You are on page 1of 67

Reading Political Media: essay trilogy  


Reading Political Media: essay trilogy 
Mikko Kapanen 2010 


A few words first 
Page 3. 
Telling the Lion’s Story : dominant media on Darfur 
Page 4. 
Shooting photographs: war images taking sides 
Page 25. 
Revolution in what: The coverage of political social media and its 
significance in modern elections. 
Page 52. 

Mikko Kapanen 

Reading Political Media: essay trilogy  

A few words first 
Seemingly it is rather humane to be obsessed with the flow of news 
entering and exiting our lives on daily basis and creating their never‐
ending narratives which we follow like a TV soap opera – we are not 
sure  why,  but  undeniably  we  are  interested.  It  is  perhaps  seen  as 
common knowledge or some kind of social capital… “oh, did you not 
hear what happened in…” Why do we follow news is mystery to me. 
And for at least some time it shall remain as such as I am interested 
in understanding what makes news and why, who decides and why. 
What kind of relationships media has with politics and what factors 
make it like it is.  
This is a small collection of essays written in 2010 as part of my post‐
graduate  studies.  The  first  one  of  them  looks  at  how  two  major 
broadcasters  –  BBC  and  CNN  –  treat  an  African  conflict  in  their 
coverage  from  Darfur;  who  are  the  heroes,  villains  and  stars  of  the 
tragedy and why? 
The  second  essay  focuses  on  conflict  images  and  the  meaning  of 
access to photo journalism in war zones. 
The  last  one  explores  the  real  impact  of  the  online  social  media  on 
the so called Green Revolution in Iran as the elections were unfolding 
in 2009.  
Mikko Kapanen 19.5.2010 in Cape Town 

Mikko Kapanen 

Reading Political Media: essay trilogy  

Telling the Lion’s Story : dominant media on Darfur 
Until  the  lions  learn  to  tell  their  stories,  the  history  of 
hunting will glorify the hunter. (African proverb) 
This  paper  looks  into  the  global  media  coverage  of  a  conflict  area, 
specifically  focusing  on  the  Sudanese  Darfur  situation  that  has  been 
ongoing  in  the  recent  years.  My  interest  is  to  find  out  how  has  the 
conflict  been  dealt  with  by  some  of  the  major  international  media 
outlets;  BBC  (British  Broadcasting  Corporation)  of  United  Kingdom 
and CNN (Cable News Network) of the United States of America to be 
precise.  I  am  interested  in  finding  out  are  these  news  reflecting  the 
conflicting ideological factors of the societies of news makers and the 
subjects  of  their  news,  the  political  economy  of  the  media 
organisation  or  the  news  production  culture  dominant  in  the  two 
countries in question? 
My  key  argument  is  that  the  political  economies  of  both  of  the 
organisations – very different as they are – have a great impact on the 
media  texts  they  produce.  One  of  the  core  values  of  the  BBC  is 
impartiality, but that tends to suffer as even if facts would be covered 
with a sense of objectivity, this only happens after the premise of the 
news has been predetermined based on the facts held as true, and on 
top of that having selected very western centric angles and narratives 
to  tell  the  news.  So  rather  than  impartiality,  the  news  are  produced 
with  a  sense  of  impartiality.  The  licence  fee  funded  media 

Mikko Kapanen 

Reading Political Media: essay trilogy  

organisation,  however,  is  able  to  cover  the  stories  from  the  conflict 
which  is  not  closely  linked  to  the  country  of  its  origin.  The  same 
principle does not apply to CNN, which due to its advertising funded 
function  must  focus  more  on  the  conflicts  and  stories  more  directly 
linked  with  the  United  States  (e.g.  Iraq  and  Afghanistan).  CNN  did 
cover  handful  of  Darfur  stories  during  the  sampled  period  and  they 
were  shorter,  quick‐to‐the  point  reports  based  on  many  directly 
quoted facts. On top of the influences of the political economy, this is 
likely  to  be  a  result  of  their  culture  of  media  text  production 
The sample that has been used to be interpreted is all the items found 
from  the  web  services  of  these  broadcasters  during  the  month  of 
November  2006.  This  paper  does  not  claim  to  be  representative 
further to its limited sample, although I would like to think it will give 
us some indication of potential factors behind geographically uneven 
global  media  production  relationships  and  power  struggles.  It  must 
also be acknowledged that the two organisations which traditionally 
have  been  seen  as  broadcasters,  have  taken  much  broader  cross‐
media  platform  role,  and  the  texts  used  for  analysis  here  are  not  in 
video, but as they have been written online.  
I will begin by exploring some debates around the considerations of 
media texts through their production influenced by the globalisation 
of  media  and  its  dominant  political  economies,  after  which  I  write 
about the method of this research and before concluding, I will offer 
my findings. 

Mikko Kapanen 

Reading Political Media: essay trilogy  

Theorising global media and its political economy. 
In this segment I will explore some of the existing literature around 
the  focus  of  my  research.  These  themes  include  media  and  news 
production and its globalisation, and how the political economy of a 
media organisation impacts on its practices and texts.  
 Development of news media and its globalisation 
The news media in the 19th century  merely consisted of opinionated 
statements  printed  together  with  facts,  and  it  was  a  useful  tool  in 
political communication. Mid‐century the publications started buying 
content  from  the  news  agencies;  a  practice  which  resulted  with 
centralisation  of  the  news  production  as    few  producers  started 
serving a broad spectrum of publications. As this was taking place a 
strong  linkage  was  created  between  news  and  global  financial 
markets,  formula  for  the  news  became  somewhat  standardised,  
nationally  the  interests  became  propagandist  and  internationally 
largely market orientated (Machin and Van Leeuwen 2007: 8). In the 
1950’s  research  proved  that  the  news  content  had  become  one‐
directional  and  siding  with  the  interests  of  the  dominant  media 
production  countries;  which  generally  are  the  so  called  western 
nations (McQuail and Windahl 1993: 219). In the so called Mowlana 
Model the different countries are divided into central and peripheral 
ones,  and  the  predominant  news  are  the  ones  of  the  centre;  those 
being also popular foreign news items in the countries of periphery, 
but various peripheral areas rarely broadcast or publish news of each 
other  (Mowlana  1985).  For  this  paper  the  idea  of  centre  and 
periphery  divide  is  very  present  since  it  focuses  on  the  so  called 

Mikko Kapanen 

Reading Political Media: essay trilogy  

western  media  covering  an  African  conflict,  and  to  a  large  extend, 
determining the discourse used for the conflict globally. 
Since  the  end  of  the  Cold  War  new  alliances  have  been  formed  and 
the  global  media  environment  has  changed  drastically.  Hamid 
Mowlana  (1996)  –  the  creator  of  Mowlana  Model  –  also    points  out 
several shifts regarding the communication, for instance it changing 
from  international  into  global,  but  not,  however,  universal,  by  the 
weakening  of  the  traditional  nation  states  and  strengthening  of  the 
corporate  and  other  sectors  of  societies  (193‐9).  The  technological 
advancement  has  enabled  the  increased  flow  of  data,  which  has 
helped the production of capital by allowing more rapid distribution 
of  news  and  entertainment  (Artz  2003:  7).  This  has  also  made  the 
class  inequalities  to  be  globally  communicated,  the  control  has 
become  more  centralised  and  the  English  language  even  more 
standardised (Artz 2003: 8). The privatisation of media has caused a 
threat for the public sphere as the commercially driven media tends 
to  be  conservative  and  protective  of  status  quo,  as  it  tends  to  be  its 
beneficiary  and  this  resulting  in  a  form  of  self‐censorship  (Herman 
and McChesney 1997: 6‐7).  
Some  African  media,  namely  the  New  African  magazine  (June  2008) 
has  raised  concerns  of  the  unhelpful  bias  of  the  western  media,  its 
impact  on  the  awareness  of  the  African  continent  and  most  of  all 
unawareness  of  the  ongoing  influences  of  the  governments  of  the 
west on the continent. Baffour Ankomah (2008) attributes this to the 
dominant  media  following  the  flag  –  giving  positive  coverage  to  the 
leaders siding with their country’s administration and negative to the 

Mikko Kapanen 

Reading Political Media: essay trilogy  

ones  who  are  opposed;  the  ideological  leanings  of  the  media  – 
especially  in  United  Kingdom  the  newspapers  relatively  openly  side 
with political parties and finally the historical baggage (12‐4).  
Media’s role in forming public opinion pro‐government policy is not 
simply  telling  citizens  what  to  think;  it  isn’t  something  that  it  can 
necessarily  do,  however,  it  has  more  power  to  tell  what  to  think 
about  (Cohen  1960:  165).  Methods  to  indirectly  or  even  relatively 
directly  influence  the  people’s  actual  opinions  further  include 
framing, priming and agenda setting (Semetko 2004: 359‐64). For the 
global news this is relevant as the foreign policy needs to be justified 
to the voters, which government’s media enabled PR campaigns have 
done  especially  in  the  United  States  ever  since  President  Wilson 
formed a propaganda commission (Creel Commission), that changed 
the  rather  anti‐war  general  attitude  into  readiness  to  join  the  First 
World War (Chomsky 2002: 11‐3). 
Noam  Chomsky  also  highlights  some  problems  with  one  of  the 
integral aspect of the many modern conflicts; the so called terrorism, 
and how its actual definition lacks universality as what is defined as 
terrorism by the US government, and almost automatically by most of 
the  western  media,  applies  only  if  the  offender  is  other  than  United 
States  or  one  of  its  allies.  In  the  same  way  the  justification  for 
response to a so called act of terror depends on who is in its receiving 
end (Chomsky 2007: 206‐7). The idea of universality which resonates 
Immanuel Kant’s Categorical Imperative (as explored amongst others 
by  Guthrie  1994)  becomes  crucial  for  our  topic  as  the  mainstream 
media  most  often  fails  to  raise  questions  such  as  these  (Ankomah 

Mikko Kapanen 

Reading Political Media: essay trilogy  

2008:  11).  Even  Joseph  S.  Tuman’s  (2003)  book  on  rhetoric  of 
terrorism  overlooks  the  possibility  that  United  States  would  have 
participated  in  activities  that  based  on  its  own  (CIA)  guidelines,  at 
least  according  to  Chomsky,  should  be  considered  as  terrorism. 
Abbas Malek and Krista E. Wiegand (1997) explore the direct linkage 
between mass media and forming the foreign policy concluding it to 
be  a  complex  matter  as  media  has  also  many  functions  in  a  society 
(21),  but  it  seems  possible  that  even  if  the  direct  connection  would 
not exist, or would be very arguable, media and news content could 
do a job of justifying the policies as much as securing voter happiness 
in the future elections.  
A  research  conducted  on  the  conflict  between  an  important  US  ally 
Israel,  and  ideologically  a  lot  less  popular  Palestine  by  the  Glasgow 
University  Media  Group  (Philo  et  al.  2005)    identifies  the  different 
standards  applied  to  write  the  news  of  the  two  sides  within  the 
British media; and how the Palestinians got somewhat demonised in 
the  process,  and  even  when  Israeli  soldiers  had  been  shooting  into 
the  crowds,  it  had  been  made  clear  by  the  reporters  that  this  was 
without any government political agenda behind it (144‐5). This type 
of  conflict  when  televised  has  wildly  visual  elements,  but  very  little 
background information and explaining (Philo et al. 2005: 133). 
Media Production and Political economy.   
The rise of media industry in the 20th century increased the business 
sector’s  interest  in  it,  and  resulted  with  research  on  media 
production  and  marketing  (Mosco  1996:  12).  While  the  political 
economy  perspective  has  been  dominant  in  the  so  called  western 

Mikko Kapanen 

Reading Political Media: essay trilogy  

countries  it  tends  to  emphasise  the  economy  more  than  the  politics 
(Schudson 1996: 145). One of the key ideas for the political economy 
of especially commercially driven media is seeing the audience as the 
commodity  and  the  function  of  the  text  is  to  be  merely  a  bait  to 
attract  these  consumers  to  be  influenced  by  the  adverts  (Smythe 
1981).  Later  this  idea  was  further  specified  by  adding  that  the 
commodity  cannot  be  the  audience  per  se,  only  their  potential 
attention  time  which  may  or  may  not  benefit  the  advertisers  (Jhally 
1990: 72).  
Social  inequalities  create  circumstances  where  concern  for  media 
ethics can be raised; does the production of the media reproduce and 
enhance  these  conditions  if  it  is  influenced  by  the  cultural,  political 
and economical powers dominant in societies (Hesmondhalgh 2006: 
2).  According  to  Chomsky  and  Herman  (1988)  even  in  the  liberal 
democracies the elite serving media propaganda exists, but it is only 
more  difficult  to  distinguish  than  in  the  dictatorships  (2).  Their 
writings  were,  and  have  been,  however,  largely  ignored  by  the  US 
media  and  politics  due  to  their  awkward  nature  (Schlesinger  1992:  
305).  According  to  Golding  and  Murdoch  (2005)  this  Propaganda 
Model,  as  it  is  called,  does  overlook  that  even  the  commercially 
driven media structures cannot do as they please, but must follow the 
appropriate legislations and conventions of their societies. Analysing 
these  factors  is  one  key  part  of  what  is  called  the  critical  political 
economy  of  culture  (14).  Louw  (2005)  still  notes  that  media  as  an 
industry is constantly moving towards maximising the profit, often at 
the  expense  of  investigation,  and  that  news  rooms  are  increasingly 
“becoming  media  release  processing  centres”  (90).  This  idea  was 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

recently supported by a former BBC News reader Peter Sissons who 
described his old employer’s news room  as a “factory” (BBC news has 
become a 'factory', says Peter Sissons. from the Guardian 1.10.2009). 
Political  economy  has  influenced  in  the  practices  of  the  media 
production  in  the  recent  past  as the smaller production teams must 
be more flexible and often work as freelancers. The media producer 
has become to be seen as something of a economic resource for his or 
her  organisation  (Ursell  2006:  141).  From  the  perspective  of  cost 
efficiency  the  permanent  staff  can  be  seen  very  expensive  and 
bureaucratic,  and  flexibility  brought  in  by  the  temporary 
employment  practices  being  rather  improving  the  production,  than 
stretching the production team (Barnatt and Starkey 1994: 253).  
While  the  influences  of  the  political  economy  to  media  productions 
are  inevitable,  focusing  on  them  alone  overlooks  other  important 
factors  such  as  social  organisation  of  the  media  production  (Wall 
1999:  25)  and  fact  that  they  can  never  be  “value‐free  procedures” 
(Schlesinger  1992:  294).  Incorporating  these  kinds  of  influences 
Schlesinger (1978) concluded for instance that the production of the 
BBC’s  news  department  is  strongly  based  on  routine  and  existing 
practices, which then further impact the text (79).  
A  Public  Service  Broadcaster  such  as  BBC  has  got  different 
considerations  in  their  function  outside  of  purely  economic  ones, 
such  as  counter  discourse,  universality,  public  service  and 
justification  of  the  licence  fee  on  top  of  the  competition  from  the 
private media sectors (Hesmondhalgh 2006: 79). 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

Methodological considerations. 
In  order  to  be  able  to  understand  the  factors  influencing  the  media 
texts  of  specific  major  media  organisations,  I  have  conducted  a 
qualitative  textual  analysis  on  news  items  found  from  the  web 
services  of  BBC  (  and  CNN 
( from the time span of one month: November 
in 2006.  
Textual analysis is more often used as quantitative research method 
to  enable  categorising  messages  (Merrigan  and  Huston  2004:  134), 
and  to  conclude  based  on  the  frequency  of  selected  key  words  or 
content  (Pierce  2008:  264).  I  have,  however,  focused  on  the 
qualitative  version  of  the  content  analysis  while  using  some  purely 
quantitative  aspects  to  support  my  interpretation  based  on 
frequencies  of  for  instance  Sudanese  names  as  opposed  to  the  non‐
Sudanese ones to highlight the general dominant angle of the media 
organisation  in  their  coverage.  But  in  qualitative  content  analysis, 
which  is  at  the  core  of  this  paper,  one  focuses  on,  for  instance,  a 
possible bias that may be detected from the news (Pierce 2008: 264). 
I  have  then  analysed  based  on  the  political  economy  of  the 
organisation  and  other  structural  factors  what  relationships  there 
are between the news, their subjects and producers.   
The  significance  of  the  time  selected  for  the  sample  is  the  peace 
keeping offer of the United Nations having just been declined by the 
Sudanese  Government  as  something  to  compromise  the  country’s 
sovereignty  and  after  the  UN  representative  had  been  expelled,  the 
African Union extended its mandate to a peace keeping force that was 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

to  move  into  Sudan  (Timeline:  Sudan,  BBC).  These  events  in  and  of 
themselves  offer  us  an  interesting  starting  point  for  the  western 
media to write, since the western solutions to the problems of Sudan 
had been sidelined.   
The variables I am specifically looking into are the ratio of what could 
be  considered  as  factual  information  and  analysis,  treatment  of 
ideologies  conflicting  with  the  ones  dominant  in  the  so  called  west 
and the representation of the various groups and individuals within 
these texts. 
Covering Darfur – Research findings. 
November of 2006 was part of busy period for global media when it 
came to Sudan. The Darfur situation had been ongoing for a few years 
and even the debate on rhetoric that was to impact the approach; are 
we dealing with genocide or something a little less, was not current 
anymore,  but  the  United  Nations  peace  keeping  forces  had  been 
denied  the  access  to  the  area  as  it  would  have  been  seen  to 
undermine  the  sovereignty  of  the  nation  and  its  Government  in 
Khartoum, and the African Union troops were to be deployed instead. 
The  rebels  were  moving  towards  Chad  and  the  humanitarian  crisis 
was deepening (Kajee 2006).  
Based on the coverage of two globally significant media organisations 
–  BBC  and  CNN  –  on  the  Darfur  crisis,  I  am    exploring  the  factors 
behind  these  news.  Factors  such  as  ideological  ones  and  the 
influences of the political economy.  

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

The argument I make here is that the textual content of these media 
organisations  is  highly  depended  on  their  political  economy,  and  as 
that  political  economy  differs  from  one  to  another,  the  results  are 
also  very  different.  The  impartiality  that  BBC  prides  itself  with  is 
problematic  and  incomplete  since  it  only  starts  after  some  very 
strong prejudgements of the situations have been established and the 
angles  that  are  very  western  centric  have  been  chosen.  Presenting 
the  facts  impartially  and  fairly  after  that  does  not  create  actually 
impartial  news,  but  rather  partial  news  with  a  strong  sense  of 
impartiality. But because BBC does not rely on advertising revenue, it 
can extensively cover issues that are not directly linked to its primary 
markets. CNN, however, covers its handful of news from Darfur in a 
short  and  efficient  manner,  which  may  have  to  do  with  the  media 
production cultures that are dominant in the United States, but also, 
because  their  main  interest  at  the  time  of  sampling  has  been  with 
other,  for  their  country,  much  more  important  conflicts  in  Iraq  and 
Before even getting into the qualitative analysis of these texts, it has 
to  be  mentioned  purely  numerically  that  during  the  month  from 
which the sample is , I found three articles from the CNN service that 
were primarily on Sudan and Darfur and further four articles where 
the situation was covered amongst other matters. The BBC, however, 
during  the  same  month  had  25  items  on  Darfur  and  extensive 
coverage of the conflict spreading towards Chad and Central African 
Republic  on  top  of  that.  The  content  of  the  articles  on  these  other 
countries starts to quickly mould into many matters in the region and 
on the continent, and the line becomes very blurry, so I chose to focus 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

on the stories that were more directly covering the conflict as it was 
happening  on  the  territory  of  Sudan.  An  explanation  for  the 
comparatively  smaller  CNN  coverage  might  be  the  simultaneous 
conflicts  in  Iraq  and  Afghanistan.  Both  of  these  conflicts  have  more 
direct  impact  on  both  of  the  countries,  but  seems  to  have  more 
impact  on  the  American  media  –  the  commercial  one  –  as  far  as 
Darfur news coverage went.    
BBC – partly impartial.  
Born  as  the  content  providing  service  of  the  British  radio 
manufacturers  in  the  early  1920’s  –  then  known  as  the  British 
Broadcasting  Company  (Crisell  2002:  18),  –  BBC  became  the  public 
service  corporation  as  we  now  know  it  in  1927  (Aitken  2007:  9). 
Unlike  in  the  United  States,  the  broadcasting  was  always  heavily 
regulated  in  the  United  Kingdom;  this  is  partly  due  to  geographical 
reasons (Crisell 2002 : 18), and BBC was build on the idea of Public 
Service  Broadcasting,  and  its  funding  was  based  on  the  licence  fees 
required – at least theoretically – from its audiences (Benkler 2006 : 
189).  According  to  its  own  guidelines  the  impartiality  has  always 
been  at  the  corporations  core  (BBC  Trust  2005)  and  in  his  rather 
uncritical  book  Robin  Aitken  (2007)  certainly  agrees.  There  have 
been,  however  many  dissent  voices  such  as  Schlesinger  (1978)  and 
Philo  et  al.    (2005)  questioning  the  practical  success  of  BBC  with 
The factual premise of BBC coverage of the Darfur conflict is that the 
Sudanese Government – while denying it – is supporting, enabling or 
at  the  very  least  allowing  the  Arab  Janjaweed  rebel  groups  to  carry 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

out an ethnic cleansing of Black Africans in Darfur. Most articles have 
nearly identical paragraph with this message and at times it is even 
mentioned  twice.  That  angle  then  seems  to  continue  impacting  the 
style  of  writing  the  content, the interviews conducted (the selection 
of interviewees) and the way the answers that did not support these 
facts held to be true were presented. In other words, throughout the 
whole  month,  every  article  was  written  to  prove  this  point. 
Structuring  the  articles  in  this  manner,  creates  a  distinct  sense  of 
impartiality and sticking to the facts, but actual impartiality it is not, 
since the writing seems to be based on predetermined judgements of 
the truth, that were never put under questioning regardless of what 
any dissent voice would have said. It also contributes into a stronger 
sense of the news being provided with clear and holistic context than 
what actually happened. 
Another  aspect  that  is  problematic  from  the  perspective  of 
impartiality, although to some extent understandable considering the 
primary audience of the news, is the angles that are very western; out 
of 25 articles only four had any Sudanese names mentioned on top of 
the President Omar al‐Bashir. Out of these names – six in total –  two 
were  Government  ministers,  one  minister’s  spokesperson,  one 
human  rights  lawyer  receiving  an  international  award,  one  rebel 
leader  and  one  villager  from  Darfur.  In  contrast  nearly  every  story 
mentioned people from UN, various European ministers, aid workers 
from the European organisations, reporters from BBC and most of all, 
of  course  the  UN  Humanitarian  Chief  Jan  Egeland  who  is  by  far  the 
most  central  figure  in  the  sampled  news.  When  quoted,  the  non‐
Sudanese individuals were given a lot of space where as the Sudanese 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

views  were  often  covered  by  quoting  an  unnamed  official,  maybe  a 
press release, but someone representing the Government responding 
to  various  allegations  by  calling  them  “lies”.    While  the  sense  of 
providing context and background by giving the facts was constantly 
kept  up  by  referring  to  what  I  previously  mentioned  as  the  factual 
premise  of  the  coverage,  the  actual  context,  especially  from  the 
Sudanese side was left a lot less clear. This was demonstrated on few 
occasions  with  a  small  paragraph  explaining  the  Sudanese  denial  of 
the facts as they were presented by the BBC: “Sudan has always said 
that  the  problems  in  Darfur  are  being  exaggerated  for  political 
reasons” (Sudan 'begins new Darfur attacks'). Besides one mention of 
the  “aid  industry”,  which  then  was  not  explained  further,  these 
political  reasons  were  not  really  explored  or  explained  during  the 
sampled month. 
The distinct lack of Sudanese names and the emphasis of the western 
opinion  –  even  if  given  by  a  representative  of  the  United  Nations  – 
created a sense where, while it is clear that human tragedy amongst 
Africans was the focus of the stories, the more important thing was to 
highlight  the  frustration  of  the  west  not  to  be  able  to  help.  This,  to 
some  extent  when  looking  at  all  the  articles  at  once,  resembled 
awkwardly  the  colonial  mentalities  of  Africa  being  a  European 
playground.  Much  like  in  the  colonial  stories,  also  here  the  news 
narrative  was  based  on  western  individuals  and  African  nameless 
masses that were mainly, with one exception, reduced into statistics.  
BBC  also  does  not  once  mention  the  Britain’s  past  colonial 
relationship with the country during the sampled month. 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

While  the  bodies  of  the  news  stories  appear  to  be  balances,  even  if 
they actually are not, it is the headlines that jump out the most. Most 
stories have sensationalist sounding titles that borrow a small bit of 
quote  and  force  it  into  a  context  that  only  very  uncomfortably 
matches  the  actual  writings.  These  titles  included:  Sudan's  Darfur 
'close  to  abyss',  Darfur  'genocide  crosses  to  Chad'  and  Darfur  militias 
'kill  children'.  It  is  true  that  the  news  items  have  quotes  that  allow 
you  to  make  the  statements  of  the  headlines,  but  stylistically,  they 
seem like an attempt to ‘sell’ – although not in the financial sense of 
the  word  –  the  article  to  the  reader.  There  is  nothing  in  the  idea  of 
Public  Service  Broadcasting  that  would  prohibit  that,  but 
instinctively  the  headlines  seem  like  a  mismatch  with  the  bodies  of 
their articles. 
On  top  of  the  stories  that  were  based  in  Sudan,  BBC  also  featured 
other  stories  highlighting  the  broader  global  context  by  providing 
information  about  student’s  fundraising  events  for  Darfur,  the 
solidarity  campaign  of  the  Holocaust  Museum  and  American 
celebrities generally sympathising with the cause (Americans take up 
Darfur's  cause).  In  this  article  focusing  on  the  attitudes  of  another 
country,  United  States,  BBC  draws  attention  to  the  fact  that  many 
Christians were sympathising with the victims of Darfur due to their 
shared  religion,  and  even  if  left  unmentioned,  their  shared  threat  of 
Islam  and  the  Arabs.  One  could  not  say  whether  similar  thoughts 
from  the  United  Kingdom  would  have  deserved  their  own  sub‐
heading and several paragraphs, however, the story that was covered 
purely from the British perspective was the opposition leader David 
Cameron’s  visit  to  Sudan  (Cameron  visiting  war­torn  Sudan).    This 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

story also manages to create a sense of context, background and facts, 
but it, for instance makes no mention in what capacity and why was 
he  visiting  the  country.  One  is  left  to  guess  the  motives  to  be 
something  in  between  a  fact  finding  mission  of  a  potential  future 
Prime  Minister  and  a  mere  photo  opportunity  for  a  political  player 
with enough access. 
Now that I have looked at the BBC coverage of Darfur conflict, I will 
next explore the way CNN treated the same subject matter during the 
same time period.  
CNN – communication or commercialism? 
Started in 1980 by Ted Turner, Cable News Network or CNN, builds 
onto  a  very  different  way  of  structuring  and  regulating  media 
compared  to  the  BBC‐model.  American  broadcast  media  has  always 
been mainly commercial, less regulated and aiming for profit making 
by  selling  advertising  (Crisell  2002:  18)  as  it  adopted  the  ways  of 
operating from the print media (Benkler 2006 : 190).  
The factual premise of the CNN coverage of Darfur is largely similar 
to the one of BBC, with the added emphasis on the US administration, 
especially the Secretary of State of the time Colin Powell, describing 
the  situation  as  genocide;  a  term  that  the  broader  international 
community was struggling to find consensus with.  
CNN  news  stories  covering  this  conflict  are  more  detached,  straight 
forward stories that are structured around quoted facts – at least it is 
a  fact  that  those  things  were  said  by  someone,  which  transfers  the 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

responsibility  of  the  truthfulness  to  the  quoted.  The  style  of  the 
articles  might  have  to  do  with  a  differing  culture  of writing news in 
United  States  when  compared  to  United  Kingdom,  but  the  main 
difference  is  the  amount  of  these  stories.  The  news  stories  by  CNN 
during  the  time  which  I  have  sampled  were  heavily  focused  on  the 
war  in  Iraq  and  Afghanistan;  two  conflicts  where  Americans  had 
much  higher  stakes  having  their  own  army,  citizens  and  even  the 
reputation of the nation on the line. On top of that, these wars were 
also  contested  by  many  citizens,  so  all  in  all,  they  were  much  more 
interesting,  and  therefore  profitable  topics  to  cover.  Should  I  have 
selected  one  of  these  conflicts  as  my  focus,  I  am  certain  that  the 
findings would have been very different, as even the term CNN Effect 
(as  elaborated  extensively  by  Robinson  2002)  has  been  coined  to 
describe how in the 1991 Persian Gulf War the CNN became “the eyes 
and ears of the world” in  a conflict situation (Miladi 2005: 149). 
This  hypothesis  is  supported  also  by  the  fact  that  even  one  of  the 
Darfur stories (Sudan's president points to Iraq as reason for blocking 
U.N. peacekeepers for Darfur) was a hybrid story of Iraq and Sudan.  
Unlike with BBC, with CNN the most telling thing about their Darfur 
coverage  of  the  time  when  a  lot  was  happening  in  Sudan  was  not 
what  they  did  say,  but  rather  what  they  did  not  –  and  furthermore 
what  did  they  cover  instead.  The  Darfur  situation  is  covered  –  only 
just – but because of the political economy of the organisation, and its 
dependence  on  advert  sales,  the  news  agenda  is  not  formulated 
around the most meaningful – not that Iraq or Afghanistan were not 
meaningful – story, but rather the most marketable story, which will 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

attract the largest audience which then could, as theorised by Smythe 
(1981),  be  sold  to  the  advertisers.  For  a  Public  Service  Broadcaster, 
especially  the  one  with  the  BBC‐model  which  does  not  involve  any 
advertising, the motivations would be more in line with justifying the 
licence  fee  and  to  support  counter  discourse  and  universality 
(Hesmondhalgh 2006: 79). 
In this paper I have been looking at the BBC and CNN coverage of the 
Sudanese  Darfur  crisis.  My  sample  period  of  media  texts  analysed 
was  November  2006;  selected  for  its  significance  as  the  time  when 
the  United  Nations  was  barred  from  the  country  and  the  African 
Union  troops  were  deployed  for  the  peace  keeping  mission  –  it  was 
all  around  very  busy  time  and  vast  amount  of  newsworthy  stories 
were coming out of Sudan.  
My argument, based on the research is that the political economy of 
these media organisations, which for both is very different, is the key 
determining  factor  of  the  texts  they  produce.  This  argument  covers 
both how the stories are covered and which stories are covered. 
BBC has been priding itself with its impartiality, which, of course, in 
realistic  terms  could  never  be  quite  absolute  anyway,  but  based  on 
the  articles  written  on  Darfur,  the  angles  and  the  factual  premise  of 
the  situation,  that  all  the  stories  support,  create  a  circumstances 
where  instead  of  actual  impartiality,  only  a  very  strong  sense  of 
impartiality  is  created  and  as  carefully  as  the  context  of  the  stories 
are given, they are written with so called western narratives and by 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

and  large  through  non‐Sudanese  characters.  In  another  words  the 

impartiality  of  BBC  regarding  to  this  conflict  exists  in  an  extremely 
partial  context  and  therefore  gets,  if  not  nullified  then  at  least 
significantly  hollowed  for  ideological  reasons.  BBC  does,  however, 
cover these stories extensively, which can be attributed to its political 
economy that is not directly linked with the final media products. 
For  CNN,  the  political  economy  determines  the  selection  of  stories 
covered and therefore it focuses more on the conflicts that are closely 
connected to the audiences of United States. During the period of the 
sample  there  was  no  shortage  of  those  since  the  more  media  sexy 
conflicts in Iraq and Afghanistan were also ongoing. Factual premise 
of  CNN,  in  their  short,  to‐the‐point  news  items  was  very  similar  to 
One  of  the  reasons  the  west‐centric  news  narratives  of  Africa  have 
become  somewhat  of  a  standard  in  the  global  media,  is  the  lack  of 
contesting media organisations. Cameron Duodu (2008: 20) calls for 
an  African  equivalent  of  Al‐Jazeera,  which  has  been  able  to  create 
competition  with  the  western media organisations not just as far as 
the audiences go, but also the messages. The political economy of Al‐
Jazeera  is  partly  subsidised  by  the  state  of  Qatar,  and  should  this 
support  stop,  it  is  less  clear  if  it  would  survive  economically  purely 
based on the advert sales subscriptions (Miladi 2005: 157). It is these 
realities of global media that impact the news as they reach us, and it 
is  not  necessarily  a  question  of  how  truthful  something  is,  but  how, 
and from which angle it is told that impact our world view.  

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

Aitken, R. (2007) Can We Trust BBC? London: Continuum. 
Ankomah, B. (2008) Reporting Africa. New African. June 2008. 
Artz, L. Globalization, Media Hegemony, and Social Class. in: Artz, L. and Kamalipour, Y. R. (Eds.) (2003) The Globalization of Corporate Media 
Hegemony. Albany: State University of New York Press. 
Barnatt, C. and Starkey, K. (1994) The emergence of flexible networks in UK television industry. British Journal of Management, Vol. 5. 
Benkler, Y. (2006) The Wealth of Networks: How Social Production Transforms Markets and Freedom. New Haven : Yale University Press. 
Chomsky, N. (2002) Media Control: The spectacular achievements of propaganda. 2nd ed. New York: Seven Stories Press. 
Chomsky, N. (2007) Hegemony or Survival: America’s quest for global dominance. London: Penguin Books. 
Chomsky, N. and Herman, E. S. (1988) Manufacturing consent: the political economy of the mass media. New York: Pantheon Books. 
Cohen, B. C. (1960) The Present and the press. World Politics (13).  
Crisell, A. (2002) An Introductory History of British Broadcasting. 2nd ed. London: Routledge. 
Duodu, C. (2008) Beware the Propaganda. New African. June 2008. 
Golding, P. and Murdock, G. Culture, communication, and political 
Economy. in: Curran, J. and Gurevitch, M. (Eds.) (1996) Mass Media & Society. 2nd ed. London : Edward Arnold. 
Guthrie, S. L. (1994) Immanuel Kant and the Categorical imperative. The Examined Life On‐Line Philosophy Journal, Volume II Issue 7. Also 
available from 
Herman, E. S. and McChesney, R. W. (1997) The Global Media : the new missionaries of global capitalism. London: Cassel. 
Hesmondhalgh, D. (2006) Media Production. Maidenhead: Open University Press.  
Jhally, S. (1990) The codes of advertising: Fetishism and the political economy of meaning in the consumer society. London: Routledge. 
Kajee, A. Regional and International Dimensions of the Crisis in Darfur. In: Raftopulous, B. and Alexander, K. (2006) Peace in the Balance. Cape 
Town: Institute for Justice and Reconciliation. 
Louw, E. (2005) The Media & Political Process. London: Sage Publications Ltd. 
Machin, D. and  Van Leeuwen, T. (2007) Global Media Discourse: a critical introduction. Oxon : Routledge.  
Malek, A. and Wiegand, K. E. News Media and Foreign Policy: an Integrated Review. in: Malek, A. (Ed.) (1997) News Media & Foreign Relations: a 
multifaceted perspective. Norwood, NJ: Ablex Publishing Corporation. 
McQuail, D and Windahl, S. (1993) Communication Models: for the study of mass communication. 2nd ed. Harlow, Essex : Longman Group UK 
Merrigan, G. and Huston, C. L. (2004) Communication Research Methods. Belmont, CA: Wadsworth. 
Miladi, N. Mapping the Al‐Jazeera Phenomenon. in: Thussu, D.K. and Freedman, D. (2005) War & the Media. London: Sage Publications Ltd. 
Mosco, V. (1996) The Political economy of communication. London: Sage Publications Ltd. 
Mowlana, H. (1985) International Flows of Information: a Global report and Analysis. Paris: Unesco. 
Mowlana, H. (1996) Global Communication in Transition: The end of diversity? Thousand Oaks: Sage Publications, Inc. 
Pierce, R. (2008) Research Methods in Politics: a practical guide. London: Sage Publications Ltd. 
Philo, G. et al. The Israeli‐Palestinian Conflict: TV News and Public Understanding. in: Thussu, D.K. and Freedman, D. (2005) War & the Media. 
London: Sage Publications Ltd. 
Robinson, P. (2002) The CNN Effect: The myth of news, foreign policy and intervenion. London: Routledge. 
Schlesinger, P. (1978) Putting ‘reality’ together. London: Routledge. 
Schlesinger, P. From Production to Propaganda? in: Scannell, P; Schlesinger, P. and Sparks, C. (Eds.) (1992) Culture and Power: a Media Culture & 
Society reader. London: Sage Publications Ltd. 
Schudson, M. The Sociology of news production revisited. in: Curran, J. and Gurevitch, M. (Eds.) (1996) Mass Media and society. 2 ed. London: 
Semetko, H. A. Media, Public Opinion, and Political Action. in: Downing, J., Mcquail, D. & Wartella, E. (Eds.) (2004) SAGE Handbook of Media 
Studies. London: Sage Publications Ltd. 
Smythe, D. W. (1981) Dependency road; communication, capitalism, consciousness and Canada. Norwood, NJ: Ablex Publishing Corp. 
Ursell, G. Working in the media. in: Hesmondhalgh, D. (Ed.) (2006). Media Production. Maidenhead: Open University Press. 
Tuman, J. S. (2003) Communicating Terror: Rhetorical Dimensions of Terrorism. London: Sage Publications Ltd. 
Wall, T. (1999) Constructing Popular Music Radio: Music and Cultural Identity in Radio Station Discourse. Ph.D. thesis, University of Birmingham. 
Other Sources  
BBC Trust (2005) From Seesaw To Wagon Wheel: Safeguarding impartiality in the 21st century.
Online and sampled articles. 
African force to stay in Darfur. BBC 30.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6197166.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
Africa's forgotten conflicts. CNN 13.11.2006 [online] Available from [Last accessed3 April 2010]
Aid group quits Darfur amid row. BBC 10.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6135960.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
Americans take up Darfur's cause. BBC 20.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6156610.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
BBC news has become a 'factory', says Peter Sissons. the Guardian 1.10.2009 [online] Available from‐sissons‐bbc‐news 
[Last accessed3 April 2010] 
Cameron visiting war‐torn Sudan. BBC 20.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/uk_news/politics/6166170.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
Chad proposes anti‐Sudan alliance. BBC 17.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6157686.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
Darfur 'genocide crosses to Chad'. BBC 7.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6124538.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
Darfur lawyer receives top award. BBC 7.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6125434.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
Darfur militias in deadly attacks. BBC 13.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6144424.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
Darfur militias 'kill children'. BBC 13.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6113232.stm 
[Last accessed3 April 2010]
Darfur's plight getting worse, U.N. humanitarian official says CNN 22.11.2006 [online] Available 
[Last accessed3 April 2010] 
Desert nation encircled by conflict. BBC 27.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6188634.stm 
[Last accessed3 April 2010] 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

Egeland: 'Meltdown' in Darfur. CNN 22.11.2006 [online] Available from [Last accessed3 April 2010] 
'Hundreds killed' in Sudan battle. BBC 20.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6158121.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
Move for hybrid force in Darfur. BBC 14.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6146394.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
No deal in Africa's Darfur talks. BBC 29.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6195114.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
Sudan accepts UN 'help' in Darfur. BBC 17.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6158038.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
Sudan accused of invading Chad. BBC 15.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6152214.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
Sudan agrees 'in principle' to U.N. peacekeeper presence in Darfur. CNN 17.11.2006 [online] Available from [Last accessed3 April 2010] 
Sudan 'backs' Darfur force plan. BBC 17.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6153208.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
Sudan 'begins new Darfur attacks'. BBC 18.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6161692.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
Sudan's Darfur 'close to abyss'. BBC 23.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6175724.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
Sudan denies militia raid 'lies'. BBC 6.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6120286.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
Sudan's president points to Iraq as reason for blocking U.N. peacekeepers for Darfur. CNN 3.11.2006 [online] Available from [Last accessed3 April 2010] 
Sudan president rejects UN troops. BBC 28.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6190148.stm 
[Last accessed3 April 2010]
Sudan 'still backing Janjaweed'. BBC 27.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6188982.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
Sudan warms to Darfur force plan. CNN 17.11.2006 [online] Available 
[Last accessed3 April 2010] 
Timeline: Sudan. BBC 15.3.2010 [online] Available from‐/2/hi/middle_east/country_profiles/827425.stm 
[Last accessed3 April 2010] 
U.N. warns of Chad refugee crisis. CNN 25.11.2006 [online] Available 
[L ast accessed3 April 2010] 
Warning ahead of Darfur AU talks. BBC 29.11.2006 [online] Available from‐/2/hi/africa/6195114.stm 
[Last accessed3 April 2010] 


Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

Shooting photographs: war images taking sides 
The  way  we  understand  war  is  informed  by  a  broad  spectrum  of 
influences from media and our cultural conditioning to the personal 
and collective relationships with the different sides of the war. Some 
of  these  factors  are  more  emotional  and  some  rational,  but  since 
many of us are lucky enough not to know it experientially, a lot of the 
ideas of war become understood through media. 
In this paper I have used methods of semiotic analysis to understand 
the Guardian newspaper’s photographic editorial line relating to the 
representations  of  the  different  sides  in  the  coverage  of  war  in 
Afghanistan,  supported  by  some  quantitative  data  collected  to 
provide  the  context  where  the  more  specifically  analysed  images 
exist  in.  Meanings  of  images,  still  or  moving,  have  not  traditionally 
been as popular field of research as other textual elements of media 
(Hansen  et  al.  1998:  189),  and  since  the  practices  of  production 
demand very specific kind of access to the subjects, it is important to 
try to understand what it is that is presented to us.   
My central argument here, is that the key consideration with conflict 
images is the access to take them; where can the photographers take 
photos  and  where  they  cannot  and  who  has  permitted  or  enabled 
them  to  take  these  photographs.  These  questions  are  largely 
answered by the media policies of the military forces, as in many of 
the modern wars, journalists get embedded in the troops. While the 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

final images that were produced by photographers working for photo 
and  news  agencies  appear  to  be  one  sided  providing  us  with  an 
unmistakable  sense  of  western  super  armies,  it  might  just  be  that  – 
the faceless and cold soldiers who on an emotional level are difficult 
to  engage  with  overpowering  the  civilians  appearing  weak  and 
unprotected, that provide us with some diversity in directions of our 
sympathies. The double standard of showing the suffering and death 
of  the  ‘other’,  very  graphically,  while  the  death  of  the  westerners  is 
absent,  is  likely  to  be  due  to  ideological,  political  and  editorial 
decisions.  It  is  because  of  access,  and  therefore  the  types  of 
photographs available, that the editorial line of written text can differ 
greatly  from  images  used  for  a  publication  such  as  the  Guardian 
which  is  considered  liberal  quality  broadsheet.  Very  little,  or  no 
context  is  provided  by  the  photographs  as  even  though  they  are 
almost  exclusively  establishing  shots,  they  are  more  about  the 
scenery  where  to  anchor  the  news  story  to  than  any  meaningful 
context providing journalistic tool.  
The  sample  of  this  paper  is  small  as  it  covers  a  selection  of  images 
published  online  as  a  photo  gallery  on  the  website  of  the  British 
Guardian  daily  broadsheet  newspaper  (  It  is 
not my intention to claim the findings to have further significance on 
a any universal level, but perhaps they are able to suggest what  the 
more  common  trends  and  standards  in  conflict  photography  are. 
Also,  I  wish  to  point  out  that  my  intention  in  this  paper  is  not  to 
‘other’ any culture, but I am analysing the images from the angle of a 
so called westerner or a European; much like the target audience of 
the publication in question is. 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

I  will  next  cover  the  theories  around  my  research  topic  addressing 
images  and  photography  in  the  news  and  war  situation  and  how 
media  framing  works  as  a  part  of  media’s  function.  After  these 
debates  I  will  address  the  methodology  of  this  research  and  before 
concluding, I  will offer my research findings.  
Theorising news images in the military wars 
In  this  segment  I  am  looking  into  the  already  existing  research 
relevant to this paper. I have divided this review in three parts: first 
exploring  the  theories  of  images  in  general  and  their  usage  in  the 
news journalism, the second part deals with the relationship between 
war and journalism and third covers ideas of media framing.  
Images and the news 
Photograph isolates a single moment in time; therefore differing from 
video  which  continuously  scans  the  environment  (McLuhan  1964: 
205),  and  due  to  this  characteristics  the  images  –  and  the  codes 
within  them  –  are  best  understood  through  their  historical  context, 
although  that  is  not  a  prerequisite  of  analysis  (Lacey  1998:  130). 
Many unquestioned clichés suggest the accuracy and truthfulness of 
the  image  (McLuhan  1964:  205).  These  clichés  do,  however 
uncritically    overlook  the  practices  and  techniques  of  photography 
such as camera positioning, angle, framing (Hansen et al. 1998: 192‐
3).  Besides  the  practices  of  producing  the  images,  the  history  has 
known  examples  of  doctoring  them  in  post‐production,  but  that 
practice does not fit in the framework of ethical journalism (Hansen 
et al. 1998: 194). After the final images has been produced they still 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

go through editorial process of selecting the appropriate ones for the 
public  to  see  (Hansen  et  al.  1998:  197),  but  although  traditionally 
images have been utilised for specific and often strategic ends, there 
are cases, such as the torture images of Abu Ghraib prison from Iraq 
which, due to the online distribution, spiralled out of control against 
the wishes of media or political establishment (Stein 2004: 110). 
Private  images  –  like  the  ones  taken  in  Abu  Ghraib  as  “image 
trophies”  –  can  become,  even  by  accident,  more  important  than 
professionally  produced  shots  (Stein  2004:  107‐8).  The 
interpretation  of  such  photographs  depends  even  more  than  on  the 
normal,  more  familiar  looking  ones,  on  the  receivers  personal 
experiences  and  opinions  and  they  caused,  for  instance,  horror 
amongst the refugees with similar experiences living in United States 
at the time (Levi Strauss 2004: 87),  while some others could not see 
or  understand  what  they  were  about  due  to  their  unfamiliarity  or 
uncomfortably  awkward  nature  (Stein  2004:  111  and  Levi  Strauss 
2004: 87‐8). This idea is in line with the concept of a cold medium, as 
Marshall  McLuhan  (1964)  theorised;  a  photograph  needs  more 
interpretation  and  its  meaning  depends  on  the  viewer  more  than 
some  less  active  media  content.  This  would  suggest  that  the 
interpretation the viewer makes on an image is largely depended on 
his/her  personal  values,  experiences  and  intellectual  as  well  as 
emotional connection to the subject.   
The fact that the receivers of these visual messages approach them in 
a simplified manner and construct the meaning through their existing 
values and ideas means that rather than ‘seeing is believing’, we must 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

say  ‘believing  is  seeing’  (Hansen  et  al.  1998:  192‐3),  although, 
especially in the traumatic events that we as people are not used to, 
the images ‘convince”’ us to believe in something that seems foreign 
to us and collectively helps us to start recovering and making  sense 
of the events (Zelizer 2002: 52). In the post 9/11 media environment 
the significance placed on the images in news media is that they have 
become the key driver of public opinion (Levi Strauss 2004: 87). 
On the close distance photographs can act as something to ‘fill in’ in 
the chaotic circumstances, such as 9/11 in the United States was. The 
still  images,  even  in  retrospect,  take  the  individuals  and  collectives 
they  are  part  of  to  a  post‐traumatic  space.  Still  images  serve  the 
purpose  of  making  sense  a  lot  better  than  moving  ones  which 
disappear  almost  as  soon  as  they  have  appeared  in  front  of  us 
(Zelizer  2002:  49).  In  the  case  of  9/11  many  still  images  were 
captured from video, which made them less clear, but possibly more 
dramatic.  The  technique  used,  in  order  to  end  up  with  images  in  a 
case  like  this,  becomes  less  meaningful  together  with  some  other 
journalistic  conventions  (Zelizer  2002:  48).  The  volume  of 
photographs and captured still images that went to circulation after 
the 9/11 was resonating the events of 1945 liberation of the German 
concentration  camps  (Zelizer  2002:  54),  and  they  similarly  acted  as 
“bearing  witness”  (Zelizer  2002:  52).  The  high  number  of  photos  in 
circulation may have been also due to the media and political power 
of  United  States  which  was  playing  crucial  role  here,  where  as  in 
some, although highly politically involved situations less emotionally 
so, such as Rwanda, Bosnia and Cambodia the number of images was 
a  lot  smaller,  but  perhaps  they  became  more  iconic  in  relation 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

(Zelizer  2002:  54).  What  was  not,  however,  reproduced  from  the 
concentration camp template of photo journalism was the individual 
graphic  suffering  of  human  beings  and  visuals  of  corpses.  Zelizer 
(2002) argues this to be because people could already associate the 
signs  of  devastation  to  the  images  from  earlier  examples  of  death 
(65),  and  perhaps  also  the  zeitgeist  had  changed  in  this  regard 
considerably  since  1945.  For  the  purposes  of  this  paper,  these  are 
interesting  claims,  as  I  am  looking  into  the  representations  of 
different  sides  of  the  conflict  in  photographs,  to  see  whether  this 
argument  of  visual  association  is  valid  more  generally,  rather  than 
only  being  specific  to  the  otherwise  visually  rich  coverage  of  9/11 
primarily  targeting  the  US  audiences  and  only  after  that  the  rest  of 
the world.  
War and news media 
In a modern warfare media is not simply an additional and external 
reporter  of  events,  but  rather  an  integral  part  of  the  crisis. 
Participating governments have been looking into ways of controlling 
access,  and  especially  providing  it  to  the  subjects  useful  to  their 
cause,  but  their  characteristic  organisation  and  discipline  has  not 
always  matched  with  the  journalistic  curiosity  and  even  ‘anarchy’. 
Press  is  not    a  monolithic  entity,  but  in  itself  is  divided  into  many 
opinions and influences to the point that even the terms used to refer 
to  conflicts  differ  from  one  organisation  to  another  (Tumber  and 
Palmer  2004:  1‐9);  therefore  becoming  a  battlefield  of  varying 
interest  and  narratives  (Saleh  2010  :265).  Jonathan  Glover  (2001) 
who  analyses  the  psychological  reactions  and  philosophical 
justifications of war in the past century suggests that similarly as the 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

participating  soldiers  and  policy  makers,  also  the  press  gets 

“trapped”  in  the  conflict,  waging  what  they  see  with  what  they 
assume their audiences will accept, and what their own psychological 
reaction to the realities are (169). Journalists are not immune to the 
trauma  caused  by  the  events  they  experience  and  it  can  impact  on 
their  practices  (Rosen  2002:  28).  According  to  Glover  (2001)  some 
reporters  also  claimed,  specifically  in  connection  to  the  conflict  in 
former  Yugoslavia,  the  audiences  in  Britain  to  have  a  need  to  take 
sides and a situation that is complex with no clear good and bad guys 
is  not  of  interest  to  the  audiences.  Also,  the  ones  who  report 
unpopular  things,  even  when  accurate,  can  be  considers  as  ‘enemy 
sympathisers’  (169).  Some  existing  images  are  simply  too  brutal  to 
be  published,  which,  even  if  many  of  us are relieved by it, hides the 
actual horrors of the war which we may have an opinion on. Editorial 
guidelines may not only “sanitise”, but actually “prettify” the conflict 
In  the  modern  war  situations  that  are  specifically  of  interest  to  the 
news  media,  such  as  the  ones  in  Iraq  and  Afghanistan,  the 
Governments have provided access to the press by embedding their 
members in the troops (Tumber and Palmer 2004: 13‐9), and as part 
of  such  arrangement,  there  has  been  pressures  to  bond  with  the 
soldiers  and  even  wear  their  uniforms  which  has  resulted  with  the 
press  finding  its  independence  compromised.  Refusal  to  belong into 
such  pool  of  journalists  organised  by  the  military  has  resulted  with 
limited  or  no  access  to  interviews  and  other  material,  and 
overstepping  the  provided  limits  of  pool  reporting  have  ended  up 
with  confiscated  video  tapes.  (Glover  2001:  173).  While  CNN  had 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

access to the footage from the US military operation during the first 
Iraq  war,  it  was  also  provided  with  access  by  Saddam  Hussein  who 
used it for his own ends as a propaganda tool in an attempt to impact 
the  American  public  opinion  (Glover  2001:  170‐1).  The  question  of 
access becomes crucially important one and certainly something that 
characterises the images this paper looks into a little bit later. 
Public opinion and media framing in war 
The  mass‐mediated  politics  as  a  whole  consists  of  different  key 
players which are “politicians as performers, the spin industry, media 
workers  (journalists  and  researchers),  media  audiences,  and  policy 
makers” (Saleh 2008: 75). These form the structure within which the 
communication takes place, and the basic methods used to influence 
the  public  opinion  include  framing,  priming  and  agenda  setting 
(Semetko  2004:  359‐64).  These  methods  can  be  very  powerful  in 
impacting  the  public  opinion  and  the  sense  of  realities  of  the 
audience and voting public (Chomsky 2002: 11‐3). 
The idea of telling the truth is problematic anyway; what is the truth 
and how absolute  can it  be? While things can be true and supported 
by  evidence,  the  arguments  can  be  built  by  selecting  things  that  are 
true – as they are not untrue either – but they are not the whole truth, 
but an interpretation of true things in a way that it can make almost 
any  case  needed.  The  idea  of  truth  therefore  becomes  an  idealistic 
and  even  pompous  concept  for  any  type  of  news  media.  The 
hypothetical  concept  of  truth  especially  in  the  circumstances  of 
conflict is compromised by practicalities of access; this time not only 
by  collecting  visuals  and  reporting,  but  also  to  do  interviews  and 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

have  commentaries.  The  research  done  by  the  Glasgow  University 

Media  Group  (Philo  et  al.  2005:  145‐6)  on  the  Israeli‐Palestinian 
conflict explains how Israel has on their side a better functioning PR 
machinery,  technologically  more  advanced  facilities  to  record 
interviews and that majority of media is located in Jerusalem where 
Palestinians have very limited access to it. These factors are realities 
in the news production practices but cannot be taken for granted to 
be  understood  by  the  audiences  (146).  The  same  research  suggest 
that that specifically on TV the intense visuals of the conflict provide 
very  little  context  for  the  situation,  and  that  there  were  serious 
shortcomings  amongst  the  audience  with  understanding  the  news 
items (133). The media privatisation has also influenced the editorial 
standards, as the commercial media, as generally more conservative 
sector,  mostly  benefits  from  the  status  quo,  which  can  lead  to  self‐
censorship (Herman and McChesney 1997: 6‐7). 
Media  frames  used  to  cover  stories  of  conflicts  and  other  troubled 
areas  are  “ancient  ethnic  hatred”  where  inaction  on  the  part  of  the 
message  receiving  society  is  justified  by  the  perceived  tradition  of 
conflict amongst the subjects of the news story, and “distance” which 
as  a  frame  creates  an  air  around  the  events  that  is  complicated  and 
lacks passion and human element. Framing can also choose to focus 
on  the  victims  of  crises  as  it  did  with  Ethiopian  famine    1984.  This 
coverage,  while  emotional  call  to  action,  often  tends  to  lack  in 
providing  context  (Robinson  2002:  28‐9).  Some  of  these  frames 
clearly  support  action  and  others  justify  inaction.  These  frames; 
narratives that that suggest specific ways of understanding individual 
events,  sometimes  also  referred  to  as  bias  or  slant,  rely  on  likely 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

interpretations  of  their  audiences  (Robinson  2002:  137).  The 

Governments  wishing  to  create  a  sense  of  just  war  can  attempt  to 
create  confusion  around  information  by  sterilising  the  terminology 
with phrases such as “collateral damage” instead of “civilian deaths” 
(Saleh  2008:  75).  This  phenomenon,  referred  to  as  Fog,  generally 
results with “hawkish extremism rather than tolerance” (Saleh 2010: 
Having  now  explored  some  of  the  useful  key  theories  around  my 
research  question  I  will  cover  the  methodological  considerations  to 
be able to effectively answer how are the different sides represented 
in  the  British  Guardian  newspaper  in  its  coverage  of  war  in 
Afghanistan. I have selected to look into an online photo gallery from 
Afghanistan  from  February  2010.  In  order  to  provide  context  and 
analyse  the  photo  gallery  in  general,  I  have  conducted  a  simple 
quantitative  content  analysis  focusing  on  variables  such  as  the 
nationality  and  ethnicity  and  gender  of  persons  in  the  image, 
photographic framing which I roughly divided into establishing shot, 
mid  shot  or  close  up,  the  sense  of  strength  or  weakness,  and 
frequency of seeing persons face or expression. 
To more specifically look into the selected images from the gallery, I 
have analysed them using some methods of semiotic analysis.  
Semiotics,  also  known  as  semiology,  is  the  ‘science  of  signs’  (Lacey 
1998: 56). It attempts to answer two key questions: how and why do 
representations  mean  what  they  do  (Hansen  et  al.  1998:  205). 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

According to one of the key thinkers of the field, Ferdinand Saussure, 
the  sign  is  a  sum  of  signifier  and  signified;  physical  real  world  form 
and the idea it evokes in one’s mind. The recognition of sign itself is 
on a level of denotation which often is for instance just associating a 
word  with  its  agreed  meaning,  but  on  a  level  of  connotation  these 
meanings can be taken further and many of these connotations have 
reached  wider  consensus  within  societies.  (Chandler  2002:  141  and 
Lacey  1998:  57‐9).  In  order  for  me  to  explore  the  specific 
representations  in  the  images  of  my  sample,  I  have  employed  the 
commutation test, in which I have changed the signs within the image 
and analyse the meaning through that (Lacey 1998: 64‐5). In practice 
that has meant for instance considering the implications of the dead 
Taleban fighters being a dead US soldier in the image.  
The  selection  of  images  analysed  is  not  necessarily  based  on  how 
common the photographs of that specific style are in the gallery, but 
rather to provide diversity of messages.  
Meanings of images: research findings. 
As  I  started  looking  for  text  to  be  analysed  in  this  paper,  the  first 
image  I  came  across  was  not  one  to  become  my  focus,  however  it 
raised many questions. A Haitian man – a Black man – buried under 
rubble  of  perhaps  a  collapsed  building  begging  for  help  in  the 
aftermath  of  2010  earthquake.  His  image  was  now  used  by  an  aid 
organisation in order to, I suppose, create an emotional response in 
us, the readers, to send money to that specific organisation and their 
efforts  to  help  the  nation  that  was  shook  so  badly.  Questions  were 
rushing  to  my  head.  Does  the  end  justify  the  means?  What  are  the 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

ethics  of  the  aid  industry?  Was  this  struggling  man  asked  for  his 
permission  to  use  his  image  for  fundraising?  When  last  did  I  see  a 
suffering White person in a photograph?  
None of these questions directly became my research focus and most 
of  them  have  nothing  to  do  with  it.  It  is,  however  the  question  of 
representation  of  nationalities  and  ethnicities  in  news  photography 
that  I  am  interested  in,  and  in  this  paper  I  have  focused  on  the 
photographs  of  the  war  in  Afghanistan  in  the  British  Guardian 
The  war  in  Afghanistan  started  soon  after  the  events  of  9/11  when 
George  W  Bush  and  his  administration  called  for  the  nations  of  the 
world  to  either  be  with  United  States  or  against  it  (‘You  are  either 
with  us  or  against  us',  Officially,  the  war,  which  to 
some extent has been overshadowed by the war in Iraq and seen as a 
part  of  less  clear  entity  of  so  called  war  against  terrorism,  was  to 
sideline  the  Taleban  control  in  the  country,  to  provide  it  with 
democratic  government  and  to  find  Osama  bin  Laden  who  was  said 
to  behind  the  9/11  attacks  and  who  was  now  hiding  in  a  cave 
somewhere  in  Afghanistan.  The  participation  of  international  peace 
keeping  troops  from  several  European  countries  that  were  not  in 
favour of the Iraq war suggests that the air around this war has been 
more understanding and less problematic. More recently the war has 
become  more  contested  due  to  its  constant  civilian  casualties, 
casualties from the international troops and length. 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

In this paper I am looking into a photo gallery accessed through the 
website of  British newspaper, the Guardian. The photo gallery called 
Operation  Moshtarak  in  Marjah,  Afghanistan  was  uploaded  on  the 
February  16th  in  2010  to  It  consists  of  32 
images providing a narrative on assault targeting the Taleban by 15 
000 international soldiers, some of whom were Afghans in February 
2010.  I  am  mainly  interested  in  the  representation  of  ethnicity  and 
the side they are fighting for. Images have been captured by variety 
of  photographers  working  for  different  news  and  photography 
agencies and in all probability, all of whom have been embedded (as 
described  by    Tumber  and  Palmer  2004:  13‐9)  in  the  international 
troops (for them not to would result with no access to most images 
shot  and  on  a  few  occasion  even  if  there  was  an  access,  the  danger 
would seem rather serious). 
The key argument that I am presenting here is that the images are a 
result  of  the  access  their  capturers  have  had,  which  has  been 
determined  by  the  media  policies  of  the  military  forces  the 
journalists  are  embedded  in.  While  one  sided,  to  represent  the 
situation in a more balanced way, or at least attempt to achieve that, 
impersonal,  faceless  and  cold  representation  of  US  soldiers 
overpowering  the  local  people  –  mostly  civilians  –  can  create  a 
sympathy to the underdogs, or at least a distinct sense of things being 
complex  rather  than  a  good  versus  bad  fight.  The  fact  that  only 
Taleban  fighters  and  some  local  soldiers  from  the  international 
troops  are  shown  to  suffer,  or  even  to  have  died,  is  likely  to  be  an 
ideological, political and editorial decision. Since the war is extreme, 
we  must  not  necessarily  conclude  that  a  paper  such  as  Guardian  is 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

trying to misrepresent the truth, as their written articles are evidence 
of providing more context. The photographs, while almost exclusively 
establishing  shots  not  focusing  on  one  specific  person  or  thing, 
provide more scenery than any actual context.   
The  Guardian  newspaper  is  a  British  daily  broadsheet  paper  with  a 
strong reputation. It has openly sided its editorial line with the values 
of the British Labour Party (Ankomah 2008: 12), which was in power 
when  these  images  were  published,  as  much  as  it  was  behind  the 
British  participation  both  in  Iraq  and  Afghanistan.  Only  recently  for 
the  2010  General  Elections  the  Guardian  directed  its  support  to  the 
Liberal Democratic Party (General election 2010: The liberal moment 
has  come,,  although  for  the  purposes  of  this 
paper that is somewhat insignificant unless seen as a sign of already 
wavering support for the Labour.  
It is noteworthy that while supporting the Labour Party, which under 
the leadership of Tony Blair had engaged the nation in the conflict in 
Afghanistan, the publication also has a broad intellectual readership 
and  many  of  these  liberal  readers  have    not  agreed  with  the  official 
Government  line  in  the  matter.  The  Guardian  has  published  several 
articles  that  highlight  the  problematic  nature  of  the  war,  articles 
talking  about  the  civilian  casualties  and  the  casualties  from  the 
British troops as well. The military operation where the images from 
the  photo  gallery  on  focus  here  are  from,  was,  for  instance,  covered 
from the angle that it had caused death to twenty civilians (Coalition 
continues  to  advance  in  Afghanistan  as  civilian  death  toll  reaches  20, 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  
……………………………; something that is not suggested by anything in 
the photo gallery. 
I  will  look  at  some  selected  images  with  more  specific  focus  in  a 
moment, but first, in order to provide the context within which those 
individual  images  exist  in,  I  have  done  a  quick  quantitative  content 
analysis on the whole image gallery. 
While  the  introductory  texts  around  the  photo  gallery  had  some 
emphasis  on  the  international  nature  of  the  operation,  out  of  32 
images included in the set in question, 26 had US troops in the main 
role,  four  featured  Talebans  (whether  actual  or  only  alleged),  but 
they  were  dead,  wounded  or  captured,  and  only  three  had  local 
civilians  as  their  main  focus  although  more  images  had  them  in  the 
frame.  Five  images  featured  soldiers  of  other  nationalities  fighting 
alongside  United  States  –some  of  them  were  Afghans.  By  far  the 
majority of images were on some level of establishing or a long shots 
which showed people as a whole and served to provide the sense of 
their  surrounding,  but  made  them  feel  distinctly  impersonal.  This 
particularly is the case with the almost robot like US soldiers whose 
faces  are  mostly  covered  by  helmets  and  sun  glasses.  This  series  of 
images  lacked  any  sense  of  weakness  by  the  international  troops 
while  it  represented  the  few  Taleban  it  had  as  fearless  –  when  they 
were not dead – in the face of overpowering opponent. The only real 
facial  image  was  the  one  of  a  local  child  who  then  was  to  be  taken 
care  of  by  the  American  troops.  Whether  the  images  featured  any 
sense  of  danger  to  the  US  lead  international  soldiers  is  difficult  to 
analyse;  as  a  war  situation  one  supposes  that  the  threat  is  always 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

somewhat  imminent,  but  this  is  also  where  the  fears,  assumptions 
and prejudices of the viewer take over and start concluding matters 
based on long demonised stereotypes of Islamic counter forces to the 
so  called  west;  many  Afghans  in  the  images  for  instance  resonate 
Osama  Bin  Laden  with  their  dress  code  and  beards  to  an  untrained 
eye at least. The look of course has more to do with customs than any 
actions that we so called westerners may, even only subconsciously,  
associate them with. No person wearing the US uniform in the images 
could  be  recognisably  identified  as  anything  but  White  or  of 
European  origin  and  no  individual  from  any  of  the  images  can  be 
identified as a woman. That, of course, does not mean that behind the 
heavy military equipment there were not any, but that only the ones 
whose face we can see with any clarity are all white men.  
These  facts  of  course  do  not  provide  us  with  enough  in 
understanding  of  what  the  images  mean  and  communicate,  and  are 
perhaps best evidence to the crucial question of access, but in order 
to explore some details that may suggest us different readings of the 
images,  I  will  use  some  methods  of  the  semiotic  analysis  to  make 
sense a selection of individual shots picked from the gallery.

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

Image 1.  

A US marine breaks down the door of a house to search for weapons during an operation in 
Marjah. Photograph: Goran Tomasevic/Reuters (from 

Visually engaging action photograph of a US marine about to enter a 
house  of  suspects  symbolises  a  very  unbalanced  power‐relationship 
between him and his opponent. While he does not know what awaits 
for  him  after  a  few  seconds,  his  combat  gear,  vest,  helmet  and 
weapon  all  in  an  orderly  fashion  represent  the  function  and 
discipline  of  the  US  military  forces  and  signify  power.  The 
interpretation  to  this  image,  however,  depends  heavily  on  the 
interpreters personal experiences as it has a distinct resonance with 
police  raids  and  therefore  can  create  an  association  of  totalitarian 
security  forces  such  as  the  ones  of  apartheid  South  Africa.  The 
shadow  cast  on  the  soldiers  face  which  already  is  covered  by  dark 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

glasses makes him anonymous, almost robot like non‐person who is 
fearlessly  programmed  to  do  his  job.  Perhaps  it  is  showing  the 
imbalanced  power‐relationships  that  can  provide  the  news  media 
with images not purely glorifying the strong, but to draw attention to 
the  underdog.  Imagining  the  door  to  be  your  own  front  door  and  a 
faceless man wearing a combat gear kicking it down, we would in all 
probability  feel  uneasy.  The  soldier  is  not  presented  to  us  as 
vulnerable, although he might be entering a dangerous situation, but 
rather as a part of machinery that is designed for the job. While he is 
alone in the shot, we see the weapon of his peer entering the frame 
which  suggest  that  he  definitely  is  not  alone  and  possibly  there  is  a 
whole lot, but at least some power behind him. The building with its 
flimsy  looking  door  and  humble  exterior  signifies  the  state  of  the 
people of Afghanistan, but at the same time puzzles the reader; how 
is the ‘enemy’ so poor, yet cannot be beaten nor Bin Laden be found.  
Alternatively  if  we  changed  the  man  in  the  image  to  be  a  Taleban 
soldier  –  or  even  an  Afghan  resonating  one,  we  would  react  to  it 
differently.  Perhaps  it  would  also  look  unusual  to  us  used  to  the 
western  images  of  masculinity,  what  this  image  is  oozing,  as  the 
Taleban  fighters  tend  to  be  presented  as  less  muscular  and  have 
beards which in the west is not part of the military look. Would we be 
able  to  recognise  them  as    the  other  side  of  the  conflict  doing  the 
same,  or  perhaps  felt  that  something  else,  more  sinister  and 
unrecognisable, was taking place.  
The association also possible to make from this type of image is the 
one to the civilian casualties that appear in the written news stories 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

rather regularly. Whatever happens when the door opens, the person 
viewing the image cannot quite eliminate the possibility that soldier’s 
trigger finger is itching and in a few seconds he may need to make a 
decision that might end someone’s life whether or not it is to save his 
own,  but  at  the  same  time  the  close  presence  of  the  photographer, 
only  evident  through  the  fact  that  this  image  exists,  suggest  that 
maybe it is not conceived to be the most dangerous situation after all, 
but a rather a set‐up performed for the press. 

Image 2.  

A wounded US soldier is evacuated from Marjah. Photograph: Brennan Linsley/AP (from 

The  image  showing  a  wounded  American  citizen  in  a  war  area  is 
somewhat rare, and together with one, a bit more graphic mid shot of 
a wounded Afghan soldier fighting against Taleban being looked after 
by an American military doctor, it is the only one in the photo gallery 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

that  suggest  any  vulnerability  amongst  the  international  forces.  Its 

frame  is  outlined  by  a  helicopter  door  which  communicates  a  clear 
exit  and  certainly  not  being  stranded.  There  are  also  six  other 
soldiers  in  the  image  making  sure  that  the  wounded  gets  safely  to 
where  he  is  heading  –  a  medical  tent  perhaps.  This  camaraderie  is 
however lacking human element in that we do not get to see anyone’s 
face or other characteristics. Only combat gear, camouflage uniforms 
and helmets – a look that reminds us more of the sci‐fi than even the 
war films.  

This  image,  too,  communicates  the  order  and  discipline  of  the  US 
forces,  creating  a  sense  of  safety  around  it.  If  the  framing  was 
different and the presence of the helicopter would not be known, we 
would just see men running in a relatively blank and harsh scenery, 
us, the viewers not knowing how far  the safety is. The ‘escape plan’ 
signifies  organisation  and  the  security  it  brings  even  in  an  unstable 
situation. The image balances the vulnerability the war time situation 
causes  to  an  individual  with  the  promise  of  that  individual  being 
taken  care  of  in  these,  from  our  perspective,  far  away  and  perhaps 
unknown  places  where  they  are  sent  to.  Should  we  know,  that 
instead of wounded, the person is dead, the sense of security would 
disappear  soon.  We  do  not  often  see  such  images  presenting  any 
western soldiers that have passed away. The more graphic end of the 
images  we  see  is  the  dead  fighters  of  the  other  side,  such  as  in  the 
next example.  

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

Image 3. 

The bodies of Taliban militants are transported in the back of a police vehicle following an 
operation in the Enjil district of Heart. Photograph: Reza Shir Mohammadi/AP 

To  have  a  graphic  image  of  a  corpse  featured  in  a  broadsheet 

newspaper – or its website – is not common, even if it was as a part of  
war  coverage.  The  death  of  two,  according  to  the  news,  Taleban 
fighters  should  remind  us  of  the  seriousness  and  actuality  of  the 
otherwise  computer  game  or  science  fiction  film  like  visuals.  The 
bare chest of the first body; the focal point of the image immediately 
draws  our  attention  and  signifies  fragility  of  the  human  life.  As 
people  we  are  all  very  similar,  but  our  circumstances  differ  greatly 
and  the  international  troops  do  not  get  represented  through 
vulnerability  as  their  bodies,  in  images  always  alive,  are  covered  by 
layers  upon  layers  of  combat  gear  and  equipment.  While  other 
images  symbolise  the  advancement  in  military  technology  in  the 
western  world,  this  one  points  out  to  the  extreme  end  of  the  other 
side. While we have been told time after time about how problematic 
the  Talebans  have  been  in  Afghanistan  by  the  western  mainstream 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

media,  whether  we  believe  in  it  or  not,  we  might  be  left  confused. 
These men, lying on the back of a car quietly as dead – instinctively 
they  do  not  look  threatening.  They  look  like  most  civilians  that  the 
gallery  features.  Because  of  the  convention  of  not  showing  death  of 
the international troops, showing the bodies of these two men seem 
like  a  double  standard  with  no  particularly  good  explanation.  It  has 
been  theorised  (for  instance  Entman  and  Rojecki  2000),  that 
different ethnicities are not treated equally within the media, and this 
image  seems  like  evidence  to  that.  The  normative  whiteness  of  the 
media discourse that we are used to, however allows this image to be 
included as a part of the mainstream news coverage.  

Should the bodies be ones of half undressed American soldiers with 
blood  on  their  heads,  we  could  prepare  ourselves  for  an  uproar not 
only on a political grounds, but on the one of human rights and ethics. 
The  same  would  apply  to  local  women  and  children.  Alternatively 
then if the caption would suggest that these men were local villagers 
– civilians – we would react again differently. But as the caption says 
they  are  Taleban,  we  are  likely  to  believe  it  and  whatever  we  feel 
emotionally,  somehow  in  all  probability  are  able  to  explain  the 
situation  intellectually  –  for  better  or  worse.  For  anyone  with 
experiences  from  the  war  or  other  catastrophes,  this  type  of  image 
can possibly be traumatic viewing.   Perhaps the darkness and out of 
focus background is suggesting the emotional confusion of the image 
that otherwise provides no background information or context, but is 
left for us to be interpreted based on our own thoughts and feelings 
on the matter.   

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

Image 4. 

US Marine Gunnery Sergeant Brandon Dickinson holds a toddler in Marjah. The marines 
were approached by the boy's father, who wanted help for his son's skin condition. 
Photograph: Goran Tomasevic/Reuters (from: 

A  young  Afghan  child  held  in  the  arms  of,  as  told  by  the  caption,  an 
American soldier, although the scarf and clothes appear more like the 
one  of  local  person’s  –  perhaps  his  father  who  had  approached  the 
soldiers to ask for help with his son’s skin condition. The big eyes of 
the boy are looking upwards; somewhat typical look for children who 
are  shorter  than  adults,  but  his  expression  is  very  neutral  –  blank 
even.  As  the  caption  tells  us  he  is  not  well,  and  in  the  absence  of 
specific  information  about  the  skin  condition,  one  is  left  to  guess 
whether his face is dirty and the reddish elbow area is infected or if it 
is indeed the face that has the problem. The child signifies innocence 
and hope for the future, but also the brutality of the war. When this 
boy  grows  up,  unless  there  has  been  drastic  changes  in  attitudes  of 
the press and the audience interpretations he might appear to many 
westerners  who  subscribe  to  such  thinking  as  a  potential  ‘terrorist’ 
Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

and a threat. Now he resembles those young boys in the soap adverts 
who  have  had  a  good  play  in  the  mud  and  now  are  coming  to  their 
mothers  to  be  washed,  but  instead,  we  are  aware  of  the  tragic 
circumstances he is living in. The power‐relationship here too is clear 
and the image accompanied by its caption suggests the international 
troops in general and maybe American troops in specific having won 
the  hearts  and  minds  –  the  trust  of  the  local  people.  Perhaps  the 
father  is  only  desperate.  This  image  represents  the  locals  as  the 
victims  of  their  own  fellow  countrymen  and  the  Americans  as  their 
The light blue piece of fabric entering the frame might be an index of 
United  Nations;  at  least  creating  an  association to ‘impartiality’, and 
the  high  technology  looking  wrist  watch  juxtaposes  the  humble 
conditions and uncleanliness of the boy, contributing to the sense of 
their power‐relation. 
For a reader ideologically opposed to the American military actions – 
although not necessarily supporting Taleban either – a reading of the 
image could be that maybe the skin condition is a result of chemical 
warfare  or  a  destroyed  home.  Maybe  the  dirt  on  his  face  is  from  an 
explosion  near  the  playground  he  was  playing  as  his  big  eyes  make 
him  appear  playful.  The  boy’s  hair,  curiously  red  in  the  sun,  also 
draws  one’s  attention  signifying  how  the  stereotypes  may  not  be 
applicable  automatically  to  people  of  region  –  it  forces  one  to 
question assumptions. 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

Should the child be blond haired with blue eyes even on the ruins of 
the World Trade Centre the difference in the reading would not be as 
different as it would be with grown men on the same locations. The 
innocence of the child is more universal. 
All  the  images  analysed  in  specific,  but  also  the  other  ones  in  the 
gallery  were  clearly  shot  from  the  side  of  the  international  troops. 
That  left  any  dissent  voices  to  be  heavily  depended  on  one’s  own 
interpretations.  They  seem  to  fit  into  the  idea  of  ‘distance’  by  their 
media  framing;  they  are  impersonal  and  lack  passion  for  the  most 
part.  They  are  not  particularly  engaging  as  they  remind  us  more  of 
the fictional films than maybe anything real that we would know. At 
least, I might repeat myself, to the ones fortunate enough not to know 
these conditions in the first hand. They are not a call to action to end 
the  war,  but  rather  present  it  as  something  complex  and  –  as 
heartless as it may sound – uninteresting. 
In this paper I have been looking into the representations of people 
in the war photography, focusing on selected photo gallery from the 
website of the British Guardian newspaper.  
The  argument  I  have  made  is  that  the  images  are  a  result  of  the 
access of the press, which depends on the media policy of the troops 
the journalists are embedded in. While the images are clearly offering 
us  evidence  of  the  one‐sided  power‐relationship  involved  here,  on 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

the  other  hand  depending  on  one’s  own  view  point  the  images 
without  any  explanation  could  also  look  like  a  police  state  military 
operation  where  soldiers  with  superior  equipment  use  excessive 
force  randomly  against  powerless  people.  Conventions  of  the  news 
journalism and media in general create circumstances where images 
of  White  devastation  tends  to  be  more  subtle  and  suggestive 
establishing associations whereas the suffering of other ethnicities is 
shown with more literal and graphic visual expression. 
Ideology within images does not present itself as ideology, but reality 
(Lacey  1998:  101),  but  that  reality  gets  misrepresented  in  the  war 
photography  where  the  questions  of  access  become  the  defining 
ones. Gatekeepers and editors cannot select images that do not exists 
as  the  photo  journalists  have  not  been  able  to  take  them  without 
access. The same practical pressure is a lot less dominant in written 
journalism  where  you  have  not  had  to  be  on  an  immediately  close 
range  to  tell  the  story.  Therefore  these  two  editorial  standards  may 
be forced to be different, without it proving the ideological leaning of 
the publication and that seems to be the case with the Guardian.  
We cannot, of course, assume how the editorial line of the publication 
would be should there be better access and the conditions generally 
less  dangerous  for  the  individual  representatives  of  the  press,  and 
how  would  the  ideological  and  economical  factors  then  apply.  I 
suggest  that  further  study  focusing  on  events  with  less  ideological 
disagreements, such as natural catastrophes and their images on the 
news  could  provide  more  and  clearer  answers  to  the  questions  of 
media’s treatment of different ethnicities. A good comparative study 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

could  for  instance  be  the  one  of  2004  Tsunami  in  the  Indian  Ocean 
and 2010 Haitian earthquake, as one of them, if not statistically, but 
based on the media attention dedicated to it, had the emphasis on the 
death of White holiday makers and other was impacting by and large 
the Black nation of Haiti.  

Ankomah, B. (2008) Reporting Africa. New African. June 2008. 
Chandler, D. (2002) Semiotics: The Basics. Oxon: Routledge. 
Chomsky, N. (2002) Media Control: The spectacular achievements of propaganda. 2  ed. New York: Seven Stories Press. 
Entman, R. M. and Rojecki, A. (2000) The Black Image in the White Mind: Media and Race in America. Chigago: The University of 
Chigago Press. 
Glover, J. (2001) Humanity: A Moral History of the Twentieth Century. New Haven: Yale University Press. 
Hansen, A. et al. (1998) Mass Communication Research Methods. New York: New York University Press. 
Herman, E. S. and McChesney, R. W. (1997) The Global Media : the new missionaries of global capitalism. London: Cassel. 
Lacey, N. (1998) Image and Representation: Key Concepts in Media Studies. London: MacMillan Press Ltd. 
Levi Strauss, D. Breakdown in the Grey Room: Recent Turns in the Image War. in: Danner, M. et al. (2004) Abu Ghraib: The 
Politics of Torture. Berkeley: North Atlantic Books. 
McLuhan, M. (1964) Understanding Media: The Extensions of Man. Oxon: Routledge. 
Philo, G. et al. The Israeli‐Palestinian Conflict: TV News and Public Understanding. in: Thussu, D.K. and Freedman, D. (2005) War 
& the Media. London: Sage Publications Ltd. 
Robinson, P. (2002) The CNN Effect: The myth of news, foreign policy and intervenion. London: Routledge. 
Rosen, J. September 11 in the mind of American journalist. in: Zelizer, B. and Allan, S. (eds.) (2002) Journalism After September 
11. London: Routledge. 
Saleh, I. (2008) Violence, Spin, and "Otherness" in Arab Civil Society.  The International Journal of Not‐for‐Profit Law. Volume 
10, Number 2, April 2008. 
Saleh, I. In the Foggy Middle East: Just War Remain the Name of the Game. In: Kumar, A. and Messner, D. (2010) Power Shifts 
and Global Governance: Challenges from South and North. London: Anthem Press. 
Semetko, H. A. Media, Public Opinion, and Political Action. in: Downing, J.,  Mcquail, D. & Wartella, E. (2004) SAGE Handbook of 
Media Studies. London: Sage Publications Ltd. 
Stein, C. Abu Ghraib and the Magic of Images. in: Danner, M. et al. (2004) Abu Ghraib: The Politics of Torture. Berkeley: North 
Atlantic Books. 
Tumber and Palmer 2004 
Zelizer, B. Photography, Journalism and Trauma. in: Zelizer, B. and Allan, S. (eds.) (2002) Journalism After September 11. 
London: Routledge. 
Other sources 
Coalition continues to advance in Afghanistan as civilian death toll reaches 20. The Guardian. 16.2. 2010 [online] Available from:‐killed‐afghanistan 
[Last accessed 8 May 2010] 
General election 2010: The liberal moment has come. The Guardian. 30.4. 2010 [online] Available from:‐liberal‐moment‐has‐come [Last accessed 8 May 2010] 
Operation Moshtarak in Marjah, Afghanistan. The Guardian. 15.2. 2010 [online] Available from:‐us‐military?picture=359343125 
[Last accessed 8 May 2010] 
You are either with us or against us. CNN 11.6. 2006 [online] Available from: 
[Last accessed 8 May 2010]


Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

Revolution  in  what:  The  coverage  of  political  social  media  and  its 
significance in modern elections. 
By Mikko Kapanen 
This  paper  looks  into  the  branding  of  political  media  focusing  on 
experiences of the Iranian Presidential elections of 2009. It explores 
their  coverage,  analysing  the  news  stories  from  selected  variety  of 
international  media  by  New  York  Times,  BBC,  Al  Jazeera  and  the 
Economist  as  they  have  been  accessed  through  their  web  services, 
although the content has not strictly been primarily produced for the 
online environment.  
The  specific  interest  I  have  in  this  paper is to analyse how does the 
traditional  media  relate  and  represent  the  usage  of  online  social 
media in events such as major elections. My research question is that 
based  on  this  rather  visible  and  plentiful  coverage,  is  the  usage  of 
online social media significant as a political milestone or as a media 
event; is the emphasis on politics or on social media?  
The  key  argument  I  make  is  that  the  so  called  western  news  and 
media  platforms  are  pushing  the  agenda  of  democratising  effect  of 
social  media,  with  little,  or  no  critical  analysis  on  the  context  of  the 
other countries, and the conditions that are crucial for the online to 
be  a  major  factor:  access,  level  of  skills  and  broader  willingness  to 
engage  online.  Therefore  the  notion  of  democratic  participation  is 
more  idealistic  and  emotional  than  actual, and in reality, unlikely to 
be as effective as the traditional ways of organising. That, of course, 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

does not mean that at least in theory, the political social media does 
not  have  the  potential  ability  to  change  the  democratic  process  in  a 
country  like  Iran,  but  for  now,  the  emphasis  is  on  the  social  media, 
rather than the politics – it is a question of broadly publicised media 
event,  rather  than  a  political  change.  In  the  countries  with  more 
access,  which  are  not  the  focus  of  this  paper,  there  might  be  more 
political  impact,  but  as  the  technological  savvy  of  the  citizen’s  is 
increasing, so is the ability of corporations, state and political parties. 
In  all  this  media  noise  the  ones  with  credibility  will  still  make  the 
biggest  contribution.  Online  political  social  media  especially  in  Iran 
elections of 2009 was a tool of branding, rather than communication 
and  organising,  and  even  in  broader  international  context,  it  is  very 
much  additional  service  rather  than  taking  over  of  the  traditional 

The juxtaposition of largely American owned online companies and

Iranian political system, creates a set up that determines varying views on
the significance of the event, usually serving the one who is interpreting
them in media.
I  will  first  look  at  the  existing  research  on  social  media  and  online, 
and  political  media.  Then  I  will  explore  the  method  of  this  research 
which is qualitative content analysis, and list the specifics regarding 
this paper. Before finally concluding, I will present the finding of the 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

Theories on online, online media and political communication. 
In  order  to  understand  the  relationships  between  traditional  and 
online media, and online media and political process, I will now look 
into some theories around these topics. 
The  online  media    has  resulted  thus  far  in  a  steady  increase  in  the 
social  (non‐market)  media  production,  and  therefore  participation 
(Benkler  2006).  It  has  created  a  situation  where  potentially  the 
media  can  be  democratised  (Tambini  1999),  although  this  mainly 
concerns the countries with more advanced online access and is not 
certain  by  any  standard.  As  with  any  internet  activity,  the  access  is 
the  most  important  factor  in  viewing.  Besides  access,  certain  basic 
computer skills are needed (Nicholas et al. 1998, p.56).  
Internet  has  been  used  for  political  communication  by  the 
governments for some time (as a place for citizens to access speeches 
and  documents),  and  it  has  seen  in  that  sense  also  to  improve  the 
democracy, although questions of access must be raised. For minority 
groups,  as  demonstrated  in  this  paper,  it  can  be  a  useful  tool  to 
promote  their  agenda  globally,  but  generally,  the  dominant  western 
consumer  cultures  become  highlighted  in  the  online  environment 
even regards to the political communication (Zandi 2005: 211‐212). 
Therefore the question of access is not purely the one of being able to 
read or observe, but also to contribute and to be heard. For uploading 
and  other  input  purposes  good  broadband  connections  are  also  an 
advantage, so infrastructure becomes a consideration. 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

The  regulations  of  separate  nation  states  find  themselves  less 

significant  in  this  information,  as  the  platform  does  not  recognise 
borders.  State,  in  many  cases  finds  a  way,  if it so wishes, to counter 
the  international  content  not  by  limiting  its  production,  but  the 
people’s  access  to  it.  In  Iran  this  had  happened  previously  for 
instance by destroying satellite dishes (Hafez 2007). 
Noam  Chomsky  introduces  an  idea  of  the  two  remaining  super 
powers: the state (United States of America) and the (global) public 
opinion  (2007),  and  how  in  order  for  democracy  to  work  to  benefit 
the  political  elite,  the  media  and  specialised  class  of  “responsible 
men”  need  to  make  sure  that  it  does  not  threaten  the  status  quo 
(2002:  12).  The  oversight  in  class  based  thinking  is  that  classes  of 
different  countries  are  different  and  might  therefore  have  varying 
agendas, and that classes in themselves are diverse and not purely as 
one agreeing unit (Hall 1996, p.17).   
The  impact  political  media  can  have  to  society  can  be  facilitating 
(encourages people with an agenda to organise or join organisation) 
(Semetko  2004:  355),  and  using  networked  platforms,  social  online 
media can have an increasing impact into users trusting civic sector 
(Semetko 2004: 356). 
To  some  extend  borderless  media  environment  globally  is 
determined  by  its  dominant  cultures,  practices  and  agendas. 
Therefore  mostly  all  countries  on  varying  levels  get  impacted  by 
those;  and  through  them  the  culture  of  their  production.  A  lot  of 
dominant  political  media  is  a  result  of  highly  PR‐ised  politics  and 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

media relationships (Louw 2005: 148). The online social media is not 
immune  to  this  relationship,  only  it  can be more difficult to identify 
when  it  is  produced  in  an  environment  of  social  production.  These 
networked societies do have hierarchies; although they are relatively 
flat, they have many centres of influence (Van Dijk 2006: 36). 

Having  theorised  around  my  research  question,  I  will  now  explore 
the method of my research, before looking into its findings. 
In  order  to  be  able  to  effectively  answer  how  did  the  traditional 
media  relate  to  online  social  media  during  Iranian  elections  2009, 
and whether the significance of its strong presence was as a political 
milestone  or  rather  a  media  event,  I  have  conducted  a  content 
Content  analysis;  also  at  times  known  as  textual  analysis  (Pierce 
2008:  263)  can  be  divided  into  several  categories  (Pierce  2008  and 
Rugg & Petre 2007), but for the purposes of this paper, I have chosen 
to  use  qualitative  content  analysis.  Qualitative  content  analysis  is 
interpretive method which differs from the quantitative one, in which 
the frequency of the selected key words is the focus, in that texts are 
analysed  to  find  out  their  possible  bias.  For  instance  article  can  be 
found  to  be  in  support  of  something,  against  it  or  relatively  neutral 
(Pierce 2008: 264). Qualitative content analysis can also interpret the 
perspectives  of  different  contributors  to  a  given  issue  (Pierce  2008: 
264). Criticism for such method has been that it allows the conductor 
of  research  to  choose  a  sample  that  will  prove  his/her  already 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

existing  opinion  (Rugg  &  Petre  2007:  153),  and  I  have  tried  to 
counter this with my selection of sources. 
In order to be able to find some meaningful clarity to the significance 
of social media usage in political process, or how it is presented to us 
in traditional media, I chose the elections from the recent years that 
have  given  these  practices  and  technologies  a  lot  of  publicity,  and 
further selected a spectrum of media outlets and then narrowed the 
analysis into relevant articles and their reflections on social media – 
Twitter, Facebook, blogs, YouTube etc. – in this context. These media 
outlets are New York Times, BBC, Al Jazeera and the Economist. They 
have been selected to cover different political economies of media as 
much as a variety of target audiences.  
The  variables,  the  characteristics  researched  (Burns  1997:  118),  I 
have considered have been the focus on the idea of social media as a 
democratic (reflective of the people) tool, its role in communicating, 
organising and branding, acknowledging the context within which it 
was used and its assumed accuracy. 
This  research  focuses  on  a  specific  case  study  understanding  how 
American  information  infrastructure  can  work  in  another  country 
with  a  different  political  system  and  conflicting  ideology  to  the 
dominant  western  one.  It  does  not  attempt  to  generalise,  but  deals 
with matters in their own context.

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

Iran: social media and the Green Revolution 
I doubt that the broader global audience had a lot in mind when the 
2009  elections  were  approaching  in  Iran  –  most  people  probably 
were not even aware of them. The ones in the know were expecting 
for Iran, an uncharacteristically tough race as the standing President 
Mahmoud  Ahmedinejad  was  challenged  by  three  high  profile 
candidates; all of them criticising the defending candidate for making 
the country a villain on the global stage and endangering its stability 
(Al Jazeera ‐ All up for grabs in Iran vote, 10.6.2009). For us, outside 
the country’s borders, the general expectations were probably low – 
Iran had been branded as a member country of the so called Axis of 
evil  –  a  term  used  by  George  W.  Bush  administration  –  and  it 
struggles with lack of press freedom have been widely acknowledged 
(fourth weakest ranking in the Press Freedom Index 2009 just before 
North Korea, Turkmenistan and Eritrea,  
Regardless of the outcome, Iran’s global political brand was not doing 
well as things were.  
It was, however, something much more in line with the zeitgeist that 
demanded the global attention to this event; the use of online social 
media  to  communicate  the  opposition  messages  globally  –  to  brand 
the Green Revolution.   
In  this  segment  I  will  explore  the  international  news  coverage 
relating to the phenomenon of the new media in the political use in 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

Iranian  election;  did  it  have  political  significance  or  was  it  mainly  a 
media event?  
There  is  variety  of  views  expressed  in  the  selected  media  sources  – 
the  Economist,  New  York  Times,  Al  Jazeera  and  BBC  –  but  mostly, 
with the exception of Al Jazeera, they offer little or no context of how 
Iran  uses  the  Internet,  and  more  importantly  who,  and  how  many, 
have  access  to  it.  This  distinct  lack  of  analysis  enabled  the  Sea  of 
Green  or  the  Green  Revolution  –  candidate  Mousavi’s  supporter’s 
social  media  and  street  campaign,  named  after  its  colour  code,  to 
become a strong brand, and remain what was left in the memories of 
people.    Perhaps  this  uncritical  approach  was  an  indication  of  the 
dominant  ideological  opposition  by  these  predominantly  western 
audiences  and  media  producers,  but  oversight  it  was,  as  without 
clarification these audiences are likely to understand the technology 
based on their own technological context. It also speaks on behalf of 
an  effective  branding  campaign  that  one  platform  –  Twitter 
(  –  received  by  far  the  most  analysis  and 
attention,  although  photographs  in  Flickr  (,  video 
clips  in  YouTube  (,  other  activities  in  Facebook 
( and several blogs were also part of the social 
media campaigning around the event.  
 Some  journalists  see  the  situation  as  a  battle  between  social  media 
and an oppressive regime, and others as a one of social media against 
the  traditional  media,  but  based  on  the  scarcity  of  the  internet 
technology  in  Iran,  or  more  importantly  its  uneven  divide 
geographically,  it  seems  evident  that  the  campaign  was  more 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

significant as a media event, and as the Head of Social Media from Al 
Jazeera  Riyaad  Minty  calls  it  a  revolution  of  Twitter  –  not  of  people 
(Al Jazeera 25.6.2009) – and the ground breaking achievements were 
largely  in  the  field  of  political  media  branding  and  grass  roots 
spinning  and  agenda  setting,  rather  than  organising  or  even 
communicating messages. 
The  selected  news  sources  all  had  an  underlying  message  of  social 
media, at least potentially to be a force of democratic advancement – 
a  tool  for  ordinary  people  to  get  their  word  out.  In  a  BBC  online 
article  The  Web  Makes  Personal  Political  (  Rajan 
Malhotra  even  says,  although  not  specifically  regards  to  Iran,  “the 
web  empowers    the  ordinary  citizens  and  gives  a  voice  to  the 
masses”, which potentially could be true in a few places, but in many 
countries,  like  in  Iran,  it  is  not  used  by  majority  (according  to    approximately  30%  of  the 
population is online, but not necessarily using social media) and the 
usage  is  based  in  urban  areas.  In  Iran  the  majority  lives  on  the 
countryside  and  generally  votes  for  Ahmedinajad  (Al  Jazeera 
25.6.2009).  The  notion  of  democratisation  impact  of  social  media  is 
an  idealistic  one,  and  as  all  the  sources  agree  with  it  being  worth 
aiming  towards,  they  have  a  very  little  analysis  on  who  are  the 
ordinary people who are supposed to be sending these messages – in 
all  probability  they  are  part  of  the  political  machinery  of  the 
opposition.  As  much  as  they,  of  course,  have  a  right  to  contribute, 
they  hardly  fit  into  the  description  of  an  ordinary  citizens,  and  in 
numbers, we cannot call them as the masses. According to Al Jazeera 
– the only organisation to get into such details – they were following 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

60  Iranian  Twitter  users  posting  on  the  event  which  then,  possibly 
due  to  the  Government  action,  was  later  reduced  into  six  active 
accounts  posting  about  the  elections  from  Iran.  In  a  country  of 
approximately  74.2  million  inhabitants  it  seems  hardly  democratic 
and  reflective  (Al  Jazeera  25.6.2009).    As  someone  who  personally 
was  following  some  of  these  Twitter  posters,  it  has  to  be 
acknowledged  that  there  was,  however,  a  very  distinct  sense  of 
urgency in their posts – or Tweets – and a feeling of something quite 
big  unfolding on our computer screens and mobile devices. It was a 
brilliant branding by a group of political activists with help from the 
international  community  of  social  media  users.  The  activity  that the 
campaign  was  organising  without  a  doubt,  was  an  international 
online campaign in which for instance Twitter users from around the 
world were asked to change their location or time zone to be Tehran, 
to confuse the Iranian Government campaign for censorship. While it 
might  have  achieved  that,  it  certainly  created  confusion  in  the 
numbers  of  actually  Tweeting  Iranians  making  the  group  look  a  lot 
bigger  than  it  was.  The  online  campaign  that  was  largely  conducted 
in  English  also  took  the  focus  away  from  the  street  campaign  that 
was  taking  place  and  in  all  probability  was  much  more  effective  in 
organising  demonstrations  that  the  San  Francisco  based  company, 
Twitter, took, or at least got the credit for. 
Out  of  the  media  that  was  looked  into,  Al  Jazeera  raises  criticism  of 
election  and  covers  both  sides  of  the  story,  manages  to  analyse  and 
give  context.  BBC  creates  an  illusion  of  looking  at  both  sides,  not 
really doing that, and New York Times speculates in a way that leaves 
us to decide what we suspect to be the truth, although poking us to 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

the  “right  direction”  with  hints.  Its  starting  point  is  that  Iran  is  a 
corrupt country. Iran has made it easy for the media to do that; while 
it  has  been  painted  as  a  bad  apple,  the  President  Ahmedinajad  has 
also contributed with his statements which we can agree or disagree 
with,  but  they  were  always  bound  to  cause  discomfort  in  global 
politics  (e.g.  Mahmoud  Ahmadinejad's  attack  on  Israel  triggers 
walkout  at  UN  racism  conference,  Guardian  21.4.2009),  but  the 
problems  with  the  lack  of  press  and  human  rights  do  not 
automatically  mean  that  the  opposition  is  right,  or  that  the  people 
could not vote for the ruling party. Or that the elections were rigged. 
These matters received a very little thought in the press. 
Looking at the general attitudes, as they were described in the media, 
it  appears  that  traditional  media  empathises  with  the  ones  who  are  
effectively using social media in political communication. It is seen as 
a  more  democratic  reflection  of  what  the  real  people  on  the  streets 
say, regardless of the questions of the access which demand a closer 
look  at  the  demographics,  age  considerations  (online  environment 
mostly used by younger generations), socio economic factors (access 
to  equipment  and  online  infrastructure)  and  technical  skills  of  the 
people.  This  kind  of  idea  of  particularly  democratic  communication 
taking  place  in  the  social  media  also  supports  the  idea  of  broad 
participation in media, which may, like said, be compromised by the 
lack of access, but also the lack of willingness; not everyone desires to 
be a civic activists. In the end – and this seems to be especially true in 
Iran  –  political  use  for  social  media  is  still  controlled  by  a  different 
kind of elites with seemingly good command of computer and online 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

technology.  Due  to  the  Government’s  attempts  to  censor  the  online 
media, the demand for technological competence was especially high.  
The democratising impact of social media is on the one hand rather 
an idealistic suggestion in a country like Iran, but also is an emotional 
one.  Maybe  we  want  it  to  be  true,  and  we  wish  that  it  could  be  so, 
regardless  of  the  facts.  It  is  a  question  of  spinning  it  and  making  it 
look  effective.  That  was  a  great  success  by  Mousavi’s  supporters. 
Media,  such  as  BBC,  talks  about  the  impact  that  specifically  Twitter 
had  in  organising  demonstrations,  while  the  Economists  is  a  little 
more sceptical as it points out that the international users rendered 
the feeds relatively useless with their participation (Twitter 1, CNN 0. 
18.6.2009). According to the Al Jazeera it was clear that the messages 
were targeted for the international audiences as they were mainly in 
English,  which  would  not  have  been  an  effective  language  of 
communication  on  the  streets  of  Tehran  and  elsewhere  in  Iran.  The 
company  itself,  Twitter,  postponed  its  planned  maintenance  
shutdown  in  order  to  accommodate  communication  in  Iran.  New 
York  Times  especially  talks  about  this  as  an  act  of  tremendous 
goodwill (Social Networks Spread Defiance Online, 16.6.2009), just as 
does  BBC  (Twitter  Iran  delay  ‘not  forced’.  8.6.2009).  Not  to  take 
anything  away  from  Twitter  organising  the  political  action  in  Iran, 
but it is left unclear how effective the it was since the most popular of 
its  activist  users  were  posting  in  English.  Username  PersianKiwi 
(,  with  30,970  followers  (people 
who  automatically  see  the  updates  on  their  homepage)  updated 
nearly  exclusively  in  English,  even  the  call  for  demonstrations,  and 
while there might have been other ways of communicating in Iran, it 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

seems  that  the  use  of  social  media  was  to  build  international 
pressure,  more  than  arrange  opposition  activities  as  it  might  have 
appeared  initially.  For  those  activities  there  must  have  been  more 
effective, but less media sexy, methods.
Interestingly  the  media,  especially  in  the  so  called  west,  seems  to 
assume  that  social  media  is  democratic  and  therefore  the  side  that 
uses it the most effectively is the popular one. That is not, however, 
immediately  evident  if  we  look  at  it  critically  based  on  access  both 
technologically  and  skills‐wise.  While  for  instance  Iranian  pre‐  and 
post‐election Twitter‐campaigning was no doubt a media event, that 
does  not  yet  prove  their  factual  superiority.  Many  articles  analysed 
here, left the factual accuracy of information received through social 
media unanalysed.  
The  correlation  between  action  that  takes  place  on  the  social 
networks and outside of that is not always clear either. In 2009 on a 
separate  example  in  a  different  media  context,  in  United  Kingdom, 
BBC  in  its  Question  Time  TV  programme  had  invited  MEP  Nick 
Griffin,  the  leader  of  the  British  National  Party  (BNP)  as  one  of  its 
panellists. BNP is a party far on the right of the political spectrum and 
known  for  its  extremely  critical  views  on  immigration,  oftentimes 
stretching  –  willingly  or  accidentally  –  to  the  statements  that  are 
broadly  critical  towards  other  ethnicities  regardless  of  their 
citizenship status and history, and several members having links with 
neo‐Nazism. Griffin’s presence in BBC panel resulted with extremely 
high  volume  of  Tweets  online,  generally  expressing  emotions  from 
disagreement to disgust and criticism of BBC to feature a party in the 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

political system which has been increasing its support. The following 
days from the broadcast, BBC had received 416 calls about the show.  
Curiously  enough  after  all  the  pressure  and  the  hype  in  the  social 
media, more than half of these complaints were about BBC not giving 
Griffin  a  fair  and  equal  chance  in  the  programme,  and  bulk  also 
congratulating the broadcaster for good judgment by inviting Griffin 
(Guardian, Nick Griffin to lodge formal complaint with BBC over
Question Time, 23.10.2009).   
 There  is  a  threat  that  using  social  media  creates  a  sense  of 
participation to the democratic process which it, at this point, is not. 
It creates a noise instead of signal and as the facts can be difficult to 
confirm  at  times,  the  bond  between  the  sender  of  the  message  or 
message  itself,  and  the  receiver  is  likely  to  be  more  emotional  and 
Although the social media used in a political process has a distinct air 
of  equality  in  communication,  in  practice  the  situation  is  not  as 
straight  forward.  Several  questions  of  access  (skills,  economical, 
infrastructure,  willingness)  must  be  considered  before  we  can 
deduce any meaningful conclusions. There is also a threat that what 
appears  to  be  more  democratic  and  equal,  is  effectively  abused  by 
political spin doctors and other activists, only now with the disguise 
of  openness.  Constantly  evolving  communication  culture,  as 
fascinating as it is, in political context has a lot less significance than 
it  does  as  a  media  event,  especially  in  a  country  with  limited  online 
access. For instance in the Iranian example that has been the focus of 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

this  paper,  organising  the  activities  has  happened  offline,  and  then 
the messages, might have been rather repeated in English in services 
like Twitter. 
The manner in which traditional media addressed the impact of the 
social  media  in  Iranian  elections  in  2009  was  focusing  on  idealistic 
potential  of  the  media,  which  could  have  been  the  aim  of  the 
campaign,  it  having  been  largely  conducted  in  English;  to  draw 
international attention to Iranian general political situation. None of 
sampled media analysed the message too critically; for instance was 
the  election  rigged?  The  use  of  social  media  and  the  way  it  was 
covered  in  selected  media  did  not  provide  us  with  many  concrete 
answers  or  even  agendas,  but  rather  dispersed  into  a  media  noise 
that left us wondering that what was the message.   

Benkler, Y. (2006) The Wealth of Networks: How Social Production Transforms Markets and Freedom . New Haven: Yale 
University Press.  
Burns, R. B. (1997) Introduction to Research Methods. 3  ed. Melbourne: Addison Wesley Longman Australia Pty. Limited. 
Chomsky, N. (2002) Media Control: The spectacular achievements of propaganda. 2  ed. New York: Seven Stories Press. 
Chomsky, N. (2007) Hegemony or Survival: America’s quest for global dominance. London: Penguin Books. 
Hafez, K. (2007) The Myth of Media Globaliszation. Cambridge: Polity Press. 
Hall, S. Signification, representation, ideology: Althusser and the post‐structuralist debates in cultural studies. in: Curran, J; 
Morley, D. and Walkerdine, V. (Eds.) (1996) Cultural studies and communications. London: Arnold.  
Louw, E. (2005) The Media & Political Process. London: Sage Publications Ltd. 
Nicholas, D et al. (1998) The media and the internet. London: Aslib. 
Pierce, R. (2008) Research Methods in Politics: a practical guide. London: Sage Publications Ltd. 
Rugg, G. and Petre, M. (2007) A Gentle Guide to Research Methods. Berkshire: Open University Press.  
Semetko, H. A. Media, Public Opinion, and Political Action. in: Downing, J., Mcquail, D. & Wartella, E. (2004) SAGE Handbook of 
Media Studies. London: Sage Publications Ltd. 
Tambini, D. (1999) New Media and Democracy: the civic networking movement. New Media and Society. Vol1(3):305–329. 
Van Dijk, J. (2006) The Network Society: Social aspects of the new media. 2  ed.  
Zandi, L. (2005) New Media: Technology and policy in developing countries. Pretoria: Van Shaik Publishing. 
Other Sources: 
All up for grabs in Iran vote. Al Jazeera 10.6.2009 [online] Available from 
[Last accessed 8 March 2010] 
Internet World Stats. [Online] Available from [Last accessed 8 March 2010] 
Latest news from Al Jazeera's Iran desk. Al Jazeera 25.6.2009 [online] Available from [Last accessed 8 March 2010] 
Mahmoud Ahmadinejad's attack on Israel triggers walkout at UN racism conference, Guardian 21.4.2009. [online] Available 
from‐geneva‐speech‐israel [Last accessed 8 March 2010] 
Nick Griffin to lodge formal complaint with BBC over Question Time. Guardian. 23.10.2009 [online] Available from‐question‐time‐responses‐griffin [Last accessed 8 March 2010] 

Mikko Kapanen 
Reading Political Media: essay trilogy  

Persiankiwi.. Twitter [online] Available from [Last accessed 8 March 2010] 
Press Freedom Index 2009. Reporters Without Borders [online] Available from‐classement1003‐
2009.html [Last accessed 8 March 2010] 
Social Networks Spread Defiance Online. New York Times [online] available from [Last accessed 8 March 
Still Defiant Iran. Economist [online] available from‐
east/displaystory.cfm?story_id=E1_TPRVQQRG&source=login_payBarrier [Last accessed 8 March 2010] 
The web makes the personal political. BBC. [online] Available from[Last accessed 8 
March 2010] 
Twitter 1, CNN 0. Economist [online] Available from‐
east/displaystory.cfm?story_id=E1_TPRVGNNQ [Last accessed 8 March 2010] 
Twitter Iran dealy ‘bot forced’. BBC [online] Available from[Last accessed 8 
March 2010] 

Mikko Kapanen 

Related Interests