Sie sind auf Seite 1von 7

Timing

Aujourd'hui, nous allons vous raconter comment a t dcouverte la premire exoplante, et


mme le premier systme exoplantaire !

Tout commence au Green Bank Telescope, dans les annes 80. Ctait un gigantesque
radiotlescope amricain, de 90 mtres de diamtre, donc c'est dj un bel instrument. En
fait, c'est comme une antenne de tlvision, qui capte les ondes radio qui proviennent dune
direction du ciel.
Jen parle au pass parce que le 16 novembre 1988, les astronomes du Green Bank Telescope
sont venus travailler le matin comme dhabitude, mais ils ont trouv a :

a doit beaucoup moins bien marcher comme a ! Mais qu'est-ce qu'il s'est pass ?
Une pice de la structure a lch. Le radiotlescope sest littralement effondr. Cette
catastrophe a eu un fort impact parmi les astronomes. Personne ne voulait voir le mme
accident se passer sur son propre radiotlescope.

A la recherche dautres plantes habitables


Chapitre 1 Episode 1 - Timing

D'ailleurs, c'est ainsi que le radiotlescope Arecibo a t mis larrt pour raliser des
oprations de maintenance prventive. Arecibo, cest dans la jungle de Porto Rico. Cest un
endroit qui vous rappelle peut-tre quelque chose Un James Bond ? Effectivement, Arecibo
c'est le lieu de la scne finale du James Bond Golden Eye .
Toujours est-il que, suite laccident du Green Bank Telescope, il est dcid de stopper
Arecibo pour quelques mois. Mais mme larrt, cela reste une antenne, qui capte les ondes
radio qui viennent de l'espace. Il y a une seule diffrence, cest que le radiotlescope reste
bloqu sur la mme direction du ciel.

Et c'est alors qu'Aleksander Wolszczan, un astronome polonais, a l'ide de profiter de cette


trs longue squence dobservation pour observer des pulsars. Pour la premire fois, il va
collecter des donnes chaque nuit, pendant des mois, sur les mmes pulsars.

A la recherche dautres plantes habitables


Chapitre 1 Episode 1 - Timing

Vido 229

Les pulsars, ce sont des astres extrmement particuliers, qui se forment la fin de vie des
toiles massives. Ces toiles explosent en supernova et forment ces belles nbuleuses,
comme ici la nbuleuse du Crabe. Au centre de la nbuleuse, il ne reste plus que le cur de
l'toile, qui est condens en toile neutrons. a n'a plus grand-chose voir avec une toile,
en fait, a nmet plus vraiment de lumire. Cest un astre extrmement massif,
extrmement dense. Il y a la masse du Soleil concentr dans la taille dune petite ville. Une
petite cuillre dtoiles neutrons pse comme 6000 grandes pyramides de Gizeh !
C'est gigantesque ! Mais en dehors de a, il y a une autre particularit de ltoile neutrons :
elle met de fortes ondes radio chacun de ses ples magntiques. Ce sont les espces de
faisceaux roses dans cette vido. Si la Terre se trouve dans la bonne orientation, on reoit
une bouffe dondes radio, un pulse, chaque rotation de l'toile. Finalement, ce qu'on voit
de ltoile, c'est ce pulse rgulier dondes radio, d'o le nom pulsar .
Les pulsars sont connus pour la rgularit de leurs pulses. La masse de ltoile neutron, sa
densit, fait que le mouvement de rotation, une fois lanc, est extrmement stable. Un peu
comme la masse d'une horloge garantit sa stabilit. Les pulsars sont des vritables horloges
de la nature.

A la recherche dautres plantes habitables


Chapitre 1 Episode 1 - Timing

Wolszczan observe le pulsar PSR B1257+12. Cest un nom barbare, mais cest comme a que
les astronomes lappellent. Ce pulsar est caractris par un pulse, un flash d'ondes radio,
extrmement intense, qui dure peu prs 1ms. Comme le pulsar tourne sur lui-mme en 6
ms, et bien le pulse revient toutes les 6 ms.
Donc si je comprends bien, le pulse dure un millime de seconde, et il revient 170 fois par
seconde.
Oui c'est a, et il revient avec la rgularit dun mtronome, d'un trs trs bon mtronome.
Donc en quelques minutes dobservation, Wolszczan accumule des milliers et des milliers de
pulses. Cela lui permet de dterminer trs prcisment les temps darrive des pulses, le
timing. Donc Wolszczan connat la frquence du pulsar tellement prcisment qu'il peut en
fait prdire les temps d'arrive des pulses suivants : la minute d'aprs, l'heure d'aprs, voire
le jour, la semaine d'aprs, et mme le mois d'aprs. Il peut revenir le mois d'aprs, et il
prdit les temps d'arrive. Comme le pulsar est extrmement stable, il sattend ce quil ny
ait pas de dcalage entre sa prdiction des temps d'arrive et ce quil observe.

Mais ce nest pas ce quobserve Wolszczan. Au contraire, certains moments, les pulses sont
sensiblement en avance, dautres ils sont sensiblement en retard. Le dcalage maximum
atteint 3 ms. Donc on l'observe assez facilement.

A la recherche dautres plantes habitables


Chapitre 1 Episode 1 - Timing

Wolszczan a donc mesur ces dcalages en fonction de la date dobservation. A certaines


dates, le pulse est en avance, dautres, il est en retard.
Wolszczan comprend que ce dcalage du temps d'arrive des pulses est en fait directement
li au dplacement physique du pulsar. Sachant que la lumire se dplace 300000 km/s, et
bien, quand le pulse est en avance de 2 ms, cela veut dire que le pulsar est plus proche de
nous, d' peu prs 600 km.
Donc si le pulse est 2 ms en retard, cela veut dire que le pulsar est 600 km plus loin.
Ce que Wolszczan mesure, cest vritablement un dplacement davant en arrire du pulsar,
sur des chelles de temps de quelques mois.
Quand un astronome observe un tel mouvement rgulier daller-retour, la premire chose
laquelle il pense pour l'expliquer cest : le mouvement rflexe.

Vido 619
Un astre, comme le pulsar, mais ici l'astre rouge, est anim d'un mouvement rflexe lorsque
un petit corps est en orbite autour de lui, ici le petit corps bleu, et mme si ce corps est
invisible.
Cest une consquence directe des lois du mouvement et de la gravitation de Newton.
Ce mouvement rflexe de lastre orange est rgulier, priodique, sur un cercle, donc le
mouvement d'aller retour observ est gnralement sinusodal.
Deux points importants sont retenir:

Plus le corps en orbite est proche, plus la priode du mouvement est courte.

Pour une sparation donne, plus le corps en orbite est massif, plus le mouvement
rflexe a une amplitude importante.
Ces deux relations correspondent aux lois de Kepler , qui datent du dbut du XVIIme
sicle.
En voyant les mouvements davance et de recul du pulsar, Wolszczan pense tout de suite la
prsence dun corps en orbite autour du pulsar.

A la recherche dautres plantes habitables


Chapitre 1 Episode 1 - Timing

Mais le mouvement rflexe est thoriquement rgulier, priodique, gnralement sinusodal.


Or les mesures de Wolszczan sur le pulsar ne semblent pas prsenter ses caractristiques.

En fait, il y a un ordre cach dans ce chaos. Le mouvement observ correspond la somme


de deux mouvements priodiques sinusodaux.
Le premier mouvement a une priode de 66 jours qui correspond un corps en orbite une
sparation de 0.36 unit astronomique (ua) du pulsar. Une unit astronomique c'est la
distance Terre-Soleil. Donc 0.36 ua, c'est environ un tiers de la distance Terre-Soleil. Ce
premier corps induit un mouvement rflexe du pulsar de 392 km, et donc il a une masse de
3.9 fois la masse de la Terre pour ce corps.
Le deuxime mouvement a une priode un peu plus longue, de 98 jours. C'est donc un corps
un peu plus loin, 0.47 unit astronomique du pulsar, c'est--dire la moiti de la distance
Terre Soleil. A cette sparation, lamplitude induite sur le pulsar de 422 km correspond un
corps dont la masse de 3.2 fois celle de la Terre.
Donc Wolszczan trouve simultanment les deux premires exoplantes. Au total, des mesures
complmentaires montreront quil y a 3 exoplantes autour de ce pulsar. La troisime tant
encore plus proche, et moins massive que les autres. Comme elle est moins massive, elle
induit un mouvement rflexe qui est beaucoup plus faible, et Wolszczan ne l'a pas dtect.

A la recherche dautres plantes habitables


Chapitre 1 Episode 1 - Timing

Donc on peut comparer ces trois exoplantes aux plantes du systme solaire. Ici, on les a
reprsentes dans un graphique qui montre leur masse, en fonction de leur sparation. Pour
les plantes du systme solaire, de leur sparation au Soleil, et pour les plantes du pulsar,
de leur sparation au pulsar.
Il y a un premier groupe
deux premires gantes
Uranus et Neptune. Ces
hautes dans le graphique

de plantes du systme solaire qui sont les gantes gazeuses. Les


gazeuses sont Jupiter et Saturne, puis les deux gantes glaces,
quatre plantes sont plus massives que la terre elles sont plus
et elles sont plus loin du Soleil que la Terre.

Il y a un deuxime groupe, qui sont les plantes rocheuses: dans l'ordre, Mercure, Venus, la
Terre et Mars. Elles sont moins massives et elles sont plus proches du Soleil. Juste au dessus
de la terre, on retrouve les deux premires exoplantes du pulsar, un peu plus massives et
un peu plus proches. Enfin, on voit la troisime, celle qui a une priode de 25 jours. Elle est
beaucoup plus proche du pulsar, et elle a une masse encore plus faible que celle de Mercure
ou de Mars. En fait, elle a une masse encore plus petite que celle de la Lune.
Ces premires exoplantes ont t une vritable rvolution en astronomie. Elles reprsentent
la confirmation que des plantes peuvent exister autour d'autres astres que le Soleil. Avant
cette dcouverte, la notion mme dexoplante ntait quhypothtique. partir de 1992, a
devient un fait observationnel avr.
Nanmoins, il est vident que ces exoplantes ne sont pas un endroit idal pour chercher la
vie. Pour plusieurs raisons :
- Premirement, l'toile, qui a donn naissance au pulsar, n'a vcu que quelques centaines de
millions d'annes avant d'exploser en supernova, c'est trs peu de temps pour l'apparition et
l'volution de la vie. Sur la Terre il a fallu des milliards dannes pour a.
- Deuximement, il faudrait que la vie sur ces plantes ait survcu l'explosion de la
supernova, qui est un vritable cataclysme.
- Enfin, aprs cette explosion, les radiations extrmement intenses du pulsar sont srement
nocives pour toutes formes de vies, en tout cas telles que lon peut les imaginer
Ces exo-plantes sont importantes parce que ce sont les premires, mais elles ne sont
probablement pas des endroits qui peuvent accueillir la vie Donc, la qute continue !
A la recherche dautres plantes habitables
Chapitre 1 Episode 1 - Timing