn,

p.262

cependant lorsquelle parut devant le prfet Tou, elle lapostropha dun ton menaant, de sorte que, redoutant
1

Littralement : (votre humble servante) Pong-Mao-pine-toile, cest--dire


dont les cheveux taient en dsordre comme la plante Pong et le roseau
appel Mao, qui avait une longue pine pour aiguille de tte, et portait de la
toile pour vtement. Le pote Sou-ch, se moquant de Lieou-pe-lun, qui tait
ivre, compara ses cheveux en dsordre la plante Pong et au roseau appel
Mao. (Pe-wen-yun-fou, liv. XVIII, fol. 33.) (Voyez page 244, note 3.)

291

Les deux jeunes filles lettres

quelque malheur pour lui-mme, il voulut sarrter au


milieu de son projet. Mais, me dis-je en moi-mme, mon
pre est un obscur villageois qui connat bien peu de
monde. Quiconque na pas contempl les sommets sourcilleux de Hiao et de Hn 1 , ne peut se figurer la majest
de lempereur. Cest pourquoi, changeant de langage, je le
consolai par de douces paroles, et je pus lengager me
faire conduire ici. Maintenant que je suis arrive dans cet
htel, et quen outre jai eu le bonheur de recevoir de vous
laccueil le plus bienveillant, voici le moment de prendre de
lassurance

et

du

courage

Comment

oserais-je

mattacher aux troites pratiques de la pit filiale, et


prendre les airs dune petite fille qui brle de retourner la
maison paternelle ?
A ces mots, Chn-ta fut ravie de joie et battit des mains.
Cest le langage des hros, scria-t-elle, on ne saurait
le considrer comme celui dune jeune fille.
Elle ordonna alors aux servantes de prparer du vin pour laver la
poussire

de son hte.

Lorsque jai approch le premier ministre et sa

p.263

digne pouse, dit Ling-kiang-siou, comme jtais nouvellement venue, jai craint quils ne voulussent mcraser
1 Ces deux mots sont labrviation des noms de deux montagnes clbres de
la province du Ho-nn, savoir : 1 de Hiao-koun, montagne dune hauteur
prodigieuse, situe, suivant la gographie Kouo-ti-tchi, vingt li (deux lieues)
au nord-ouest du district de Yong-ning, dans larrondissement de Lo-tcheou ;
2 de Hn-kou-koun, montagne situe dans larrondissement de Ling-pao,
dpendant du dpartement de Chn-tcheou.
2 Littralement : dresser mes sourcils et respirer fortement.

292

Les deux jeunes filles lettres

par leur opulence et leur noblesse. Cest pourquoi je me


suis enorgueillie dans ma pauvret et ma roture, et je ne
les ai pas salus une fois. Mais comme jai t assez
heureuse pour que mademoiselle me montrt, par erreur,
une excessive amiti, et que, loin de me faire sentir son
opulence et sa noblesse, elle ma accueillie au contraire de
la manire la plus honorable et ma montr les plus grands
gards, quand jaurais cent bouches, je ne pourrais
excuser la faute que jai commise en les traitant, malgr
ma pauvret et la bassesse de ma condition, dune
manire fire et hautaine. Je vous supplie, mademoiselle,
de me conduire dabord devant le Tha-chi (le premier ministre) et sa noble pouse ; je veux me prosterner devant
eux et leur demander le chtiment que jai mrit. Aprs
quoi, , joserai recevoir vos leons.
Mon respectable pre et ma tendre mre, repartit Chnta, ne vous connaissant pas fond ds le moment de
votre arrive, nont pu sempcher de vous traiter dune
manire hautaine. Ils ont commis tous deux une faute que
vous devez oublier. Seulement lhte et le matre ne
peuvent manquer de se rendre mutuellement les civilits
prescrites.
A ces mots, elle se leva et pria Ling-kiang-siou de se placer
sa gauche ; puis elles entrrent lune ct de lautre.
En ce moment, Chn-hin-jn et sa noble pouse, ayant
appris que Ling-kiang-siou avait compos des vers la place de
1

Cette locution est consacre pour dire : offrir des rafrachissements un


voyageur.

293

Les deux jeunes filles lettres

leur fille, pour les merveilleuses peintures

p.264

relatives aux

saints empereurs, taient occups en causer tranquillement


dans le salon intrieur. Soudain, on vint leur annoncer que
mademoiselle venait en compagnie de Ling-kiang-siou pour leur
rendre visite. Chn-hin-jn et sa noble pouse vinrent audevant delles dun air panoui.

Chre

enfant,

dit-il

sa

fille,

jai

appris

que

mademoiselle Ling est rellement doue dun rare talent. A


en juger par son langage et ses manires distingues, elle
me parat fort diffrente des autres jeunes filles.
Le talent de mademoiselle Ling, reprit Chn-ta, est
vraiment suprieur au mien. Aussi lai-je prie de daigner
tre ma compagne dans lappartement intrieur, afin que
je pusse profiter de ses leons 1 . En ce moment, elle vient
exprs pour saluer mon pre et ma mre.
Les relations mutuelles de deux amies, repartit Chnhin-jn, sont loin dtre aussi intimes que celles de deux
surs.
Il est sans doute charmant, dit Chn-ta, de se traiter
comme des surs ; seulement mademoiselle Ling a assez
de talent et de beaut pour acqurir delle-mme une
brillante rputation. Si nous nous lions ensemble titre de
surs, elle sera oblige dadopter le nom de Chn, et
lorsque

plus

tard

elle

aura

obtenu

une

clatante

renomme, on ne manquera pas de dire quelle le doit

En chinois : pour recevoir lavantage dtre taille et polie (allusion aux


procds dun lapidaire).

294

Les deux jeunes filles lettres

ma protection. Conviendrait-il de cacher sous le voile dun


honneur inutile lclat de son mrite

p.265

personnel ? Aprs

de mres rflexions, je pense quil vaut mieux la traiter


comme une compagne et une amie.
Ma fille, reprit Chn-hin-jn en faisant plusieurs signes
de tte, votre raisonnement est parfaitement juste.
A ces mots, Ling-kiang-siou offrit Chn-hin-jn et sa
noble pouse les rvrences prescrites aux enfants dune mme
famille. A peine avait-elle achev ces salutations que le ministre
voulut linviter prendre le th pour causer avec elle ; mais, tout
coup, on annona du dehors que lempereur venait de rendre
un nouveau dcret. Chn-ta sortit prcipitamment pour le
recevoir.
Par suite de ce dcret, jaurai bien des vnements raconter.
Une belle femme dun rang lev acquiert de la rputation, et
une personne dune basse condition voit augmenter sa gloire.
Si vous ignorez ce que disait ce dcret imprial, coutez un
moment, je vais vous conter cela en dtail dans le chapitre
suivant.

295

Les deux jeunes filles lettres

CHAPITRE IX
PING-JOU-HENG TRAITE TCHANG-IN
AVEC HAUTEUR 1
@
p.266

Ling-kiang-siou venait justement de prsenter ses

respects Chn-hin-jn et Lo, sa noble pouse, qui lavaient


fait rester pour prendre le th et causer ensemble, lorsque
soudain on annona que lempereur venait de rendre un dcret.
Chn-ta courut en toute hte au pavillon du pied de jade, et
reut genoux le saint dcret. Layant ouvert, elle y lut les
lignes suivantes traces avec le pinceau imprial :
Jai vu les vers qui accompagnent les peintures des
quatre merveilles ; la forme est noble et correcte et les
ides ont une grce infinie. Bien que vous soyiez une jeune
fille, vous avez le caractre lev du premier ministre.
Vous mritez les plus grands loges. Par une faveur
spciale, je vous donne quatre pices de soie de couleur
clatante, et ornes de mille merveilles, pour honorer
votre pinceau. Dans les vers sur les trente-six

p.267

palais,

la description des bienfaits de lempereur est dun bout


lautre aussi brillante quune peinture. Chaque caractre
excite ladmiration. Les passages o vous dites : Le ciel
fait fleurir la droite voie ; La terre na point de
bornes, sont encore plus admirables. Je vous donne en

296

Les deux jeunes filles lettres

outre trente-six bouteilles du vin imprial, pour remplir les


tasses du printemps. Peut-tre montrerai-je par l ma
juste impartialit. DCRET SPCIAL.
Aprs avoir fini de lire, Chn-ta pria aussitt Ling-kiang-siou
de se prosterner avec elle. Ses actions de grces termines, elle
adressa de suite lempereur une courte requte qui tait ainsi
conue :
Chn-ta, votre humble sujette, vous prsente avec
respect ce rapport pour rtablir le vrai talent dans ses
droits, et empcher que vous ne prodiguiez en vain vos
augustes bienfaits. Les vers sur les trente-six palais ont
t composs par Chn-ta, votre humble sujette. Ayant eu
le bonheur dobtenir pour rcompense trente-six bouteilles
du vin imprial, elle vous remercie humblement de ce
bienfait.

Mais

les

quatre

pices

de

vers

sur

les

merveilleuses peintures relatives aux saints empereurs,


sont rellement dune jeune fille, nomine Ling-kiang-siou,
qui les a composs ma place. Aujourdhui, Votre Majest
ayant t charme de ces vers ma accord, par une
faveur spciale, des pices de soie de couleur clatante.
Votre sujette Chn-ta noserait touffer le talent des
autres pour les frustrer de vos augustes faveurs

2.

p.268

Pntre de respect, jai invit Ling-kiang-siou se


tourner du ct du palais, et vous remercier avec moi de
vos bienfaits. Outre ma lettre dactions de grces, jai
1

Voici le sens complet du titre, que jai t oblig dabrger : stant mpris
dans la rencontre quil avait faite (Ping-jou-heng), au moyen de son talent,
traite Tchang-n avec hauteur.
2 Mot mot : pour rendre inutiles ou sans effet vos saints bienfaits.

297

Les deux jeunes filles lettres

voulu vous adresser l-dessus un rapport exprs. Je supplie humblement votre auguste bont de rtablir le vrai
talent dans ses droits. Ling-kiang-siou a douze ans ; elle
est fille de Ling-sn, laboureur du district de Kiang-tou-hin,
dans le dpartement de Yang-tchou : son talent littraire
est suprieur celui de Chn-ta, votre humble sujette. Si
Votre Majest rendait un dcret pour quelle fit une
composition, elle serait certainement digne darrter vos
regards. Mais comme cette jeune fille est issue dune
famille pauvre et obscure, il serait difficile quelle excutt
ce dcret. Je supplie humblement Votre Majest de daigner
confrer son pre le titre dune charge fictive pour
lentourer de considration. Alors, sans tre noble, Lingkiang-siou deviendra naturellement noble. Comme cest
moi qui vous ai adress cette demande, je tremble et je
frissonne de crainte en attendant votre dcret.
Aprs avoir fini dcrire ce rapport, elle le cacheta avec soin,
et le fit remettre aux eunuques pour quils le prsentassent Sa
Majest. Lempereur layant lu, en fut transport de joie. Est-il
possible, scria-t-il, quil ait surgi encore une jeune fille de
talent ? Alors il approuva le rapport dans les termes suivants :
En lisant ce placet, jai vu que les vers sur les quatre
merveilles ont t composs par Ling-kiang-siou. Pour
llgance du style et la beaut des penses, elle peut
vraiment aller de pair avec les coryphes de la littrature.
p.269

Mais, comme elle appartient une famille pauvre et

obscure, je lui donne, pour le moment, le titre de Niu-tchong-chou (littralement : secrtaire femelle du palais),

298

Les deux jeunes filles lettres

afin de pouvoir linterroger loisir. Je donne en mme


temps Ling-sn, son pre, le titre de Tchong-chou (secrtaire du palais), et lhonorable distinction de la ceinture
et du bonnet de crmonie. Si, plus tard, en vertu dun
dcret,

Ling-kiang-siou

fait

quelque

composition

remarquable, je len rcompenserai par une nouvelle


promotion.
Que le bureau comptent en soit inform.
A peine ce dcret fut-il rendu, quon en reut, dans lhtel de
Chn, lavis officiel. Chn-ta alla aussitt offrir Ling-kiangsiou ses flicitations. Celle-ci remercia, plusieurs reprises,
Chn-ta

de

la

bienveillance

avec

laquelle

elle

lavait

recommande. Ds ce moment, elles se lirent mutuellement de


la plus tendre affection. Tous les jours, elles se runissaient dans
lhtel. Tantt elles regardaient les fleurs, et, chacune de son
ct, les clbraient en vers ; tantt elles contemplaient la lune
et la prenaient pour le sujet de leur posie. Assises ou couches,
elles ne se quittaient pas ; elles avaient lune pour lautre autant
de respect que daffection. Ling-kiang-siou voyant quun dcret
imprial avait accord son pre lhonneur de porter le bonnet
et la ceinture, elle crivit une lettre, la remit son oncle, le
bachelier Tching, et lenvoya dans sa famille pour porter cette
heureuse nouvelle.
Mais passons un autre sujet. Lempereur voyant que deux
jeunes filles de talent comme Chn-ta et

p.270

Ling-kiang-siou

avaient surgi la mme poque, se livra secrtement ses


rflexions. Eh quoi ! se dit-il, deux jeunes filles du gynce,
sans matres, sans amis, ont pu acqurir ce merveilleux talent,

299

Les deux jeunes filles lettres

tandis que parmi les hommes dont la lecture est loccupation de


tous les jours, je nen vois pas un ou deux dun mrite minent
qui puissent rpondre mes esprances ? Est-il possible que
lempire ne possde point dhommes de talent ? Cela vient
uniquement de ce que ceux qui sont dans une basse condition ne
peuvent pntrer jusquen haut, et que ceux qui occupent un
rang suprieur ne savent pas chercher en bas. Il tait encore
absorb dans ses penses, lorsque soudain il reut un mmoire
du ministre de la magistrature au sujet dune place vacante.
Ctait celle de principal du collge de Nan-king. Daprs lordre
tabli, on avait prsent au premier rang Wang-koun, censeur
de la province du Ho-nn, et au second rang Tchang-t-ming,
censeur de la province du Chn-si, et lon demandait ce sujet
la dcision de lempereur. Le fils du ciel nomma Wang-koun et
lui ordonna de venir se prsenter devant lui.
Wang-koun ayant reu ce dcret, se hta de se rendre la
cour.
Prcdemment, lui dit lempereur, jai publi plusieurs
dcrets pour quon chercht des hommes dun talent
extraordinaire ; mais pas un seul na rpondu mon
appel 1 . Cela annonce une extrme ngligence. Aujourdhui,
je vous donne une mission spciale. Pour remplir mes
intentions, il faut que vous fassiez les

p.271

recherches les

plus actives. Ne vous contentez pas de faire observer avec


svrit les rglements des concours. Je veux absolument
que

vous

me

trouviez

des

hommes

dun

talent

extraordinaire en posie comme Li-tha-p et Sou-tong1

Cest--dire : on na pas trouv un seul homme de talent.

300

Les deux jeunes filles lettres

po

; cest le seul moyen de ne point trahir mes vives

esprances. Si vous trouvez de tels hommes, je vous


permets de venir en tout temps me prsenter votre rapport. Je vous accorderai une rcompense hors de ligne.
Mais si vous imitez la ngligence des magistrats prcdents, je vous chtierai sans rmission.
Wang-koun, stant prostern jusqu terre, reut ce dcret
et se retira. Ce Wang-koun tait du dpartement dHo-kin-fou.
Lempereur ayant sign lui-mme sa nomination, il nosa rester
longtemps la capitale. Il sortit aussitt du palais et sen revint
dans sa famille. Comme on tait alors dans le douzime mois, il
passa chez lui la fin de lanne ; puis, au commencement de
lanne suivante, il partit pour se rendre son poste. Ds quil
fut entr en fonctions, il se proccupa vivement des ordres de
lempereur ; cest pourquoi, lpoque des examens, il lisait
avec soin toutes les compositions, dans lespoir de dcouvrir un
ou deux hommes dun talent extraordinaire, pour rpondre au
vu de Sa Majest. Mais, contre son attente, dans chaque
examen, les concurrents navaient quun talent fort ordinaire, et
il ny en avait pas un seul qui slevt au-dessus de la foule et
qui montrt une supriorit remarquable. Son me en tait
remplie de

p.272

chagrin et de crainte. Un jour quil tait all

prsider les examens de Song-kiang-fou 1 , il reut la visite du


prfet, nomm Yn-wn-ou, qui lui prsenta une lettre.
Cest, lui dit-il, Son Excellence Tchang, le prsident du
ministre de la magistrature, qui ma charg de vous la
1

Pote clbre qui florissait sous le rgne de Ing-tsong, de la dynastie des


Song, lequel monta sur le trne en lan 1064.

301

Les deux jeunes filles lettres

remettre. Il dsire que son noble fils Tchang-n obtienne le


premier rang sur la liste des bacheliers de Hoa-ting-hin 2 .
Wang-koun ayant lu cette lettre, la remit un des huissiers
et lui dit :
Quand je serai sur le point de dresser la liste, ne
manquez pas de me rappeler cette affaire.
Aprs avoir achev ces mots, il congdia le prfet Yn-wn-ou.
Si cette lettre venait dune autre personne, se dit-il en luimme, je pourrais encore ny faire aucune attention ; mais elle
mane du prsident du ministre de la magistrature, qui tient
dans ses mains mon lvation ou mon abaissement, ma gloire
ou ma disgrce. Comment oserais-je ne pas couter cette petite
demande ? Puis, continuant rflchir : Lempereur, dit-il, a
rendu plusieurs dcrets pour quon lui chercht des hommes
dun vritable talent. Si je me laisse influencer par des
considrations damiti ou dintrt, comment rpondrai-je ses
vues ? Au reste, attendons la fin des examens ; nous verrons
ensuite ce quil faut faire.
Au bout de quelques jours, les examens de tout le dpartement furent achevs. Il ferma sa porte et se mit
parcourir

les

compositions.

Il

tomba

sur

une

copie

p.273

qui

vritablement paraissait couverte de perles, et qui brillait par


llgance du style et la richesse des penses. Ctait une
composition admirable. Wang-koun frappa la table et se
rpandit en louanges infinies. Aujourdhui, scria-t-il, jai
1

Nom dun dpartement et de son chef-lieu (province du Kiang-nn).


Ville du troisime ordre, dans le dpartement de Song-kiang-fou, qui fait
partie de la province du Kiang-nn.
2

302

Les deux jeunes filles lettres

trouv un homme dun talent extraordinaire. Alors, prenant


son pinceau, il crivit son nom en tte de la premire classe.
Mais peine avait-il fini dcrire, quun des huissiers vint lui dire :
Voici la lettre du prsident Tchang. Avant-hier, Votre
Excellence me la confie en mordonnant de la lui rappeler
au moment o elle dresserait la liste du concours. Votre
serviteur na pu sempcher de vous avertir.
Cest vrai, dit Wang-koun, mais quy faire ?
Aprs quelques recherches, il prit la composition de Tchang-n,
et y ayant jet les yeux, il trouva que ctait un esprit
compltement bouch. Ne sachant quel parti prendre, il fit un
effort sur lui-mme et linscrivit au second rang. Le lendemain, il
fit placarder une affiche qui annonait lpoque o lon devait
proclamer solennellement les noms des lus. Au jour fix, Wang,
le prsident du concours, sassit sur un fauteuil lev, ayant
ses cts les directeurs de chaque collge. Tous les lves se
tenaient au-dessous deux. On prit les compositions de chaque
collge, et on les dcacheta publiquement pour proclamer les
noms. On dcacheta dabord les copies du collge de la ville
dpartementale. Aprs quoi, un ouvrit celles du district de Hoating-hin, et le premier nom quon proclama fut celui de Yn-phn. On vit alors sortir du milieu de la foule un jeune bachelier.
Wang, le prsident du

p.274

concours, layant examin avec

attention, voici ce quil remarqua dans sa personne :


Il commenait runir ses cheveux flottants et se trouvait dans la
fleur de lge.
Il tait trop jeune pour prendre le bonnet viril ; ses cheveux
descendaient dj jusqu ses paules.

303

Les deux jeunes filles lettres

A le voir de loin, lorsquil sloignait, il avait une tournure lgante et


distingue qui ne tenait point la beaut de sa figure.
Venait-il en se balanant avec lgret, ctait un modle de grce.
Le regardait-on dun il fixe, il semblait que les montagnes et les
rivires lui eussent prt tous leurs charmes.
Sarrtait-il en souriant, les branches charges de fleurs nosaient
plus se croire belles.
Ne le comparez pas du jade ou une perle ordinaire. Dans une
existence antrieure, ctait certainement Li-tsing-lin

1.

Ce jeune bachelier savana en face du prsident et fit un


profond salut en disant : prsent.
Wang-koun voyant ses manires distingues et son air de
jeunesse, se sentit transport de joie.
Est-ce bien vous, lui demanda-t-il, qui tes Yn-phn ?
Cest moi-mme, rpondit-il.
Quel ge avez-vous maintenant ? lui demanda encore
Wang-koun.
Jai seize ans, rpondit Yn-p-hn.
Depuis combien de temps tes-vous entr au collge ?
ajouta Wang koun.

p.275

Depuis trois ans, lui dit Yn-p-hn.

Jai prsid successivement les concours, reprit Wangkoun, dans chaque ville de ce dpartement, et je puis dire
que les docteurs qui ont t reus ne manquaient pas de
1

Cest--dire : le clbre pote Li-tha-p, surnomm Tsing-lin (le Lotus


bleu).

304

Les deux jeunes filles lettres

talent. Mais jai eu beau en chercher un seul qui slevt


au-dessus

de

la

foule

et

qui

et

une

supriorit

remarquable, jai eu la douleur de ne pouvoir le trouver.


Votre composition annonce des facults minentes qui sont
un don du ciel. Vos penses brillantes vous distinguent de
la multitude. Votre pinceau se promne en tous sens,
comme un dragon divin, avec une nergie invincible. Vous
possdez vraiment un talent admirable. Jai cru dabord
que ctait luvre dun vieux docteur ou dun lettr mri
par les ans, et je ne pensais pas que vous fussiez si jeune ;
jen suis encore plus charm. Mais jignore si vous avez
rellement

de

linstruction,

ou

si

votre

triomphe

daujourdhui a t leffet du hasard.


Lillustre prsident, dit Yn-p-hn, est trop bienveillant
pour moi et maccorde des louanges trop flatteuses ; mais
ces petites compositions des concours ne suffisent pas
pour faire briller le talent. Si Votre Excellence aime
sincrement le talent, quelle daigne me donner un pinceau
et du papier ; quand elle me demanderait une romance,
une chanson, une pice de vers rguliers ou libres, un
grand morceau de style ou une longue amplification, je
pourrais les composer sur-le-champ sans dsemparer
p.276

1.

Je vous jure que je ne ferais pas dshonneur vos

ordres.

Littralement : tant cheval. Allusion Youn-hong qui, tout en


voyageant cheval, composa, sans quitter son pinceau, une proclamation de
quatorze pages. Lexpression composer cheval sapplique, comme loge,
aux personnes qui composent avec une grande rapidit.

305

Les deux jeunes filles lettres

Le prsident Wang fut ravi de ces paroles.


Aujourdhui, lui dit-il, dans cette salle publique, jai
expdier beaucoup daffaires ; je nai pas le temps de
moccuper de cela. Pour le moment, je vous prie dattendre.
Il proclama ensuite le nom de celui qui avait le second rang ;
ctait Tchang-n. On vit alors savancer un homme qui avait une
grosse tte, de larges oreilles et la figure couverte dune courte
barbe ; de plus, il tait petit de taille et fort laid. Ds quil fut
arriv en face du prsident :
Cest donc vous, lui demanda Wang, qui tes Tchang-n ?
Tchang, le prsident actuel du ministre de la magistrature, est justement mon pre, rpondit Tchang-n.
Wang-koun,

le

voyant

parler

dune

manire

si

peu

convenable, se dispensa de linterroger une seconde fois. Il lui


donna, ainsi qu Yn-p-hn, trois tasses de vin, mit dans leurs
cheveux un bouquet de fleurs, couvrit leurs paules dune robe
de soie ronge, et aprs leur avoir donn, pour rcompense, un
paquet donces dargent, il les fit reconduire en pompe au son
des instruments de musique.
Nous laisserons le prsident proclamer le troisime candidat
et terminer les affaires de cette solennit.
Yn-p-hn et Tchang-n tant sortis ensemble en grande
pompe, le long de la route, tout le monde vantait la beaut du
premier, et se moquait de la laideur du second. Or, quoique Ynp-hn fut dou dun vritable talent, il appartenait une
ancienne famille de magistrats ; son pre avait t prsident de
la cour des inspecteurs

p.277

gnraux, et, deux fois, il avait


306

Les deux jeunes filles lettres

prsid le concours pour le doctorat. Quoique son pre ne ft


plus du monde, parmi ses disciples et ses anciens collgues il y
avait encore un nombre infini de fonctionnaires qui occupaient
de hautes places la cour. Sa famille tait immensment riche.
Ce jour-la, ds quil fut revenu chez lui en grande pompe, sa
maison se remplit bientt damis qui accouraient pour le fliciter.
Yn-p-hn fit prparer un repas et les traita dune manire
splendide. Yn-p-hn, malgr son extrme jeunesse, navait
pas de plus grand plaisir que de boire et de parler littrature.
Chaque fois quil allait se promener, sil apercevait un site
charmant, il ne manquait jamais de composer des vers et de les
crire sur quelque mur. Tout le monde vantait son talent, mais,
vu son extrme jeunesse, on craignait encore quil net rien de
rel. Cependant, lorsquon eut appris que le prsident du
concours lavait plac la tte de la liste des bacheliers et lavait
combl dloges, tout le monde crut son mrite. Les personnes
qui dsiraient lier amiti avec lui pour boire ensemble et
composer des vers, se succdaient tout le long du jour sans
interruption. Quoique Yn-p-hn rpondit leurs avances, il se
dsolait de ne pas trouver un seul homme dun vritable talent
avec qui il pt descendre dans larne

, afin de dployer

librement les ides quil reclait dans son esprit. Un jour un de


ses anciens amis, nomm Youn-n, vint soudain lui rendre visite
pour voir ensemble les fleurs et se livrer au plaisir

p.278

du vin.

Yn-p-hn se trouvant un peu chauff par le vin, scria tout


coup en soupirant :

Littralement : qui il pt tenir tte, avec ltendard et le tambour.

307

Les deux jeunes filles lettres

Ce nest pas que votre jeune frre

veuille, dans un

moment divresse, se vanter lexcs et sexprimer avec


une folle jactance ; mais quoique dans cette ville de Songkiang, et en dehors de la ville, on compte des centaines et
des milliers dhommes de lettres, on aurait beau en
chercher un seul avec qui lon pt causer un peu de
littrature, il est bien certain quon ne le trouverait pas.
Monsieur le comte de Ts 2 , lui dit Youn-n en souriant,
gardez-vous de mpriser ainsi tout lempire. Ces jours
derniers, jai rencontr, dans un certain lieu, un jeune ami
qui est beau comme le jade et dont les yeux sont pleins de
vivacit et dclat. Quand il tient un pinceau, il crit des
vers aussi aisment que sil dispersait de la poussire ;
autant que jen puis juger, son talent littraire nest pas
au-dessous du vtre. Seulement, il est fier et hautain et
regarde habituellement les autres avec un air de mpris 3 .
p.279

A ces mots, Yn-p-hn fut rempli dtonnement.

Si ce talent extraordinaire existe rellement, scria-t-il,


pourquoi mon frre an (cest--dire vous) ne me la-t-il

Cest--dire : moi, Yn-p-hn.


Titre de Yn-p-hn.
3 Littralement : il les regarde avec un il blanc, cest--dire : il leur montre
le blanc des yeux. Cette locution signifie ordinairement regarder de travers,
regarder avec des yeux irrits. Loppos est : regarder avec un il noir,
pour dire : regarder avec bienveillance. Il y a ici une allusion Youn-tsi,
qui tait un grand buveur, et avait cette double manire de regarder les
personnes qui lui plaisaient ou quil avait prises en haine. Sa mre tant
morte, Kao-hi vint lui offrir des consolations, mais il lui montra le blanc de ses
yeux (le regarda de travers). Khang, frre cadet de Kao-hi, vint son tour le
trouver avec sa guitare et une cruche de vin. Il en fut enchant, et lui montra
ses prunelles noires de regarda avec une extrme bienveillance.
2

308

Les deux jeunes filles lettres

pas dit plus tt ? Tout ce que je crains cest que vous ne


vous moquiez de moi.
Ce lettr existe certainement, reprit Youn-n ; comment oserais-je me moquer de vous ?
Puisquil existe en effet, reprit Yn-p-hn, dites-moi, je
vous prie, son nom de famille et son petit nom ?
Son nom de famille est Ping, rpondit Youn-n ; il est
le neveu de Ping, du titre de Kiao-koun 1 . Jai entendu
dire quayant un jour tenu tte au prsident du concours, il
a renonc son grade de bachelier et est venu chercher
un appui auprs de son oncle. Or, cet oncle est un lettr
de la dernire mdiocrit, et quoiquil vive laide des
revenus de son oncle, il a cherch un domicile spar,
une dizaine de milles de la ville. Il se moque des gens de
Song-kiang, qui nont pas un seul champion lui opposer.
Chaque jour, il parcourt seul les montagnes et les bords
des rivires, nayant dautre souci que de composer des
posies rgulires ou des vers libres. Quoiquil soit dune
famille pauvre et obscure, il fait fi des princes, des comtes,
des hauts dignitaires et des hommes riches et nobles, qui
sont chamarrs dor et couverts dhabits somptueux, et ne
les regarde pas plus que de la terre ou de la poussire.
Votre jeune frre 2 , repartit Yn-p-hn, est li avec son
frre an (avec vous) de lamiti la plus intime, et mon
frre an sait que son jeune frre chrit le talent autant
que sa propre vie. Puisquil existe un homme dun talent
1
2

Suivant Morrison, ctait un surintendant officiel des jeunes lettrs.


Cest--dire : moi.

309

Les deux jeunes filles lettres

aussi extraordinaire, pourquoi ne pas linviter venir me


voir un moment ?
Ce personnage, repartit Youn-n, dit communment
que dans les maisons des riches et des nobles il ny a
certainement nul homme de talent. Et comme il sait que
vous appartenez une famille de magistrats, comment
daignerait-il venir la lgre ?
Tchou-kong 1 , dit Yn-p-hn en riant, tait le frre
cadet de lempereur Wou-wang, et la beaut de son talent
lui mrita les louanges du saint homme (Confucius). Tseukin

tait le fils du prince Tsao-mn, et cependant il

sillustra en improvisant des vers au bout de sept pas.


taient-ce l des hommes pauvres et obscurs ? Pourquoi
montre-t-il une telle partialit ? Je vous prie, monsieur,
daller le voir demain et de lui rapporter mes paroles ; je
suis sr quil viendra avec joie.
Monsieur le comte de Ts, lui dit Youn-n, puisque telle
est votre rsolution, je ne puis me dispenser daller lui
faire une visite.
Aprs cette conversation, les deux amis burent encore
quelque temps et se sparrent.
Le lendemain, Youn-n sortit pied en dehors de la ville et
vint chercher Ping-jou-heng.
Or, Ping-jou-heng, depuis quil avait rencontr, dans le pays
de Wn-chang, Ling-kiang-siou, quil avait vue

1
2

Nom du fondateur de lantique dynastie des Tchou.


Voyez p. 25, note 1 ; p. 181, note 1, et p. 234, note 3.

310

p.281

sembarquer

Les deux jeunes filles lettres

et disparatre en un clin dil, ne sachant o demander de ses


nouvelles, il en tait rest quelque temps malade dans son
htellerie. Dans son embarras extrme, il se vit oblig daller
trouver, Song-kiang, son oncle Ping-tchang, qui tait un lettr
fort mdiocre. Quoiquil fit grand cas du talent de son neveu,
lentendant sexprimer avec une vanit excessive, il ne cessait de
lui adresser des remontrances. Pour chapper aux discours
importuns de son oncle, Ping-jou-heng se retira en dehors de la
ville, afin de pouvoir, tout son aise, lire et cultiver la posie. Ce
jour-l, il venait justement dcrire une pice de vers o il
exprimait ses peines et les sentiments de son cur.
Cette pice tait ainsi conue :
A moins dtre un ami intime ou un proche parent,
Qui est-ce qui sait jamais reconnatre coup sr les traits
(dun homme de mrite) ?
Jai beau tudier les anciens avec une sorte de rage 1 , je
ris de leur mdiocrit.
Celui qui rencontre dans ce sicle un accueil bienveillant,
ne doit point languir dans lindigence.
Jai renonc mes fiers ddains 2 , et je porte tout le
monde la mme affection.
Je voudrais donner et recevoir tour tour une aimable
hospitalit sur une montagne verdoyante.
Si mon espoir tait du, je jetterais au feu mon pinceau
et mon encrier,

1
2

Littralement : tudier la mort (sse-hio).


Littralement : jai renonc lil blanc. Voyez p. 234, note 3.

311

Les deux jeunes filles lettres

Et je renoncerais parler de littrature devant les


hommes.
Ping-jou-heng ayant fini dcrire, fit lui-mme son

p.282

propre

loge. Quoique je possde un tel talent, se dit-il, je nai jamais


rencontr une seule personne qui pt mapprcier. Cependant, le
monde est bien vaste. Comment se fait-il que de tels juges
soient si rares ? Puis, poursuivant ses rflexions : Il ny a,
dit-il, quun homme de talent qui puisse reconnatre le talent, il
faut donc quun autre ait lui-mme du talent pour savoir que je
suis un homme de talent. Et comme aujourdhui, il ny a pas,
dans tout lempire, un seul homme de talent, dites-moi un peu
qui est-ce qui pourra reconnatre que je suis un homme de
talent ? Jaurais donc tort den vouloir aux hommes de mon
sicle.

Mais

cette

Ling-kiang-siou,

que

jai

rencontre

dernirement dans le temple de Mn-tseu, du district de Wntchang, et qui avait compos des vers, ctait rellement une fille
de talent. Par malheur pour moi, peine avais-je aperu sa
figure quelle a disparu sans que je pusse dcouvrir ses traces.
Si elle se ft arrte un instant et que jeusse pu composer des
vers avec elle sur les mmes rimes, jaurais certainement trouv
en elle une personne capable de mapprcier. Je me rappelle que
le bateau que jai vu avant-hier tait tout couvert de sceaux
officiels, et que des employs de quelque tribunal marchaient
sa suite. Si elle nappartenait pas la famille dun magistrat
illustre, do viendrait un cortge aussi imposant ? Seulement,
jai

fait

les

recherches

les

plus

actives

parmi

tous

les

fonctionnaires de ltat ; et dans la capitale, je nai pas trouv

312

Les deux jeunes filles lettres

un seul magistrat minent du nom de Ling. Je ny comprends


rien.
Il tait justement agit de mille penses confuses, lorsque,
tout coup, on vint lui annoncer la visite de

p.283

Youn-n. De

suite, il linvita entrer et lui offrit ses civilits. Aprs les


questions dusage 1 , Ping-jou-heng lui montra du doigt, sur le
mur, les nouveaux vers quil venait de composer, et o il avait
exprim les peines et les sentiments de son cur.
Youn-n y ayant jet les yeux, scria en souriant :
Monsieur Tseu-tchi

2,

cest trop fort que de dire que,

dans tout lempire, il ny a pas un seul homme de talent.


Ne vous formalisez pas si jose heurter votre opinion. Estce que lempire a jamais manqu dhommes de talent ?
Cette ide vient sans doute de ce que monsieur Tseu-tchi,
vivant seul dans un coin obscur et nayant que des
connaissances bornes, nen a pas encore rencontr un
seul ?
Il est bien vrai, reprit Ping-jou-heng, que je vis seul,
dans un coin obscur, et nai que des connaissances bornes. Pour le moment, je demanderai mon frre an
Chi-kiao

sil en a jamais rencontr quelques-uns.

Votre jeune frre, dit Youn-n, na pas voyag bien loin,


et il noserait parler tmrairement des lettrs de lempire.
1 Littralement : le froid et le chaud tant finis. Suivant le dictionnaire de
Morrison (part. II, n 3192), cette locution peut sappliquer diffrentes
choses, par exemple : aux sentiments des visiteurs, aux nouvelles, aux
compliments, etc.
2 Surnom de Ping-jou-heng.
3 Cest--dire : vous. Chi-kiao est le surnom de Youn-n.

313

Les deux jeunes filles lettres

Pour me borner la ville de Song-kiang, je citerai le fils de


Yn, le prsident de la cour des inspecteurs gnraux ;
Yn-p-hn nest-il pas un jeune homme de talent ?
Monsieur Chi-kiao, reprit Ping-jou-heng, quels signes
avez-vous vu quil soit un homme de talent ?

p.284

Il a un air majestueux, dit Youn-n, comme larbre

de jade qui se dresse devant les degrs ; il slve


noblement au-dessus de la foule, comme loie solitaire qui
plane au milieu des nuages. A la premire vue, on lui
reconnat tous les dehors du talent. Je nai pas besoin
dinsister davantage ; seulement, lorsquil crit du wntchang (de la prose lgante), on dirait quil na pas eu
besoin de rflchir. Compose-t-il des vers, il ne fait jamais
de brouillon. Ses discours sont une source denseignement
moral. Si on lui demande une chose, il en rpond dix. Je
ne saurais dire combien il possde au dedans de lui de
talent et de savoir. Quand il manie le pinceau, on croirait
voir le vol hardi du dragon et la danse gracieuse du phnix.
Quand ses penses se rpandent sur le papier, on dirait
une montagne qui scroule ou un fleuve qui dborde.
Dans son lan imptueux, il balayerait devant lui mille
soldats et dix mille coursiers. Cela serait-il possible sil
ntait dou dun vritable talent ? Monsieur Tseu-tchi,
puisque vous vous vantez dtre un homme de talent,
pourquoi ne pas lutter une fois avec lui ?

314

Les deux jeunes filles lettres

Ping-jou-heng avait cout avec ravissement le discours de


Youn-n ; de sorte que, soudain, un rayon de joie brilla sur sa
figure.
Si la ville de Song-kiang, dit-il, possde un talent si
extraordinaire, comment se fait-il que je nen aie rien su ?
Vous tes le seul qui ne le connaissiez pas, reprit
Youn-n, mais ceux qui le connaissent sont extrmement
nombreux. Avant-hier, Wang, le prsident du concours
gnral, la inscrit en tte de la liste des bacheliers

p.285

et

la combl dloges et de flicitations. Ce jour-l, il la fait


reconduire en pompe au son des instruments de musique.
Il ny avait personne qui ne ft rempli pour lui destime et
dadmiration.
Si vous parlez du premier rang parmi les bacheliers, dit
Ping-jou-heng en riant, cest quelque chose de fort
ordinaire. Voyez un peu les fils de familles riches et nobles.
Quel est celui qui nobtient pas au concours le premier ou
le second rang ?
Vous avez beau dire, reprit Youn-n, il a un vrai talent,
fort diffrent de ce que se figurent les hommes. Puisque
vous ne croyez pas ce que je viens de vous dire, quel jour
voulez-vous que jaille avec vous lui faire visite ; vous le
connatrez alors par vous-mme.
Si ce personnage, dit Ping-jou-heng, a rellement du
talent, comment ne dsirerais-je pas de le voir ? Seulement votre jeune frre (cest--dire moi) se sent natu-

315

Les deux jeunes filles lettres

rellement peu dispos pntrer la lgre dans les


htels des riches et des nobles.
Monsieur, dit Youn-n, Yn-p-hn est un des grands
lettrs de lempire ; si vous ne voyiez en lui quun homme
riche et noble 1 , ce serait vraiment le rabaisser.
Jai eu tort, jai eu tort, scria Ping-jou-heng en riant
aux clats. Eh bien ! monsieur, rien nempche que
vous ne fixiez un jour pour aller le voir ensemble.
Un homme de lettres, reprit Youn-n, ne fixe jamais de
jour pour faire des vers et se livrer au plaisir du vin ;
quand nous serons en verve, nous irons.
p.286

Les deux amis stant trouvs du mme avis, burent la

hte chacun trois tasses et se sparrent. Le pote dit avec


raison :
Lun a conquis le titre de prince du wn-tchang (de la
prose lgante) ;
Lautre dispute lhonneur de boire et de faire des vers.
Le vrai talent brle de trouver un ami pour lapprcier.
Il ne songe nullement acqurir une brillante rputation.
Youn-n, ayant pris jour avec Ping-jou-heng, vint voir de
nouveau Yn-p-hn.
Ping-tseu-tchi 2 , dit-il, ayant t provoqu par quelques
mots de ma part, serait trs heureux de faire votre

Littralement : si vous le considriez uniquement comme un caleon de


soie.
2 Cest--dire : Ping, surnomm Tseu-tchi.

316

Les deux jeunes filles lettres

connaissance. Quel jour mon frre an

est-il libre ? Votre

jeune frre viendra avec lui vous rendre visite.


Votre jeune frre, dit Yn-p-hn, aime les hommes de
talent comme sa propre vie ; si M. Ping a, en effet, un
vritable talent, je regrette de ne pouvoir, tout de suite, lui
serrer

la

main.

Comment

pourrais-je

diffrer

cette

entrevue ? Monsieur Chi-kiao 2 , je souhaite vivement que


vous lameniez, sans faute, demain matin. Quoique mon
petit

jardin

soit

inculte

et

solitaire,

nous

pourrons

cependant, lexemple de Ping-youn 3 , y boire pendant


dix jours.
Puisque le matre est si bien dispos, reprit

p.287

Youn-

n, nous viendrons demain matin.


En disant ces mots il sortit. Comme il allait partir, Yn-p-hn le
retint.
Jai encore un mot vous dire, ajouta-t-il, si M. Ping a
rellement du talent, je ne refuserais pas dtre son cocher
ou son palefrenier ; mais sil est dpourvu de talent, ce
quil a de mieux faire est de ne pas venir. De cette
manire, il pourra encore cacher son incapacit. Mais sil
vient en sattribuant une vaine rputation, mon pinceau
sera sans piti pour lui et, dans la lice, je le mortifierai
dimportance. Ne vous fchez pas si je traite un de vos
amis avec peu dgards.
1

Mon frre an (vous), votre jeune frre (moi).


Surnom de Youn-n.
3 Ping-youn tait le frre cadet de Hoe-wn, roi de Tchao. Il aimait
beaucoup recevoir des htes, et un jour il en invita trois mille un
somptueux banquet.

317

Les deux jeunes filles lettres

Parmi les hommes, dit Youn-n, M. Ping est un vrai


phnix ; parmi les lettrs, cest un dragon et un tigre

serait-il convenable que quelquun le traita avec peu


dgards ?
Les deux amis badinrent encore un instant et se sparrent.
Le lendemain, Youn-n se leva de bonne heure et, sortant
pied hors de la ville, il alla voir Ping-jou-heng.
Aujourdhui, dit-il, lair est pur et frais ; je serais charm
daller avec mon frre an rendre visite Yn, le comte de
Ts.
Eh bien ! dit Ping-jou-heng, partons tout de suite,
partons tout de suite.
Il charge alors un vieux

p.288

domestique de bien garder la

porte, et donnant la main Youn-n, il samusa tout le long de


la route voir les fleurs et rentra pied en ville. Or, Ping-jouheng demeurait en dehors de la ville, du ct de louest, et Ynp-hn dans lintrieur de la ville, du ct de lest. Youn-n, en
allant et venant pied, avait parcouru une vingtaine de li

et,

comme il stait attard en regardant les fleurs et en causant


joyeusement tout le long de la route, lorsquil arriva la ville, il
tait dj midi. Ses jambes tait fatigues et son estomac
commenait sentir la faim. Il aurait bien voulu aller tout droit
1 En chinois, les mots phnix, dragon, tigre, dsignent un homme dun
mrite minent. Suivant le dictionnaire Chou-wn, les Chinois considrent le
tigre comme le roi des quadrupdes qui habitent les montages. De l vient
que, contrairement nos ides, cet animal est considr comme lemblme
de la supriorit. Cest ainsi que Lo-ye tait appel le tigre de la posie,
et Li-yang-ping le tigre de lcriture. Tching-tchang-ss avait huit fils trs
instruits ; ce qui faisait dire que sa famille possdait une multitude de
tigres.
2 Deux lieues.

318

Les deux jeunes filles lettres

chez Yn-p-hn, mais il avait encore un ou deux li faire. Il


sarrta alors indcis et irrsolu. Il ignorait que Tchang-n, qui
avait obtenu le second rang

1,

demeurt en ville, du ct de

loccident. Au moment o ce dernier sortait de chez lui, il


rencontra justement Youn-n et Ping-jou-heng qui se tenaient
devant sa porte. Comme il connaissait depuis longtemps Younn, il laborda en souriant :
Monsieur Chi-kiao, lui dit-il, o allez-vous comme cela ?
Pourquoi vous tenez-vous devant mon humble demeure
avec cet air irrsolu ?
Youn-n lavant reconnu, lui rpondit soudain avec un visage
riant.
Votre jeune frre, dit-il, allait avec M. Ping rendre visite
Yn-p-hn, le comte de Ts. Comme nous tions
fatigus, aprs une longue excursion, nous nous sommes
arrts un peu ; nous ne pensions pas nous trouver
justement devant votre htel.

p.289

Monsieur Ping, reprit Tchang-n, ne serait-il pas M.

Tseu-tchi, neveu de Son Excellence Ping ?

Cest

lui-mme,

reprit

vivement

Ping-jou-heng :

comment monsieur Tchang a-t-il pu le savoir ?


Monsieur, dit Tchang-n en riant, tous ceux qui
appartiennent la famille des lettrs entrent mutuellement
en rapport par une influence secrte. Comment aurais-je
pu ne point vous reconnatre ? Si vous allez tous deux
rendre visite Yn, le comte de Ts, serait-ce par hasard
1

Savoir : sur la liste du concours des bacheliers.

319

Les deux jeunes filles lettres

que vous le prenez pour un homme de talent parce quil a


obtenu au concours le premier rang ? Quoique je naie
obtenu que le second rang, me ferez-vous linjure de croire
que je ne suis pas un homme de talent ? Comment
passeriez-vous devant ma porte sans entrer ? Si vous
ddaignez

tous

deux

de

mhonorer

de

votre

visite,

comment oserais-je vous faire entrer de force ? Seulement,


puisque vous avez dit que vous tiez fatigus, que
nentrez-vous pour vous reposer un instant ? Jaurais le
plaisir de vous offrir une tasse de th : quen dites-vous ?
Il y a bien longtemps, dit Youn-n, que M. Ping pense
avec estime votre talent suprieur. Il avait un dsir
extrme de venir vous saluer, mais nayant pas encore eu
lhonneur de vous tre recommand, il na pas os agir la
lgre. Aujourdhui que nous avons eu le bonheur de vous
rencontrer, si vous ne ddaignez pas notre humble visite,
nous nous ferons un devoir dentrer dans votre salon et de
vous offrir nos hommages.
Tchang-n, voyant que Youn-n rpondait son invitation, fit
un salut et voulut leur cder le pas ; mais

p.290

Ping-jou-heng

resta immobile et ny put consentir.


Monsieur, dit-il, jusqu prsent je navais point lhonneur de vous connatre ; comment oserais-je vous offenser
ce point ?
En gnral, reprit Youn-n, les hommes de lettres ne
forment quune mme famille ; en quoi pourriez-vous ainsi
moffenser ?

320

Les deux jeunes filles lettres

A ces mots, il le prit par la main et le fit entrer.


Quand ils furent arrivs dans la salle, aprs les salutations
usites, Tchang-n, sans leur offrir des siges, les invita entrer
plus avant.
Cet endroit-ci nest pas convenable, leur dit-il ; allons
nous asseoir un peu dans mon modeste jardin.
A merveille ! scria Youn-n,
et aussitt ils entrrent dans le jardin.
Le lecteur demandera sans doute pourquoi Tchang-n se
montrait si prvenant et si affectueux. Dans lorigine, il voulait,
grce au puissant crdit de son pre, obtenir le premier rang au
concours pour le baccalaurat ; mais son grand tonnement,
Yn-p-hn le lui avait enlev. Il en avait conu au fond du cur
un vif ressentiment. En revenant chez lui en crmonie, il avait
remarqu que tout le monde ne faisait que louer Yn-p-hn, et
laccablait lui-mme de railleries. Au lieu de sirriter contre luimme de ce quil navait pas de talent, il stait au contraire
irrit contre Yn-p-hn, qui lavait cras par la force de son
talent. En consquence, il songeait chercher un homme hors
de ligne et dun talent extraordinaire pour lui donner un coup
dpaule ; mais il avait fait des recherches dans toute la ville de
p.291

Song-kiang sans en trouver un seul. Comment, en effet, en

aurait-il trouv un second ? Comme il frquentait habituellement


Ping, le Kiao-koun (prfet des tudes), il alla tout coup lui
faire part de cette ide.
Si vous cherchez un talent extraordinaire, lui dit Ping, le
Kiao-koun (le prfet des tudes), mon neveu Jou-heng

321

Les deux jeunes filles lettres

peut compter pour un homme. Seulement il est dun


naturel fier et hautain. Si on linvite pour une affaire
ordinaire, il ne se drange pas.
Aujourdhui donc, Tchang-n ayant justement rencontr Pingjou-heng au moment o il sy attendait le moins, il tait au
comble de ses vux. Cest pour cela quil svertuait pour le
combler de prvenances. Ce jour-l, aprs lavoir invit entrer
dans son jardin, il lui offrit le th et fit apprter du vin. Quoique
Ping-jou-heng reconnut bien lair de Tchang-n quil ne ressemblait point un lettr, quand il vit ses manires pleines de
gaiet et dentrain, il ne fit nulle difficult daccepter du vin et
but du meilleur cur. Youn-n ne cessant de vanter le talent de
Tchang-n, quil levait au niveau de Yn-p-hn, Ping-jou-heng
le crut tout de bon. Lorsquil fut un peu chauff par le vin et se
sentit en verve pour faire des vers, il adressa la parole Tchangn.
Monsieur, lui dit-il, comme nous nous flattons tous deux
dtre des hommes de talent, pourrions-nous boire sans
faire des vers ?
Tchang-n fit semblant dtre lui-mme enflamm par la verve
potique, et prenant un ton exalt :
Quand deux amis boivent tte tte, scria-t-il, sils ne
composent pas des vers pour rappeler, (cette heureuse
p.292

rencontre), ils ne peuvent compter pour des hommes

de talent.

322

Les deux jeunes filles lettres

A ces mots, il appela un domestique et lui ordonna dapporter


les quatre trsors de lcritoire 1 .
Une feuille de papier dun pouce, ni une pice de soie
dun pied ne suffisent pas pour puiser notre verve, il vaut
mieux crire sur le mur.
Cest fort bien, sans doute, dcrire sur le mur, lui dit
Ping-jou-heng ; seulement si nous prenons chacun un
sujet, naturellement nous composerons suivant notre
fantaisie, et notre style sera commun et nglig. Il vaut
mieux que je compose avec vous des phrases lies. Nos
vers se correspondront mutuellement et nen auront que
plus de charme. Si lun de nous se montre lent ou inhabile,
pour sa punition, il sera condamn boire comme dans le
parc de la valle dor 2 . Jignore ce que vous pensez de
mon ide.
Tchang-n lentendant dire quil voulait lui faire composer des
vers lis, en prouva une frayeur secrte ; mais comme il aurait
eu mauvaise grce de refuser, il rpondit en faisant un effort sur
lui-mme :
Votre ide est certainement excellente, mais les vers ne
viennent que suivant linspiration. Monsieur Tseu-tchi,
veuillez crire la premire phrase. Quand ce sera mon tour,
je verrai sil me vient quelque ide. Si ma verve schauffe,
ce sera un jeu pour moi.

1
2

Le papier, le pinceau, lencre et la pierre pour la broyer.


Voyez p. 175, note 2.

323

Les deux jeunes filles lettres

De cette manire, dit Ping-jou-heng, jempite sur

p.293

vos droits.
Il prit alors son pinceau, et layant imbib dencre, il crivit
dabord sur le mur le sujet des vers :
Un jour de printemps, tant all visiter un ami lest de
la ville, soudain jai rencontr le seigneur P-kong 1 , qui
ma retenu boire, et par hasard nous avons compos
ensemble des vers lis.
Aprs avoir fini dexposer le sujet, il crivit ainsi la premire
phrase :
Jai oubli la rivire des fleurs et la rivire des saules.
Aprs avoir crit ce vers, il prsenta le pinceau Tchang-n et
lui dit :
A votre tour, monsieur.
Mais Tchang-n, faisant des faons :
Le commencement, dit-il, doit tre crit tout dun trait ;
si deux mains y prennent part, les expressions et les
penses jureront ensemble. Quand vous serez arriv la
phrase du milieu, je continuerai mon tour.
Cela peut aller, dit Ping-jou-heng, et, ces mots, il
crivit encore deux lignes :
Comme jtais all visiter un ami lest de la ville, tout
coup, louest de la ville,
1

Nom honorifique de Tchang-n.

324

Les deux jeunes filles lettres

Jai rencontr un buveur dune grande capacit ; pouvaisje dire que la mienne est trop petite ?
Ds quil eut fini dcrire, il prsenta le pinceau Tchang-n :
Pour le coup, lui dit-il, cest votre tour de faire une
phrase parallle.
Tchang-n prit le pinceau, et comme il se creusait le

p.294

cerveau, Ping-jou-heng le pressa en disant :


Vous tes beaucoup trop lent ; il faut subir la punition
convenue.
Tchang-n entendant prononcer le mot de punition :
Sil fallait, dit-il, une phrase sur les fleurs et les oiseaux,
les montagnes et les rivires, il me serait bien ais dcrire
une phrase parallle ; mais si je veux en trouver une qui
rponde aux mots grand et petit, cest l le difficile ; je ne
demande pas mieux que de boire une tasse pour ma
punition.
Il faut, dit Ping-jou-heng, que vous soyez puni de trois
tasses.
Eh bien ! rpliqua Tchang-n, passe pour trois tasses. Je
suis bien aise de voir comment vous trouverez une phrase
parallle.
Ping-jou-heng reprit le pinceau et crivit les deux vers
suivants :
Quand un homme de talent rencontre un grand personnage, il nose sabaisser devant lui,
325

Les deux jeunes filles lettres

Si un hte a un pinceau brillant comme les fleurs, je lutte


avec lui de grce et de lgret.
A peine Tchang-n eut-il fini de lire, que sans donner Pingjou-heng le temps douvrir la bouche, il se rpandit en loges
pompeux.
La correspondance est merveilleuse ! scria-t-il
plusieurs reprises ; jai eu beau rflchir pendant une
demi-heure, je nai pas trouv une seule ide. En vrit,
vous avez un talent extraordinaire.
Cest une phrase improvise, lui dit Ping-jou-heng,
quy-a-t-il l dextraordinaire ? Tout lheure, vous venez
de dire que sil sagissait dune phrase sur les oiseaux et
p.295

les fleurs, vous trouveriez aisment un passage

parallle ; or, comme ces deux vers offrent le mot fleurs,


je vous prie dcrire un passage correspondant.
Pour le mot fleurs, il sy trouve, il est vrai, dit Tchang-n ;
mais je vois au-dessus les mots pinceau dun hte ; il est
vident que le mot fleurs est pris au figur. De sorte quil
est bien plus difficile dy trouver une correspondance. Au
bout du compte, il vaut mieux que je boive trois tasses
comme auparavant. Monsieur Ping, achevez tout de suite
la phrase parallle et que tout soit fini.
Puisque vous voulez que jachve, dit Ping-jou-heng, il
faut que le vnrable Youn soit puni lui-mme de trois
tasses.
Pourquoi me punir ? scria Youn-n en riant.

326

Les deux jeunes filles lettres

Pour votre punition, lui dit Ping-jou-heng, il vous


revient trois tasses ; buvez vite : si vous ne les avez pas
vides quand jaurai achev les vers, vous subirez encore
pareille punition.
Youn-n fit un clat de rire, puis il se vit oblig de boire les
tasses prescrites. Aprs quoi, Ping-jou-heng prit un pinceau, et
soudain il acheva les trois phrases qui manquaient.
Lesprit du matre de la maison est comme loiseau qui
est las de chanter.
Daprs

trois

conventions

(successives),

il

devait

composer des vers lis.


Mais, comme la premire fois, le pote a t oblig de
composer seul.
Ping-jou-heng ayant fini dcrire, jeta son pinceau en

p.296

riant aux clats et se leva.


Je vous ai beaucoup importun, lui dit-il,
et aussitt il sortit et se disposa partir.
Tchang-n fit les plus vives instances pour le retenir.
Il est encore de bonne heure, lui dit-il, si le matre a
manqu de verve, du moins il lui reste encore du vin ;
pourquoi ne pas rester un peu ?

327

Les deux jeunes filles lettres

Monsieur Tchang, lui dit Ping-jou-heng, comme vous ne


vous flattez pas dgaler le pote Thou-ling 1 , je noserais
mon tour imiter Kao-yang 2 , cet infatigable buveur.
Le matre prouve pour vous une vive affection, dit
Tchang-n, comment pourrait-il la faire taire ?
Le dsir que jai de partir, reprit Ping-jou-heng, est
dune violence extrme ; en vrit, je ny puis rsister.
A ces mots, il lui fit un salut en levant les deux mains, et
schappant dehors, il partit comme un trait.
Tchang-n voyant quil tait impossible de le retenir, courut
aprs lui devant la porte ; mais Ping-jou-heng tait dj bien
loin.
Par suite de ce dpart, jaurai beaucoup de dtails raconter.
Sur une haute montagne et au bord dune eau courante, le son
de la guitare fait dcouvrir un vrai
thou

p.297

pote. Thao-li et Hoang-

font connaissance ensemble.

Vous ignorez sans doute si, aprs ce dpart, Ping-jou-heng a


consenti visiter Yn-p-hn. Prtez-moi loreille un moment, je
vais vous conter cela en dtail dans le chapitre suivant.
@
1

Cest un nom que se donnait Thou-fou, lun des plus clbres potes de la
dynastie des Thang, qui stait tabli dans une plaine appele Thou-ling.
(Yun-fou-kuin-iu, liv. VII, foi. 48.)
2 Kao-yang est souvent cit dans les historiens et les potes, par exemple
dans les Mmoires de Ss-ma-thsien et les posies de Li-tha-p. Quoiquil et
beaucoup de talent littraire, il aimait mieux se donner la qualification de
buveur (Thsieou-tou). Il avait huit fils qui taient tous dillustres lettrs, et
quon appelait Pa-youen (les huit chefs, les huit coryphes).
3 Il y en en chinois Li, la femelle, et Thou, le mle, deviennent amis ou font
connaissance ensemble. Il sagit ici de Thao-li et du Hoang-thou, deux
chevaux clbres de lempereur Mou-wang. (Voyez p. 126, VIII.) Cest une
allusion aux deux lettrs distingus Ping-jou-heng et Yn-p-hn, qui se
rencontrent dans le chapitre suivant et se lient ensemble dune troite amiti.

328

Les deux jeunes filles lettres

CHAPITRE X
ILS COMPOSENT DES VERS LIS AUSSI
HARMONIEUX QUE LOR ET LE JADE
@
p.298

Ping-jou-heng tait rest boire dans le jardin de

Tchang-n. Quand il eut vu que Tchang-n ne pouvait venir


bout de faire des vers, il reconnut quil navait quun faux talent
et en fut vivement irrit. Aussitt il le salua en levant les mains
et partit comme un trait.
Youn-n et Tchang-n coururent promptement aprs Pingjou-heng pour le reconduire, mais, leur grande surprise, il ne
tourna pas mme la tte, et fut bientt hors datteinte. Youn-n
eut peur que Tchang-n ne se sentit mortifi.
Ping-tseu-tchi

, dit-il, possde la vrit quelque

talent, mais, lorsquil a bu, il est dune extravagance


insupportable.
Tchang-n avait combl Ping-jou-heng dattentions et de
prvenances dans lespoir de gagner son affection ; mais, contre
son attente, Ping-jou-heng, qui en avait devin la cause, lavait
trait dun ton fier et railleur, et ne lui avait donn nulles
marques de respect ; Tchang-n, cruellement du, ne put
sempcher dclater.
Dans lorigine, dit-il, je ne connaissais pas ce petit
animal, et

p.299

cest uniquement par gard pour vous,

Cest--dire Ping-jou-heng, surnomm Tseu-tchi.

329

Les deux jeunes filles lettres

monsieur Chi-Kiao, que je lai accueilli avec bienveillance.


Comment a-t-il pu prendre de pareilles manires ? Cest
vraiment un homme sans ducation.
Il se flatte davoir du talent, dit Youn-n, et il a
coutume de blesser ainsi ses meilleurs amis. Au fond,
comme je lai amen ici, tous les torts retombent sur moi.
Je trouve, dit Tchang-n, que le vrai talent consiste
surtout dans la beaut du style : quel talent y a-t-il faire
de mchants vers ? Si lhabitude de rimer peut passer pour
du talent, avant-hier jai vu, la table du prfet Yn, un de
ses amis, de la famille Song, qui en buvant une bouteille
de vin, compose cent pices de vers charmants. Jai
lintention de linviter dans quelques jours. Allez le voir un
instant, si cela vous agre. Vous reconnatrez alors que les
hommes dun caractre lev ne ressemblent point ces
individus de bas tage qui talent un vain mrite pour se
donner de limportance.
Puisque cest un homme si minent, dit Youn-n, je
serai heureux de lui faire une visite.
En achevant ces mots, il prit cong de lui.
Tchang-n

prouva

un

amer

dsappointement.

Nous

le

laisserons pour revenir Youn-n, qui, voyant que Ping-jouheng sen tait retourn, ne put se dispenser daller rendre
rponse Yn-p-hn.
Dans ce moment, Yn-p-hn attendait avec une vive
contrarit, lorsque, soudain, il vit Youn-n qui revenait seul.
Pourquoi M. Ping ne vient-il pas ? lui demanda-t-il.
330

Les deux jeunes filles lettres

p.300

Il tait venu avec moi, rpondit Youn-n, et nous

tions dj entrs en ville ; mais tout coup, nous avons


rencontr M. P-kong 1 , qui nous invita de la manire la
plus pressante entrer chez lui pour boire quelques tasses
de vin. M. Ping ayant appris quil avait obtenu la seconde
place au concours, simagina quil avait aussi quelque
talent ; il accepta donc et but avec plaisir. Mais, lorsquil
fut question de faire des vers et quil eut vu que le vieux
Tchang ne pouvait crire une seule phrase, il le railla dans
quelques lignes montantes ; puis, il partit comme un trait
et sen retourna, le laissant dsappoint et mortifi au
dernier point.
Cest charmant ! scria Yn-p-hn en riant aux clats ;
cest charmant de lavoir ainsi bafou ! Cet individu, qui ne
comprend pas un seul caractre, devrait sestimer fort
heureux davoir obtenu, grce la rputation et
linfluence de son pre, la deuxime place du concours.
Quavait-il besoin de venir se frotter aux pointes pour
sattirer un cruel affront ? Mais, dites-moi un peu de quelle
manire M. Ping la persifl.
Youn-n rcita alors Yn-p-hn les vers tracs sur le mur.
Yn-p-hn en rit gorge dploye.
Cest dlicieux ! scria-t-il, mais, ce que je vois, M.
Ping a vritablement du talent. Veuillez, monsieur, me
lamener promptement pour satisfaire ma vive impatience.

Nom honorifique de Tchang-n.

331

Les deux jeunes filles lettres

Demain matin, dit Youn-n, je ne manquerai pas de


linviter venir.
A ces mots ils se sparrent.
p.301

Le lendemain, Youn-n sortit encore pied hors de la

ville et alla trouver Ping-jou-heng. Prcdemment, lorsque


Youn-n

venait

lui

faire

visite,

Ping-jou-heng

accourait

gaiement au-devant de lui ; mais comme ce jour-l Youn-n


tait rest pendant une demi-journe son htellerie, il resta
firement couch, sans se dranger.
Youn-n, devinant sa pense, lui cria haute voix :
Monsieur Tseu-tchi, si vous avez quelque sujet de mcontentement, vous pouvez me le dire en face ; pourquoi
repousser le monde dune manire si arrogante ?
A ces mots, Ping-jou-heng jeta un vtement sur ses paules
et vint le recevoir.

Quoique

je

sois

pauvre,

dit-il,

je

ne

convoite

certainement pas la bonne chre des gens riches. Vous


maviez dit, plusieurs reprises, que ctait un homme de
talent, et cest l ce qui ma dcid entrer chez lui. Qui
aurait pens quil tait aussi vil que la terre et le fumier ?
Si pour lappt dune tasse de vin, jallais jeter sur la terre
et le fumier mes penses fleuries et mes paroles lgantes,
ne serait-ce pas le comble du dshonneur ?
Si, hier, vous avez t invit boire, reprit Youn-n, ce
nest pas moi qui en ai eu lide ; il ne faut voir l que
leffet dune rencontre fortuite.

332

Les deux jeunes filles lettres

Bien que cette rencontre ait t fortuite, dit Ping-jouheng, vous ne deviez pas, monsieur, le louer et lexalter.
Ctait un ami, rpliqua Youn-n en riant ; pouvais-je
dire, son nez, quil tait un homme bouch ? Allons
aujourdhui voir ensemble Yn-p-hn. Si cest

p.302

aussi

un homme bouch, vous pourrez, pour le coup, vous en


prendre moi.
Je nai jamais voulu, dit Ping-jou-heng, abaisser mon
caractre jusqu franchir le seuil des hommes riches et
nobles ; cest dj trop dune fois : me sirait-il dy
retourner encore ?
Yn-p-hn, dit Youn-n, est un des plus beaux talents
de notre poque : pourquoi ne voir en lui quun homme
riche et noble ?
Vous me disiez hier, reprit Ping-jou-heng, que Yn-phn et Tchang-n avaient t, lun le premier et lautre le
second 1 . Daprs le second, il est ais dimaginer ce que
doit tre le premier. Votre esprit, monsieur, na pas la
force de se mettre au-dessus des hommes riches et nobles,
et voil pourquoi vous tes constamment leur dupe. Pour
moi, je connais fond le caractre des riches et des nobles.
En gnral, parmi les riches et les nobles, il ny a pas un
seul homme dun vritable talent. Les uns se poussent par
le crdit et linfluence dun pre ou dun frre an, les
autres par la vertu de largent. Parce que vous voyez que
Yn-p-hn a obtenu la premire place au concours, de

333

Les deux jeunes filles lettres

suite vous vous faites illusion, et vous le prenez pour un


homme dun mrite extraordinaire. Qui sait sil ne doit pas
ce rang lintrigue ?
Je conviens, dit Youn-n, que ce que vous avez dit des
riches et des nobles se voit quelquefois ; seulement, il ne
faut pas considrer Yn-p-hn comme tant riche et

p.303

noble. En effet, bien quil soit n dans une maison riche et


noble, il na point les habitudes des riches et des nobles. Je
le connais fond, et il est inutile dinsister sur ce point. Du
reste, quand vous laurez vu une seule fois, vous le
connatrez comme moi.
Monsieur, reprit Ping-jou-heng, si vous connaissez
fond Yn-p-hn, vous devez avoir de Ping-jou-heng une
bien mdiocre ide. Moi, Ping-jou-heng, aprs avoir quitt
Lo-yang, je suis entr dans le pays de Yn ; en sortant de
Yn, jai travers Thsi et Thsou ; jai pass la rivire de
Hoa et de Yang, et je suis arriv ici. Eh bien ! non
seulement je nai pas vu, de mes yeux, un homme de
talent, mais je nai pas mme appris, de mes oreilles, quil
en existt un seul. Quant vous, monsieur, vous navez
pas mis le pied hors des frontires. Quoique vous ne
connaissiez Tchang-n qu lextrieur, vous dites de suite
que Tchang-n est un homme de talent ; et, pour avoir eu
quelques relations avec Yn-p-hn, vous proclamez surle-champ que Yn-p-hn est un homme de talent.

Cest--dire quils avaient obtenu, lun le premier rang et lautre le second,


dans le concours pour le grade de bachelier.

334

Les deux jeunes filles lettres

Comment faites-vous, monsieur, pour rencontrer une si


grande quantit dhommes de talent ?
A vous entendre, reprit Youn-n, on dirait que
dcidment il ny a pas dans tout lempire un seul homme
de talent.
Comment oserais-je dire que lempire est totalement
dpourvu dhommes de talent ? je soutiens seulement que,
parmi les gens riches et nobles 1 , on nen saurait trouver
un seul.

p.304

Sil ny en a pas, dit Youn-n, parmi les riches et

les nobles 2 , o sont-ils donc ?


En entendant cette question, Ping-jou-heng laissa chapper
un long soupir.
Je vous avoue, dit-il, que ces raisonnements sont fort
tranges. Il me serait difficile de parler ainsi devant vous,
et si je le faisais, vous ne me croiriez pas.
Quy a-t-il dtrange l dedans, dit Youn-n, et
pourquoi ne vous croirais-je pas si vous affirmiez la mme
chose ?
Pour des hommes barbe roide et sourcils hrisss 3 ,
je ne sais combien jen ai vu, et cependant je nai jamais
rencontr un seul talent extraordinaire qui slevt audessus de la foule. Ces jours derniers, lorsque jtais dans

1 Mot mot : dans les caleons de soie (parmi ceux qui portent des caleons
de soie).
2 Mme locution que la note de la page 303.
3 Mot mot : des hommes dont la barbe et les sourcils (taient) comme des
lances.

335

Les deux jeunes filles lettres

le temple du Mn-tseu 1 , jai rencontr une jeune fille de


douze ans. Sans parler de ses attraits admirables, et ne
considrer que les vers quelle a tracs sur le mur, o
trouverait-on autant de finesse et de profondeur, autant de
grce et de charme ? En vrit, elle vous ferait prir
damour. Sil existait au monde un homme dun pareil
mrite, mon unique vu serait de me prosterner chaque
jour devant lui et de lui offrir mes hommages. Mais pour
voir ces hommes riches et nobles, qui ont tous lesprit
bouch, je vous en conjure, ne venez jamais me dranger !
Tout en parlant, il marmottait entre ses dents. Jai, disait-il,
une foi profonde dans la parole de Ni-chn (Confucius) : Si
vous le frottez sur la meule (le jade), il ne suse point ; si vous le
tachez avec de la boue, il ne noircit pas 2 .
Youn-n le voyant dans cet tat, ne put se contenir
davantage et, riant aux clats :
Monsieur Tseu-tchi, lui dit-il, dcidment vous tes fou !
Si vous ne daignez pas y aller, comment pourrais-je vous y
contraindre ? Seulement, quoique vous soyez si passionn
pour les hommes de talent, lorsque vous en trouvez un
sous la main, vous ne daignez, pour rien au monde, lui
rendre visite. Un autre jour, quand vous aurez eu
loccasion de le voir, vous reconnatrez que je ne vous en
ai pas impos. Pour moi, je vous laisse.
Ping-jou-heng ne lavait cout que dune oreille, mais quand
il vit quil parlait de partir, il se contenta de rpondre :
1
2

Voyez p. 219, note 1.


Voyez p. 221, note 1. Ces paroles sont tires du Lun-yu, chap. Yang-ho.

336

Les deux jeunes filles lettres

Eh bien ! adieu.
Youn-n sortit donc et sen retourna. Tout le long du chemin,
il se livra ses rflexions ; puis tout coup, il lui vint une ide :
Jai trouv un bon moyen, scria-t-il.
De suite il alla tout droit chez Yn-p-hn et lui raconta, de point
en point, les prtextes de son ami pour ne pas daigner lui rendre
visite.
Sil en est ainsi, dit Yn-p-hn, que peut-on y faire ?
Tout en marchant, rpondit Youn-n, jai trouv un bon
moyen.
Quel moyen ? demanda Yn-p-hn.

p.306

Quoiquil ait lair dun fou, rpondit Youn-n, il aime

le talent autant que sa vie. Il suffit de prononcer le mot de


talent pour le mettre en campagne.
Alors sapprochant de loreille de Yn-p-hn :
Il ny a pas dautre moyen, lui dit-il, que de faire ceci et
cela.
Eh bien ! dit Yn-p-hn en souriant, essayons de votre
moyen.
Aussitt il chargea un de ses amis intimes daller faire toutes les
dispositions ncessaires.
Revenons maintenant Ping-jou-heng. Quand il eut vu que
Youn-n tait parti, il en fut ravi au fond du cur. Si je
navais pris, dit-il, ce ton mprisant, il serait encore venu ici
mobsder et mennuyer. Hier, il ma mis dedans, mais lavenir,

337

Les deux jeunes filles lettres

je men souviendrai. Il ne convient pas de franchir, la lgre, le


seuil des hommes riches et nobles. Il vaut mieux vivre dans
lisolement et mourir seul. Si la soif des richesses et des honneurs me faisait lier amiti avec ces hommes riches et nobles 1 ,
ne serait-ce pas ravaler la dignit des lettres ?
Charm de sa rsolution, il but seul une bouteille de vin. Il
rcita encore une fois les vers que Ling-kiang-siou avait crits
sur le mur

; puis il alla prendre du repos.

Le lendemain, vers midi, il vit arriver un de ses amis intimes


nomm Ki-tching, qui venait lui rendre visite. Il lui offrit un sige
et le retint causer.
Ki-tching linterrogea tout coup.
Ces jours derniers, lui dit-il, M. Youn-chi-kiao

est-il

venu vous voir ?

p.307

Il est venu, en effet, rpondit Ping-jou-heng en

riant, seulement, le motif de sa visite tait on ne peut plus


ridicule.
Quavait-il de ridicule ? demanda Ki-tching.
Ping-jou-heng lui raconta alors, de point en point, de quelle
manire il lavait conduit chez Tchang-n, qui navait pu
composer un seul vers et avait voulu, la veille, lentraner, par
surprise, aller rendre visite Yn-p-hn.
Un homme qui a si peu de caractre, ajouta-t-il, nest-il
pas parfaitement ridicule ?
1
2
3

Mot mot : avec ces caleons de soie.


Voyez p. 220.
Cest--dire M. Youn-n, dont le nom honorifique est Chi-kiao.

338

Les deux jeunes filles lettres

Cela sest vu de tout temps, rpliqua Ki-tching. Ces


hommes sans caractre ne cherchent qu sintroduire
dans les maisons des riches et des nobles. Jai entendu
dire quaujourdhui il est all avec un homme dun faux
talent dans le village de Thsin-liou pour entendre le
chant des loriots. Il veut, a-t-il dit, faire des vers et boire,
et continuer (imiter) les promenades clbres de la valle
dor 1 . Je ne sais comment il sy prend pour leurrer les sots.
Ping-jou-heng apprenant combien il tait agrable dentendre,
dans le village de Thsin-liou, le chant des loriots :
Je ne sais, dit-il, si cest bien loin dici.
Ce village, rpondit Ki-tching, est situ au midi, trois
ou quatre milles dici, tout au plus ; si cela vous plat,
allons-y faire un tour. Dabord, nous entendrons le chant
des loriots, et, ensuite, nous verrons quelle espce
dindividu le vieux Youn y a entran par surprise pour
faire lhomme important. Sil a quelque chose de

p.308

vain

et de menteur, nous pourrons le persifler et le couvrir de


confusion. Ce sera charmant !
A merveille ! scria Ping-jou-heng en souriant ; allonsy tout de suite.
A ces mots, les deux amis se prirent par la main et se
dirigrent lentement vers le midi. Tout le long de la route, ils
samusrent causer et badiner ensemble. Bientt ils
aperurent, dans le lointain, un bois de saules verdoyants qui
pouvait avoir un li dtendue. On rencontrait tantt des endroits
1

Voyez p. 175, note 2.

339

Les deux jeunes filles lettres

claircis, tantt des endroits touffus : ici, quelques saules


slevaient au bord dune rivire ; l, dautres saules taient
adosss une montagne. Plus loin, leurs branches caressaient
des rochers ; ailleurs, elles flottaient au-dessus dun pont. Dans
la partie la plus profonde et la plus paisse du bois, on avait
lev un grand pavillon o lon pouvait se promener et jouir
dune charmante perspective. Dans la seconde moiti du
printemps, une foule de promeneurs, attirs par les brillantes
modulations du loriot, venaient constamment sy divertir. Les
uns tendaient par terre des tapis et des nattes, les autres
dressaient des tables sous les saules. Si ctaient des hommes
du plus haut rang ou dminents magistrats, ils sinstallaient
dans le pavillon et se faisaient servir du vin. Ce jour-l, Pingjou-heng et Ki-tching tant arrivs ensemble au pied des arbres,
aperurent une multitude de personnes qui, chacune de leur ct,
samusaient suivant leur got. Stant approchs du pavillon, au
premier coup dil, ils virent Youn-n qui y tait assis en
compagnie dun jeune homme, et buvait avec lui devant une
table servie avec luxe. Ils

p.309

avaient fait dresser, ct, deux

tables vides comme sils eussent attendu quelques nobles htes.


Des jeunes filles dune beaut sduisante circulaient autour
deux et leur offraient boire, tandis que six ou sept jeunes
garons chantaient dune voix harmonieuse et jouaient de la
flte. Ctait une scne ravissante. Ping-jou-heng arrta de loin
ses yeux sur le jeune homme. Son corps tait droit comme un
pic majestueux ; ses sourcils se dessinaient comme la pente
dune montagne lointaine ; son teint tait frais et ses yeux
avaient la puret des eaux dautomne. Ses manires taient
distingues, et sa voix tait douce comme une lgre brise du
340

Les deux jeunes filles lettres

printemps. Ping-jou-heng prouva au fond de son cur une


motion secrte. Ce jeune homme, dit-il, est bien diffrent de
ce rustaud de Tchang-n. On dirait quil est venu ici avec
certaines intentions.
A ces mots, il se cacha au bas des saules, et de l il examina
avec attention leur air et leur tournure. Il vit que Youn-n et ce
jeune homme qui buvaient ensemble taient un peu chauffs
par le vin. Tout coup, le jeune homme se sentant anim par la
verve potique, appela un domestique et se fit apporter un
pinceau et un encrier. Il se leva et, stant avanc au milieu du
pavillon, il traa des vers sur un mur blanchi. Comme les caractres taient aussi grands quune tasse th, Ping-jou-heng put,
de loin, les distinguer nettement. Ces vers taient ainsi conus :
Mille filets dune pluie fine et dix mille flocons de vapeurs
Drobent la verdure des plantes et voilent lazur des
cieux ;

p.310

Par bonheur, le souffle du printemps nous indique encore


le chemin,
Et apporte aux nobles htes les chants harmonieux du
loriot.
Aprs avoir fini de voir ces vers, Ping-jou-heng se sentit mu
dadmiration et de joie. Cette criture est charmante, se dit-il
en lui-mme. On reconnat la main dun lettr distingu.
A peine avait-il achev cette rflexion, quil aperut une des
jolies chanteuses qui prsentait ce jeune homme une pice de
soie blanche pour quil y crivit des vers. Celui-ci, sans se faire
prier, leva son pinceau et, ayant regard attentivement la figure
341

Les deux jeunes filles lettres

charmante de la jeune fille, il crivit sur-le-champ. Ds quil eut


fini, il jeta son pinceau en faisant un clat de rire et se remit
boire avec Youn-n. La jolie fille prit la pice de soie, et comme
les traces de lencre taient encore humides, elle alla ct du
pavillon et ltendit sur une table vide pour la faire scher au
soleil. Quelques personnes dsuvres tant venues pour
lexaminer, Ping-jou-heng sapprocha aussitt, et quand il fut en
face, il vit que ce quon avait crit sur la pice de soie formait
deux quatrains de cinq syllabes. En voici le sens :
Ce nest pas seulement la fracheur de votre figure qui
vous rend aimable.
Vous avez une grce et des attraits qui charment le cur.
La beaut de lautomne se peint dans vos deux sourcils ;
Votre aiguille de tte brille comme le disque de la lune ;
La blancheur de votre teint est comme un reflet de fleurs
de poirier ;
Lombre de vos cheveux flottants ressemble celle des
branches du saule.

p.311

Vos penses sont profondes ; elles ne sauraient tre


superficielles.
Au moment de parler, vous laissez chapper un doux
soupir.
Aprs avoir fini de lire. Ping-jou-heng scria tout coup dun
ton exalt :
Quels beaux vers ! quels beaux vers ! En vrit, cest un
homme de talent !

342

Les deux jeunes filles lettres

Quoique Youn-n et le jeune homme eussent un peu entendu


ces paroles flatteuses, ils firent semblant de nen rien savoir et
continurent boire vaillamment en jouant aux ds. Ki-tching
tira vivement Ping-jou-heng et le fit descendre.
Monsieur, lui dit-il, ne parlez pas si haut ; si le
vnrable Youn-n venait vous entendre, il pourrait bien
se moquer de vous.
Jignore, dit Ping-jou-heng, quel est ce jeune homme ;
les vers quil a composs sont vraiment pleins de puret et
de

fracheur,

dlgance

et

de

noblesse ;

comment

pourrait-on se contenir et se taire ?


Monsieur Tseu-tchi, dit Ki-tching, prcdemment vous
tiez fier et ddaigneux : do vient que la vue de ces deux
quatrains vous fait pmer dadmiration ?
Pour moi, dit Ping-jou-heng, jamais je nai su feindre.
Si des vers sont beaux, je les trouve beaux ; sils sont
mauvais, je les trouve mauvais. Ces deux quatrains sont
vraiment dlicieux ; vous navez pas le droit de blmer
mon admiration.
Qui sait, reprit Ki-tching, si ces deux quatrains sont de
lui ou non, sils sont fait de longue main ou improviss ?
Tous deux, dit Ping-jou-heng, ont t inspirs par

p.312

la

circonstance : comment supposer quils sont entachs de


fraude ou faits de vieille date ?
Votre opinion, rpondit Ki-tching, ne me parat pas
encore bien sre : attendez que je laie mis lpreuve ; je
vous ferai voir sa composition.
343

Les deux jeunes filles lettres

Comment vous y prendrez-vous pour le mettre


lpreuve ? demanda Ping-jou-heng ?
Jai un excellent moyen, rpondit Ki-tching.
Or, il y avait un des jeunes chanteurs que connaissait Kitching. Quand il eut fini de chanter, il lui fit un signe de tte et
lappela prs de lui :
Je trouve, lui dit-il, que ce jeune monsieur a compos
des vers charmants. Jai un ventail, veuillez lemporter et
le prier de ma part dy crire une pice de vers.
Seigneur Ki, dit le jeune chanteur, si vous dsirez quil
crive des vers, donnez-moi votre ventail.
A ces mots, Ki-tching tira aussitt de sa manche un ventail
en papier blanc et le remit ce jeune chanteur ; puis,
sadressant Ping-jou-heng :
Il faut, dit-il, que vous donniez un sujet ; vous
lenverrez ensuite demander les vers : ce sera charmant.
Eh bien, dit Ping-jou-heng, quil fasse lloge du jeune
chanteur.
Ki-tching voulait encore adresser des recommandations au
jeune chanteur ; mais celui-ci, qui avait dj saisi sa pense,
scria :
Jai bien compris.
Il prit aussitt lventail et, quand il fut prs du jeune homme :
Votre serviteur, dit-il, possde un mchant ventail ; il
dsirerait que Votre Seigneurie lui ft la grce dy crire
une pice de vers.
344

Les deux jeunes filles lettres

p.313

Si vous dsirez des vers, lui dit le jeune homme en

souriant, dans quel genre les voulez-vous ?


Comme je cultive le chant, rpondit-il, je prie Votre
Seigneurie de me gratifier dune pice de vers sur lart du
chanteur.
A merveille, dit le jeune homme en riant.
Il dploya alors lventail, et prenant son pinceau, il y crivit
tout de suite des vers, comme sils eussent t faits davance. Il
ne rflchit pas un seul instant, et les ayant achevs en moins
de temps quune demi-tasse de th, il remit lventail au jeune
chanteur. Celui-ci lui fit ses remercments, prit lventail et
descendit ; puis, sapprochant furtivement de Ki-tching, il le lui
prsenta en disant :
Seigneur Ki-tching, voyez un peu si cest bien crit.
Ping-jou-heng prit le premier lventail, et y ayant jet les
yeux, il lut une pice en vers de sept syllabes, qui tait ainsi
conue :
Tantt sa voix clate avec une force imptueuse, tantt
elle se trane avec douceur ;
Par une gradation insensible, il passe du ton kong au ton
chang
Tantt

quelques

expressions

frissonner le cur

pathtiques

vous

font

Tantt ses accents moelleux semblent un doux parfum


qui sexhale de sa bouche ;
1

Cest--dire du si au sol.

345

Les deux jeunes filles lettres

Tantt sa voix fine et dlie imite le lger murmure des


saules ;
Tantt son gosier mlodieux rappelle les modulations du
loriot.

p.314

Quand une chanson nouvelle vous fait entendre le frais


murmure dun ruisseau,
Les antiques accords qui arrtaient les nuages paraissent
communs et sans charmes.
Ping-jou-heng ayant fini de lire ces vers, ne put se contenir
plus longtemps.
Ne vous avais-je pas dit, cria-t-il tout haut Ki-tching,
que ctait vritablement un homme de talent ? Quen
pensez-vous ? Comme il est l devant nous, il ne faut pas
que je le manque ; je veux absolument avoir une entrevue
avec lui.
Vous ne le connaissiez pas auparavant, lui dit Ki-tching :
serait-il convenable que vous allassiez le trouver de but en
blanc ?
Cela nest pas difficile, reprit Ping-jou-heng ; je vais
appeler le vnrable Youn-n et, aprs lui avoir expliqu
mon intention, je le prierai daller me recommander.
Il ny a pas dautre moyen, lui dit Ki-tching.
A ces mots, Ping-jou-heng courut prs du pavillon et cria
haute voix :
Monsieur Youn ! monsieur Youn !
1

Littralement : les dents sont sur le point de se glacer.

346

Les deux jeunes filles lettres

Mais Youn avait lair dtre sourd. Il ne rpondit pas un mot et


continua boire avec le jeune homme, en dbitant de grand
mots et en raisonnant perte de vue.
Ping-jou-heng simagina quil navait rellement pas entendu,
et sapprochant encore de quelques pas, il lui cria de nouveau :
Monsieur Youn-chi-kiao, cest moi, Ping-jou-heng, qui
vous appelle.
En ce moment, Youn-n venait de remplir une grande tasse
en corne de rhinocros et, layant pose sur la table, il se tenait
baiss dessus et ne faisait que humer la

p.315

liqueur ; on et dit

que sa tte tait plonge tout entire au fond de la tasse.


Comment aurait-il entendu la voix qui lappelait ? Plus Ping-jouheng criait, et plus Youn-n buvait, si bien quil finit par fermer
les yeux, et se couchant sur la tasse, il se mit dormir
profondment. Comme Ping-jou-heng continuait toujours crier
haute voix, Ki-tching, jugeant que cette manire dappeler
sans cesse blessait les biensances, le tira plusieurs fois par le
bras et le fit descendre en disant :
Cest tout fait inconvenant !
Eh quoi ! dit Ping-joug-heng, quand un homme de
talent voit devant lui un homme de talent, comment
aurait-il le courage de le manquer ?
Comme il avait appel Youn-n sans recevoir de rponse, il
prouva un vif embarras. Alors, il se dirigea tout droit vers la
table, et, quand il fut en face du jeune homme, il leva les mains
et lui dit :

347

Les deux jeunes filles lettres

Monsieur mon frre an 1 , je vous salue ; votre jeune


frre est Ping-jou-heng, homme de talent de Lo-yang.
Le jeune homme resta assis sans bouger et sans lever les
mains, et le regardant de travers

Quelle espce dhomme tes-vous ? lui demanda-t-il.


Votre jeune frre, dit-il, est un homme de talent de Loyang ; je mappelle Ping-jou-heng.
Dans notre ville de Song-Kiang, reprit le jeune homme
en riant, je nai pas appris quil y et quelquun de ce noml 3 .

p.316

Votre jeune frre est de Lo-yang, repartit Ping-jou-

heng ; si par hasard,. mon frre an ne me connat pas,


vous navez qu interroger le respectable Youn ; vous
saurez tout de suite qui je suis.
En ce moment Youn-n dormait encore, la tte appuye sur
la table.
Si jentre bien dans votre pense, dit le jeune homme,
jimagine que vous voulez boire avec nous.
Moi, dit Ping-jou-heng, je me flatte dtre un homme de
talent ; mais jusqu prsent je navais jamais rencontr
un homme dun talent extraordinaire. Ayant vu aujourdhui
que les vers composs par mon frre an taient dune

Formule de politesse.
Littralement : ayant blanchi ses yeux, ayant montr le blanc de ses yeux.
Voyez p. 178, note 3.
3 Il y a ici un jeu de mots quon ne saurait faire passer en Franais. Le mot
Ping veut dire gal. Yn-p-hn lui dit, par mpris : Je nai pas entendu dire
quil y et quoi que ce soit dgal ou de pas gal.
2

348

Les deux jeunes filles lettres

beaut admirable, je dsirerais avoir avec lui un moment


dentrevue pour dployer les penses que je recle dans
mon sein. Serait-il permis de dire que cest pour une tasse
de vin ?
A vous entendre, dit le jeune homme en riant, jimagine
que vous savez faire quelques lignes de mchants vers.
Pour moi, si je compose des vers ici, je ne ressemble pas
ces lettrs retirs, ces faiseurs de romances qui, pour
obtenir une vaine rputation, suivent servilement les
exemples du pass. Il me faut pour rivaux des hommes
dous dun vrai talent et dun savoir solide comme Tsaotseu-kin 1 , qui composa des vers aprs avoir fait sept pas,
comme Li-tsing-lin

qui, tant

p.317

moiti ivre,

composa la chanson de la paix. Je leur permets alors


dentrer dans larne et de composer avec moi. A vous voir,
quoique vous soyez fort jeune, je pense que vous tes issu
dune famille pauvre et obscure, et que quand vous sauriez
manier le pinceau, vous ne devez tre quun Kiao-hn ou
un Tao-Sou 3 .
Monsieur mon frre an, dit Ping-jou-heng en riant, si
vous me regardez comme un homme pauvre et obscur,
naurais-je pas le droit, mon tour, de vous comparer aux

Voyez p. 181, note 1, et p. 234, note 3.


Cest--dire comme le clbre pote Li-tha-p, surnomm Tsng-lien (le
Lotus bleu).
3 Ces deux noms semblent dsigner ici des potes mdiocres auxquels Ynp-hn assimilerait Ping-jou-heng ; cependant ailleurs (p. 8, note 2) ils sont
cits comme des potes distingus. Yn-p-hn veut peut-tre dire que
ctaient des potes ordinaires en comparaison de Tsao-tseu-kin et de Litha-p.
2

349

Les deux jeunes filles lettres

hommes riches et nobles

? Mais ces propos ne mnent

rien. Veuillez me donner un sujet, et alors mon mrite ou


ma mdiocrit clateront sur-le-champ.
Si vous tes si brave pour faire des vers, dit Yn-p-hn,
croyez-vous que je serai moins brave pour vous mettre
lpreuve ? Seulement, comme nous nous rencontrons
pour la premire fois, nous ignorons rciproquement notre
force. Lorsquon fait des vers ensemble, il faut absolument
quil y ait une punition (pour le vaincu). Mais, en ce
moment, M. Youn-chi-kiao est plong dans livresse : qui
prendrons-nous pour tmoin

Votre jeune frre, dit Ping-jou-heng, a amen avec lui


un ami qui est comme vous de la ville de Song-kiang : que
ne le prenons-nous pour tmoin (pour juge) ?

p.318

A merveille ! merveille ! scria Yn-p-hn.

En entendant ces paroles, Ki-tching sapprocha de la table.


Messieurs, dit-il, puisque vous tes en verve et que
vous voulez vous distribuer les rimes et vous disputer la
victoire, votre jeune frre dsire prsider au combat 3 .
Comme vous demandez faire des vers, dit Yn-p-hn,
vous ne pouvez vous dispenser de boire. Quoique vous ne
soyez pas venu pour une tasse de vin, il faut cependant
humecter un peu votre bouche altre 4 .

Littralement : aux caleons de soie (sous-entendu : qui nont aucun mrite


littraire).
2 Cest--dire pour juge.
3 Littralement : tenir le drapeau et le tambour.
4 Littralement : vos entrailles dessches.

350

Les deux jeunes filles lettres

A ces mots, il les salua en levant les mains et les invita


sasseoir, et alors les jeunes filles qui taient prs deux leur
servirent du vin.
Ping-jou-heng avait peine bu trois ou quatre tasses, quil
scria tout coup :
Votre jeune frre se sent bouillant de verve et il prie son
frre an de lui donner de suite un sujet. Si vous tardez
une minute, mes dix doigts vont se transformer en griffes
de dragon et je menvolerai dans les airs.
Si je me borne vous mettre lpreuve, dit Yn-phn, on ne manquera pas de dire que je traite un sage
avec hauteur et un hte avec peu dgards. Si je veux
partager avec vous les rimes pour que nous composions
chacun de notre ct, il sera difficile de juger des beauts
ou des dfauts de nos compositions. Il vaut mieux que je
fasse avec vous des vers lis. Ds que vous aurez fini une
phrase, jordonnerai une jolie personne de vous verser
une tasse de vin, et aux chanteurs de faire entendre une
p.319

chansonnette. Lair fini et la tasse vide, je continuerai

la pense potique et je tcherai de la complter ; si je ne


viens pas bout de trouver une rime heureuse, pour ma
punition, je boirai sur-le-champ trois grandes tasses ; mais
si je russis, on moffrira du vin et on chantera un air
comme la premire fois. Si vous rencontrez une de ces
phrases fines et lgantes qui excitent ladmiration, toute
la socit boira une tasse de vin en votre honneur. Mais si
vos vers sont mauvais dun bout lautre, je vous
barbouillerai le visage dencre et je vous ferai chasser
351

Les deux jeunes filles lettres

honteusement. Ne vous formalisez pas alors si votre jeune


frre vous traite avec mpris. Il faut que mon frre an
rflchisse bien davance. Sil se sent du courage, il na
qu composer tout de suite ; sil manque de courage, je
lengage se retirer. Quil naille pas, au moment dcisif,
montrer de lopposition ou du repentir.
En entendant ces paroles, Ping-jou-heng se mit rire aux
clats :
Cest dlicieux ! cest dlicieux ! scria-t-il, jamais je
nai eu la figure noircie dencre ; si on me la noircit
aujourdhui par plaisanterie, jen serai vraiment charm.
Mais je pense que, dans tout lempire, il ne serait pas ais
de trouver un pinceau assez brillant 1 . Allons, je vous en
prie, donnez-moi vite un sujet.
Il nest pas ncessaire de chercher bien loin, dit Yn-phn. Aujourdhui, nous sommes venus dans le village de
Thsin-liou pour entendre les loriots ; eh bien ! prenons
ce sujet.
p.320

A ces mots, il se fit apporter une longue pice de soie,

ltendit en travers sur une longue table, et ordonna une jolie


personne de broyer de lencre et de rester leurs cts en
tenant lencrier.
Alors Yn-p-hn se leva, et, prenant son pinceau :
Votre jeune frre, a mrit une punition. Cest lui de
commencer rimer.

352

Les deux jeunes filles lettres

Aussitt donc, il crivit le sujet et commena la premire phrase.


Sujet. Un jour de printemps, nous sommes alls dans le
village de Thsin-liou pour entendre les loriots.
Au printemps, par la faveur du ciel, la pluie et les vapeurs
se sont heureusement maries.
Yn-p-hn, ayant fini dcrire, dposa son pinceau et sassit.
De suite, une jolie personne lui versa une tasse de vin, et les
jeunes musiciens chantrent un air au son de la flte. Ping-jouheng se leva son tour, et prenant un pinceau, il crivit la
suite ces deux lignes :
Dinnombrables branches tranent mollement terre ;
En combien de jours lombre dun vert feuillage a-t-elle
augment leur beaut ?
Ds que Ping-jou-heng eut fini dcrire, il dposa son pinceau
et sassit. Yn-p-hn, la vue de ces vers, fit plusieurs signes
de tte et dit :
Il sy entend ! il sy entend !
Aussitt, il ordonna une jolie personne de lui offrir une tasse
de vin et aux jeunes garons de chanter un air. La chanson finie,
il se leva et crivit ces deux vers :

p.321

Cest--dire un pote assez habile pour me vaincre et me faire cet affront. Il


y a en chinois : Ce pinceau de ltoile Koue (la premire et la plus brillante de
la constellation de la Grande Ourse).

353

Les deux jeunes filles lettres

En un moment loiseau jaune (le loriot) slance la


branche la plus leve,
Et il prend son essor comme sil avait trouv la route des
nuages bleus (lempyre).
Ping-jou-heng, qui tait prs de lui, lavait vu (crire). Sans
attendre que Yn-p-hn et dpos son pinceau et ft retourn
sa place, il scria avec enthousiasme :
Quelle belle pense que celle-ci : Il prend son essor
comme sil avait trouv la route des nuages bleus !
Monsieur Ping, monsieur Ping, scria Yn-p-hn tout
joyeux, je demande seulement que vous me trouviez une
phrase parallle : pour le coup, je vous regarderai comme
un homme de talent.
A ces mots, il rclama pour son ami du vin et une chanson ;
mais Ping-jou-heng larrtant :
Un moment, un moment, lui dit-il ; attendez que jaie
crit une phrase parallle, et alors nous boirons ensemble.
Soudain il leva le pinceau et crivit, en courant, les deux vers qui
suivent :
Jcoute et crois entendre la chanson appele Hong-siou 1 .
Les branches qui se balancent doucement au gr de la
brise forment un rideau vert.

Hong veut dire vermeille, et siou, neige. Yn-p-hn explique plus bas
lorigine de ces noms.

354

Les deux jeunes filles lettres

A peine Yn-p-hn eut-il vu ces vers, quil battit des mains


et scria dun air joyeux :
Vous avez fait rpondre rouge (hong) et neige (siou)
nuages bleus ; cest une perce quun esprit ordinaire
naurait pas trouve. Vous tes vraiment un homme de
talent.
p.322

Les jeunes filles leur offrirent alors trois tasses de vin

quils burent ensemble en signe de flicitation.


Le chemin des nuages bleus, demanda alors Ki-tching, a
t inspir par la phrase o il sagit des oiseaux jaunes
(des loriots), qui trouvent leur route au milieu des saules,
cest ce que jai compris la premire rflexion ; mais
jignore do vient la chanson appele Hong-siou-ko.

Hong-eul

enfant)

1,

(vermeille-enfant)

et

Siou-eul

(neige-

dit Yn-p-hn en souriant, sont les noms de

deux jeunes filles de lantiquit qui taient dhabiles


chanteuses. M. Ping a mari la fiction la ralit. Vous ne
connaissiez pas, monsieur, ce merveilleux artifice, familier
aux potes.
En achevant ces mots, il prit le pinceau et crivit les deux
vers suivants :
Ils passent tour tour dune branche lautre, comme
des navettes dor.
Ils chantent du matin au soir ; y a-t-il au monde des accents aussi dlicieux ?

Cest--dire : enfant blanc comme la neige.

355

Les deux jeunes filles lettres

Comme on pourrait, dit Ping-jou-heng, se fatiguer se


lever et sasseoir continuellement, il vaudrait mieux finir
la pice et boire ensuite tout notre aise.
Cela peut se faire, dit Yn-p-hn en souriant.
Alors Ping-jou-heng crivit deux nouveaux vers :
Les saules se balancent du nord au midi. O trouve une
ombre plus douce ?
Leurs branches soyeuses forment un lger rideau et voilent la vote du ciel.

p.323

Yn-p-hn :

Au son de leur voix, on croit entendre lhabile chanteuse


de Thsn 1 .
Seulement les potes et les lettrs retirs lui apportaient
des oranges en venant lcouter.
Ping-jou-heng :
Les hommes mme les plus grossiers ne sauraient passer
ici cheval (sans sarrter).
Leurs dlicieuses modulations semblent des perles qui
schappent de leur langue.
Yn-p-hn :

Daprs le dictionnaire Pe-wen-yun-fou, liv. XXVI, fol. 23, Thsin-'o, la belle


femme de Thsin, tait la mme que Tchao-f-yen, lhabile danseuse cite p.
22, notes 1 et 2, qui, daprs ce passage, excellait aussi dans lart du chant.

356

Les deux jeunes filles lettres

Leurs voix suaves qui stendent comme des fils de soie,


enchanent nos sourcils ;
Le vif clat de leur plumage se reflte dans nos yeux et
cause une sensation pnible.
Ping-jou-heng :
Les cris de leurs petits ressemblent aux soupirs dune
me mourante.
En les regardant, il semble que leur chant expire et se ranime tour tour.
Yn-p-hn :
En entendant leur voix, on apprend connatre la grce
de leur corps.
Comment pourrons-nous rpondre ce beau jour ?

p.324

Ping-jou-heng :

En remplissant des coupes dor et en les vidant tour


tour.
Aprs avoir fini dcrire, les deux amis rirent aux clats et
sabandonnrent la joie.
Yn-p-hn arrangea ses vtements et salua de nouveau
Ping-jou-heng.
Monsieur, lui dit-il, il y avait longtemps que javais
entendu parler de votre grande rputation ; je reconnais
quelle ntait point usurpe.
357

Les deux jeunes filles lettres

Puisque nous avons fait connaissance aujourdhui en


composant des vers, dit Ping-jou-heng, joserai vous
demander votre glorieux nom de famille et votre honorable
petit nom.
Votre jeune frre, dit Yn-p-hn en riant, naime pas
communiquer son nom de famille et son petit nom.
Lorsquon a rencontr un ami, serait-il convenable de ne
pas lui communiquer son nom de famille et son petit nom ?
Si je vous communiquai que mon nom de famille et mon
petit nom, reprit Yn-p-hn en souriant, jai bien peur de
mattirer votre mpris.
Monsieur, lui dit Ping-jou-heng, vu votre admirable
talent, non seulement je ne fais pas attention votre
fortune et votre noblesse, mais quand mme vous seriez
pauvre et obscur, je noserais certainement pas vous
montrer du ddain.
Eh bien ! dit le jeune homme en riant, puisque vous
assurez que vous ne me mpriserez point, je vais vous
p.325

parler sans dtour. Je suis prcisment ce Yn-p-hn

dont vous a parl M. Youn-chi-kiao.


Ainsi donc, scria Ping-jou-heng en riant aux clats,
vous tes monsieur Yn-p-hn. Il y avait bien longtemps,
bien longtemps que jaspirais vous voir.
A ces mots, il lui fit un salut et lui offrit ses respects.
Au moment o Ping-jou-heng faisait ce salut, tout coup
Youn-n ouvrit les yeux, se dressa sur ses pieds et le tirant par
le bras, il lapostropha avec violence.
358

Les deux jeunes filles lettres

Monsieur Ping, lui dit-il, il faut que vous ayez bien peu
de caractre ! Avant-hier, vous disiez, dun ton railleur,
que M. Yn, le comte de Ts, appartenant une famille
riche, devait tre dpourvu de talent ; vous disiez encore
que sil avait obtenu la premire place au concours, ctait
uniquement par lintrigue. Vous ajoutiez que quand M. Yn,
le comte de Ts, serait un homme de talent, il aurait beau
vous prier mille et dix mille fois de venir le voir un instant,
vous ddaigneriez daller lui rendre visite. Comment se
fait-il quaujourdhui, sans avoir reu dinvitation, vous
soyez venu le trouver de votre propre mouvement, et que
vous lui montriez la mme dfrence qu moi-mme ?
Aprs que Tchang-n eut tromp mon attente, dit Pingjou-heng en riant, je mimaginai que M. Yn tait un
homme de la mme trempe ; cest pour cela que je laissai
chapper des paroles si extravagantes ; jignorais que le
comte de Ts ft un des plus beaux gnies de lempire. Jai
agi avec une lgret coupable, et certes cest une faute
dont je ne saurais me justifier ; mais, en ralit, ma faute
est venue de mon frre an, Chi-kiao.
p.326

A ces mots Youn-n se mit vocifrer de plus en plus.

Comment pouvez-vous dire que cest de ma faute ? scria-t-il dun ton courrouc.
Si vous ne meussiez pas arrt en chemin, dit Pingjou-heng,

pour

mentraner

chez

Tchang-n,

longtemps que jaurais rendu visite M. Yn.


Youn-n se mit rire aux clats.

359

il

Les deux jeunes filles lettres

Dcidment, lui dit-il, vous tes un homme de talent.


Avant-hier, vous avez parl dune faon, aujourdhui vous
tenez un autre langage ; on peut dire que vous possdez
fond tous les artifices de la rhtorique.
Quand il eut fini de parler, toute la socit rit gorge
dploye.
Trve de propos inutiles, dit Yn-p-hn, veuillez vous
asseoir et que tout soit dit.
Il ordonna alors aux jeunes filles denlever la premire table
et de dresser avec soin celle qui tait reste vacante.
Ce que voyant Ping-jou-heng, il se leva la hte, et
sexcusant poliment :
Comme jai eu aujourdhui, dit-il, lhonneur de faire
votre connaissance

1,

je ne manquerai pas daller vous

rendre visite dans votre htel. Pour le

p.327

moment,

permettez-moi de me retirer.
Mais Yn-p-hn larrtant par la main :
On a eu bien de la peine, dit-il, vous amener ici ;
pourquoi voulez-vous prendre cong de moi avant que je
vous aie donn quelques marques de respect ?

Il y a en chinois : Connatre Khing (abrviation de Hn-khing-tcheou). Sous


le rgne de Hioun-tsong, de la dynastie des Thang, Hn-hoe, surnomm
Tchao-tsong, tait gouverneur de Khing-tcheou. Tous les magistrats
aspiraient le voir. Sa rputation tait si grande que lhonneur dtre connu
de lui tait plus estim que la dignit de heou (marquis), et quune parole
dapprobation quil donnait quelquun, le faisait passer pour un homme de
mrite, digne dobtenir un emploi. De l est venu la locution : connatre
Khing, pour dire tre en relation avec un homme illustre, dont la
connaissance est infiniment honorable, et dont la recommandation peut
conduire aux plus hauts emplois.

360

Les deux jeunes filles lettres

Ce nest point que je veuille absolument vous quitter, dit


Ping-jou-heng, mais, en voyant ce somptueux repas, je
suis convaincu que vous attendez quelque hte illustre.
Pour moi, qui suis un hte venu limproviste, je craindrais de vous gner. Voil pourquoi je vous fais mes
adieux davance.
Monsieur, reprit Yn-p-hn en riant, vous venez de
dire tout lheure que peut-tre jattends quelque hte
illustre ; devinez un peu quel est cet hte illustre.
Lempire est rempli de vos amis, reprit Ping-jou-heng ;
comment pourrais-je deviner juste ?
Eh bien ! dit Youn-n en riant, je vais deviner pour vous.
Je devine que cet hte illustre nest autre que M. Pingtseu-tchi.
Monsieur Chi-kiao, dit Ping-jou-heng en riant, je vous
prie de ne point vous moquer de moi. Qui est-ce donc,
plaisanterie part ?
Je vous jure que cest prcisment Votre Seigneurie, dit
Yn-p-hn.
A ces mots, Ping-jou-heng prouva une vive motion.
La splendide table de Votre Excellence tait servie davance, lui dit-il, et je ne suis venu quaprs ; comment
pouvez-vous dire que cest pour moi ?
Je vais vous parler sans dtour, rpondit

p.328

hn en riant, ds que jai entendu M. Chi-kiao

Nom honorifique de Youn-n.

361

Yn-p-

parler de

Les deux jeunes filles lettres

votre talent extraordinaire, le jour comme la nuit vous ne


sortiez pas de ma mmoire. Javais le plus ardent dsir de
vous voir une seule fois ; je ne pouvais prvoir que Votre
Seigneurie me souponnerait dtre sans talent, et ne
daignerait pour rien au monde mhonorer de sa visite. Je
consultai plusieurs reprises avec M. Chi-kiao, qui me dit
que vous fuyez un homme riche comme un ennemi, et que
vous chrissez le talent comme votre propre vie. Alors,
dans mon embarras extrme, jai fait prparer ici une
petite collation, et comptant, laide de mes mchants
vers, mettre Votre Seigneurie en verve, jai charg M. Ki
de remplir le rle du pcheur qui amorce le poisson. Jtais
loin de prvoir que vous me montreriez une extrme
bienveillance 1 , et que vous ne ddaigneriez pas de faire
amiti avec une personne dune condition infime. Lorsque,
tout lheure, M. Chi-kiao a fait semblant dtre ivre,
lorsque moi-mme je vous ai trait dune faon brusque et
hautaine, tout cela ntait quune pure comdie quon
jouait devant vous. Je me suis servi dune tasse de vin
pour vous faire connatre mes vrais sentiments. Si lhte
illustre que jattendais nest pas M. Tseu-tchi, qui peut-il
tre ?
En entendant ces mots, Ping-jou-heng fut comme un homme
qui sort dun songe.
Ces nobles sentiments daffection pour le talent, scriat-il, quand on les chercherait dans toute lantiquit, on

Littralement : que rellement jaurais le bonheur de recevoir un il noir.


Voyez p. 173, note 3.

362

Les deux jeunes filles lettres

aurait de la peine en

p.329

trouver un seul exemple. Jtais

loin de penser que par ses hautes marques destime pour


moi, M. le comt de Ts effacerait les hommes de
lantiquit.
Ensuite, regardant Youn-n :
Non seulement, dit-il, les sentiments levs du comte
de Ts sont au-dessus de la porte humaine, mais on peut
en dire autant des sentiments levs qua dploys Votre
Seigneurie dans lintrt dun ami.
O voyez-vous ces sentiments levs et surhumains ?
reprit Youn-n. Nous avons suivi laxiome vulgaire : Il
vaut mieux provoquer la colre du gnral ennemi que de
linviter au combat.
Ping-jou-heng sadressa alors Ki-tching :
Puisque M. Yn, lui dit-il, tait anim de sentiments si
levs, pourquoi ne mavoir pas parl franchement ?
Pourquoi avoir employ tant de dtours ?
Si je vous avais tout de suite dcouvert la vrit,
rpondit Ki-tching, vous auriez ddaign de venir.
Alors tout le monde battit des mains et applaudit avec
enthousiasme. Aprs quoi, on servit de nouveau du vin. Ils
sassirent en se donnant des marques de dfrence, et burent
gaiement au bruit des chansons et des instruments de musique.
Ds ce moment, Ping-jou-heng et Yn-p-hn conurent
mutuellement autant destime que de respect pour leur talent et
leur esprit, mais ils taient plus touchs encore de llvation de
leurs

sentiments.

Ils

sabandonnrent
363

lun

et

lautre

aux

Les deux jeunes filles lettres

transports de la joie. Pendant ce temps-l, Youn-n badinait


dune manire aimable et Ki-tching se montrait charmant. Tous
quatre burent jusqu ce quils fussent tourdis par le vin. Ils se
levrent

p.330

alors et se disposrent se sparer, lorsque,

soudain, Tchang-n arriva avec un de ses amis et entra dun air


dimportance dans le pavillon.
Par suite de leur arrive, jaurai beaucoup de dtails vous
apprendre. Le sage rpand un parfum inpuisable, mais lhomme
mdiocre laisse aprs lui une honte ternelle.
Si vous ignorez quel accueil ils reurent des quatre autres,
coutez un peu, je vais vous conter cela en dtail dans le
chapitre suivant.

364

Les deux jeunes filles lettres

CHAPITRE XI
UNE PICE DE VERS SERT A USURPER
UNE VAINE RPUTATION
@
p.331

Yn-p-hn, Ping-jou-heng, Youn-n et Ki-tching ayant

fini de boire, staient levs et se disposaient partir, lorsque


soudain ils virent entrer Tchang-n dans le pavillon, avec un ami
qui portait un bonnet haut et carr et un vtement de couleur
clatante large collet et grandes manches. Comme ceux-ci
les connaissaient, ils les salurent en levant les mains. Tchang-n
prit alors la parole :
Il est encore de bonne heure, dit-il, et nous ne faisons
que darriver : pourquoi, messieurs, songez-vous vous
retirer ?
Ayant un peu bu aprs une promenade de printemps,
dit Yn-p-hn, nous ne pouvons retenir plus longtemps
nos htes ; voil uniquement pourquoi nous voulons nous
en retourner.
Youn-n, montrant du doigt le jeune homme qui portait un
bonnet haut et carr :
Quel est lillustre nom de famille de ce noble seigneur ?
demanda-t-il Tchang-n.

p.332

Cest, dit Tchang-n, M. Song, surnomm Ts-tching,

du pays de Chn-tso ; cest le coryphe des potes de


notre poque. Il est intimement li avec le prfet Yn, qui

365

Les deux jeunes filles lettres

la invit aujourdhui venir boire ; et pour cette raison, il


ma pri de laccompagner.
Song-sn, ayant demand les noms de famille et les petits
noms des quatre amis, Tchang-n se chargea encore de
rpondre :
Ce monsieur est Youn-chi-kiao, celui-l est Ki-tseu-mou ; cet autre est Ping-tseu-tchi, et son voisin Yn,
surnomm Ts-hou (le comte de Ts). Le comte de Ts
est celui dont je vous ai parl comme ayant obtenu le
premier rang au concours de Hoa-ting, et que Wang, le
prsident des examens, combla dloges et de flicitations.
En

entendant

ces

paroles,

Song-sn

lui

dit

dun

ton

respectueux :
Cest donc vous qui tes Monsieur Yn-p-hn? Il y
avait bien longtemps que jaspirais vous voir.
Puis, savanant vers lui, il fit une profonde rvrence que
Yn-p-hn lui rendit la hte en disant :
Monsieur Song, vous tes un des premiers potes de
lempire ; je vous ai manqu de respect.
A ces mots, il complta son salut.
Song-sn tait sur le point dengager la conversation, lorsque,
tout coup, on entendit au bas de la fort des cris de satellites
qui cartaient la foule sur la route. On sut bientt que ctait le
prfet Yn qui arrivait. Toute la socit fut en moi et voulut
aussitt se retirer. Song-sn, se tournant vers Yn-p-hn, se
contenta de lui dire

p.333

quil irait le saluer un autre jour, pour lui

tmoigner tout son respect. Yn-p-hn le salua alors en levant


366

Les deux jeunes filles lettres

les mains ; puis, avec Ping-jou-heng, Youn-n et Ki-tching, il


descendit du pavillon et sloigna.
Revenons maintenant Song-sn. Lorsquil tait Yangtchou, Ling-kiang-siou avait dmasqu son ignorance en
prsence du docteur Tao et du licenci Liou. La nouvelle de cet
affront stant rpandue, il devint pour tout le monde un objet
de plaisanterie et de rise. Il sentit bien quil ne pouvait plus se
maintenir en cet endroit. Songeant alors Yn-wn-ou, prfet
de Song-kiang, avec qui il avait eu, autrefois, quelques relations
damiti, il se hta daller le trouver. Le prfet Yn navait pas
oubli quil avait attir jadis Song-sn une rude bastonnade
inflige par ordre imprial ; aussi le reut-il de la manire la plus
affectueuse. Cest pourquoi Song-sn se remit prendre de
grands airs et capter lamiti dune foule de gens en se
donnant lui-mme le titre de pote. Ce jour l, le prfet Yn
lavait invit venir au village de Thsin-liou pour entendre le
chant des loriots. Voil pourquoi il avait pris les devants avec
Tchang-n et stait justement rencontr avec Yn-p-hn. Celuici venait de descendre du pavillon avec sa socit, lorsque le
prfet Yn arriva dans sa chaise porteurs. Ds que le prfet
leut aperu, il interrogea aussitt Tchang-n.
Ce jeune homme, dit-il, ma bien lair du bachelier Yn.
Cest lui-mme, rpondit Tchang-n.
Ce bachelier Yn, reprit le prfet en se tournant

p.334

vers Song-sn, est le fils de Yn, linspecteur gnral, qui


est de mon district. Son nom est Yn-p-hn. Quoiquil soit
encore fort jeune, il sest fait, par son talent, une brillante
rputation. Ces jours derniers, le prsident du concours lui
367

Les deux jeunes filles lettres

a dcern le premier rang ; jai mme entendu dire quil se


propose de le recommander lempereur dune manire
spciale.
On nest pas dans lusage, dit Song-sn, de prsenter
dune manire spciale un simple bachelier. Comment le
prsident du concours aurait-il pu avoir subitement une
pareille ide ?
On ma racont, repartit le prfet Yn, que lempereur,
voyant le talent de Chn-ta, pensa naturellement que puisquil y
avait, parmi les femmes, des personnes doues de talent, on
devait, plus forte raison, trouver parmi les hommes des lettrs
minents.

Il

ordonna

personnellement

aux

prsidents

des

concours de toutes les provinces de faire les recherches les plus


actives ; il ajouta que, sils ne lui trouvaient pas de tels hommes,
il les chtierait svrement. Cest pourquoi Wang, le prsident
du concours, apporta le plus grand zle dans ses recherches. Ces
jours derniers, ds quil eut fait la dcouverte de Yn-p-hn, il
en fut ravi de joie.
Jaurais mauvaise grce, me dit-il, ne prsenter
quune seule personne, et jaurais besoin de trouver un
second sujet ; je serais charm de pouvoir faire ainsi une
double prsentation.
En achevant ces mots, il me chargea plusieurs fois de faire des
recherches de mon ct.
Sans votre msaventure de ces jours derniers, ajouta le
prfet, jaurais signal votre nom Sa Majest et je vous

368

Les deux jeunes filles lettres

aurais

p.335

prsent avec lui ; ceut t, pour vous, une

affaire des plus heureuses.


Song-sn, craignant que Tchang-n napprit sa msaventure
rcente, couvrit aussitt la voix du prfet :
Votre serviteur, rpondit-il, vit retir au milieu des
montagnes ; il ressemble loie sauvage qui plane au haut
dun nuage isol. Quel est le ciel quelle ne puisse atteindre
dans son sublime essor

? Voulez-vous quelle aille

semprisonner dans une cage ? Puisque Votre Excellence a


reu une telle commission du prsident du concours

pourquoi ne pas prsenter tout de suite M. Tchang-n ?


Rien nest plus ais, car il est dun rang aussi lev que le
prsident du concours, et peu sen faut quil ne soit au
niveau de M. Yn.
Ne sais-je pas, dit aussitt le prfet en souriant, que le
talent lev de M. Tchang mrite dtre recommand ?
Mais pour dcerner le grade de docteur, il y a une voie
rgulire

quil

faut

suivre ;

si

jimportune

de

cette

demande lillustre prsident du concours, je crains de


tromper ses esprances.
Excellence, reprit Song-sn en faisant des signes de tte,
on peut dire que vous avez une affection extrme pour
Tchang-n.

Voyez p. 213, note 2.


Le prfet Yn a dit plus haut que le prsident du concours lavait charg de
lui chercher un second homme de talent.
2

369

Les deux jeunes filles lettres

Votre serviteur, scria Tchang-n, a t combl des


bonts de Votre Excellence ; il en conserve une reconnaissance infinie.
A ces mots, on se mit table et on se livra au plaisir

p.336

du

vin. Aprs avoir bu quelque temps, le prfet adressa de


nouvelles questions Tchang-n.
Tout lheure, dit-il, jai remarqu que le bachelier Yn
tait accompagn dun jeune homme ; pourrais-je savoir
qui il est ?
Ce jeune homme nest point de la ville de Song-kiang,
rpondit Tchang-n ; cest le fils du proviseur Ping ; son
nom

est

Ping-jou-heng ;

quoiquil

nait

quun

talent

mdiocre, il a un caractre fier et hautain, et manque tout


fait dducation.
Cela sest vu de tout temps, dit le prfet sans lui
adresser de nouvelles questions.
Tout le monde se mit boire et, lapproche du soir, chacun
se spara. Le prfet Yn partit le premier dans sa chaise
porteurs ;

puis

Tchang-n

et

Song-sn

sen

retournrent

lentement en se tenant par la main. Tout en marchant, Tchangn parla ainsi son ami :
Pour obir aux instructions de mon pre, jai cultiv
avec ardeur le genre de prose lgante qui est en vogue
aujourdhui ; cest pourquoi jai nglig tout fait ltude
de la posie. Dernirement, Yn-p-hn et Ping-jou-heng,
pour avoir russi faire une ou deux pices de mchants
vers, nont cess de maccabler de mpris et dinjures. Jai

370

Les deux jeunes filles lettres

appris que les compositions potiques de Votre Seigneurie


clipsent celles de tout lempire. Un de ces jours, je
prparerai une collation. Il faudra que vous composiez une
ou deux bonnes pices de vers pour terrasser ces deux
champions. Je pourrai alors assouvir toute ma haine.
Pour les compositions en prose qui sont en vogue

p.337

aujourdhui, dit Song-sn, il y a longtemps que je ne men


suis occup ; l-dessus, je noserais faire le suffisant ;
mais sil sagit dcrire des vers, peut-tre pourrai-je vous
donner un coup dpaule.
Tchang-n fut transport de joie :
Si Votre Seigneurie, dit-il, daigne me prter secours,
jaurai

une

profonde

reconnaissance

de

ce

noble

dvouement.
Les deux amis entrrent dans la ville et se sparrent.
Quelques jours aprs, Song-sn ayant appris que Yn-p-hn
tait dune famille riche et noble, et quen outre ctait un des
jeunes lettrs les plus renomms de son poque, il forma le
projet de lier amiti avec lui. Il acheta aussitt un ventail dor
et voulut y crire une pice de vers pour le lui offrir comme un
cadeau de premire visite. Il chercha longtemps parmi ses
brouillons de posies sans pouvoir dcouvrir une seule pice
prsentable. Il aurait bien voulu ne rien crire, mais il naurait
pas eu lair dun pote. Il aurait voulu crire une pice au gr de
son imagination, mais il craignit de provoquer les railleries de
Yn. Aprs bien des rflexions, il lui vint tout coup une ide.

371

Les deux jeunes filles lettres

Jai

mon

affaire,

scria-t-il ;

qui

mempche

dcrire

furtivement les vers de Chn-ta sur les hirondelles blanches

et

de men dclarer lauteur pour faire claquer mon fouet.


Sa rsolution une fois arrte, il dploya lventail et

p.338

transcrivit la pice en question. Il crivit en outre son nom sur


un billet de visite quil remit un domestique, et alla tout droit
saluer Yn-p-hn.
Arriv au seuil de la maison, il fit porter sa carte dans
lintrieur.
Sa Seigneurie est sortie, rpondit un domestique.
O est-il all ? demanda Song-sn.
Son Excellence Wang, le prsident du concours,
rpondit le domestique, la invit venir chez lui.
Il ny a point de concours aujourdhui, repartit Song-sn ;
pourquoi laurait-il invit venir ?
Jai appris, dit le domestique, que ctait pour composer
des vers ; jignore si la chose est vraie ou non.
Puisquil nest pas la maison, reprit Song-sn, ma visite
est faite.
A ces mots, il remit au domestique sa carte avec lventail et
se retira.
Or, depuis que Yn-p-hn avait fait la rencontre de Pingjou-heng, ils aimaient causer et disserter ensemble, et
taient devenus tellement intimes quils ne se quittaient plus.
1

Voyez p. 26.

372

Les deux jeunes filles lettres

Yn-p-hn avait install Ping-jou-heng dans son cabinet


dtude, afin quil pt sy rcrer du matin au soir. Ce jour-l,
quoique Yn-p-hn se fait rendu linvitation du prsident du
concours, Ping-jou-heng tait occup lire dans la bibliothque.
Un domestique ayant reu la carte de visite et lventail, les
avait apports dans la bibliothque.
Do viennent ces objets ? demanda Ping-jou-heng.
Cest, dit le domestique, un M. Song qui les a offerts
mon matre en venant lui faire visite.
p.339

Ping-jou-heng les prit et y jeta les yeux. A la vue de la

carte de visite, il reconnut que ctait Song-sn.


Jimagine, se dit-il en lui-mme, que cest le jeune homme
que jai rencontr avant-hier dans le village de Thsian-liou.
Puis, ayant regard un instant les vers crits sur lventail, il
vit que lauteur avait pris pour sujet les hirondelles blanches.
Depuis que Chi-ta-pn et Youn-ka

, se dit-il, ont

compos chacun une pice de vers sur les hirondelles blanches,


personne na jamais os traiter le mme sujet. Comment a-t-il
pu songer aller sur leurs brises

? Jignore ce quil a crit

dans son aveugle tmrit.


A ces mots, il lut les vers avec la plus grande attention. A
peine avait-il achev les deux premires phrases, quil changea
subitement de couleur. Il continua, et, quand il fut arriv aux

Voyez p. 20 et 21.
Littralement : comment a-t-il pu songer continuer la martre ? Voyez p.
225, note 1.
2

373

Les deux jeunes filles lettres

passages : Emprunter la couleur du corbeau ; la neige ajoute


mon embonpoint, il resta frapp dadmiration.
Voil des phrases merveilleuses ! scria-t-il.
Puis, il les relut attentivement dun bout lautre, et, frappant
du poing sur la table, il dit en soupirant :
Comment prtendre maintenant que lempire ne possde
point dhommes de talent ? Cette pice de vers, si lgante et si
gracieuse, gale en beaut une gravure ou un tableau ; elle
efface mme celles de Chi-ta-pn et de Youn-ka. Aurais-je pu
penser quun homme de la sorte

p.340

de Song-sn serait dou

dun talent aussi admirable ?


Il reprit les vers et se mit les rciter encore sans se lasser.
Il avait dj pass plus de la moiti du jour les moduler avec
dlices, lorsque Yn-p-hn revint et entra dans la bibliothque.
Aujourdhui, dit-il Ping-jou-heng, le prsident du
concours ma appel auprs de lui pour que je composasse
des vers sur les huit merveilles de la tour des hirondelles ;
il me demanda en outre une pice lgante pour souhaiter
une longue vie Son. Exc. Chn, le jour anniversaire de sa
naissance. Mayant vu crire ces deux morceaux tout dun
trait, il fut ravi de joie et me montra les plus grands gards.
Il voulut mme prsenter lempereur un rapport spcial
et me proclamer le premier talent de lempire. Je ne sais
pas qui a fait sonner aux oreilles du prsident du concours
la renomme de votre talent. Aujourdhui, il ma demand,
plusieurs reprises, si je vous avais dj vu et quelle
espce de talent vous aviez rellement. Cest mon ami

374

Les deux jeunes filles lettres

intime, lui ai-je rpondu ; il a dix fois plus de talent que


moi. A ces mots, il fut au comble de la joie et voulut
vous inviter venir le voir. Il a lintention de vous
prsenter avec moi lempereur. Quil vous prsente ou
non, vous nen recevrez pas beaucoup de gloire ni de
dshonneur, mais vous aurez trouv en lui un ami de plus.
Si le prsident du concours, dit Ping-jou-heng, prsente
quelquun Sa Majest dune manire spciale, et le lui
dpeint comme lun des plus beaux gnies de lempire,
quoique ce soit, pour le moment, un vnement honorable,
si son talent rpond sa rputation, il arrivera

p.341

la

gloire ; mais sil ne possde pas un vrai talent et nen a


que le renom, son dshonneur ne connatra point de
bornes.

Par

votre

talent

distingu,

vous

mritez

certainement dtre prsent lempereur ; quant moi,


je vous dclare que je nose men croire digne.
Comme jai lhonneur, dit Yn-p-hn, dtre votre ami
intime, je vous dis le fond de ma pense. Mais les
compliments flatteurs que vous madressez ne sont point
le langage de lamiti.
Je vous jure, reprit Ping-jou-heng, que je ne cherche
pas vous faire des compliments. Lempire possde un
grand nombre dhommes de talent ; seulement, nous ne
les avons pas vus. Si jobtiens aujourdhui une vaine
rputation et que je sois appel la capitale, qui est le
rendez-vous gnral des hommes de talent, pourrais-je
alors me trouver au milieu deux sans mourir de honte ?

375

Les deux jeunes filles lettres

Monsieur, lui dit Yn-p-hn en riant, autrefois vous


faisiez fi de tout lempire ; do vient quaujourdhui vous
tes si modeste et si humble ?
Ce nest pas, dit Ping-jou-heng, que je sois humble ni
modeste ; mais, quand je vois surgir, en un moment, une
multitude dhommes de talent, je nose plus prendre
comme autrefois un air fier et hautain.
Puisque, votre avis, dit Yn-p-hn, il vient de surgir
tout coup tant dhommes de talent, je vous prierai de me
dire combien vous en comptez ?
Depuis que jai quitt la ville de Lo-yang, rpondit Pingjou-heng, je me flattais dtre le premier talent de lempire
et je me croyais sans rival ; mais, quand je fus arriv dans
le district de Wn-chang, de la province de

p.342

Chn-tong,

je rencontrai, mon grand tonnement, une jeune fille


doue dun rare talent ; jen fus tellement mu quaprs
avoir fix mes regards sur elle, je perdis connaissance.
Dans la ville de Song-kiang, jeus lhonneur de vous
rencontrer

et

je

fils

oblig

de

reconnatre

votre

supriorit 1 . A ma grande surprise, je viens de rencontrer


encore un homme de talent. Aprs quon a lu cent fois ses
vers, il semble que la bouche en conserve un parfum
dlicieux. Si jallais de nouveau me proclamer homme de
talent, ny aurait-il pas de quoi rougir ?
Wn-chang, dit Yn-p-hn, est un district loign dici
et inconnu dans lhistoire ; il est inutile den parler. Moi-

376

Les deux jeunes filles lettres

mme, je ne mrite pas dtre compar aux autres ; il faut


aussi me laisser de ct. Mais je vous demanderai quelle
espce dhomme vous avez rencontr aujourdhui ?
Ping-jou-heng prit alors lventail et le fit voir Yn-p-hn.
Celui-ci, dit-il, nest-il pas aussi un homme de talent ?
Yn-p-hn dploya lventail, et, peine eut-il lu une fois la
pice de vers, quil laissa clater sa surprise et son admiration.
Quelle merveille ! quelle merveille ! scria-t-il. Croyezvous que ce Song-sn, que nous avons rencontr ces jours
derniers, soit capable de faire des vers aussi charmants ?
Pour moi, je nen crois rien, je nen crois rien.
videmment, dit Ping-jou-heng, cest une petite

p.343

pice de vers quil a compose sur les hirondelles blanches.


Il semble quil lait crite pour prier le comte de Ts de la
corriger

; comment pouvez-vous dire quil nen est pas

lauteur ?
Si ces vers taient rellement tombs de son pinceau,
dit Yn-p-hn, leur fracheur et leur nouveaut, leur grce
et leur lgance me feraient reconnatre en lui un nouvel
homme de talent. Mais, si lon regarde attentivement ces
vers et quensuite on examine cet individu, la distance est
vraiment immense.
Comme il est venu vous rendre visite, reprit Ping-jouheng, vous tes oblig daller le saluer votre tour.

Littralement : et vous ftes si bien que votre frre cadet salua au bas de
vos pieds, se prosterna vos pieds.
2 Cest--dire : vous prier de la corriger et repolir.

377

Les deux jeunes filles lettres

Lorsque

vous

serez

prs

de

lui,

examinez-le

minu-

tieusement, et sur-le-champ vous reconnatrez si son


talent est vrai ou faux.
Vous avez raison, dit Yn-p-hn. Si nous allions
demain le voir ensemble ? Quen dites-vous ?
Rien nempche que je ne vous accompagne, rpondit
Ping-jou-heng.
Leur projet tant bien arrt, Yn-p-hn fit apporter du vin.
Les deux amis burent tte tte et se mirent examiner
soigneusement et savourer avec dlices les vers sur les
hirondelles blanches. Quand ils se sentirent tourdis par le vin,
ils allrent prendre du repos.
Le lendemain, Yn-p-hn crivit son nom sur une carte, et
emmena avec lui Ping-jou-heng pour rendre sa visite. Arriv,
aprs quelques recherches, lhtellerie de

p.344

Song-sn, il

apprit quil ntait pas chez lui. Il se vit donc oblig de laisser sa
carte et de se retirer. Ils furent vivement contraris de ce
dsappointement. A leur retour, ils trouvrent un domestique
portant une cassette de visite, qui tait les attendre devant
leur porte. Celui-ci, voyant revenir Yn-p-hn et Ping-jou-heng,
courut au-devant deux et leur dit :
M. Tchang, mon matre, vous prsente ses respects ;
demain

il

prparera

une

modeste

collation

et

aura

lhonneur de vous inviter pour causer un instant.


A ces mots, il ouvrit la cassette, et en tira deux billets
dinvitation quil leur prsenta. Yn-p-hn, y ayant jet les yeux,
vit quils portaient le nom de Tchang-n.

378

Les deux jeunes filles lettres

Pourquoi ma-t-il invit ? se dit-il en lui-mme.


Et, interrogeant le domestique :
Quels htes aurez-vous encore demain ? lui demanda-t-il.
Je vous assure, rpondit-il, quil ny en aura pas dautres
que M. Song, du Chn-tong, et vos deux seigneuries.
Ce monsieur Song, du Chn-tong, demanda encore Ynp-hn, nest-ce pas prcisment celui qui est intimement
li avec Son. Exc. Yn, le prfet ?
Cest lui-mme, rpondit le domestique.
Puisque cest lui, dit Yn-p-hn, prsentez mes
compliments votre matre, et dites-lui que demain jirai,
avec M. Ping-jou-heng, pour rpondre son aimable
attention.
Le domestique le promit et se retira.
Yn-p-hn se consulta alors avec Ping-jou-heng :

p.345

Savez-vous, lui dit-il, dans quelle vue le vieux

Tchang nous a invits tous les deux ?


Il veut peut-tre, dit Ping-jou-heng, augmenter le
nombre de ses amis pour tendre sa rputation.
Vous ny tes pas, repartit Yn-p-hn. Le vieux Tchang,
voyant que nous jouissons tous deux dune grande
renomme, en est dvor denvie ; et comme Song-sn a
quelque peu de talent et desprit, il songe tout simplement
emprunter son secours pour nous terrasser tous les deux.

379

Les deux jeunes filles lettres

Pour cela, peu importe. Si Song-sn avait vraiment du


talent,

nous

serions

tout

disposs

reconnatre

sa

supriorit 1 . Mais comment pourrait-il sauver lignorance


de Tchang-n, qui ne connat pas un seul caractre ?
Vous avez bien raison, dit Yn-p-hn. Ajoutez cela
que les vers de Song-sn sur les hirondelles blanches me
laissent des doutes srieux. Demain matin, jirai le voir
avec vous, et je saurai tout de suite quoi men tenir.
Quand je songe, dit Ping-jou-heng, la manire
hautaine dont je lai trait avant-hier, je ne devrais certainement pas y aller ; mais, vu le dsir que vous avez de
rencontrer Song-sn, je ne puis me dispenser de vous accompagner.
Nos deux amis avaient arrt leur plan, lorsque, le lendemain,
dans laprs-midi, un domestique de Tchang-n vint lui apporter
une nouvelle invitation. Yn-p-hn

p.346

partit gaiement avec

Ping-jou-heng. Quand ils furent arrivs la porte, Tchang-n alla


au-devant deux et les introduisit lui-mme. En ce moment,
Song-sn se trouvait dj dans le salon. Aprs les politesses
ordinaires, tous quatre sassirent leurs places respectives.
Comme Song-sn tait de la province du Chn-tong, et quen
outre il tait lan, il sassit la place dhonneur. Ping-jou-heng
tait, la vrit, le plus jeune ; mais tant du Ho-nn, il dut
prendre la seconde place. Yn-p-hn occupa la troisime, et
Tchang-n, en qualit de matre de maison, alla se mettre prs
deux, au dernier rang. Quand tout le monde fut assis, Song-sn
1

Littralement : nous tournant vers le nord, nous le servirions ; cest une


chose que nous ferions volontiers.

380

Les deux jeunes filles lettres

et Yn-p-hn parlrent dabord du regret quils avaient eu de ne


pas stre rencontrs dans une rcente visite. Yn-p-hn
remercia Song-sn de lavoir gratifi dun ventail dor, et loua
avec enthousiasme la beaut merveilleuse des vers sur les
hirondelles blanches. De son ct, Ping-jou-heng fit chorus avec
son ami.
Song-sn les voyant tous deux louer cette pice dune voix
unanime, oublia le plagiat quil avait commis ; il finit par avouer
quil en tait lauteur, et, riant dun air suffisant :
Mon humble pice de vers, leur dit-il, ma valu des
loges universels ; mais je nosais esprer que vos deux
seigneuries seraient du mme sentiment.
Il faudrait tre aveugle, dit Yn-p-hn, pour ne pas
apprcier la beaut de Tseu-tou
p.347

! Celui qui obtient les

loges de tout lempire mrite dtre appel le premier

talent de lempire.
Aprs quon eut caus quelque temps daffaires indiffrentes,
Tchang-n invita tout le monde se mettre table et boire.
Quand ils furent un peu chauffs par le vin, ils se mirent
parler posie.
Yn-p-hn, qui avait envie de pousser Song-sn bout, lui
adressa tout coup la parole :

Tseu-tou est souvent cit comme le plus bel homme de lantiquit. Voyez
ma traduction latine du philosophe Meng-tseu, liv. II, p. 83. [css : trad.
Couvreur, p. 567 in fine.]

381

Les deux jeunes filles lettres

Monsieur, lui dit-il, comme vous avez parcouru lempire,


veuillez me dire combien vous comptez encore aujourdhui
dhommes de talent ?
Parmi les potes de notre poque, dit Song-sn, on loue
universellement Wang et Li ; mais, mon avis, des succs
momentans ont fait toute leur rputation. Si je cherche
de ces talents de bon aloi dont on admire la puret et la
fracheur, llgance et la grce, je vois quen gnral ils
sont clairsems dans lempire. Pour le moment, messieurs,
vous qui tes si minents et si distingus, ne peut-on pas
vous appeler les premiers talents de lempire ?

Nous

noserions,

dit

Ping-jou-heng,

afficher

la

modestie ; mais, aujourdhui que nous avons eu lhonneur


de vous rencontrer, nous avons senti tout coup notre
infriorit.
A ces mots, ils partirent dun grand clat de rire.
Messieurs, reprit Tchang-n, vous tes tous trois les
premiers talents de notre poque. A quoi bon faire assaut
de modestie ? Veuillez prendre encore quelques tasses, je
vous demanderai ensuite vos instructions, pour ne point
perdre le fruit de cette journe.

p.348

Naturellement, dirent Yn et Ping, aprs avoir jet

une brique, nous ne pouvons manquer damener un


morceau de jade 1 .

Cest--dire : en faisant de mchants vers nous vous aurons fourni


loccasion den composer dexcellents. Voyez p. 181, note 2.

382

Les deux jeunes filles lettres

Song-sn stait chauff en parlant, et le vin quil avait bu


avait encore contribu lanimer davantage ; mais entendant
dire tout coup quon allait faire des vers, il prouva
intrieurement une vive motion.
Messieurs, leur dit-il, maintenant que tous trois vous
avez daign mhonorer de votre amiti, je trouverai
aisment un jour pour recevoir vos instructions. Pourquoi
vouloir absolument que ce soit aujourdhui ?
Il y a des vnements qui arrivent par le plus heureux hasard.
Il navait pas encore fini de parler, lorsque, soudain, un
domestique de la maison arriva de dehors et entra en portant
dans ses bras un jeune garon de quatre cinq ans. Tout le
monde demanda qui il appartenait.
Cest mon jeune fils 1 , dit Tchang-n.
Quel enfant charmant ! scria Song-sn.
Et de suite, il le fit apporter devant lui pour lamuser. Tout
coup, il vit que lenfant tenait dans sa main un ventail sur
lequel on avait peint un arbre Ou-thong

do tombe une feuille.

Suivant une inscription qui y tait jointe, ctait le tableau de la


premire

feuille

de

p.349

larbre

Ou-thong,

qui

tombe

au

commencement de lautomne.

Littralement : cest mon petit chien (siao-khiouen). Les Chinois emploient


encore dans le mme sens lexpression chi-eul (petit cochon, cochon de lait).
Suivant louvrage Yeou-hio-kou-sse-sin-youen, liv. VI, fol. 27, ils sexpriment
ainsi par excs dhumilit.
2 Sterculia tomentosa (Hoffmann).

383

Les deux jeunes filles lettres

A cette vue, Song-sn se rappela la pice de vers compose


par Chn-ta sur la chute de la premire feuille de larbre Outhong 1 . Alors, usant de supercherie :
Messieurs, dit-il, si vous dsirez tous trois que je
compose des vers sans quitter la table, quoique ce soit
loccupation la plus honorable dun homme de lettres, je
dois vous avouer que jai un esprit lent, et que, dailleurs,
je naime pas quon enchane mon imagination. Mais la
peinture charmante de lventail de votre noble enfant ma
mis tout coup en verve. Si vous le permettez, joserai
composer une pice de vers sur ce sujet, et je vous
demanderai ensuite vos instructions

; quen dites-vous ?

A merveille ! merveille ! scria Tchang-n ;


et, appelant aussitt les domestiques, il leur ordonna de lui
apporter un pinceau et un encrier.
Song-sn prit le pinceau, et, dun air panoui, il acheva la
pice tout dun trait.
Yn et Ping layant vu manier le pinceau avec tant de facilit,
furent remplis la fois de surprise et dadmiration. Ils prirent la
pice de vers entre leurs mains et, aprs y avoir jet un coup
dil, ils furent frapps de la grce des expressions et de la
profondeur des penses, et la lourent avec transport. Ils la
lurent une seconde fois, et arrivs la dernire phrase : Dans
les temps de splendeur ou de dcadence, il y a un homme

Voyez p. 116, ligne 7.


Cest--dire : je vous demanderai ce que vous en pensez, et vous prierai de
la corriger.
2

384

Les deux jeunes filles lettres

(lempereur) qui

p.350

safflige le premier, ils se regardrent lun

lautre ; puis, se tournant vers Song-sn :


Monsieur, lui dirent-ils en le comblant dloges, puisque
vous tes dou dun talent si minent, nous nous inclinons
trs volontiers devant vous 1 .
A ces mots, Song-sn, enchant de lui-mme, se grattait
loreille et se frottait la joue, il se pmait de joie et riait gorge
dploye.
Tchang-n fut dans le ravissement en voyant de quelle
manire Song-sn avait cras, par cette pice de vers, Yn-phn et Ping-jou-heng ; il donna lventail son fils et le fit
emmener. Aussitt, il remplit de vin une grande coupe de corne
de rhinocros et loffrit Song-sn :
Monsieur, lui dit-il, puisque vous avez fait une si belle
pice de vers, videz-moi cette large coupe que je vous
offre en signe de flicitation.
Jai laiss courir mon pinceau, dit Song-sn, pour vous
demander vos instructions ; que peut-elle avoir de beau ?
Je ne suis pas un pote, reprit Tchang-n, et je ne
saurais sentir tout le charme de vos vers ; mais comme M.
Ping, qui se donne le nom de pote et compte pour rien
tous les hommes de son sicle, vous a combl aujourdhui
de si pompeux loges, il faut bien que cette pice ait des
beauts du premier ordre.

Cest--dire : nous reconnaissons trs volontiers votre supriorit,

385

Les deux jeunes filles lettres

Ping-jou-heng tait un homme dun caractre droit. Ds le


premier moment, lorsquil eut lu les vers sur les

p.351

hirondelles

blanches, il en fut fort enchant. Ayant vu en outre que Song-sn


les avait crits sous ses yeux, il crut de bonne foi quil en tait
lauteur, avoua franchement son infriorit et laccabla de
compliments. Comment aurait-il pu faire attention aux railleries
mordantes de Tchang-n ? Dun autre ct, Song-sn avait t
tant prn par Yn-p-hn quil ne savait plus o se mettre. Tout
le monde continua boire gaiement, et, sur le soir, on se spara.
Tchang-n retint Song-sn et le fit coucher dans sa bibliothque.
Nous laisserons maintenant Tchang-n, qui ne se possdait
pas de joie, dans lide quil avait pleinement assouvi toute sa
haine.
Yn-p-hn tant rentr chez lui avec Ping-jou-heng, lui dit
en soupirant :
Si lon choisissait les hommes daprs leur mine, on
manquerait Tseu-yu

! En voyant la mauvaise tournure de

M. Song, je ne me serais jamais imagin quil et un si


merveilleux talent.
Hier, dit Ping-jou-heng, les vers sur les hirondelles
blanches vous laissaient encore des doutes ; mais aujourdhui quil a crit, sous vos yeux, la pice sur la chute de la

Ces paroles ont prcisment t prononces par Confucius loccasion de


Kong-sun-ho, surnomm Tseu-yu, qui avait trente-neuf ans de moins que
lui. Ctait un sage renomm pour sa justice, sa droiture et son
dsintressement, mais il tait fort laid de figure. Ayant voyag dans le midi,
il arriva jusquau fleuve Kiang, suivi de trois cents disciples. Confucius
scria : Si lon choisissait les hommes daprs leur mine, on manquerait
Tseu-yu. (Pe-wen-yun-fou, liv. XXXVIIb, fol. 23.)

386

Les deux jeunes filles lettres

premire feuille de larbre Ou-thong

, pourriez-vous

douter encore de son talent ? nest-il pas vrai que, de

p.352

tout temps, lempire a possd une multitude dhommes


de talent ? Seulement, nous ne les connaissons pas tous.
Comme il est si difficile, reprit Yn-p-hn, de reconnatre la premire vue le talent des hommes, dsormais, quand nous rencontrerons un marchand de salade,
il faudra sans doute aussi lui rendre des hommages !
Les deux amis causrent encore quelque temps ; puis ils
allrent prendre du repos.
Le lendemain matin, Ping-jou-heng navait pas encore quitt
son lit, lorsquil apprit que son oncle, le proviseur Ping, lui faisait
dire par un domestique quil lattendait avec impatience, et
linvitait venir sur-le-champ pour causer avec lui.
Ping-jou-heng, nen pouvant devenir la cause, avertit Ynp-hn et le quitta pour aller trouver son oncle.
Le proviseur Ping alla le recevoir et lui dit :
Hier, le prfet Yn ma envoy deux billets de visite
pour nous inviter tous deux venir le voir ; jignore ce
quil nous veut. Aussi vous ai-je envoy chercher pour
consulter ensemble ; vous convient-il dy aller ou non ?

Veuillez

considrer,

rpondit

Ping-jou-heng,

que

jappartiens la province du Ho-nn et ne suis point sous


sa juridiction : je pourrais ne point y aller ; mais comme
vous remplissez une charge dans ce pays, si vous ny alliez
point, il serait craindre quil ne se formalist.
1

Sterculia tomentosa (Hoffmann).

387

Les deux jeunes filles lettres

Je suis de votre avis, dit le proviseur Ping ; allons le


trouver ensemble ; nous verrons ce quil nous dira.
A ces mots, il retint son neveu dner. Au mme moment,
lenvoy qui avait apport la veille les billets de

p.353

visite, vint

une seconde fois les presser de partir. Le proviseur Ping ne put


se dispenser de monter en chaise avec son neveu et de se
rendre lhtel du prfet. Lenvoy ayant inform le prfet Yn
de leur arrive, les invita dabord sasseoir dans la salle o lon
reoit les htes. Aussitt aprs, le prfet vint lui-mme les
recevoir. Aprs les politesses usites entre le matre et les htes,
il leur donna la prsance et leur offrit le th. Aprs le th, le
prfet prit le premier la parole :
Voici, leur dit-il, lunique motif qui ma engag inviter
aujourdhui vos deux seigneuries. Son Excellence Wang, le
prsident

du

concours,

pour

obir

aux

ordres

de

lempereur, veut chercher, en dehors du nombre des


candidats, des hommes dun talent extraordinaire. Ces
jours derniers, parmi les tudiants admis au concours, il a
choisi lui-mme le bachelier Yn ; mais, comme il lui est
difficile de le nommer seul, il dsire trouver encore un
sujet distingu, de manire prsenter le premier et le
second talent de lempire. Bien quil ait fait les recherches
les plus actives dans les trois collges, il na trouv
personne qui rpondit ses vues. Son Excellence Wang
mayant recommand, plusieurs reprises, de chercher de
mon ct en dehors du concours, je noserais lui dsobir.
Aprs avoir fait en consquence des recherches multiplies,

388

Les deux jeunes filles lettres

jai appris que votre honorable neveu, M. Ping-tseu-tchi 1 ,


tait dou dun talent extraordinaire ; mais comme il est
dune autre province et nappartient pas ma juridiction, il
ne serait pas convenable que jagisse

p.354

brusquement.

Voil pourquoi jai pri mon sage ami (cest--dire vous)


de le faire venir et de me le prsenter. Aujourdhui, grce
votre extrme bienveillance, jai eu le bonheur de
contempler ses traits distingus, et jai reconnu que cest
un jeune homme dun brillant mrite. Je nai pas eu besoin
de demander sil possdait un talent extraordinaire.
Mon neveu, reprit le proviseur Ping, est un enfant dune
instruction borne ; il doit sestimer heureux de laffection
excessive que lui montre Votre Excellence, et ne pourra jamais
vous en tmoigner toute sa reconnaissance. Seulement, ce nest
pas une petite affaire que dintroduire dans le palais imprial un
homme pauvre et obscur

2.

Je supplie Votre Excellence dagir

avec la plus grande rserve.


Je ne le prsenterai pas la lgre, repartit le prfet.
Jai lu les vers lis que M. Ping a composs avec le
bachelier Yn dans le village de Thsin-liou en entendant
le chant des loriots ; voil pourquoi jai eu cette ide :
vous auriez tort de parler de lui avec tant dhumilit.
Excellence, dit Ping-jou-heng, quoique je sois dun
autre pays

3,

maintenant jaccompagne mon oncle et je

Cest--dire : Ping, dont le nom honorifique est Tseu-tchi.


Il y a en chinois : pauvre et aussi vil que les herbes et les joncs.
3 Lauteur emploie ici plusieurs mtaphores quil est impossible de faire
passer en franais. Voici le sens littral de tout ce passage : Quoique le
bachelier soit comme les lgumes Fong et Fe dun autre village, maintenant

389

Les deux jeunes filles lettres

p.355

minstruis auprs de lui ; je puis me considrer comme

un de vos subordonns. Aprs les marques de bienveillance et dintrt que ma donnes Votre Excellence,
comme oserais-je me croire en dehors de votre juridiction ?
Seulement, quoique jaie quelque peu de talent et de
rputation,

je

nai

gure

vaincu

que

des

crivains

mdiocres 1 . Je ne suis point un de ces rares talents qui


slancent dans la lice et dpassent tous leurs rivaux.
Monsieur Ping, dit le prfet en souriant, quoi bon
cette excessive modestie ? Parmi les hommes de talent de
notre poque, en est-il un seul qui lemporte sur vous
deux ?
Il nest pas ncessaire de chercher bien loin, dit Pingjou-heng, lhonorable ami de Votre Excellence, M. Song,
surnomm Tseu-tching, lemporte infiniment sur nous
deux.
A ces mots, le prfet fit un grand clat de rire :
M. Song, dit-il, est en effet un de mes meilleurs amis,
comment ne le connatrais-je pas ? Mais je vous prierai,
monsieur Ping, de ne point vous laisser blouir par une
vaine rputation.
Je ne me laisse certainement pas blouir par une vaine
rputation, repartit Ping-jou-heng ; je crains seulement

quil suit son oncle, il est attach au bas de sa tente (plac sous sa
protection) : il est prcisment comme un pcher ou un prunier dans les murs
de la porte (les murs de la maison). Ayant eu le bonheur dtre cultiv par le
bisaeul, le grand homme (V. E.), comment oserait-il se croire extrieur ?
1 Littralement : je nai un peu vaincu que des chevaux dbiles ; en vrit, je
nai pas ces pieds rapides qui courent sans faire voler la poussire.

390

Les deux jeunes filles lettres

que Votre Excellence nabandonne les talents quil a sous


la main pour en chercher bien loin. Puisque Votre
Excellence a vu nos vers sur le chant des loriots, il est

p.356

impossible que vous nayiez pas lu la pice de M. Songtseu-tching sur les hirondelles blanches.

Song-tseu-tching, dit le prfet en riant, aurait-il t

capable de faire des vers sur les hirondelles blanches ?


Comment pourriez-vous en douter ? rpondit Ping-jouheng. Si vous me le permettez, je vais en dire quelquesuns Votre Excellence.
Alors levant la voix, il rcita ces deux vers :
Je suis ple et je rougirais demprunter la couleur du
corbeau.
Quand je deviens maigre, je ne permets qu la neige
daugmenter mon embonpoint.
Ne sont-ce pas, ajouta-t-il, des vers de M. Song-tseutching sur les hirondelles blanches ? Est-ce que Votre
Excellence ne les aurait pas encore vus ?
Ces vers, reprit le prfet en riant, sont de mademoiselle
Chn : quont-ils de commun avec M. Song ?
Excellence, dit Ping-jou-heng tout tonn, il y a peuttre une ressemblance purement fortuite ; attendez que je
vous rcite les deux vers suivants.
Il leva alors la voix et dit :

391

Les deux jeunes filles lettres

Quand je reviens en volant, au milieu de la nuit obscure,


je laisse encore voir mon ombre.
Quoique je dpouille avec mon bec toute la pourpre du
printemps, je nai pas besoin de laver ma robe 1 .
En entendant ces mots, le prfet ne fit que rire davantage.
Justement, dit-il, ce sont les vers de

p.357

mademoiselle

Chn, et pour preuve, je vais vous rciter les deux


derniers vers de la pice :
Combien dmes charmantes

sgarent au milieu des

colonnes aux brillantes couleurs ?


Quand on relve les jalousies, moi seule je reviens pure
et sans tache.
Est-ce bien cela ou non ?
Aprs avoir entendu ces vers, Ping-jou-heng resta pendant
quelque temps tout interdit 3 .
Il est vident, se dit-il en lui-mme, que ce sont les vers
dune autre personne quil a copis ;
mais la pice sur la chute de la premire feuille de
larbre Ou-thong

quil a compose sous mes yeux, direz-

Cest--dire : la blancheur de ma robe nen est point altre.


Ici, comme la page 26, jai adopt le texte de ldition de lArsenal. Voici
ces deux vers, daprs ldition de la Bibliothque impriale :
Combien de personnes riches vantent leur opulence et leur noblesse !
A la fin, elles me permettent de revenir pure et sans tache.
3 Littralement : resta hbt pendant une demi-heure. Dans ces cas, les
Chinois disent une demi-heure pour un instant, quelques instants.
4 Sterculia tomentosa (Hofmann), lisez ainsi, au lieu de Dryandra cordifolia.
Voyez cette pice de Chn-ta, p. 116.
2

392

Les deux jeunes filles lettres

vous encore quil la copie et vole ? En effet, ajouta-t-il,


hier M. Song-tseu-tching a compos, sur la chute de la
premire feuille de larbre Ou-thong, une pice de vers
dans le got moderne ; ils sont dune beaut admirable ; si
Votre Excellence me le permet, je vais les lui rciter.
Eh bien ! reprit le prfet aprs un moment de rflexion,
ces vers sur la chute de la premire feuille de larbre Outhong, ne finissent-ils pas par cette phrase :

p.358

Dans les temps de splendeur ou de dcadence, il y a un


homme (lempereur) qui safflige le premier.
Aprs avoir entendu le prfet rciter ces vers, Ping-jou-heng
fit plusieurs signes de tte :
Cest bien cela ! cest bien cela ! scria-t-il.
Ce sont encore des vers de mademoiselle Chn, reprit le
prfet.
Excellence, dit aussitt Ping-jou-heng en faisant un
profond salut, joserai vous demander quelle est cette
demoiselle Chn.
Au moment o le prfet se disposait le satisfaire, une
multitude demploys accoururent pas prcipits et lui dirent
dun air effar :

Son

Excellence

le

juge

criminel

de

la

province,

voyageant seul, vient dentrer dans les frontires ; les


sous-prfets et les juges criminels des deux districts sont
partis, tous quatre, bride abattue, pour aller sa rencontre.

393

Les deux jeunes filles lettres

Il faut aussi que Votre Excellence se hte daller lui offrir


ses hommages.
A ces mots, le prfet se leva, et prenant cong de ses htes :
Messieurs, leur dit-il, comme Son Excellence le juge
criminel de la province vient dentrer dans nos frontires,
je ne puis plus vous tenir compagnie. Veuillez, pour le
moment, vous retirer. Un autre jour, je vous prierai de
venir me voir.
L-dessus, il sloigna prcipitamment.
Le proviseur Ping et Ping-jou-heng attendirent que le prfet
ft parti ; puis ils montrent dans leurs chaises et sen
retournrent.
Nous laisserons le proviseur Ping revenir son collge. Pingjou-heng, rentr, suivant son habitude, dans la

p.359

maison de

Yn-p-hn, se rendit auprs de lui et lui raconta de point en


point ce qui venait de se passer.
Dites-moi un peu, ajouta-t-il, si cette affaire nest pas
extraordinaire ?
Pour les vers sur les hirondelles blanches, rpondit Ynp-hn, javais bien dit, ds le premier moment, quil les
avait copis et vols, mais je naurais pas imagin quil en
ft de mme pour les vers sur la chute de la premire
feuille de larbre Ou-thong. Comment a-t-on fait pour
dcouvrir si bien leur origine ? cest vraiment une chose
extraordinaire.
Nen parlons plus, rpondit Ping-jou-heng, seulement
jignore quelle est cette demoiselle Chn. Comment se fait394

Les deux jeunes filles lettres

il que ses vers sur les hirondelles blanches et sur la chute


de la premire feuille de larbre Ou-thong aient t vols
par ce misrable ? Une seule chose me dsole, cest que
lalerte qui est survenue tout lheure mait empch de
demander sur elle des renseignements clairs et prcis.
Puisque nous tenons le nom de mademoiselle Chn, dit
Yn-p-hn, il sera extrmement facile de prendre toutes
les informations ncessaires.
Jadmets, dit Ping-jou-heng, quelle existe et que nous
connaissons bien son nom ; mais nous ignorons le fond de
laffaire. Il faut interroger encore le prfet Yn, et alors
nous saurons la vrit.
Au lieu dinterroger le prfet, repartit Yn-p-hn, il
vaut mieux sadresser M. Song lui-mme.
Et comment vous y prendriez-vous ? demanda Pingjou-heng.

p.360

Cela nest pas difficile, rpondit Yn-p-hn. M.

Tchang nous ayant invits tous deux, nous sommes


obligs de lui rendre son dner. Invitez-le demain avec son
ami ; ds que nous serons table, nous sonderons tout
doucement

Song-sn, et nous le provoquerons en le

mettant sur le chapitre de mademoiselle Chn ; et comme


il ne se doutera de rien naturellement, il laissera voir le
bout de loreille 2 .
Vous avez raison, scria Ping-jou-heng en riant.

1
2

Littralement : nous le frapperons tout doucement (comme une cloche).


Littralement : il dcouvrira les pieds du cheval.

395

Les deux jeunes filles lettres

Leur plan tant bien arrt, ils leur envoyrent le lendemain


des billets dinvitation. Ds quils eurent reu cette invitation,
Tchang-n et Song-sn simaginrent quaprs avoir t terrasss
par eux, cette fois-ci, ils allaient infailliblement se couvrir de
gloire. Aussi rpondirent-ils quils viendraient avec plaisir.
Par suite de cette visite, jaurai bien des choses vous
raconter. Si vous ignorez les vnements qui vont survenir,
prtez-moi un instant loreille, je vais vous les conter dans le
chapitre suivant.

396

Les deux jeunes filles lettres

CHAPITRE XII
QUELQUES TASSES DE VIN
FONT DCOUVRIR LA VRIT
@
p.361

Yn-p-hn et Ping-jou-heng dsirant sinformer des

vers que mademoiselle Chn avait composs sur les hirondelles


blanches, envoyrent des billets dinvitation Song-sn et
Tchang-n pour quils vinssent boire avec eux. Song-sn et
Tchang-n, qui ignoraient leurs intentions, simaginrent que
ctait pour rendre hommage la beaut de leur talent. Aussi
furent-ils enchants et acceptrent-ils de grand cur ; Ils
arrivrent gaiement au jour convenu. Yn-p-hn alla les
recevoir et les fit entrer ; puis il se joignit Ping-jou-heng pour
leur faire un gracieux accueil. Aprs les politesses ordinaires, on
sassit dans lordre prescrit et lon causa de choses indiffrentes ;
ensuite ou prit place table et lon se mit boire. Lorsque

p.362

les ttes furent un peu chauffes par le vin 1 , Yn-p-hn fit


soudain lloge de Song-sn :
Pour le talent, dit-il, cest vraiment le coryphe de
lempire.
Monsieur Yn, dit Song-sn en souriant, gardez-vous de
faire peu de cas du nom de Thsa-tseu (homme de talent).
En fait dhommes de talent, il y en a de plusieurs sortes
qui ne mritent pas dtre compts.

Littralement : lorsquils eurent bu jusqu tre moiti ivres.

397

Les deux jeunes filles lettres

Veuillez me dire combien il y en a ? demanda Yn-phn.


En premier lieu, rpondit Song-sn, les hommes de
talent, dentre les magistrats retirs, ne mritent pas
dtre compts. En effet, aprs stre levs par la licence
ou le doctorat, ils ont obtenu des charges brillantes et tout
le monde les regarde avec respect. Sils ont un grain

de

talent, on ne manque pas de leur en accorder dix ; voil


pourquoi il ne faut pas les compter.
En second lieu, les hommes de talent dentre les riches
ne mritent pas dtre compts. A laide de leur grande
fortune, il leur est ais de se faire des amis. Voil pourquoi
tout le monde les comble de louanges

, et quoique

dpourvus de talent, ils usurpent dordinaire le titre

p.363

dhommes de talent. Do il suit quil ne faut pas non plus


les compter.
Votre raisonnement est fort juste, scrirent Yn et
Ping en riant froidement.
Messieurs, scria Tchang-n en haussant la voix, les
hautes considrations de M. Song ont compltement
exprim les sentiments de lassemble ; cest quelque
chose de charmant.
1
Le mot chinois fen dsigne la centime partie dune once. Faute
dquivalent, jai pris le mot grain (soixante-douzime partie dun gros), qui
semploie aussi pour exprimer une trs petite quantit, par exemple,
lorsquon dit : Un grain de bon sens, un grain de folie.
2 Littralement : tout le monde fait entendre les mmes louanges que Thsaokhieou, cest--dire : les louent et les clbrent comme Thsao-khieou loua et
clbra le gnral Ki-pou, dont un proverbe chinois disait : Il vaut mieux
obtenir le consentement de Ki-pou que dobtenir cent livres dor. (Voyez les
Mmoires de Ss-ma-thsien, liv. C.)

398

Les deux jeunes filles lettres

Ce que jai dit, reprit Song-sn, ne sapplique pas


seulement aux hommes riches et nobles. En troisime lieu,
le talent des femmes ne mrite pas non plus dtre
compt. Si elles ont de fins sourcils, des dents blanches et
des joues vermeilles

, peine les hommes les ont-ils

aperues, quils tombent en pamoison. Si, en outre, elles


savent composer des vers, vite on leur trouve un esprit
ingnieux et une bouche parfume

qui doivent fleurir

pendant mille gnrations. Aussi ne doit-on pas non plus


les compter. Mais votre serviteur, qui vit dans la solitude,
a un talent bien diffrent. Il na ni bonnet de crpe, ni
tablette divoire

pour craser les gens, ni or, ni jade blanc

pour se lier avec des htes ; et quoiquil soit n dans une


basse condition

4,

il a le pas sur les princes de la lit-

trature. Sil ne possdait pas quelque supriorit, qui estce qui daignerait le regarder avec bienveillance

et lui

donner des marques de respect 6 .

p.364

Cest trs vrai, cest trs vrai ! scria Tchang-n en

riant aux clats.


Yn-p-hn et Ping-jou-heng se contentrent de sourire.
Je ne veux pas dire, reprit Song-sn, que les hommes
qui vivent dans la solitude soient tous des hommes de
1

Littralement : un visage dabricot, des joues de pche.


Cest--dire : un brillant mrite.
3 Voyez p. 3, note 3.
4 Littralement : quoiquil soit bas comme les plantes pong et pi.
5 Littralement : abaisser le noir (tchou-tsing), cest--dire daigner lui
montrer ses prunelles noires. Voyez p. 278, note 3.
6 Littralement : se frotter les yeux (koua-mo) pour mieux le voir. Cette
locution veut dire : faire un accueil honorable quelquun, lui montrer de la
considration ou du respect.
2

399

Les deux jeunes filles lettres

talent ; dans le nombre, il y a eu de tout temps des


hommes dignes de mpris.
Pourquoi dites-vous, demanda Yn-p-hn, quil y en a
qui sont dignes de mpris ?
Ils se procurent, dit Song-sn, des lettres dhommes
illustres pour chercher sintroduire dans les maisons
opulentes ; ils empruntent frauduleusement les compositions des autres et osent les attribuer leur propre talent.
Sils rendent visite quelquun, ils laccablent de leur
respect ; sils rencontrent des richesses, ils ne regardent
pas si la justice les leur refuse. Des gens de cette sorte ne
sont-ils pas dignes de mpris ? Pour moi, lorsque je rsidais Tchang-n, il ny avait pas un seul lettr que je ne
comptasse au nombre de mes amis ; mais je nai jamais
emprunt frauduleusement un pouce de papier ni un mot
dcriture pour me faire recommander. Lorsque lon me
donnait un sujet pour composer des vers dans un temps
dtermin 1 , jaurais mieux aim me voir arracher la barbe
et les moustaches ou verser jusqu la dernire goutte de
mon sang, que de voler la plus mauvaise rapsodie

p.365

dautrui. Cest pourquoi lorsque je parcourais lempire, les


personnes qui se trouvaient avec moi me comblaient
toujours de pompeux loges. Cest sans doute un langage
inconvenant qui ne devrait pas sortir de ma bouche ; mais
comme vous mavez montr tous trois une bienveillance
excessive, je nai pu retenir quelques mots de folle vanit.
1

Littralement : en faisant une coche la bougie.

400

Les deux jeunes filles lettres

Monsieur Song, dit Yn-p-hn, non seulement vous


connaissez

parfaitement

connaissez

encore

les

mieux

autres,

mais

vous-mme.

vous

vous

Permettez-moi

seulement de vous adresser une question : Ces vers sur


les hirondelles blanches, si pleins de puret et de fracheur,
de grce et de noblesse, ont effac ceux des potes
prcdents 2 . Jignore si vous les avez composs seul, ou
bien si vous les avez faits en concurrence avec une autre
personne.
Song-sn fut tout troubl de cette brusque question, laquelle
il tait loin de sattendre. Il aurait bien voulu dire quil les avait
composs en concurrence avec une autre personne, mais il
craignait

quon

ne

rechercht

son

nom.

Il

rpondit

en

consquence quil les avait composs seul dans un moment


dinspiration.
Les avez-vous composs, demanda Yn-p-hn, dans
votre noble province, ou bien en vous promenant dans la
capitale ?
Song-sn ne put saisir, au premier moment, la cause
cette

question.

Il

se

contenta

de

rpondre

p.366

dune

de

voix

nonchalante quil les avait composs en se promenant dans la


capitale.
Jai entendu dire, reprit Yn-p-hn, quune demoiselle
Chn, de P-king, a compos aussi, sur les hirondelles

Je nai pu faire passer en franais lexpression nergique, mais peu


biensante du texte chinois : voler un reste de crachat dun autre homme.
2 Cest--dire : ceux de Chi-ta-pen et de Youen-ka. Voyez p. 20 et 21.

401

Les deux jeunes filles lettres

blanches, une pice de vers qui la place au-dessus des


potes de son sicle. Jignore si M. Song les a vus.
Ds

que

Song-sn

eut

entendu

prononcer

le

nom

de

mademoiselle Chn, qui lui rappelait sa supercherie, il prouva


tout coup un cruel embarras. Le rouge lui monta au visage, et
pendant quelques instants il neut pas la force de rpondre. Il se
contenta dinterroger son tour :
Cette demoiselle Chn, demanda-t-il, comment la
connaissez-vous ?
En voyant laltration de ses traits, Yn-p-hn reconnut la
fraude quil avait commise. Il leva alors la voix et lui parla dun
ton le glacer deffroi.
Hier, dit-il, un de mes amis arrivait de la capitale.
Quand je lui eus montr vos vers sur les hirondelles
blanches, il mapprit que lorsquil tait dans la capitale, il
avait vu des vers absolument semblables, composs sur
les hirondelles blanches par une demoiselle Chn. Jignore
si cest mademoiselle Chn qui a copi les vers de M. Song,
ou si cest M. Song qui a copi ceux de mademoiselle
Chn 1 .
Song-sn tait dans un embarras mortel ; tout son visage
tait rouge, et il ne savait comment se retourner.

p.367

A la fin, il

fit un effort sur lui-mme.


Comment voulez-vous, dit-il, que les vers de chaque
personne puissent tre absolument semblables ?

402

Les deux jeunes filles lettres

Suivant le tmoignage de mon ami, rpondit Yn-phn, non seulement les vers sur les hirondelles blanches
taient les mmes, mais la pice sur la chute de la
premire feuille de larbre Ou-thong

tait absolument

semblable. Do vient cela ?


Song-sn, ne sachant comment se tirer de l, prit le parti de
rire aux clats en disant :
Voil qui est bien surprenant !
Tchang-n vit que Song-sn tait fort mal son aise, et se
trouva oblig de venir son aide.
Peu importe, dit-il, que ces vers soient semblables ou
diffrents. En effet, cette demoiselle Chn nest quune
jeune fille. Est-il permis de croire quune jeune fille soit
capable de faire des vers aussi admirables ? Je crains bien
que votre honorable ami ne vous ait fait un conte.
Quil ait fait ou nait pas fait un conte, dit Yn-p-hn,
cest ce que jignore. Mais comme M. Song sait au fond ce
quil en est, il faut absolument quil sexplique dune
manire claire et prcise.
Song-sn, ne se sentant pas la force de rpondre, se contenta
de rire gorge dploye.
Ping-jou-heng vit bien que si Song-sn et voulu parler, il lui
et t difficile de se rtracter ; il prit tout coup un visage
srieux :
1

Littralement : jignore si (les vers de) M. Song sont semblables ceux de


mademoiselle Chn, ou si (les vers de) mademoiselle Chn sont semblables
ceux de M. Song.
2 Sterculia tomentosa (Hoffmann). Voyez p. 116.

403

Les deux jeunes filles lettres

Avant que nous nous connussions, dit-il, copier les vers


dautrui, pour rimer, tour

p.368

tour, ensemble, et les

crire par hasard sur un ventail, ctait une chose fort


ordinaire. Avant-hier M. Song rencontra pour la premire
fois le comte de Ts (Yn-p-hn). Comme il ne le
connaissait pas encore, il copia les vers de mademoiselle
Chn et les prsenta comme tant de lui, dans le seul but
dentrer un moment en relations ; ctait tout fait sans
consquence. Maintenant que nous sommes devenus
intimes, et que nos curs se comprennent 1 , si vous alliez
encore nous cacher la vrit comme auparavant, ce ne
serait pas agir en ami.
A ces mots, Yn-p-hn battit des mains.
Les raisons de M. Tseu-tchi 2 , dit-il, sont parfaitement
justes.
Song-sn vit alors que laffaire tait vente, et il sentit bien
quil ne pouvait dissimuler davantage. Profitant donc des paroles
de Ping-jou-heng, il prit un visage assur et dit en riant aux
clats :
Monsieur Tseu-tchi a lu dans le fond de mon cur. Hier,
comme je me rencontrais avec vous pour la premire fois,
je nai pu me dispenser de me donner un peu lair dun
hte distingu ; maintenant que nous sommes devenus
intimes, je dois vous parler sans dtours. Seulement, vous
seriez bien tonns si je vous racontais lhistoire de cette

1
2

Littralement : et que le foie et le fiel se tournent lun vers lautre.


Nom honorifique de Ping-jou-heng.

404

Les deux jeunes filles lettres

demoiselle Chn. Il faut, messieurs, que vous buviez


largement avant de lentendre.
Ping-jou-heng et Yn-p-hn furent enchants !
M. Song est un homme charmant, scrirent-ils ; nous
ne demandons pas mieux que de boire.
p.369

Aussitt, ils ordonnrent aux serviteurs de remplir de

grandes coupes en corne de rhinocros et de les offrir la ronde.


Quand chacun eut vid deux coupes, Yn-p-hn prit la
parole et dit :
Quelle personne est-ce en ralit que mademoiselle
Chn ? Je prie monsieur Song de vouloir bien nous
lapprendre.
Song-sn, ne sachant comment se tirer daffaire, se vit oblig
de dire la vrit.
Cette demoiselle Chn, dit-il, est la fille de Chn-hinjn, le premier ministre de lempereur actuel ; elle sappelle
Chn-ta ; jimagine quelle a aujourdhui quatorze ou
quinze ans. A lpoque o elle composa les vers sur les
hirondelles blanches, elle avait juste dix ans. Elle tait
belle comme une fleur, lgre et gracieuse comme une
hirondelle ; cela va sans dire. Pour ne parler que de ses
vers, non seulement on en trouverait bien peu daussi
beaux chez les potes de notre poque, mais on peut dire
avec vrit quils effacent lclat de ceux des Hn et des
Thang. Cest pourquoi lempereur actuel la honore de sa
faveur et de son amiti.

405

Les deux jeunes filles lettres

Comment une fille si jeune a-t-elle pu tre connue de


lempereur ? demanda Yn-p-hn.
Voici quelle occasion, rpondit Song-sn : Un jour que
lempereur donnait un grand festin une multitude de
magistrats,

il

aperut,

par

hasard

deux

hirondelles

blanches, et rendit un dcret qui ordonnait aux Hn-ln


de composer des vers sur ce sujet. Les Hn-ln nayant

p.370

pu, dans le moment, rpondre ce dcret, le fils du ciel en


fut vivement contrari. Alors Son Excellence Chn lui
prsenta cette pice de vers, dont la lecture le remplit de
joie. Cest pourquoi Sa Majest appela auprs de lui Chnta en vertu dun ordre spcial, et, pour la mettre
lpreuve sous ses yeux, il lui demanda trois strophes sur
lempereur qui suit la droite voie. Elle prit son pinceau et
les composa linstant mme.
Le fils du ciel en fut enchant et lui fit prsent dun pied
de jade, (comme) pour mesurer les talents de lempire. En
outre, il crivit pour elle avec son pinceau imprial, les
quatre mots Hong-wn-thsa-niu (fille de talent, minente
en littrature). Je nai pas besoin de parler des autres
prsents en or et en soieries. Son Excellence Chn fit
construire le pavillon du pied de jade, et fixa les quatre
mots crits par lempereur sur une tablette quil suspendit
au haut de la faade. Il tablit sa fille dans ce pavillon afin
quelle pt y cultiver les lettres. Tous les jours, sa porte
tait assige par les habitants de la ville de Tchang-n,

Aux membres de lAcadmie.

406

Les deux jeunes filles lettres

qui venaient demander sa fille des pices de vers ou de


prose lgante.
Monsieur Song, demanda Yn-p-hn, avez vous jamais
vu de prs cette demoiselle ? a-t-elle vraiment du talent ?
Comment ne laurais-je pas vue ? rpondit Song-sn,
comment naurait-elle pas t doue dun vritable talent ?
Quelquun layant souponne de navoir quun talent demprunt,
prsenta un placet lempereur pour laccuser. Le fils du ciel
ordonna

Tchou-kong-meng,

couronne et sous-intendant ses

gardien
p.371

des

joyaux

de

la

crmonies, Hia-tchi-

tchong, membre de lAcadmie, Pou-khi-thong, greffier du


tribunal des rites, Mou-li, introducteur des htes de haut rang,
et Yn-koue, secrtaire du palais, de composer tous cinq avec
mademoiselle Chn. Dans cette circonstance, tout le monde
tremblait pour elle. Comment une jeune fille, disait-on,
pourrait-elle tenir tte, dans un concours, cinq magistrats
illustres ? Ils ignoraient quune personne doue dun vritable
talent le tient rellement du ciel, et que peu importe lge ou le
sexe. Cette demoiselle Chn neut pas plus tt vu les sujets, que,
laissant courir son pinceau, elle acheva sa tche en un clin dil.
Les cinq magistrats, qui avaient obtenu le grade de docteur,
restrent muets dtonnement et ne purent profrer un mot, ni
crire une seule ligne.
A ce rcit, Yn-p-hn et Ping-jou-heng furent dans le
ravissement, et leur cur en prouva soudain une vive motion.
Nous ne pouvons croire, dirent-ils avec un visage
panoui, quil y ait au monde une fille doue dun tel talent.

407

Les deux jeunes filles lettres

Dites-nous, je vous prie, ajouta lun deux, combien de


pices de vers elle composa dans ce concours.
Les vers, dit Song-sn, navaient pas par eux-mmes
une bien grande valeur, mais, grce son talent, elle a
compos sur les nuages de cinq couleurs une pice de vers
libres de six sept cents mots

. Sans avoir fait de

brouillon, elle abaissa son pinceau et lacheva sur-lechamp. Cette pice renfermait de sages avis et clbrait
p.372

les louanges de lempereur. Elle tait pleine de charme

et vous faisait mourir damour 1 .


Vous rappelez-vous cette pice de vers ? demanda
Ping-jou-heng.
Ce morceau est fort long, rpondit Song-sn ; comment
pourrait-on savoir par cur un si grand nombre de vers ?
Je me rappelle seulement les plus beaux passages :
Du midi au nord, le phnix couvre le ciel de ses ailes brillantes ;
La fille du dragon, qui pare lempyre et embellit la terre,
sme une pluie de fleurs du haut des airs.
Voici encore deux phrases parallles :
Sans fil ni aiguille, le In et le Yang brodent la parure du
ciel et de la terre ;
Sans pinceau ni papier, les vapeurs et les nuages colors
les ornent de riches peintures.
1

Voyez p. 118.

408

Les deux jeunes filles lettres

Dites-moi un peu si ces vers ne sont pas beaux.


Si je ne vous avais pas rencontr, dit Yn-p-hn en
soupirant, jaurais peut-tre ignor quil existe au monde
une jeune fille si distingue.
Nous autres, reprit Ping-jou-heng, parce que nous
avons quelque peu de talent, nous nous vantions publiquement dtre des hommes de talent. En voyant ces vers,
je sens combien nous tions prsomptueux.
Lempereur, ajouta Song-sn, tait du mme avis. Si
parmi les femmes, dit-il, il se trouve un si beau talent,
serait-il possible que lempire, vaste comme il est, ne

p.373

possdt pas un de ces hommes de talent qui slvent audessus de la foule ? Cest pourquoi il ordonna svrement
aux directeurs des collges de lui en chercher en dehors du
nombre des concurrents. Suivant ce que jai appris hier,
Son Excellence Wang, le prsident du concours, veut vous
prsenter tous deux dune manire spciale Sa Majest.
Cest justement mademoiselle Chn qui en aura t la
cause.
Cette demoiselle Chn a-t-elle dj t demande en
mariage ? dit Yn-p-hn.
A lpoque o jai quitt la capitale, rpondit Song-sn,
elle tait encore fort jeune ; en second lieu, Son Excellence
Chn

ntait

mademoiselle

pas
Chn

facile
tait

aborder ;

connue

de

enfin,

comme

lempereur,

les

Tel est le sens littral : cest--dire quon ne pouvait lire ses vers sans
prouver une vive passion pour elle.

409

Les deux jeunes filles lettres

hommes ordinaires et sans talent nosaient pas la demander la lgre. Voil pourquoi elle nest pas encore fiance.
A ce que je vois, reprit Tchang-n, moins dtre le fils
dun prince, dun comte ou dun ministre, il sera impossible
dobtenir sa main.
Si elle a du talent, dit Yn-p-hn, elle choisira ncessairement un homme de talent ; si le fils dun ministre
est dnu de talent, comment pourrait-il toucher son
cur ?
Ils continurent tous causer et rire ensemble. Quand on
commena tre tourdi par le vin, Song-sn et Tchang-n se
retirrent chacun de leur ct. Un pote a dit avec raison :
Les hommes dun caractre mprisable ont un front dairain qui ne rougit jamais ;

p.374

Mais un seul clat de rire abat leur insolence.


Si leur visage pouvait rougir de honte et se couvrir de
sueur,
On pourrait encore les compter au nombre des sages et
des saints.
Ainsi Tchang-n et Song-sn, qui, dans le commencement,
voulaient

faire

parade

de

leur

talent,

sen

retournrent

cruellement mortifis. Laissons-les pour le moment et revenons


Yn-p-hn et Ping-jou-heng. Depuis quils avaient entendu
prononcer le nom de mademoiselle Chn, ils en avaient t pris
jusquau dlire, et ne faisaient que penser elle tout le long du
jour.

410

Les deux jeunes filles lettres

Pour moi, dit tout coup Yn-p-hn, jai encore quelques doutes sur ce quon raconte de mademoiselle Chn.
Et de quoi doutez-vous ? demanda Ping-jou-heng.
Je doute, repartit Yn-p-hn, que Song-sn ait dit vrai.
Est-il possible quune jeune fille possde un talent aussi
merveilleux ?
Suivant moi, dit Ping-jou-heng, il ny a rien l dedans
qui ne soit parfaitement exact.
Sur quoi vous fondez-vous, dit Yn-p-hn, pour
trouver cela vrai ?
Ces jours derniers, rpondit Ping-jou-heng, je navais
pas fini de vous raconter une curieuse aventure. Lorsque
je me trouvais dans le temple de Mn-tseu, du district de
Wn-chang, je fis la rencontre dune jeune fille qui navait
que douze ans. Elle avait crit sur un mur des vers beaux
comme lor et le jade ; cest ce que jai vu de mes propres
yeux ; pourrais-je conserver maintenant l-dessus des
doutes ? Vous voyez, daprs cela,

p.375

que les faits

attribus mademoiselle Chn peuvent tre bien fonds.


Connaissez-vous son nom de famille et son petit nom ?
demanda Yn-p-hn.
Au bas des vers, dit Ping-jou-heng, elle avait sign :
Ling-kiang-siou, fille de talent, ge de douze ans, de
larrondissement de We-yang. A en juger par son extrieur, elle ma paru appartenir la famille dun illustre
magistrat ; mais quoique jaie parcouru attentivement
lalmanach des fonctionnaires publics, parmi ceux de Yang411

Les deux jeunes filles lettres

tcheou, je nen ai pas trouv un seul du nom de Ling ;


cest une chose inconcevable.
Daprs vos propres paroles et le rcit de Song-sn, dit
Yn-p-hn, notre sicle possderait en mme temps deux
jeunes filles de talent. Sil est permis de parler de vous et
de moi, on peut aussi nous regarder comme deux hommes
de talent de la mme poque. Lorsquun fils est n, son
pre dsire lui trouver une femme ; lorsquune fille est ne,
il dsire lui trouver un mari

1.

Sil est un prince ou un

ministre, si son fils est dou de talent, il dsire toujours le


marier une personne dun talent et dune beaut
accomplis.

Si

le

ciel

nous

prenait

en

affection,

et

permettait chacun de nous dpouser une des deux


demoiselles Chn et Ling, ne serait-ce pas, pour nous, une
source de bonheur dans la vie prsente et un charmant
sujet dentretien pour les sicles futurs ? Mais une chose
me fche : nous sommes chacun de notre ct dans un
coin de lempire ; (nous ressemblons des

p.376

algues qui

flottent sparment la surface des mers 1 . Quand nous


aurions le bonheur de renatre dans trois autres existences,
nous ne voyons aucun moyen de nous runir elles. Voil
de quoi nous accabler de dcouragement et de douleur !
Monsieur, dit Ping-jou-heng, vous tes n dans une
famille riche et noble. Avant davoir quitt le seuil de votre
htel, vous apercevez quelques difficults sur la route, et
voil pourquoi vous vous livrez ces tristes penses. Mais
1

Cette citation est emprunte au philosophe Meng-tseu.

412

Les deux jeunes filles lettres

moi, je suis seul au monde ; o ne suis-je pas all pour


chercher une pouse ? Mon unique chagrin tait de nen
point trouver mon gr. Maintenant que nous tenons les
noms de Chn-ta et de Ling-kiang-siou, fallait-il monter
au ciel ou descendre dans les abmes de la terre, nous
pouvons ds ce moment rechercher leurs traces. Lorsque
je me trouvais dans le district de Wn-chang, je voulus
mattacher

aux

pas

de

mademoiselle

Ling,

mais

je

manquais dargent ; cest l le motif qui ma conduit ici.


A ces mots, Yn-p-hn fit clater sa joie.
Monsieur, lui dit-il, vos raisonnements levs ont dissip
les tnbres qui offusquaient mon esprit 2 . Les richesses et
les honneurs, le mrite et la rputation nous viendront tout
seuls ; pourquoi resterions-nous clous en cet endroit ?
Quoique vous nayez point de nouvelles de Ling-kiangsiou et quil soit difficile de prendre des informations sur
p.377

elle, peut-on admettre que nous ne pourrons dcouvrir

Chn-ta, qui est la fille dun des ministres de Sa Majest ?


Pour ce qui est des provisions ncessaires 3 , jai le moyen
de vous les fournir. Je veux les chercher avec vous, et si
nous russissons les rencontrer, cette rputation solide,
qui est le but de notre vie entire, naura pas t sans fruit.

1 Il se compare, lui et les deux jeunes filles, des algues qui sont spares
les unes des autres et qui ne se rencontrent jamais.
2 Littralement : ont cart les roseaux qui bouchaient (la vue du) frre
cadet.
3 Cest videmment ainsi quil faut traduire, quoiquil y ait seulement en
chinois : hing-li (des bagages).

413

Les deux jeunes filles lettres

Non

seulement,

charmantes

personnes

dit

Ping-jou-heng,

ont

le

dsir

de

ces
se

deux
marier

convenablement, mais nous-mmes, qui sommes dous


dun

si

beau

talent,

nous

ne

devons

point

nous

compromettre (par un mauvais choix).


Yn-p-hn lui tmoigna plusieurs reprises, son approbation.
Leur projet tait bien arrt lorsque, quelques jours aprs, un
messager vint annoncer que Son Excellence Wang, le prsident
du concours, avait adress lempereur un rapport spcial o il
recommandait Yn-p-hn, du dpartement de Song-kiang-fou,
et Ping-jou-heng, du dpartement de Ho-nn-fou, comme tant
les talents les plus admirables de tout lempire. Il ajoutait :
Sils secondent Votre Majest dans ses augustes desseins, ils
ne peuvent manquer de se distinguer avec clat. Je vous supplie
de rendre un dcret pour ordonner aux magistrats de les appeler
la cour et de leur faire le plus honorable accueil, afin de
montrer au grand jour lheureuse influence de lestime que vous
avez pour les lettres.
p.378

Aprs avoir appris cette nouvelle, Yn-p-hn dlibra

avec Ping-jou-heng et lui dit :


Puisque le prsident du concours nous a prsents tous
deux, demain, lorsque le dcret aura t rendu, nous ne
pouvons manquer dtre appels la capitale ; nous
profiterons de cette occasion pour nous informer de
mademoiselle Chn.

414

Les deux jeunes filles lettres

Si nous attendons, dit Ping-jou-heng, que nous soyons


appels la cour pour aller prendre des informations sur
elle, jy vois beaucoup dinconvnients.
Quels inconvnients ? demanda Yn-p-hn.
Le talent de mademoiselle Chn-ta, rpondit Ping-jouheng, est connu de lempereur, et, dun autre ct, les
princes de la littrature ont proclam sa supriorit ; il est
certain que des hommes ordinaires ne sauraient slever
son niveau. Nous avons t prsents, vous et moi,
comme les deux premiers talents de lempire. Si Sa
Majest rend un dcret pour que nous composions avec
elle, non seulement nous ne pourrons lgaler, mais mme,
si nous montrons une lgre capacit, nous ressemblerons
aux pourceaux blancs du Liao-tong 1 , et nous deviendrons
la rise du public.
Sil en est ainsi, dit Yn-p-hn, comment faire ?

p.379

Voici mon humble avis, rpondit Ping-jou-heng ; le

mieux est de profiter du rapport prsent en notre faveur


pour entrer de suite dans la capitale. Avant que lempereur
nait rendu son dcret, nous changerons tous deux de nom
de famille et de petit nom, et nous nous y glisserons
secrtement. Comme mademoiselle Chn rside dans le
1

P-thong vantait un jour son mrite et se proclamait lhomme le plus


minent de tout lempire. Quelquun lui dit : Il y avait jadis, dans le Liaotong, une truie qui mit bas des petits dont la tte tait blanche. Elle les
admira et voulut les faire prsenter lempereur. Mais ayant t dans le pays
de Ho-tong, elle vit que tous les pourceaux taient blancs. Elle en fut
honteuse et sen retourna. Si lon examine votre mrite en prsence de Sa
Majest, vous ressemblerez aux pourceaux blancs du Liao-tong. Cest-dire: on reconnatra que vous ressemblez aux autres hommes, que vous
navez quun mrite ordinaire. (Yun-fou-kiun-yu, liv. IX, fol.16.)

415

Les deux jeunes filles lettres

pavillon du pied de jade, o elle mesure (juge) les talents


de tout lempire, les personnes qui viennent lui demander
des vers ou de la prose lgante assigent tous les jours
sa porte. Jimagine quelle ne fuit point les hommes. Allons
la trouver tous deux en secret pour composer avec elle, et
juger de sa force. Si son talent ressemble peu prs au
ntre, et si elle na pas sur nous une immense supriorit,
demain, quand le dcret aura t rendu, nous nous
prsenterons au palais pour obir au dcret de lempereur.
Mais sil nous est absolument impossible de lgaler, nous
cacherons alors notre nom de famille et notre petit nom, et
nous nous loignerons du monde. De cette manire, nous
viterons de montrer notre ignorance au grand jour.
Votre projet est excellent, dit Yn-p-hn en riant ;
seulement vous avez une trop haute ide de mademoiselle
Chn, et vous nous rabaissez trop tous les deux. Nous
sommes des hommes, nous avons dans la mmoire des
milliers
pendue

de
1

volumes

et

nous

avons

la

langue

bien

; de plus, notre pinceau, habile se mouvoir en

tous sens, na jamais trouv son pareil. Pensez-vous que


p.380

nous allons mourir ds que nous aurons vu cette petite

fille ?
Monsieur, scria Ping-jou-heng en riant, gardez-vous
de nous dcerner des loges exagrs. Li-tha-p tait le
pote le plus minent de la dynastie des Thang, et cepen-

Littralement : dans la bouche, nous avons une langue de trois pouces.

416

Les deux jeunes filles lettres

dant, ds quil eut vu les stances que Thsou-hao


inscrites dans le pavillon de la cigogne jaune

2,

avait

il nosa

plus composer des vers. Croyez-vous que je sois homme


cder le pas aux autres ? Mais il est bien difficile de prvoir
les vnements de ce monde. Dernirement, lorsque jeus
vu, dans la temple de Mn-tseu, les vers de Ling-kiangsiou, je fus sur le point de laisser mon pinceau

Pourrais-je, plus forte raison, traiter avec ddain Chnta, dont la rputation retentit dans tout lempire ?
Eh bien ! dit Yn-p-hn en riant, nen parlons plus ; je
men rapporte vous pour toute cette affaire ; mais il y a
un point sur lequel jai besoin dexplication.
Et sur quoi dsirez-vous une explication ? demanda
Ping-jou-heng.
Mademoiselle Chn est seule, dit Yn-p-hn, et nous
sommes deux. Lorsque, dans le moment dcisif, elle

p.381

voudra juger du talent pour choisir un poux, ne vous


formalisez point si je ne cde le pas personne.
Voil qui est dlicieux ! scria Ping-jou-heng ; raison
de plus pour que je mexplique nettement avec vous. Tous
deux nous avons pris le titre de Thsa-tseu (hommes de
talent), et il ne serait pas ais de distinguer en un moment,

Thsou-hao vivait sous la dynastie des Thang. Il mourut dans la treizime


anne de la priode Thien-pao (755). Khieou-thang-chi, liv. 193 B, fol. 3.
2 Ce pavillon tait situ langle sud-ouest de la ville de Ou-tchang-fou. La
tradition rapporte que Fe-wn-we ayant t lev au rang des immortels,
monta au ciel sur une cigogne jaune. A son retour, il se reposa dans ce
pavillon. (Pe-wen-yun-fou, liv. XCIX, fol. 146.) Lencyclopdie Youen-kienlou-han nous a conserv (liv. CCCXLIII, fol. 19) cette clbre pice de vers.
3 Cest--dire : de renoncer faire des vers.

417

Les deux jeunes filles lettres

quel est le premier ou le second

. Si lon me faisait

concourir avec vous, en raison du crdit de votre famille,


vous obtiendriez certainement la palme. Et mme si nous
nous rendions aujourdhui la capitale pour rpondre au
dcret de lempereur, les hommes qui sont la tte des
affaires ne manqueraient pas de vous mettre au premier
rang. En voici la raison : vous descendez dun inspecteur
gnral, et ses disciples, ses anciens collgues remplissent
la ville de Tchang-n. Pourrait-il y en avoir un seul qui ne
ft dispos vous recommander ? Quoique je vous sois
infrieur

sous ce rapport, cependant, au fond de mon

me, je ne puis mabaisser au-dessous de vous. Comme,


aujourdhui, mademoiselle Chn tient le pied de jade pour
mesurer le talent, si vous changiez avec moi de nom et de
petit nom, nous naurions tous deux aucun appui extrieur,
et notre sort ne dpendrait que de notre talent littraire,
Que sa dcision me soit favorable ou non, je my
soumettrai de grand cur.
Vous connaissez ma conduite, dit Yn-p-hn ; direzvous que je me sers du crdit de ma famille pour me faire
valoir ou acqurir de la rputation ?

p.382

Bien que vous ne vous serviez point du crdit de

votre famille, les gens du monde accordent naturellement


la rputation et lestime en raison de la fortune ou du rang.
Le comble de la justice serait de jeter son choix sur un
lettr pauvre et sans nom. Si vous consentez, monsieur,

1
2

Littralement : lan ou le cadet.


Littralement : quoique je vous le cde dune fiche.

418

Les deux jeunes filles lettres

venir une fois avec moi, notre degr de talent sera


nettement tabli.
En ce cas, dit Yn-p-hn, je suis prt changer de
nom et partir avec vous.
Si votre rsolution est prise, il faut vous mettre en route
sur-le-champ ; car pour peu que vous tardiez, ds que
lordre imprial aura t rendu, les prfets et les sousprfets

viendraient

vous

retenir,

et

il

vous

serait

impossible de sortir de chez vous.


Approuv ! dit Yn-p-hn, faisons vite nos prparatifs.
Leur projet une fois arrt, ils prparent leurs bagages et
partent sur-le-champ.
Laissons-les pour le moment et revenons Tchang-n. Il
stait flatt dcraser Yn-p-hn et Ping-jou-heng laide du
talent de Song-sn ; mais, sa grande surprise, ces deux lettrs
ayant dcouvert le fond de lintrigue, Song-sn avait laiss voir
son ignorance et avait t cruellement mortifi. Dun autre ct,
ayant entendu parler du talent et de la beaut de Chn-ta, il se
dit en lui-mme : Si je puis russir lobtenir en mariage, ces
deux individus succomberont deux-mmes sans que jaie besoin
de les vaincre. Si jexamine, ajouta-t-il, le rang de nos familles,
elle est fille dun ministre dtat, et moi qui suis le fils du
prsident du ministre de la magistrature, je puis

p.383

aller de

pair avec elle ; mais comme elle est fire de son talent, je crains
quelle ne daigne pas me promettre sa main la lgre. Ces
penses, qui roulaient dans son esprit, le remplissaient de souci
et dinquitude. Ce nest pas tout : quelques jours aprs, il apprit

419

Les deux jeunes filles lettres

encore que le prsident du concours avait rellement prsent


Yn-p-hn et Ping-jou-heng lempereur comme tant les
premiers talents de lempire, et quil avait demand quon les
appelt la capitale. Cette nouvelle ne fit quaccrotre son
tourment. Quand ces deux petits coquins, dit-il, seront entrs
dans la capitale, comme ils ont pour eux lclat de la jeunesse,
une figure distingue, un talent suprieur, et de plus la
prsentation spciale du prsident du concours, il est certain que
lun ou lautre semparera de la main de mademoiselle Chn. Je
suis furieux contre eux ! Il faut, se dit-il, que jaille encore
chercher M. Song et dlibrer avec lui.
Or, depuis le jour quil avait dn chez Yn-p-hn et stait
fait bafouer cruellement, Song-sn ne se souciait plus dhabiter la
maison de Tchang-n, et il se vit oblig de revenir dans son
ancienne htellerie. Ce jour-l, Tchang-n tant all le chercher,
lui raconta de point en point laffaire qui lui tenait au cur, et le
pria dimaginer quelque stratagme pour assurer le succs de
son mariage.
Cest difficile, cest difficile, dit Song-sn en hochant la
tte.
Et pourquoi voyez-vous tant de difficults ? demanda
Tchang-n.
Quoique Yn-p-hn et Ping-jou-heng vous aient

p.384

vex, ce ntait aprs tout que de ces petits coups de


langue et de ces railleries insignifiantes quon se permet
entre amis. Comment auraient-ils os vous offenser ? Vous

420

Les deux jeunes filles lettres

ne savez pas dailleurs que cette petite sclrate


excessivement

mchante.

Ds

quelle

abaiss

est
son

pinceau, semblable au ver soie qui mange la feuille de


mrier, elle crit

dune manire continue, sans faire

attention si les autres sont morts ou vivants. Si elle


dcouvre en vous le plus lger dfaut, elle composera une
pice de vers et vous raillera cruellement. Si vous voulez,
monsieur, la demander en mariage, comment vous y
prendrez-vous pour entamer cette affaire ?
A vous entendre, rpondit Tchang-n, on dirait quelle ne
doit pas se marier de sa vie.
Pourrait-on supposer, dit Song-sn, quelle ne se mariera
jamais ? seulement jignore quel homme elle donnera
son cur.
Quelle consente ou refuse, dit Tchang-n, cela dpend
delle ; quant la demander ou ne pas la demander, jen
suis parfaitement libre. Ce que jai de mieux faire est
dcrire mon pre, et de le prier denvoyer des
entremetteuses pour la demander en mariage.
Cela ne vous servira de rien, lui dit Song-sn.
Pour quelle raison ? demanda Tchang-n.
En premier lieu, rpondit Song-sn, monsieur votre

p.385

pre a une charge leve, et il est fort avanc en ge ; sil


va lui-mme pour parler de mariage et quil voie sa
1 Littralement : cette petite tte fourchue (expression de mpris qui dsigne
ordinairement une servante).

421

Les deux jeunes filles lettres

pdanterie et son air dimportance, il ne daignera certainement pas sabaisser jusqu faire cette demande.
En second lieu, le vieux Chn est un homme excessivement opinitre ; sil ne voit point le gendre propos, il
est bien certain quil ne consentira pas la lgre.
En troisime lieu, cette petite sclrate de Chn-ta aime
le talent autant que sa propre vie. Si vous navez pas
quelques belles pices de vers ou de prose lgante pour
faire

impression sur elle, comment russirez-vous

toucher son cur ? Comme le dcret imprial qui concerne


Yn-p-hn et Ping-jou-heng nest pas encore rendu,
profitez de cette circonstance pour aller avant eux la
capitale, exposez clairement cette affaire votre honorable
pre, et priez-le de charger un homme illustre et du plus
haut rang daller faire la demande. Si celui-ci prouve un
refus, envoyez-en un autre ; quil revienne la charge
jusqu quatre on cinq fois, et presse le vieux Chn avec
une persvrance infatigable. Il ne pourra sempcher de
lui montrer des gards ; qui sait sil ne finira pas par
donner son consentement ? Si le vieux Chn veut voir le
gendre, vous avez une figure distingue et une taille
avantageuse : je suis sr que vous lui plairez. Ensuite,
vous copierez quelques morceaux de style lgant ou de
jolies romances, vous les signerez comme tant de vous,
et les ferez prsenter mademoiselle Chn. Elle vit retire
dans lintrieur du gynce ; comment pourrait-elle savoir
1

Il y a en chinois : elle crit (en faisant) cha-cha-cha, sorte donomatope


intraduisible, qui est destine figurer la fois le bruit que font les vers
soie en mangeant les feuilles et le pinceau en courant sur le papier.

422

Les deux jeunes filles lettres

que ces compositions ne sont

p.386

pas de vous ? Si elle les

lit avec plaisir, votre succs est presque assur.


Tchang-n fut ravi dentendre ces paroles.
Monsieur, lui dit-il, vos conseils sont extrmement
judicieux, mais cest la premire fois que je vois la capitale ; ajoutez cela que mon pre est trs rigide, et si je
le consulte pour faire des dmarches, je crains dprouver
des difficults. Jai entendu dire que vous avez habit
longtemps la capitale, et quen fait de demandes faire ou
de commissions excuter, vous avez une exprience
consomme. Si jtais assez heureux pour emprunter votre
puissant concours et vous accompagner, non seulement
jen aurais une profonde reconnaissance, mais je ne
manquerais pas de vous rcompenser gnreusement.
Cest fort difficile, fort difficile, dit Song-sn, en hochant
la tte plusieurs reprises.
Monsieur, reprit Tchang-n, aller faire un tour Songkiang ou la capitale, cest absolument la mme chose.
Pourquoi voyez-vous tant de difficults ?
Il y a, rpondit Song-sn, de grandes difficults quil
mest impossible de vous dire.
Lesquelles ? demanda Tchang-n. Peut-tre craignezvous que mes provisions de voyage ne soient bien pauvres
et que je ne puisse subvenir toutes vos dpenses. Voil
sans doute pourquoi vous employez tant de prtextes et
de subterfuges. Si vous avez la bont de maccompagner,

423

Les deux jeunes filles lettres

quelque soient vos besoins, je vous jure que je ne lsinerai


pas.
Song-sn voyant que Tchang-n le pressait avec tant

p.387

dinstance de venir la capitale, se dit en lui-mme : Il y a


quatre ou cinq ans que jai quitt la capitale, jimagine que mon
ancienne msaventure est maintenant oublie ; et quand mme
quelque personne me reconnatrait, qui oserait se mettre en
hostilit avec moi ? Si je restais Song-kiang, ma position ne
serait pas fort belle ; il vaut mieux laccompagner la capitale.
Je profiterai de loccasion pour vivre ses dpens ; cela
marrange parfaitement. Mais il faut absolument que je change
mon nom de famille et mon petit nom ; cest un parti
excellent. Puis, aprs quelques instants de rflexion :
Monsieur, dit-il, si jai fait difficult daller la capitale,
en voici tout simplement la raison : prcdemment,
lorsque jy demeurais, je jouissais dune grande rputation
qui mavait attir une multitude damis. Tous les jours,
jtais importun de leurs assiduits, et je ne pouvais
disposer de moi ; ctait l la cause de mes craintes. Si
vous voulez absolument que je vous accompagne, je ny
consentirai qu la condition de changer de nom et de ne
voir personne.
Cela me convient encore mieux, reprit gaiement
Tchang-n ; si vous changez de nom et ne voyez personne,
mon affaire ne pourra quy gagner.
Si vous tes dcid aller la capitale, dit Song-sn, il
ne faut pas y mettre de retard, car lorsque Yn-p-hn et
Ping-jou-heng y seront arrivs, il nous faudra plus dune
424

Les deux jeunes filles lettres

fois les fuir et les viter. Il vaut mieux partir de bonne


heure et faire preuve dadresse et dagilit. Quand ils
arriveront ensuite, quoiquils aient du talent et une figure
distingue, cela ne leur servira de rien.

p.388

A merveille ! merveille ! scria Tchang-n ; tout le

reste ne prsente plus de difficult. Seulement, si je veux


copier de la prose lgante ou de beaux vers, o les
trouverai-je ?
Rien de plus ais, rpondit Song-sn. Si vous voulez des
morceaux de prose lgante vous navez qu charger un
tcha-fou

de copier quelques pices des candidats qui

les examinateurs de chaque district ont dcern, aprs le


concours, le premier ou le second rang ; vous vous servez
de ces compositions et le tour est fait. Je passe aux vers et
aux chansons. Jai entendu dire que, ces jours derniers,
Yn-p-hn et Ping-jou-heng ont compos tour tour de
charmantes stances en entendant le chant des loriots dans
le village de Thsin-lieou. Ce nest pas tout : Yn-p-hn a
encore compos une pice de vers quil a crite sur un
mur ; il en a donn une seconde une musicienne, et une
troisime un jeune chanteur. De son ct, Ping-jou-heng
a fait une pice de vers o il dpeint ses tendres motions,
et il en a crit une autre sur un mur du temple de Mn-tseu.
Que ne chargez-vous un ami de copier tous ces vers et de
vous les apporter ? De plus, cette pice de vers quil a
crite sur le mur de votre maison, est aussi trs excellente.

425

Les deux jeunes filles lettres

Vous naurez besoin que den changer le sujet et dy


inscrire votre nom. Quand une fois vous serez arriv dans
la capitale, qui pourrait, une distance de trois mille lis,
dmler le vrai du faux ?

p.389

A ces mots, Tchang-n fut ravi de joie. Il envoya en effet

de tous cts de ses affids pour copier les vers en question ; il


chargea en outre Youn-n daller drober quelques-uns des
charmants morceaux de posie ou de prose lgante que Ynp-hn et Ping-jou-heng avaient jadis composs. Aprs quoi, il
pria quelquun de les runir ensemble, de les faire graver et den
former un volume quon intitulerait Tchang-tseu-sn-pen, cest-dire Nouvelles compositions de Tchang-tseu

. Song-sn

changea ensuite son nom, et prit celui de Song-yn ; puis nos


deux

champions

se

rendirent

secrtement

la

capitale.

Laissons-les pour le moment, et revenons Yn-p-hn.


Quoiquil et perdu son pre, Son Excellence Yn, le prsident
des inspecteurs gnraux, il avait encore sa mre, la noble dame
Tchao. Il lui raconta tout ce qui lui tait arriv, et layant charge
du soin de ses affaires domestiques, il se procura lui-mme une
grande quantit de provisions et de bagages et se fit accompagner par quatre serviteurs vigoureux, ensuite il consulta Pingjou-heng. Yn-p-hn adopta le nom de Tchao-tsong, et Pingjou-heng celui de Tsin-hong

; ensuite, ils prirent tous deux le

1 Jignore la correspondance franaise de ce nom. Chou-tcha signifie un


cabinet dtude ; peut-tre quici tcha-fou veut dire un expditionnaire
attach au bureau des concours.
2 Mme nom que Tchang-n.
3 Je nai pu conserver, dans le texte, lorigine de ce changement. Voici le
passage entier : Yn-p-hn, daprs le nom de famille de sa mre, changea
son nom en celui de Tchao-tsong ; Ping-jou-heng, imitant les deux mots

426

Les deux jeunes filles lettres

costume de pauvres bacheliers et sacheminrent secrtement


vers la capitale.
Par suite de ce dpart, jaurai beaucoup de choses

p.390

vous

conter en dtail. Leur imagination tait brillante comme la soie


de diverses couleurs, et leur style avait tout lclat dune
broderie. Leur talent tait sans pareil, et il trouva son pareil ; on
et dit des fleurs doues de la parole, et du jade qui exhale un
parfum. Leur beaut tait sans rivale, et elle trouva des rivales.
Si vous ne connaissez pas les vnements qui vont suivre,
prtez-moi un moment loreille, je vais vous les raconter dans le
chapitre suivant.

Tchao-tsong, emprunta (en partie) le sens de lexpression Tsong-hong, et


changea son nom en celui de Tsien-hong.

427

Les deux jeunes filles lettres

CHAPITRE XIII
LA VUE DANCIENNES PICES DE VERS
FAIT NATRE UNE VIVE PASSION 1
@
p.391

Yn-p-hn et Ping-jou-heng ayant adopt les noms de

Tchao-tsong et de Tsin-hong, saffublrent du costume de


pauvres bacheliers, lourent secrtement une barque linsu du
prsident du concours, et partirent en passant par Sou-tcheou,
Tchang-tcheou et Tchn-kiang. Lorsquils rencontraient sur la
route un lieu clbre ou charmant, ils ne manquaient pas de le
visiter tous deux, et de composer des vers o ils faisaient briller
les agrments de leur esprit et la richesse de leur rudition. Ctait pour eux un vrai bonheur. tant arrivs un jour Yangtcheou, ils trouvrent le pays plus riant et plus beau que le
Kiang-nn. Comme ils aimaient les endroits renomms, ils
allrent se loger dans le couvent de Khiong-hoa. En se
promenant de tous cts, ils apprirent quau nord-ouest de la
ville, il y avait une maison appele Ping-chn-thang 1 , qui avait
t construite par les soins

p.392

de Eou-yang-siou, lun des

crivains les plus clbres de la dynastie des Song. Ctait jadis


lantique rsidence dun lettr qui avait effac tout son sicle par
les charmes de son esprit.
Ils partirent aussitt ensemble pour aller se promener, et,
aprs quelques recherches, ils arrivrent au lieu indiqu.
1

Littralement : en voyant danciens vers, tout coup elle devient malade


damour.

428

Les deux jeunes filles lettres

Quoique les fondements subsistassent encore, la maison tait


tout en ruines. Dans le voisinage, on ne voyait plus quune
montagne dserte, qui tantt slevant, tantt sabaissant,
drobait ou laissait dcouvrir les alentours ; en avant et en
arrire, croissaient quelques saules languissants. Nos deux
potes sapprochent pour contempler les restes de ce monument,
et prouvent une pnible motion en songeant son antique
splendeur, aujourdhui tristement clipse. Ils chargrent un
domestique daller acheter une cruche de vin dans le village, et
stant assis chacun sur un bloc de pierre, ils se mirent boire
tte tte.
Je pense, dit Yn-p-hn, que Eou-yang-siou, qui
avait fait construire ici sa maison, tait un des lettrs les
plus minents de la dynastie des Song. De jolies chanteuses lui servaient boire ; cette poque, combien devait-il tre heureux ! O sont-elles maintenant ? Il ne reste
plus que des dbris dun aspect triste et glaant. On voit
que le mrite et la rputation, les richesses et les honneurs
passent en un clin dil, comme les nuages quemporte le
vent. Quel avantage peuvent-ils nous procurer ?
Bien que les richesses et les honneurs ne durent pas
longtemps, reprit Ping-jou-heng, une brillante rputation
se soutient delle-mme sur la terre. Aujourdhui, bien
que Eou-yang-siou ne soit plus du monde, le

p.393

souvenir des jouissances que lui procuraient, dans cette


maison, la posie et le vin, nest pas encore effac. Regardez, monsieur, cette montagne solitaire et ces saules
1

Cest--dire : la maison de la montagne aplanie.

429

Les deux jeunes filles lettres

desschs. Quoique ce site offre un aspect triste et dsol,


on y est retenu par un charme secret ; on na pas besoin
dtre mu et enchan par les compositions touchantes de
Yong-chou 1 .
Comme ils taient au plus bel endroit de leur entretien, ils
aperurent soudain deux hirondelles qui voltigeaient et l en
faisant de petits cris ; on et dit quelles jasaient entre elles et
quelles prtaient loreille. A cette vue, ils ne purent matriser
llan de leur verve potique ; ils ordonnrent un domestique
dapporter un pinceau et un encrier, et de nettoyer la surface
dun mur dlabr. Aprs quoi, Yn-p-hn y crivit le premier les
vers suivants :
Jai entendu dire qu lpoque o cette maison venait
dtre fonde,
On y gotait avec dlices les charmes de la posie et du
vin.
Il y a bien longtemps que tout cela est vanoui ;
Il ne reste plus que cette montagne solitaire.
Qui est-ce qui a vu ce sjour ? qui est-ce qui la admir ?
Interrogez, je vous prie, les froides hirondelles de Pingchn.
Compos par Tchao-tsong, de Yun-Kin.
Yn-p-hn ayant fini dcrire, Ping-jou-heng prit le pinceau,
et traa, son tour, des vers sur les mmes rimes :

p.394

Jai vainement cherch le nom de Yong-chou dans la Biographie universelle


de la Chine. Ctait sans doute un auteur contemporain de la personne qui
parle.

430

Les deux jeunes filles lettres

Le printemps est pass, et la pivoine reste dpouille de


ses charmes.
Quand lautomne se fait sentir, le saule perd ses fils
soyeux.
Toutes

les

choses

du

monde

sont

sujettes

au

changement ;
Il ny a que lclat de la renomme qui ne change point.
Gardez-vous, gardez-vous de vous plaindre.
Voici encore les hirondelles de Ping-chn.
Compos, sur les rimes prcdentes, par Tsin-hong, de Loyang.
Les deux amis ayant achev leurs vers, se regardrent lun
lautre en souriant. Ils discoururent encore sur des faits anciens
et modernes, et aprs avoir bu gaiement pendant une demiheure, ils se prirent par la main et regagnrent pas lents le
couvent de Khiong-hoa. En ce moment, le ciel tait dj sombre.
Ils aperurent devant eux une multitude demploys et de
porteurs de chaise : il y avait beaucoup de bruit et de
mouvement. En ayant demand la cause, ils apprirent que le
gouverneur faisait jouer la comdie dans la grande salle du
couvent et y avait invit des trangers. Voyant que la nuit tait
arrive, et quil y avait une confusion de monde, ils se glissrent
au milieu de la foule, et sapprochrent tout doucement de la
salle. Au premier coup dil, ils aperurent, dans la partie
suprieure, deux htes assis chacun devant une table servie
avec luxe. Ctaient justement Tchang-n et Song-sn. Ils en
furent fort tonns, et se dirent en eux-mmes : Pourquoi ces
deux individus sont-ils venus ici ? Ayant regard une seconde
431

Les deux jeunes filles lettres

fois, ils virent, une table place plus bas, le prfet lui-mme
qui leur tenait compagnie. Mais, craignant dtre reconnus, ils
nosrent rester

p.395

plus longtemps et sen revinrent leur

htellerie, o ils causrent en confidence.


Lorsque nous tions la maison, dit Yn-p-hn, nous
navons pas appris leur dpart : comment se fait-il quils se
trouvent ici avant nous ?
Jimagine, rpondit Ping-jou-heng, quils sont venus
dans le but de soutirer de largent.
Sil sagit de soutirer de largent, reprit Yn-p-hn, cela
peut bien tre le but du vieux Song ; quand Tchang-pkong

, il est puissamment riche ; comment aurait-il

consenti quitter sa maison et venir ici aprs un long


voyage pour satisfaire un vil intrt ? Voici l-dessus mon
opinion : je crois quil a appris lhistoire de mademoiselle
Chn, et quil en est devenu follement pris. Cest pour
cela quil emmne secrtement le vieux Song la capitale,
afin de faire avant nous les premires ouvertures.
Vous avez parfaitement raison, dit Ping-jou-heng ; il
compte sur linfluence de son pre, qui est le prsident du
ministre de la magistrature ; et cest de l, sans doute,
que lui vient ce projet. Quel stratagme emploierons-nous
pour russir ?
Je ne vois pas grand chose faire, dit Yn-p-hn. Du
reste, cette affaire touche aux sentiments de notre cur.
Si chacun de nous voulait les dvoiler, il ne le pourrait pas,
1

Cest--dire : Tchang-n, surnomm Pe-kong.

432

Les deux jeunes filles lettres

et sil sagissait de lutter ensemble, cela nous serait


impossible. Le mieux est de partir sans dlai. Une fois
arrivs la capitale, nous observerons

p.396

les occasions et

nous verrons ce que le Ciel nous rserve.


Puisque vous tes dcid partir, dit Ping-jou-heng,
mettons-nous demain en route, et tchons quils ne nous
voient point ; car sils savaient que nous allons tous deux
la capitale, ils redoubleraient de diligence pour nous
devancer.
Vous avez raison ! vous avez raison ! scria Yn-phn ; il faut partir demain de bonne heure.
Aprs avoir dormi pendant toute la nuit, ils se levrent de
grand matin et prparrent leurs bagages. Puis ils allrent faire
leurs remercments au matre de lhtel, et ayant lou euxmmes une barque, ils partirent sur-le-champ pour la capitale.
Le lecteur se demande sans doute comment il se faisait que
Song-sn et Tchang-n fussent l occups boire et samuser.
Il faut savoir que Song-sn venait darriver Yang-tcheou.
Comme il avait eu jadis des relations damiti avec le prfet
Tou, il voulut se vanter devant Tchang-n davoir un grand
nombre damis. Il alla donc aussitt lui rendre visite ; puis,
quand il fut en prsence du prfet, il dit, dun ton glorieux, que
Tchang-n, le fils du prsident du ministre de la magistrature,
tait son ami intime et lavait accompagn jusqu la capitale. En
entendant prononcer les mots de ministre de la magistrature, le
prfet Tou ne put sempcher de flatter le pouvoir. Voil
pourquoi il avait fait jouer la comdie et les y avait invits tous

433

Les deux jeunes filles lettres

les deux. Au milieu de la pice, il leur avait offert une collation.


Le prfet saisit cette occasion pour questionner Tchang.
Monsieur, lui dit-il,

p.397

allez-vous la capitale pour

rendre visite votre illustre pre, ou pour quelque autre


motif ?
Cest uniquement pour voir mon respectable pre,
rpondit Tchang-n ; je nai aucune autre affaire.
Et vous, monsieur Tseu-tching

1,

ajouta le prfet, je

vous demanderai aussi quest-ce qui vous a pouss


aller la capitale ?
L-dessus, dit Song-sn, je serais bien aise de causer
tranquillement avec vous. Joserai demander Votre
Excellence si elle a appris dans quelle position se trouve
Ling-kiang-siou depuis son arrive la capitale. Remplitelle loffice de seconde femme ou de servante ?
Lhistoire de Ling-kiang-siou est quelque chose de
merveilleux, dit le prfet en riant ; est ce que vous nen
savez encore rien ?
Aprs quelle fut partie pour la capitale, dit Song-sn,
jallai faire une excursion dans le pays de Yun-kin ; je
vous jure que je nen sais rien.
Mademoiselle Chn, dit le prfet, fire de lclat de son
talent et soutenue par la bienveillance de lempereur, tait
pleine dorgueil et de jactance, et ne comptait pour rien le
reste du monde ; cest ce que vous savez parfaitement.
1

Nom honorifique de Song-sn.

434

Les deux jeunes filles lettres

Mais tout coup, Ling-kiang-siou, cette petite fille qui


nest pas dpourvue de talent, arriva lhtel (de Chnhin-jn). Ds quelle fut en sa prsence, elle disputa avec
lui sur les rites et refusa de le saluer. Mademoiselle Chn
lui ayant propos un sujet de posie pour la mettre
lpreuve, elle prit un pinceau et acheva

p.398

sur-le-champ

la composition demande. Mademoiselle Chn, qui jusquici


jetait un coup dil ddaigneux sur tout lempire, se vit
compltement crase. Non seulement on nosa pas la
traiter comme une servante ou une femme de second rang,
mais jai entendu dire que S. E. Chn voulut mme la
saluer du titre de fille adoptive, et que mademoiselle Chn,
craignant que ce ne ft la rabaisser, se dcida lui
montrer le mme respect qu un hte. Ce nest pas tout :
elle adressa lempereur un placet o elle demandait pour
son amie une qualification de fonctionnaire, et Sa Majest,
agrant cette demande, lui donna le titre de Niu-hio-ss

puis elle confra en outre Ling-sn, son pre, le droit de


porter le bonnet et la ceinture de Tchong-chou, afin de
lentourer de considration. Dites-moi un peu si cela nest
pas extraordinaire. Vous vouliez, monsieur, la punir pour
dcharger votre colre ; vous ne saviez pas quelle ferait
un jour fortune, et que le malheur mme serait la source
de son bonheur.
A ce rcit, Song-sn resta quelque temps plong dans la
stupeur ; puis il scria :
Est-il possible que ce soit vrai ?
1

Ailleurs, elle est appele Niu-tchong-chou, secrtaire fminin du palais.

435

Les deux jeunes filles lettres

Quand le dcret fut rendu, rpondit le prfet, ce fut


moi-mme qui remis Ling-sn le bonnet et la ceinture.
Comment pourriez-vous dire que ce nest pas vrai ?
A ce que je vois, reprit Song-sn, mademoiselle Lingkiang-siou dirige en partie les affaires de la famille Chn.
Jai entendu dire, reprit le prfet, que

p.399

Ling-

kiang-siou ne prononce pas une parole que mademoiselle


Chn ne la suive la lettre ; comment pourrait-elle ne pas
avoir la direction des affaires de lhtel ?
A ces mots, Song-sn sabandonna quelque temps ses
rflexions ; ensuite, regardant fixement Tchang-n :
Monsieur, lui dit-il, voici pour vous une belle occasion !
O voyez-vous cela ? demanda Tchang-n avec motion.
Cette belle occasion, rpondit Song-sn, dpend entirement de S. E. Tou ; cest une vrit que je ne dois
pas vous cacher.
Puisque jai t assez heureux, dit Song-sn, pour que
mon respectable matre Tou mhonort par erreur de son
amiti, rien nempche que son disciple ne lui expose
franchement laffaire qui lintresse.
Monsieur Tchang, demanda le prfet, quelle est donc
laffaire qui vous tient au cur ?
Excellence, dit Song-sn, quoique M. Tchang fasse ce
voyage pour aller prsenter ses devoirs son illustre pre,
la vrit est quayant entendu parler de mademoiselle
Chn, il a un extrme dsir de lavoir pour pouse. Ds

436

Les deux jeunes filles lettres

quil sera arriv la capitale, il priera quelques grands


personnages de demander sa main. Comme leurs deux
familles se valent, il est permis de croire que cette affaire
russira. Je dirai seulement que mademoiselle Chn tant
doue de talent, doit ncessairement se passionner pour
un homme de talent ; mais il nest pas bien certain quelle
ait pu connatre en un moment le talent lev de M.
Tchang. Je viens dapprendre tout lheure que Lingkiang-siou a t favorise ce point de la fortune, et

p.400

mme que son pre Ling-sn, surnomm Ta-hou (le richard), a obtenu le bonnet et la ceinture de magistrat.
Pourquoi ne pas invoquer la haute influence de Votre Exc.
pour quelle prie Ling-ta-hou dcrire Ling-kiang-siou
une lettre confidentielle par laquelle il linstruirait du projet
de mariage de M. Tchang, et la chargerait de travailler
secrtement en assurer le succs ? Puis, vous lui
enverriez le volume de posies que M. Tchang a fait graver, afin quelle connaisse ses talents distingus. Une fois
quil aura touch intrieurement le cur (de mademoiselle
Chn), les affaires extrieures

se feront le mieux du

monde. Nest-ce pas l une heureuse occasion ?


Aprs ce discours, Tchang-n devint rayonnant de joie et
salua le prfet plusieurs reprises.
Illustre matre, lui dit-il, si je suis assez heureux pour
que votre haute bienveillance fasse russir cette affaire, je

Cest--dire : tout ce qui se rapporte aux prparatifs et aux crmonies du


mariage.

437

Les deux jeunes filles lettres

vous jure que votre disciple noubliera pas de vous en


tmoigner toute sa reconnaissance.
Si vous dsirez, dit le prfet, que je fasse crire une
lettre par Ling-sn, et que je lenvoie la capitale, il ny a
rien de plus ais. Je serai heureux de donner un coup
dpaule mon honorable frre ais 1 .
Tchang-n le remercia avec effusion.
Puisque jai reu votre gnreux consentement, lui dit-il,
demain matin, je me ferai un devoir de me rendre votre
htel pour vous prsenter ma demande.
Aprs cet entretien, ils se mirent de nouveau table,

p.401

et

quand on eut jou la seconde partie de la comdie, ils se


sparrent.
Le lendemain, Tchang-n et Song-sn ayant consult ensemble,
prparrent de riches prsents et allrent les offrir au prfet. Ils
prirent alors le prfet dengager Ling-sn crire une lettre et
lenvoyer la capitale, pour charger Ling-kiang-siou de faire
adroitement la demande de mariage. En outre, ils lui remirent le
volume intitul : Nouvelles compositions de Tchang, et le
prirent de lenvoyer la capitale, avec la lettre, afin quon pt
juger du rare talent de Tchang-n.
Monsieur, dit le prfet, si je ne recevais pas vos riches
prsents, vous ne manqueriez pas de dire que je refuse de
faire votre commission ;

Cest--dire : vous, monsieur Tchang.

438

Les deux jeunes filles lettres

et aussitt il les accepta en totalit. En consquence, il envoya


sa carte Ling-sn, en linvitant venir le voir, et ds quils
furent tte tte, il lui conta toute cette affaire. Ling-sn naurait
os dsobir aux ordres du prfet. Sur-le-champ il pria le
bachelier Tching dcrire une lettre avec toute lhabilet dont il
tait capable, de mettre sous la mme enveloppe les Nouvelles
compositions de Tchang, et dordonner sa fille de tcher
dassurer le succs de cette affaire. Quand il eut fini dcrire, il
cacheta soigneusement ce pli et lenvoya au prfet Tou. Celui-ci
le transmit aussitt Tchang-n, quil regardait comme un
personnage considrable. Tchang-n, layant reu, se crut en
possession dun trsor inestimable. En consquence, il prit cong
du prfet et lui adressa ses remercments. La nuit suivante, il
partit avec Song-sn et se dirigea vers la capitale. Aussitt quil
fut arriv, il alla rendre visite son pre, et

p.402

ayant pris des

informations sur Chn-hin-jn, il apprit que ce ministre ntait


plus la cour.
Or, Chn-hin-jn, dont la fille avait obtenu par lclat de son
talent la faveur impriale, et avait cras dans un concours les
premiers fonctionnaires de ltat, ne put chapper la haine
dune foule de jaloux et denvieux. Il avait adress de suite
plusieurs placets, o il allguait le mauvais tat de sa sant,
pour quitter les affaires et se retirer dans son pays natal.
Lempereur avait dabord refus ; mais ne pouvant rsister
aux vives instances de Chn-hin-jn, il lappela auprs de lui et
lui dit :
Vu les sollicitations pressantes de Votre Excellence,
jaurais mauvaise grce vous retenir malgr vous ; mais
439

Les deux jeunes filles lettres

jaime passionnment les compositions de Chn-ta, votre


noble fille, et tous les jours jai des ordres lui donner 1 .
Si vous quittez les affaires pour aller vivre dans la retraite,
vous emmnerez ncessairement toute votre famille, et jy
verrais beaucoup dinconvnients : comment faire ?
Sire, reprit Chn-hin-jn, Votre Majest ma combl de
bienfaits sans nombre. Comment votre humble sujet
oserait-il persister absolument dans son refus ? Seulement
mes longs travaux ont altr ma sant ; les affaires du
conseil dtat sont si multiplies, que je ne puis vraiment
en soutenir le poids. Voil pourquoi, sire, jai os vous
importuner si souvent de ma demande.
Puisque Votre Excellence, dit lempereur, ne peut
rsister la fatigue des affaires, vingt li (deux lieues)
dici,

p.403

au sud de la capitale, il y a une villa impriale qui

est situe dans un lieu solitaire et retir ; je vous la donne


pour que vous puissiez vous y tablir et soigner votre
sant. Vous y trouverez le repos dont vous avez besoin, et
toutes les fois que jaurai vous consulter, il me sera ais
de vous appeler auprs de moi ; de plus, la fille de Votre
Excellence pourra tout instant me prsenter les morceaux de posie ou de prose lgante quelle aura composs. Ne sera-ce pas faire dune pierre deux coups ?
Chn-hin-jn remercia lempereur en se prosternant jusqu
terre.

Cest--dire : jai lien de lui demander des compositions littraires.

440

Les deux jeunes filles lettres

Sire, dit-il, si votre auguste bont sintresse ainsi cet


humble sujet, cest quelle est vraiment leve comme le
ciel, et profonde comme la terre !
Il obit aussitt aux ordres du souverain, et se retira dans la villa
impriale. Quoique cette villa impriale ne ft qu vingt li (deux
lieues) de la capitale, elle en tait spare par des montagnes et
des rivires ; ctait un monde part. On y voyait des eaux
limpides et des tertres verdoyants, des bosquets touffus, des
sentiers solitaires coups par de clairs ruisseaux, des fleurs et
des oiseaux despces aussi rares que remarquables ; ce sjour
dlicieux ne le cdait point au riant jardin de Wang-we 1 , et il
pouvait rivaliser avec la valle dor

de Chi-lo.

Chn-hin-jn sy tant retir avec toute sa famille, se


trouvait au comble du bonheur. Il avait construit comme par le
pass un autre pavillon du pied de jade, et y avait

p.404

install sa

fille Chn-ta et Ling-kiang-siou, afin quelles pussent se livrer


en paix la culture des lettres. Le mot de villa impriale est ici
un nom collectif, car cette maison de plaisance comprenait une
dizaine de jardins et de pavillons champtres o lon pouvait
son gr se promener et se rcrer. Quoique Chn-hin-jn se
trouvt fort heureux, voyant que sa fille avait dj quinze seize
ans, il ne pouvait sempcher de songer lui choisir un poux.
Lorsquil faisait partie du conseil dtat, comme la rputation de
Chn-ta remplissait la ville de Tchang-n, tous les jeunes gens
brlaient de la demander en mariage ; cependant ils savaient
1

Littralement : Wang-tchouen de Wang-we. Voyez p. 175, note 1.


Nom dune maison de plaisance de Chi-lo, le mme que Chi-tsong. Voyez p.
175, note 2.
2

441

Les deux jeunes filles lettres

que lempereur lhonorait de sa bienveillance, et ils pensaient


bien que son pre ne la donnerait pas la lgre. Cest pourquoi
ils nosaient aller demander sa main. De l vint quelle tait
arrive aujourdhui lge de seize ans et ntait pas encore
marie. Chn-hin-jn avait beau chercher parmi les fils des plus
hauts personnages, il nen trouvait pas un seul qui ft quelque
peu digne de son choix. Attendons, dit-il en lui-mme,
jusquau printemps prochain. Quand la liste du concours aura t
publie, si jy trouve quelque jeune thsn-ss (docteur), je serai
charm de lappeler pour tre mon gendre. Qui aurait pu
prvoir que Tchang-n, ds son arrive la capitale, apprendrait
que S. E. Chn stait fixe dans une des villas de lempereur ? Il
en informa dabord son pre, afin quil charget quelque grand
personnage daller lui prsenter sa demande. Ensuite, il envoya
un messager pour porter la lettre de Ling-sn la villa impriale.
Ling-kiang-siou ayant reu la lettre de son pre,

p.405

louvrit

avec empressement, et, en la lisant, elle apprit que Tchang-n


dsirait demander la main de mademoiselle Chn, et la chargeait
elle-mme de contribuer au succs de cette dmarche. Elle vit
en outre que la mme enveloppe renfermait un volume intitul :
Nouvelles compositions de Tchang. Elle louvrit, et, au premier
coup dil, elle remarqua plusieurs pices de vers composes
dans le village de Thsin-liou, en entendant le chant des loriots,
et qui dabord avaient t crites sur un mur. Le style en tait
pur, lgant et plein de charme. Elle ne put matriser les lans
de sa joie Quels beaux vers ! quels beaux vers ! scria-t-elle.
O peut exister un homme dun si merveilleux talent ? Elle

442

Les deux jeunes filles lettres

navait pas fini de tout lire, lorsque soudain Chn-ta arriva et lui
dit :
Mademoiselle Ling, que regardez-vous-l ?
Ling-kiang-siou vit que ctait Chn-ta. Elle se retourna de
son ct, et lui dit en riant :
Mademoiselle, je vous flicite, je vous flicite.
Pourquoi prononcer tout coup ces paroles extraordinaires ? lui dit Chn-ta ; quel bonheur est-il arriv
votre petite sur pour que vous la flicitiez ainsi ?
Votre humble servante, rpondit Ling-kiang-siou, vous
a trouv l dedans

un poux distingu ; ny a-t-il pas de

quoi vous fliciter ?

Mademoiselle,

reprit

Chn-ta,

pourquoi

parler

si

lgrement ? non seulement il ny a pas l dpoux, mais


quand mme il y eu aurait un, comment sauriez-vous sil
est distingu ?
Si je ne voyais pas dpoux, rpondit Ling-kiang-siou,
comment pourrais-je vous inviter la joie ? Et si jen
voyais un qui ne ft pas distingu, comment pourrais-je
vous

fliciter ?

Veuillez,

mademoiselle,

examiner

ces

posies ; vous verrez alors que je dis vrai. En disant ces


mots, elle remit Chn-ta les Nouvelles compositions de
Tchang.
Ds que Chn-ta eut le volume entre les mains, elle regarda
dabord le nom de lauteur, et elle vit quil se nommait Tchang-n,

443

Les deux jeunes filles lettres

de Yun-kin. Yun-kin, dit-elle, est le mme pays que Songkiang. Elle regarda de nouveau les vers et en lut trois pices de
suite. Elle prouva une vive motion :
Ces vers, scria-t elle, sont certainement luvre dun
grand pote. Jignore, mademoiselle, do vous avez pu les
obtenir.
Cest mon pre, dit Ling-kiang-siou, qui me les a
envoys, en chargeant votre humble servante de vous
demander votre main pour quelquun. Je soupirais constamment en vous voyant doue dun si beau talent, et je
craignais quil ne ft impossible de rencontrer sous le ciel
un homme de talent digne de sunir avec vous. Mais
aujourdhui, ma grande surprise, jai soudain dcouvert
cet homme de mrite. Pour le coup, je crois que les femmes les plus distingues et les plus belles ne manquent
jamais de rencontrer leurs pareils.
Quoiquil ait, dit Chn-ta, un admirable talent, jignore
comment il est de sa personne.
Le seul malheur dun homme, repartit Ling-kiang-siou,
cest de manquer de talent. Ds quil a rellement du
talent, quand sa figure serait laide et commune, elle
doit

briller

dune

certaine

grce

quon

p.407

chercherait

vainement dans les traits dun stupide villageois ; voil,


mademoiselle, ce quon peut savoir davance.

En disant ces mots, elle montre la lettre de son pre et les posies de
Tchang.

444

Les deux jeunes filles lettres

Mademoiselle, dit Chn-ta en riant, vos raisonnements


levs montrent que non seulement vous savez distinguer
le talent, mais aussi que vous excellez en physionomie.
Les deux amies rirent alors aux clats, puis elles examinrent
encore avec la plus grande attention les Nouvelles compositions
de Tchang. Chaque pice leur parut charmante ; elles en furent
transportes de joie et les lurent en cadence, sans pouvoir se
lasser. tant arrives la fin du volume, elles tombrent sur une
pice intitule : Vers crits sur le mur du temple de Mn-tseu,
daprs les rimes originales de mademoiselle Ling, de We-yang,
jeune fille de talent, ge de douze ans :
En voyant ces expressions merveilleuses, dignes de vivre
pendant mille automnes 1 ,
Qui est-ce qui ne se sentirait pas port aimer le talent ?
Si lon me permettait de montrer mes gots littraires,
duss-je tre dabord un obscur palefrenier,
Je voudrais russir porter la face du monde un
vtement compltement noir 2 .
A peine Ling-kiang-siou eut-elle vu ces vers, quelle fut
frappe dtonnement.
Voil qui est bien trange ! scria-t-elle !
Mademoiselle, dit Chn-ta, do vient cette

p.408

surprise

extraordinaire ?

1
2

La mme pice de vers se trouve p. 225.


Cest--dire : obtenir une haute magistrature. Voyez p. 225, note 2.

445

Les deux jeunes filles lettres

Il y a longtemps, rpondit Ling-kiang-siou, que je


voulais vous conter cette aventure ; si je ne vous en ai
rien dit, ctait faute doccasion. Lorsque votre humble
servante voyageait pour se rendre dans votre noble
maison, elle passa devant le temple de Mn-tseu. Ayant
quitt le bateau pour le visiter, en me promenant
jprouvai tout coup une motion pnible, et de suite
jcrivis sur le mur du temple une pice de vers. A peine
avais-je tourn les talons, quune personne inconnue y
crivit aussi une pice de vers sur les mmes rimes. Cest
prcisment celle que je vois ici ; il ny a pas un mot de
diffrent. Je me souviens encore de linscription qui tait
place

au

bas.

Elle

tait

ainsi

conue :

Respectueusement compos sur les mmes rimes, par


Ping-jou-heng, de Lo-yang, jeune tudiant de seize ans.
Comme je sortais du temple, je rencontrai justement un
jeune tudiant qui pouvait avoir quinze ou seize ans.
Quoiquil portt le costume et la chaussure dun pauvre
bachelier, il avait un extrieur noble, une figure distingue,
et une beaut sans gale. En me voyant sortir du temple,
il parut troubl et me regarda avec une attention marque,
comme sil et voulu mexpliquer pourquoi il avait compos
des vers sur mes rimes. Mais tant presse de remonter
en bateau, je neus pas le temps de me retourner pour le
considrer loisir. Jusqu prsent, je vois encore son
image jusque dans mes songes, et je pense que cest
certainement un homme de talent. Jignore maintenant
pourquoi M. Tchang a fait graver les vers de ce jeune
homme. Ne serait-ce pas lui-mme que jai rencontr
446

Les deux jeunes filles lettres

cette poque ? Mais si cest lui, pourquoi


chang

de

nom ?

nest-ce

pas

p.409

une

aurait-il
aventure

extraordinaire ?
Au fond, dit Chn-ta, il y a sans doute une raison ;
peut-tre a-t-il chang de nom parce quil se trouve loin de
son pays natal. Si vous voulez claircir cette affaire, rien
ne sera plus ais. Comme ce M. Tchang veut vous
demander en mariage, il faudra absolument quil vienne
faire ici une visite de crmonie. Vous connaissez sa
figure : quand il sera venu, vous lobserverez secrtement.
Si cest le mme jeune homme, peu importe quil ait
chang de nom.
Vraiment, dit Ling-kiang-siou, il ny a pas dautre
moyen de dcouvrir la vrit.
Aprs cette conversation, elles se remirent examiner les
autres pices de vers. Elles remarqurent une dernire pice qui
portait linscription suivante :
Compos sur les rimes prcdentes, par affection pour la
personne qui a crit ces vers sur le mur du temple de Mn-tseu :
Si je vous eusse rencontr sans trouver de vos vers, je
me serais loign sans mot dire.
O allez-vous, rapide comme leau qui coule ou le nuage
qui flotte dans lair ?
Si je pouvais obtenir de vos nouvelles prs du pont
azur 1 ,

p.410

Il y ici une allusion laventure de Pe-hang, qui rencontra la desse Yuning prs du pont azur. (Yun-fou-kiun-yu, liv. VI, fol. 61 verso.) Aprs avoir

447

Les deux jeunes filles lettres

(Je vous suivrais), duss-je, comme un cheval, noircir


mes pieds dans la poussire !
Aprs avoir fini de lire, Ling-kiang-siou resta quelque temps
silencieuse. A en juger par ces vers, dit-elle en elle-mme, il
est clair quil sest pris de moi cause des vers que jai crits
sur le mur. Puis, ayant rflchi un instant : Si vous tes pris
de moi, dit-elle secrtement, pourquoi me chargez-vous de
demander la main de mademoiselle ?
Par suite de ces rflexions, tout coup le chagrin sempara de
son me et altra les traits de sa figure.
A cette vue, Chn-ta en dcouvrit davance la cause, et
seffora de calmer son trouble et de la consoler.
Si lon examine attentivement ces compositions, lui ditelle, dans la premire pice, le pote montre de laffection
pour le talent, et fait voir son got pour les vtements
noirs 1 . Dans la pice suivante, les mots obtenir de vos
nouvelles prs du pont azur, indiquent clairement une
demande de mariage. Puisque lide de ces vers se
rapporte vous, quelle raison aurait-il de demander ma
main ? Il faut quil y ait l dedans quelque malentendu.

pass un jour sur le pont azur, il se sentit press par la soif. tant entr
dans une maison voisine, il rencontra une vieille femme, qui il demanda
boire en la saluant. Celle-ci ordonna Yun-ing de lui offrir un verre deau.
Pe-hang voulut pouser Yun-ing, mais la vieille femme lui dit : Je vous la
donnerai quand vous aurez trouv un pilon de jade. Quelque temps aprs, il
en trouva un, et layant pouse, il monta au ciel avec elle. (Pe-wen-yun-fou,
liv. XVII, fol. 171.).
1 Cest--dire : tmoigne le vif dsir dobtenir une haute magistrature. Voyez
p. 225, note 2.

448

Les deux jeunes filles lettres

La lettre de mon pre est claire et prcise, dit Lingkiang-siou ; comment pourrait-il y avoir un malentendu ?

p.411

La lettre de votre honorable pre, rpondit Chn-ta,

est certainement claire et prcise ; et, dun autre ct, les


vers de ce jeune homme ne sont pas fort obscurs. Sil ny
a point de malentendu, il faut absolument quon ait fait un
faux rapport. Dans ce moment-ci, nous ne pouvons sortir
de cette cruelle incertitude, mais, avec le temps, il faudra
bien que cette affaire sclaircisse delle-mme.
Quil y ait ou non un malentendu, dit Ling-kiang-siou,
laissons cela pour linstant, et parlons un peu des vers.
Quand un homme fait des vers aussi beaux que ceux-l, il
est impossible de loublier.
Javoue, dit Chn-ta, quune personne de talent aime le
talent comme sa propre vie, et que lorsquon a rencontr
un homme dun tel mrite, il est impossible que notre
cur loublie. Mais il ne faut pas trop se laisser aller ce
sentiment ; car si lon sy livre sans mesure, on sattire soimme des peines cuisantes. Puisque ce jeune homme
possde un si beau talent, il doit avoir une affection
profonde. En voyant les vers quil a crits sur un mur, et
les deux pices o il a exprim ses tendres sentiments, on
comprend en grande partie quel est lobjet de son
inclination. Pourquoi, mademoiselle, vous livrer cette
inquitude extrme qui trouble la paix de votre me ?

449

Les deux jeunes filles lettres

Mademoiselle, dit Ling-kiang-siou, vos observations


sont sans doute fort lumineuses ; mais il