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C A P T U L O

Diferentes aproximaciones a
la investigacin cualitativa;
fundamentos epistemolgicos

DESAFOS ACTUALES EN LA DEFINICIN DE INVESTIGACIN CUALITATIVA:


BREVE HISTORIA SOBRE EL USO DEL TRMINO

uando se trata de investigacin cualitativa surge un sinnmero de preocupaciones,


objeciones y contradicciones entre los investigadores. Una de las polmicas
ms comunes se relaciona con la imposibilidad de lo cualitativo y lo
cuantitativo. Esto implica que al utilizar el trmino cualitativo se contine
haciendo la divisin mecanicista entre ambos momentos de la construccin del
conocimiento, esta vez convirtiendo en absoluto el momento de la cualidad.
El uso del trmino cualitativo, como el de cualquier categora del pensamiento,
no coincide, en su sentido semntico, con la compleja realidad que se pretende
abarcar en su definicin. Lo cualitativo, como concepto alternativo a las formas
de cuantificacin que han predominado en el desarrollo de las ciencias sociales
y, de forma particular en la psicologa, es va de acceso a dimensiones del objeto
inasequibles al uso que en nuestra ciencia se ha hecho de lo cuantitativo. Esto implica que el alcance y los lmites de ambos tipos de metodologa en la investigacin psicolgica llamen nuestra atencin por la propia definicin ontolgica de lo
que deseamos estudiar.

Gonzalez Rey (2000) Investigacin cualitativa en Psicologa. Rumbos y desafos.

Investigacin cualitativa en psicologa. Rumbos y desafos

El trmino cualitativo en la investigacin y la evaluacin no ha tenido un significado nico para quienes nos hemos afiliado a esta visin; unos lo considera mos una forma diferente de hacer ciencia en relacin con el modelo positivista,
con las implicaciones tericas y epistemolgicas que eso tiene: mientras que otros
han visto lo cualitativo slo en su aspecto instrumental, y lo hacen conservando aspectos esenciales de la epistemologa cuantitativa en la construccin del conocimiento (Becker H.S., Taylor y Bogdan, Hughes y Strauss, Glaser, R.G., Spindler y
Spindler, Navarro y Daz y otros).
De hecho, muchos autores mantienen una orientacin empirista en la investigacin cualitativa, apoyada epistemolgicamente en el positivismo, a pesar de los
sugestivos aportes metodolgicos que ha hecho este movimiento. Sin embargo,
cuando estos aportes se han asumido de manera coherente, conducen de forma
inevitable a una confrontacin epistemolgica. Antes de continuar nuestra reflexin
sobre la definicin de lo cualitativo en la investigacin social, presentaremos algunos intentos de sistematizacin sobre la historia de la investigacin cualitativa, pues
ellos facultarn nuestro anlisis ulterior.
Desde finales del siglo pasado ha habido acciones aisladas de investigacin
cualitativa. Bogdan y Taylor sitan los comienzos de dicha investigacin en Estados
Unidos, donde surgi asociada a una perspectiva sociolgica. Sin embargo, no fue
hasta principios de este siglo cuando la investigacin cualitativa se sistematiz con
los trabajos de campo de Malinowski, Bateson, Mead, Benedict y otros, quienes
fueron fuente importante para el desarrollo del modelo etnogrfico, el cual consideraba la investigacin social referida al estudio de las culturas humanas, como una
investigacin participativa, en la que el investigador forma parte del campo de investigacin. La etnografa aparece entonces como una importante tradicin cualitativa a partir de la investigacin antropolgica.
Hacia las dcadas de los aos 20 y 30, en que fueron publicados algunos de
los trabajos de los autores mencionados, se desarroll la Escuela de Chicago en el
campo de la sociologa, apoyada en el mtodo de la observacin participante (Anderson, 1923; Trasher, 1927; Cressy, 1932 y otros).1
En sus inicios, la investigacin etnogrfica, a pesar del cambio que represent
considerar la presencia del investigador en el campo, sigui colocando en el
centro el afn por la objetividad y la neutralidad, atributos esenciales de la epistemologa positivista que dominaba el escenario de las ciencias sociales. Como resultado, la investigacin etnogrfica mantuvo su nfasis en la fidelidad a los datos obtenidos en el momento emprico. Sin embargo, la propia complejidad y vitalidad
que la presencia del investigador en el campo trasmiti a lo estudiado, condujo a
reflexiones y construcciones tericas contradictorias a los principios generales asum dos por estos autores, y que hoy cobran nueva significacin ante el desarrollo
de concepciones epistemolgicas alternativas en las ciencias sociales.
Malinowski, por ejemplo, mantuvo definiciones estrictamente empiristas en lo
relativo a la neutralidad del investigador y al lugar primario de lo emprico, y fue

Los dalos sobre la Escuela de Chicago fueron tomados de Rodrguez Gmez, Gil Flores y Garca Jimnez,
Metodologa de la investigacin cualitativa. Ediciones Aljibe, Espaa, 1999.

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muy sugerente y creativo en cuanto a los mtodos que han de ser utilizados para la
construccin del conocimiento, lo cual le llev a superar las formas instrumentales
y despersonalizadas para obtener la informacin, que eran caractersticas de la
investigacin positivista tradicional. En este sentido escribi:
As, por ejemplo, al preguntar cmo enfrentaran el crimen o cmo castigaran (se refiere a los nativos estudiados por l), se presentara ante el nativo una pregunta muy
abarcadora como: De qu manera tratan o castigan a un criminal?; pero no se encontraran palabras para expresarla en el idioma nativo o en pidgin. Sin embargo, un caso
imaginario, o todava mejor, un hecho real, estimularan al nativo a expresar su opinin
y a proporcionar abundante informacin (1990:48).
La cita anterior sugiere una idea que defenderemos ms adelante: el trnsito
de una epistemologa de la respuesta a una epistemologa de la construccin. Lo
que Malinovski defiende como resultado de lo que yo llamara una "aproximacin en
situacin lmite", es aquella construccin que acontece cuando el sujeto estudiado
tiene cultura diferente y otro lenguaje, y no significa los mismos fenmenos que
expresa nuestro lenguaje. Esto es evidencia extrema de un fenmeno comn a
toda investigacin social: el valor de la expresin espontnea del otro ante una
situacin poco estructurada.
Las construcciones del sujeto frente a situaciones poco estructuradas producen
una informacin cualitativamente diferente a la producida por las respuestas a preguntas cerradas, cuyo sentido para quien las responde est influido por la cosmovisin del investigador que las construye. Esta ltima tendencia ha predominado
en el desarrollo de instrumentas objetivos en psicologa.
A pesar de mantenerse en los lmites de la epistemologa positivista dominante,
el contacto con un sujeto diferente de investigacin permiti a los antroplogos
elaborar reflexiones parciales que evidencian su valor cuando son aplicadas al
desarrollo de un referente epistemolgico alternativo. El culto al dato condujo a la
etnografa a un callejn sin salida, pues la recoleccin de datos llev a los
investigadores a la acumulacin de gran cantidad de registros, que resultaba
imposible expresar en forma terica. La recopilacin indiscriminada de datos,
orientada por un paquete de instrumentos descriptivos y objetivos del investigador,
dificult el desarrollo de las ideas, que son los elementos fundamentales para la
construccin del conocimiento.
En relacin con el desarrollo histrico de la investigacin cualitativa, Denzin y
Lincoln (1994) reconocen cinco periodos esenciales:
Periodo tradicional: influido por el paradigma cientfico positivista, por su
bsqueda de la objetividad, la validez y la confiabilidad del conocimiento
obtenido. Este periodo es identificado con figuras como Mead, Malinowski.
Radcliffe-Brown y otros.
Periodo modernista: va desde los aos de la posguerra hasta la dcada de
los setenta y, segn los autores, todava hoy se observa su influjo en
algunas investigaciones. Muchos de esos trabajos intentan formalizar los
mtodos cualitativos. Entre los autores referidos a este periodo estn
Bogdan y Taylor, Cicourel, Glasser y Strauss y Becker.

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Periodo de la indiferenciacin de gneros: se ubica entre los aos 1970 y
1986. Los investigadores buscan una complementacin mutua de paradigmas,
mtodos y estrategias que aplicar a sus investigaciones. Las estrategias
de investigacin iban desde la 'grounded theory al estudio de caso, los mtodos biogrficos y la investigacin clnica. Ese nuevo criterio tom las
representaciones culturales y sus significaciones como punto de partida.
Entre los autores que destacan en este periodo estn: Geertz, quien
sostena que la frontera entre las ciencias sociales y las humanidades no era
precisa, planteamiento que adoptaron autores como Derrida, Barthes,
Garfinkel y Castaneda. En este periodo ocurri una confusin de gneros que
condujo a eliminar la distincin clara entre literatura y ciencia social.
Periodo de crisis de representacin: a partir de los aos ochenta se produjo
una profunda ruptura, que Denzin y Lincoln identificaron con la difusin de
un conjunto de trabajos como La antropologa como crtica cultural (Marcus y Fisher, 1996); La antropologa de la experiencia (Turner y Bruner) y
otros. Esos trabajos se apoyaron en investigaciones ms reflexivas y
llamaron la atencin sobre los problemas de gnero, raza y clases
sociales. En ellos se cuestiona un conjunto de principios dominantes en la
antropologa, como la objetividad, la concepcin de la vida social
organizada por rituales y costumbres fijas, as como la complicidad de
aquella antropologa con el colonialismo (vase Denzin y Lincoln, p. 10).
En ese lapso se hicieron ms comunes las teoras interpretativas en oposicin
a las "grounded theories",2 y fueron ms discutidos los conceptos de confiabilidad,
validez y objetividad. En ese periodo crtico fue revisada tambin la forma de colectar datos que predomin en la investigacin antropolgica, y hubo transito de
una visin descriptiva y acumulativa, a la produccin de un texto donde el antroplogo figura como personaje central de la historia contada por l. En general, este
periodo cuestion mucho de lo que se haca, y provoc innumerables debates
acerca de la antropologa y los mtodos de investigacin social.
Periodo de la doble crisis: fue resultado de una crisis de representacin y de
legitimacin de los investigadores cualitativos ante el mundo de las ciencias
sociales. La crisis de representacin est definida por el hecho de que el investigador social puede capturar directamente la experiencia vivida. Esta
experiencia, se argumenta ahora, es creada por el texto social escrito por el
investigador, lo cual nos coloca ante el problema del conocimiento como
discurso socialmente construido, dimensin que, dentro de algunas corrientes posmodernas (Gergen, Ibez), lleva a la sustitucin del conocimiento
por el discurso, lo que causara el fin de la epistemologa, entre otros "fines"
trados por la posmodernidad.
2

La expresin grounded theory ha sido traducido de diferentes formas al espaol. El mismo ha aparecido como teora fundamentada (Rodrguez Gmez, Gil Flores y Garca Jimnez, 1996). En nuestra
opinin sera mejor su traduccin como teora fundamental o bsica. Por la ambigedad de las propuestas, seguiremos utilizando, entrecomillada, la expresin en ingls.

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La crisis de la legitimacin tiene que ver con el proceso de repensar las


formas de legitimidad del conocimiento producido, lo que lleva a una reflexin
profunda sobre el sentido de los trminos validez, confiabilidad y generalizacin, entre otros.
El quinto momento, denominacin con que Denzin y Lincoln identifican el
momento actual, est definido por la doble crisis generada en el periodo anterior.
Epistemologas nuevas, asociadas a grupos que mantuvieron silencio, hoy comienzan a aparecer como un intento de solucin a los problemas planteados. La bsqueda de grandes narrativas va siendo remplazada por teoras ms locales y de
pequea escala, centradas en problemas y situaciones especficas.
Esta breve caracterizacin de diferentes momentos de la investigacin cualitativa en las ciencias sociales, presentada por Denzin y Lincoln, muestra la historia
de otra forma de investigar que pretende especificar en sus mtodos las caractersticas de su propio objeto, en este caso, el sujeto de la propia investigacin. Es interesante la rapidez con que se produjeron los cambios entre los aos ochenta y
noventa; estos cambios son radicales en la problematizacin y discusin de los
principios epistemolgicos positivistas en la investigacin cualitativa.
La reflexin y el desarrollo de nuevos conceptos y procedimientos de investigacin estn acompaados de una reflexin epistemolgica que, en opinin de
algunos autores, entre quienes me encuentro, consideran la emergencia de lo cualitativo esencialmente como la emergencia de una nueva epistemologa (Ibez,
Stake, Rodrguez Sutil y otros). La elaboracin de nuevas epistemologas, capaces
de sustentar cambios profundos en el desarrollo de formas alternativas de producir conocimiento en las ciencias sociales, requiere construir representaciones tericas que permitan a los investigadores acceder a nuevas zonas de sentido 3
sobre lo estudiado, imposibles de ser construidas a travs de las vas
tradicionales.
Lo anterior hace evidente la importancia de las construcciones tericas en el
desarrollo de la epistemologa. En mi opinin, el empirismo caracterstico de la
epistemologa positivista ha sido uno de los factores que han impedido a los investigadores cualitativos ver que el punto fuerte de una representacin metodolgica
alternativa es reconocer el estatus de las ideas, de la produccin terica como atributo esencial de la produccin del conocimiento. Esto supone otorgar un lugar diferente a lo emprico en la comprensin de la ciencia.
Considero muy importante que los investigadores cualitativos adviertan los
cambios en las representaciones generales del objeto de la ciencia; estos cambios
se han desarrollado desde diferentes puntos de partida, entre los cuales ha destacado el de la complejidad, mismo que ha dado origen a consideraciones tiles para las ciencias sociales, entre ellas, los trabajos de Morin y, en el caso de la psicologa, las aportaciones de Munn.

El concepto "zona de sentido" lo presento en mi libro Epistemologa cualitativa y subjetividad, 1997, y


designa aquellas zonas de lo real que encuentran sentido en la produccin terica, y que no se agotan
en ninguno de los momentos en que son tratadas dentro de las teoras cientficas.

Investigacin cualitativa en psicologa. Rumbos y desafos

Las indefiniciones que han acompaado el desarrollo de la investigacin


cualitativa han conducido a la asociacin de algunos de sus aspectos generales con
posiciones metodolgicas particulares, presentadas en los marcos de alguna ciencia
social concreta, como la etnografa. As, muchas de las definiciones sobre la
etnografa como forma de investigacin social expresan rasgos generales de la definicin de la investigacin cualitativa en psicologa. Esto ocurre, entre otras cosas,
porque la etnografa fue pionera en el uso de los mtodos cualitativos.
Las formas en que lo cualitativo se ha desarrollado en las diferentes ciencias
sociales muestran marcadas diferencias entre una y otras. El estudio de este hecho es, sin duda, una interesante cuestin para quien se dedique a la historia de
las ciencias; sin embargo, como el objetivo de este libro es tratar el desarrollo de las
investigaciones cualitativas en psicologa, intentar exponer en forma breve algunos temas ilustrativos sobre ese desarrollo.

ANTECEDENTES DE LA INVESTIGACIN CUALITATIVA EN PSICOLOGA;


RESISTENCIA V CONTRADICCIONES

Aunque la psicologa, fue definida en Alemania, en los trabajos de Wundt como


una ciencia de la mente y de la conciencia, pronto se convirti en una de las ciencias de la conducta. De acuerdo con Hardy Leahey, la historia de la psicologa
moderna comenz en 1892, porque en ese ao fue fundada la APA (American Psychological Association). En ese sentido, como dice el autor:
Para lo mejor o lo peor, y a veces, por razones extraas, la psicologa moderna es esencialmente la
psicologa americana. Los movimientos y teoras americanos fueron adoptados ms all de
los mares (1996:284)

En su interesante anlisis sobre la situacin social de Estados Unidos en aquel


final de siglo, el autor ubic el cambio de orientacin de la APA hacia un enfoque
cuantitativo, lo que marc un momento de enfrentamiento entre la nueva psicologa y aquella llamada "vieja", surgida en los laboratorios de Wundt.
En 1896. Cattell J., quien fue el cuarto presidente de la APA, describi la nueva
psicologa como una ciencia cuantitativa en rpido avance. Ms adelante, el propio
Cattell hizo un llamado en pro de la psicologa experimental. El desarrollo tan grande que alcanz la psicologa en Estados Unidos, forz la generacin de tcnicas
para las diferentes ramas de la prctica profesional. Ese movimiento de la Psicologa estadounidense ocurrido a fines del siglo pasado, fue reforjado por la eleccin
de J. Dewey como presidente de la APA en el ultimo ao del siglo XIX. Dewey comprenda la mente esencialmente como un instrumento de adaptacin, que deba ser
mejorado a travs de la educacin, propsito al que enfoc su atencin.
La psicologa se desarroll como un recurso para combatir a la aristocracia americana, y condujo a un reforzamiento de lo social sobre lo individual. Para Dewey,
la personalidad poda ser modelada linealmente mediante la educacin. En esa poca
se desarroll una obsesin por el control, que constituy uno de los antecedentes
esenciales del conductismo. Una psicologa orientada hacia el control hall terreno

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frtil al comprender la psique como conducta y la formacin de la mente como


resultado de la manipulacin de las condiciones que rigen la vida del hombre. De
acuerdo con Hardy Leahey, el concepto de mente fue evolucionando y eso condujo
a que sta fuera entendida por las ltimas versiones de la psicologa funcional
como una instancia para resolver problemas, 1o cual, unido a la desaparicin
gradual de ese concepto en la psicologa animal, llev a una profunda revisin del
concepto, incluso entre los filsofos de comienzos de este siglo. En esa polmica
tuvo lugar esencial el trabajo de James Existe la conciencia?, en el cual sostuvo
que la conciencia no existe como cosa separada de la experiencia. El debate fue
muy importante para la psicologa, porque condujo a dos concepciones de la
conciencia que apoyaron la aparicin del conductismo: las teoras relacional y
funcional de la conciencia.
El desarrollo del conductismo llev a una visin completamente naturalista de
la psicologa, que es manifiesta hasta hoy de mltiples formas en la construccin
del pensamiento psicolgico. Para el conductismo la psicologa es una rama de las
ciencias naturales, lo que otorga a la objetividad, la prediccin y el control, lugares esenciales en la ciencia. Para muchos psiclogos estos elementos son requisitos
esenciales para la produccin cientfica. El arraigo tan firme de estos atributos en
los sistemas de creencias dominantes en la institucin psicolgica provoc que la
psicologa fuera indiferente a las transformaciones epistemolgicas radicales que
sugiri la mecnica cuntica slo algunos aos despus. El conductismo se desarroll fiel a la imagen de ciencia caracterstica del positivismo de Comte.
El desarrollo del positivismo lgico estimul la construccin de aparatos lgicos
que permitieran trabajar con fenmenos no observables, para lo cual introdujo el concepto de operacionalizacin, como para hacer "tangible" lo no observable en trminos de las operaciones lgicas productoras de conocimiento. El positivismo lgico
enfatiz el desarrollo de axiomas tericos que condujeran a la obtencin de conocimientos por medio de la deduccin. El experimento se convirti en va para probar
las predicciones que resultaban de la deduccin. En ese esquema la operacionalizacin se convirti en el eslabn que relacionaba la observacin con la teora.
A partir de ese modelo positivista se desarrollaron las dos tradiciones que han
dominado la investigacin psicolgica desde un punto de vista metodolgico: la investigacin correlacional y la investigacin de manipulacin. La primera se legitima
a travs de las correlaciones estadsticas significativas que se obtienen entre las
variables estudiadas en grupos significativos de personas. El modelo hipotticodeductivo, centrado en la operacionalizacin de variables, constituye la base de
ambos tipos de investigacin, los cuales han actuado como modelos ideales de
objetividad y cientificidad dentro de la ciencia psicolgica.
El desarrollo de la psicologa desde una concepcin naturalista no fue patrimonio exclusivo del conductismo estadounidense, tambin apareci con fuerza en
una corriente europea igualmente paradigmtica e influyente: el psicoanlisis. Durante la mayor parte del siglo XX, ambas corrientes condicionaron las visiones dominantes de la psicologa, as como las diferentes formas de hacer psicologa. No
sin razn se denomina a la psicologa humanista como la tercera fuerza, con lo cual
se intent definir su espacio entre las dos fuerzas que claramente predominaron en
la psicologa occidental durante el presente siglo.

8 Investigacin cualitativa en psicologa. Rumbos y desafos

Freud, por su propia formacin, por la poca en que vivi, y hasta por los intereses que le llevaron a la psicologa, consider a sta como una ciencia fsica, na turalista. En uno de sus primeros trabajos, que fue publicado slo despus de su
muerte, Proyecto de una psicologa cientfica (o Psicologa para neurlogos, forma
en la que Freud se refiri al material mientras lo escriba), manifiesta con claridad
su intencin de desarrollar la psicologa como ciencia natural. Escribe: 4
La finalidad de este proyecto es estructurar una psicologa que sea una ciencia natural:
esto es, representar los procesos psquicos como estados cuantitativamente determinados
de partculas materiales especificables, dando as a esos procesos un carcter concreto e
inequvoco (1994:395).
Ese proyecto de elaborar una psicologa cientfica es considerado por unos co mo el inicio del psicoanlisis; mientras que otros lo interpretan como un ltimo in tento de Freud para hablar de la psicologa en lenguaje organicista y fsicalista. Sin
embargo, sea una u otra la razn fundamental del Tratado, en l se expresa una
visin organicista, fisicalisla y objetiva, la cual por mucho que haya variado el
pensamiento de Freud durante su produccin terica dej huellas en l. As,
Freud al atender su inters por los procesos psicolgicos tambin adopt un enfo que
naturalista.
Freud nunca lleg en realidad a una comprensin del carcter subjetivo de lo
psquico en el hombre, que permitiera la definicin de lo psquico como realidad
ontolgica diferente de la realidad objetiva de los factores implicados en su aparicin, o sea, que llegara ms all de un determinismo causalista biologicista. La sub jetividad es, por definicin, una expresin de la cultura, pues aparece en ella y, a su
vez, es parte constitutiva de ella. La psique existe en una dimensin subjetiva slo
dentro de la vida cultural, la cual aparece constituida en el nivel psicolgico, por
configuraciones de sentido y significacin, que no son reguladas de forma di recta
por la accin de ningn sistema externo, ni siquiera por la misma cultura en l a que
aparecen.
Con respecto a la comprensin reduccionista de lo psquico. Freud escribi:
Algunos de mis colegas mdicos han visto mi teora de la histeria como puramente psicolgica, y por aquella razn la consideran ipso facto incapaz de resolver un problema
patolgico... [Pero] es slo la tcnica teraputica la que es puramente psicolgica; la teora no yerra en ningn sentido al puntualizar que las neurosis tienen una base orgni ca
aunque es verdad que esa base no se puede buscar en ningn cambio anatmico ...
Nadie, posiblemente, estar inclinado a rechazar el factor orgnico de la funcin sexual, y

es la funcin sexual la que yo considero como fundadora de la histeria y de las


psiconeurosis en general (1905b, citado en Gay, 1989:32).
Sin embargo, a pesar de su perspectiva naturalista y cuantificadora, el proble ma que atrae el inters de Freud por la psicologa es esencialmente diferente a la
red de factores que se entremezclaron para la generacin del conductismo estadounidense, y que culminan en la definicin de la conducta como objeto principal
4

Tomado del libro de Luis Garca Rosas, Freud e o inconsciente, 1994.

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del estudio de la psicologa. Las formas de expresin orgnica de la histeria de conversin respondan a causas no asequibles a la observacin directa de lo estudiado, que ubicaban el problema en el interior del hombre. Esa situacin orient el
inters de Freud a una dimensin interna del sujeto no explicable de forma lineal
en el nivel de la conducta.
Adems de lo anterior, la construccin freudiana se orienta hacia un fenmeno exclusivo de los seres humanos: la implicacin de los conflictos psicolgicos del
hombre con las instituciones generadas en la vida social. Freud es objeto de inters creciente por parte de los cientficos y la sociedad, porque abre una nueva zona de sentido en la representacin del hombre: elabor el carcter conflictivo e
irracional del mundo interior del hombre, y llama la atencin hacia aspectos ignorados por la ciencia hasta aquel momento.
El carcter oculto del tipo de conflictos que Freud asoci con el desarrollo de
la patologa, lo llev a elaborar una metodologa interpretativa para la construccin
de conocimientos. Esa metodologa se realiza mediante la relacin personal del psicoterapeuta con el paciente, la cual debe ser singular y abierta, no obstante la funcin que Freud atribuye al terapeuta, quien debe actuar ms como escucha e intrprete, que como dialogante. Para Freud el otro es el objeto de la interpretacin
del analista, cuya singularidad se universaliza en trminos del aparato conceptual
psicoanaltico.
En su esfuerzo por conocer el objeto, y a pesar de las limitaciones de su cosmovisin, la cual tambin encuentra su expresin en sus definiciones metodolgicas, Freud logr plantear una metodologa cuya epistemologa implcita es diferente a la que sustenta el positivismo metodolgico desarrollado por la psicologa
estadounidense. Estas exigencias estn presentes en la tensin que implica el proceso de conocimiento, y son expresin de la presencia activa de la realidad en este
proceso.
El hecho de que Freud se enfrentara a un problema desconocido para la ciencia, frente al cual tuvo que generar un referente conceptual propio, condujo a que
su enfrentamiento con el objeto implicara siempre nuevos hallazgos que resultaban
de conceptos anteriores, pero que no podan ser conferidos por ellos. Freud, a diferencia del comportamiento posterior de la institucin psicoanaltica, tuvo siempre
una especial sensibilidad para lo nuevo, lo cual se expresa en el constante desarrollo de su produccin terica.
Algo que caracteriza la obra de Freud, y que ha sido relativamente poco tratado
en la literatura, es su constante compromiso con el pensamiento. Es muy interesante
la manera en que Freud, a pesar de su compromiso con el mundo orgnico, muy
orientado dentro de la epistemologa medica por el principio de la objetividad, se
implic en construcciones complejas que l mismo reconoci como especulativas,
las que aparecen ms como exigencias de su pensamiento en el curso de la construccin del objeto, que como hechos de irrefutable procedencia emprica. As, por
ejemplo, en su obra Ms all del principio del placer, Freud realiza una linda construccin terica inspirada por su propia experiencia personal de aquellos aos, que
le llev al concepto de pulsin de muerte, el cual modific de forma radical sus
construcciones anteriores en relacin con las pulsiones sexuales y de autoconservacin, las que integr dentro de la pulsin de vida.

10 Investigacin cualitativa en psicologa. Rumbos y desafos

En este escrito Freud fue audaz en relacin con el carcter de su propia produccin terica, y reconoci el carcter especulativo de aqulla, lo que sin duda
lo coloca en una actitud epistemolgica diferente, ms all de su propia intencionalidad frente a la produccin del conocimiento. Sobre esto Freud escribi:
Lo que sigue es especulacin, a menudo interpretacin forzada, que el lector tornar en
consideracin o pondr de lado de acuerdo a su predileccin individual (1977:39)
Con esta frase reconoce implcitamente, el lugar de la subjetividad en la produccin del conocimiento y, con ella, separa radicalmente la construccin terica
de su vnculo isomrfico y lineal con el momento emprico, lo cual, sin embargo,
necesita de elaboracin epistemolgica para no convenirse en un llamado estril a
la especulacin.
Lo interesante de la cita del prrafo anterior es que constituye una toma de
conciencia sobre la expresin diferenciada de su pensamiento en relacin con el
objeto, lo cual fue caracterstico de la epistemologa freudiana. Freud dej claro
que su construccin terica estaba comprometida con la evolucin de sus propias
ideas, lo cual fue uno de los puntos fuertes de su produccin terica, que se de bilita en su valor epistemolgico cuando no logra desembarazarse de una definicin naturalista de su objeto. Esta comprensin del objeto remite a su existencia
natural y, por tanto, es posible presentarla como versin final del conocimiento
susceptible de captar la esencia ltima de lo estudiado, lo cual fue una de las aspiraciones explcitas de Freud.
La epistemologa implcita que Freud nos leg es una aproximacin cualitativa
a la produccin del conocimiento, que est limitada por las invariantes estructurales de su propia teora: a travs de stas atribuy significacin a cualquier expresin singular. Al presentar su modelo terico como correspondiente a la naturaleza
de lo estudiado, Freud disminuy las zonas desconocidas de su propio objeto, con
lo cual facilit la conversin de su teora en doctrina.
Sin embargo, desde un punto de vista metodolgico, Freud opuso resistencia
a una orientacin experimental cuantitativa, lo que expres claramente en su respuesta a una carta de Rozenzweig, en que este ltimo le explicaba su intencin de
probar experimentalmente el psicoanlisis. As, le escribi:
He examinado sus estudios experimentales con inters para la verificacin de las proposiciones psicoanalticas. No puedo conceder mucho valor a esa confirmacin; porque
la abundancia de informacin confiable sobre la cual esas proposiciones descansan las
hacen independientes de la verificacin experimental (1985:171).
Freud defini con claridad el carcter plurideterminado de sus construcciones
tericas, las que legitim con independencia de los criterios de verificacin dominantes en la literatura positivista. En sentido general, Freud nos leg una produccin
cientfica que se comporta como un proceso en permanente transformacin, en el
curso del cual la produccin de nuevas ideas y categoras conduce a replanteamientos frecuentes de los postulados originales. La epistemologa freudiana nos reporta una forma de produccin cualitativa de conocimiento, en la que destacan su
carcter interpretativo, singular y en permanente desarrollo, as como el papel del
sujeto como productor del conocimiento.

Diferentes aproximaciones a la investigacin cualitativa; fundamentos epistemolgicos 11

El momento emprico de la obra freudiana lo representa el anlisis de


casos individuales, los cuales estudi en la relacin teraputica. El modelo
psicoanaltico inspir la produccin de conocimiento en otros modelos
dinmicos, como la psicologa humanista. La psicologa humanista sigue el
empeo de Freud pura producir teora a partir del trabajo clnico, lo cual
desafa los principios dominantes de la ciencia impuestos por el positivismo:
eso llev a muchos autores a considerar tales enfoques slo por su valor
clnico, y no por su valor cientfico, lo que contri buy fuertemente a la
escisin entre trabajo cientfico y prctica profesional que ha marcado a la
psicologa como ciencia.
Los autores humanistas constituyen un grupo ms heterogneo que el de
los dedicados al psicoanlisis, y nunca compartieron una teora comn, sino
principios comunes sobre los cuales construyeron diferentes teoras. De
forma general, los humanistas superaron algunos aspectos importantes del
reduccionismo biologicista freudiano, y dieron mayor fuerza al sujeto
individual, reconociendo su capacidad para producir proyectos y participar
activamente en la regulacin voluntaria del comportamiento.
El reconocimiento de la actividad diferenciada del individuo, irreductible
a patrones universales que explicaran un amplio espectro de
comportamientos, condujo a ciertos autores humanistas (entre quienes
destacaron Rogers, Maslow y Allport), a realizar investigaciones especficas
orientadas a la metodologa del conocimiento, en las cuales cuestionaron la
orientacin positivista dominante en la investigacin psicolgica. El
humanismo gener un conjunto de investigaciones sobre la educa cin, la
salud y el trabajo en las organizaciones. La evolucin del pensamiento de
esos autores la expresa Maslow en la siguiente reflexin:
Ofreca (se refiere al conductismo de Watson) una tcnica (el condicionamiento) que
prometa resolver todos los problemas, y una filosofa maravillosamente convincente
(positivismo) que era fcil de entender y de aplicar y que nos protega do todos los
errores del pasado. Pero en la medida que yo era psicoterapeuta, analizado (psicolgicamente), padre, maestro y estudioso de la personalidad, es decir, dado que me
ocupaba de personas completas, la "psicologa cientfica me fue pareciendo de poca
utilidad. En este reino de personas hall un apoyo mayor en la psicodinmica, en
particular en las psicologas de Freud y Adler, quienes ciertamente no eran cientficos
segn las definiciones de la poca (1979:15-16).

En la cita anterior se advierte la presin que se ejerci contra el


psicoanlisis por el empirismo dominante de la psicologa estadounidense,
as como la evolucin de las posiciones de los psiclogos humanistas,
quienes en general fueron influidos por el psicoanlisis. La obra de donde
fue tomada la cita de Maslow, Psicologa de la ciencia, fue uno de los
intentos explcitos ms importantes de los autores humanistas para
desarrollar un planteamiento metodolgico.
Allport fue otro de los autores humanistas que expres una particular
preocupacin por los mtodos de investigacin en psicologa, y present lo
que llam mtodos morfognicos, por su analoga con la utilizacin del
trmino en la biologa, que significa el estudio de las funciones y no
simplemente la descripcin de las propiedades de lo estudiado. Los mtodos
definidos por Allport como morfognicos, son mtodos abiertos que facili-

12 Investigacin cualitativa en psicologa. Rumbos y desafos

tan la expresin libre del sujeto. Entre estos estn las composiciones, los diarios, los
epistolarios, la tcnica de autoubicacin, as como diferentes formas de induccin
libre para la expresin del sujeto estudiado.
Allport, al igual que el resto de los autores humanistas, expres su preocupacin
por el alejamiento de las tcnicas psicolgicas de las condiciones en que la vida
humana se desarrolla. En este sentido expresa:
Dos tipos de enfoque predominan en la psicologa angloamericana. Nos referimos a los
mtodos de estmulo-respuesta y a los estadsticos. La unidad considerada por la psicologa del estmulo-respuesta es el hbito, la unidad estadstica es el factor. Ambas adolecen de marcadas limitaciones siendo la ms importante su alejamiento respecto de la
estructura de la vida humana, tal como la observamos ordinariamente (1967:394).
Los autores humanistas tuvieron, entre otras, una importante influencia de la fenomenologa, que se refleja en sus diferentes principios. Procuraron tener en cuenta
la perspectiva del otro, para lo cual tomaron conciencia de la importancia del
contexto y de las relaciones con el sujeto para el desarrollo de la investigacin. Los
cambios metodolgicos propiciados por el humanismo guardan relacin estrecha
con los cambios tericos que este movimiento produjo en relacin con el psicoa nlisis. A pesar de los importantes cambios en lo terico y en lo metodolgico, el
humanismo continu postulando la presencia de una esencia universal del ser hu mano, que fue expresada de formas diversas por los diferentes autores, a travs de

trminos como tendencia actualizante, tendencia a la autorrealizacin, etctera.


El humanismo, a travs de la explicitacin de un conjunto de posiciones en lo
metodolgico, contribuy a continuar el camino hacia una epistemologa diferente
en la construccin del conocimiento psicolgico. Sin embargo, la evolucin de las
reflexiones de carcter metodolgico en psicologa no entr en contacto con el movimiento que en esa direccin se desarrollaba en la antropologa y en la sociologa.
La Gestall es un movimiento al que, en nuestra opinin, nunca se ha reconocido el lugar que merece en la historia de la psicologa, quiz por el influjo del
monopolio estadounidense en la difusin de los modelos dominantes, a pesar de
sus importantes aportes metodolgicos, que se desarrollaron con mayor profundidad y especificidad que los de corrientes anteriores.
T. Dembo, quien fuera discpula y colaboradora de Lewin, escribi el primer
artculo que logramos identificar en nuestra revisin bibliogrfica sobre lo cualitativo en psicologa, titulado Pensamientos sobre los determinantes cualitativos en
psicologa. Un estudio metodolgico, en el cual intent definir la dimensin de lo
cualitativo en la investigacin psicolgica, presentando un conjunto de reflexiones
que mantiene todo su valor hasta el momento actual
La perspectiva metodolgica de la "Teora topolgica Gestalt en que se inspir Dembo, destaca por su inters, no slo por el tipo de observaciones sobre el tema central de la investigacin, en este caso por la figura de la investigacin, sino
por todo lo que puede tener relacin con el mismo. Por ello atribuye particular importancia al medio.
Para estos investigadores cualquiera de las relaciones desarrolladas durante la
investigacin, no slo la relacin entre la persona y el medio, sino cualquier otra

Diferentes aproximaciones, a la investigacin cualitativa; fundamentos epistemolgicos 13

que ocurra durante el estudio, debe ser examinada en trminos de sus


efectos sobre el tema principal. Esta premisa tiene importante significacin
metodolgica, pues define la apertura del investigador hacia el fenmeno
estudiado. La simplificacin a priori del objeto de investigacin, que es
caracterstica central de la epistemologa positivista, es rechazada desde la
perspectiva metodolgica asumida por la Gestalt, desde la cual el problema a
investigar es inseparable de los procesos que aparecen en el contexto de la
investigacin.
Dembo enfatiza la necesidad de una observacin experiencial que
implique las emociones. Con ese propsito escribi:
Las experiencias cualitativas son cuestin estrictamente personal de cualquier ser vivo.
Son un tipo de observacin disponible de forma directa slo al portador de la experiencia, no a cualquier otra persona. Esta privacidad de las observaciones experienciales
las hace ampliamente diferentes de la observacin objetiva de aquellos que estn
fuera... La experiencia personal est ligada de forma ms estrecha y directa no slo a
la cuestin de la investigacin (cualidad) sino tambin a los sentimientos y valores de la
persona y, por tanto, yo considero, puede ser ms potente en su relacin con las cuestiones cualitativas (22-25).

En la cita anterior observamos la influencia de la fenomenologa que


caracteriz todo el planteamiento Gestalt, orientado a legitimar el carcter
subjetivo de los procesos psquicos. Los experimentos de K. Lewin, en
Alemania, integran muchos aspectos cualitativos de la situacin.
La experiencia de la Gestalt fue relevante para la psicologa europea; sin
embargo, no tuvo gran efecto en la psicologa internacional, entre otras
cosas, por el impacto de la Segunda Guerra Mundial sobre Europa, y
especialmente en Berln, donde cientficos de la Universidad de Berln
fueron perseguidos, lo que condujo a una migracin masiva hacia Estados
Unidos, como en el caso de K. Lewin. Otros, como B. Zeigarnik, fueron hacia
la entonces Unin Sovitica, donde se desarroll una psicologa histricocultural que se nutri de la herencia de la Gestalt.
La psicologa sovitica, influida por la Gestalt y por la psicologa europea
en general, fue otra va importante para el desarrollo de la investigacin
cualitativa. Tuvo, en opinin del autor, importante influjo en el cambio de
las visiones naturalistas sobre el objeto de la psicologa, lo cual aparece con
claridad en los trabajos pioneros de L. S. Vygotsky y S. L. Rubinstein. Para
ellos lo social, comprendido como proceso cultural, era esencial para la
constitucin de la psique, y dieron los primeros pasos en la superacin de la
dicotoma entre lo externo y lo interno, y entre lo social y lo individual,
premisas esenciales para el desarrollo de una concepcin de la subjetividad. 5
Sin embargo, en la interpretacin mecanicista del marxismo dominante
en la Unin Sovitica, lo que distingua el compromiso ideolgico era una
sobrevaloracin de lo social y de lo objetivo en relacin con lo subjetivo.
Esa situacin comenz a ser reconocida directamente en la psicologa
sovitica a fines de la dcada de los aos setenta y principios de los
ochenta, lo que dio origen a un anlisis crtico de carcter histrico que
5

Para mayor informacin sobre el tema, consultar el libro Epistemologa cualitativa y subjetividad.

14 Investigacin cualitativa en psicologa. Rumbos y desafos

contina hasta hoy. Entre los psiclogos que mantuvieron una expresin
crtica hacia esa realidad de la psicologa sovitica, estn aquellos que, a
pesar de las presiones, no se apartaron de los temas de la personalidad, la
motivacin y el desarrollo, como L. Bozhovich, N. Menchinskaia, V.
Chudnovsky, N. Nepomnichaia, E. Shorojova y K. Abuljanova.
V. Chudnovsky escribi:
Es imposible no afirmar que un el curso de varios decenios, el problema de la subjetividad en nuestra ciencia y en la prctica actual fue subvalorado (...) La necesidad de
una lucha por la comprensin materialista del desarrollo social exigi (y esto fue correcto) el acento en la influencia decisiva de las fuerzas productivas y las relaciones de
produccin sobre la ideologa de la sociedad y, a travs de ella, en el desarrollo de la
conciencia y la personalidad del hombre concreto. Lamentablemente, estas posiciones
que en s mismas constituyen un indiscutible pilar del marxismo, se absolutizaron y se
convirtieron en un dogma (1982:15).
Los autores que investigaban acerca de la personalidad y la motivacin huma nas, eran un grupo minoritario dentro de la psicologa sovitica, que sigui una
orientacin metodolgica cualitativa, en temas como el desarrollo moral, la moti vacin profesional y la personalidad. Las posiciones cualitativas expresaban dos
atributos esenciales: el carcter participativo de los investigadores y la apertura en
la definicin de las vas de produccin de informacin.
Fue caracterstico de los autores soviticos en aquella etapa el uso de instrumentos abiertos y no estandarizados, aunque los procesos de produccin de informa cin a partir de ellos se apoyaran esencialmente en las variantes ms descriptivas
del anlisis de contenido. En realidad, a pesar del extendido uso de instrumentos
y procedimientos cualitativos en la investigacin, la metodologa no fue desarrollada explcitamente entre los autores soviticos, lo cual puede explicarse, entre otras
cosas, por su implicacin con cuestiones filosficas que los investigadores prefe ran soslayar.
La psicologa sovitica se orient al estudio de las funciones cognitivas, que
result ser el "terreno ms frtil" para la "demostracin" de los principios ms
generales de la teora de la actividad, convertida en una especie de psicologa ofi cial, despus de la generacin que inaugur la escuela sovitica de pensamiento
psicolgico. Esta tendencia expres una clara orientacin experimentalista, cuyas
exigencias se adaptaban perfectamente a la epistemologa positivista.
V. P. Zinchenko en un trabajo reciente de particular significacin histrica, se ala:
En la teora de la actividad se arguye que todos los procesos psicolgicos, incluida la
personalidad (vase Asmolov, 1990), tienen naturaleza de actividad objetual, y en eso
estriban los logros de esta corriente. Sus defensores se sirvieron del mtodo experimental
para analizar las acciones sensoriales, perceptivas, ejecutivas, de memoria, cognitivas
y afectivas (1997:39).
La objetivacin de lo psquico en el plano terico fue asociada a la bsqueda de
objetividad en el plano metodolgico, lo que hizo retornar a los psiclogos a po siciones metodolgicas positivistas. En general, el marxismo fue vctima de una inter pretacin positivista y pragmtica en los crculos de poder de la Unin Sovitica.

Diferentes aproximaciones a la investigacin cualitativa; fundamentos epistemolgicos 15

La tradicin de la psicologa sovitica ha tenido diferentes formas de expresin


en la psicologa occidental, y ha sido objeto de diversas interpretaciones que han
encontrado continuidad en el llamado enfoque sociocultural, el co-constructivismo
y en diversas interpretaciones de la psicologa considerada desde un punto de visla cultural. En esas versiones se ha mantenido una tendencia ms orientada a lo
cualitativo, aunque la construccin de los problemas epistemolgicos y metodolgicos del conocimiento psicolgico no ha sido el mejor tratado por ninguna de
ellas.
Otra direccin del pensamiento que ha hecho importantes aportes en trminos
metodolgicos en la psicologa, ha sido el constructivismo, que desde sus orgenes,
en los trabajos de Piaget, tuvo clara definicin metodolgica cualitativa. Despus
de lo aportado por Piaget, se han desarrollado trabajos orientados a formalizar las
investigaciones que se orientan a la integracin de lo cualitativo y lo cuantitativo,
los cuales representan un avance en relacin con las concepciones originales de
Piaget (Pascual Leone, Cas y otros).
El constructivismo, sin embargo, en mi opinin no ha explotado el valor epistemolgico del trmino construccin en sus implicaciones metodolgicas para la
construccin del conocimiento cientfico en psicologa. Los autores del constructivismo crtico, alternativa que ha tenido como principal actividad la psicoterapia, han
hecho aportaciones epistemolgicas relevantes que, sin embargo, no han llevado a
una reflexin metodolgica explcita, y se han dedicado ms a la construccin de
los procesos implicados en la psicoterapia que a elaborar una concepcin ms amplia que integre la investigacin psicolgica.
En la obra Epistemologa cualitativa y subjetividad6 se dedic un extenso epgrafe al anlisis de las implicaciones epistemolgicas del constructivismo para la
psicologa, por lo que no nos detendremos a tratarlas en la presente obra.
Finalmente nos referiremos a la Teora de las representaciones sociales que,
articulando un fuerte influjo de la sociologa, esencialmente de Durkheim, y de la
psicologa, principalmente de Piaget, desarrolla una concepcin que contiene las
contradicciones que han caracterizado los planteamientos cualitativos y cuantitativos en la psicologa. Por una parte est la tendencia estructural para la comprensin de las representaciones sociales (Albric, Doise), que se apoya en mtodos experimentales y estadsticos para el estudio de las representaciones, y por otra parte
encontramos un conjunto de autores orientados a comprender las representaciones
como proceso, quienes se orientan al empleo de mtodos cualitativos, entre quienes destaca D. Jodelet.
La cuestin de los mtodos y de las definiciones epistemolgicas en el estudio
de las representaciones sociales fue el tema central de un reciente encuentro celebrado en Natal (1998), Brasil, con la participacin de destacados investigadores,
entre ellos, Moscovici y Jodelet. En ese encuentro fueron evidentes las diferentes
tendencias actuales, tanto en la produccin terica sobre el tema, como en la comprensin de las cuestiones epistemolgicas y metodolgicas relacionadas con la investigacin en esta rea.
6

Ibd.

16 Investigacin cualitativa en psicologa. Rumbos y desafos

Resulta de gran inters el hecho de que aun cuando existe una larga historia
de aproximacin a formas cualitativas de construccin del conocimiento en psicologa, stas no han conducido a una elaboracin explcita del tema en los campos
epistemolgico y metodolgico, lo que muestra la hegemona de las creencias y
cosmovisiones positivistas en la investigacin psicolgica.
Todas las tradiciones que mencionamos se mantienen vivas en mltiples formas dentro de diferentes tendencias de la psicologa, entre ellas podemos ubicar
esta obra, orientada a lo cualitativo no slo por la metodologa, sino por ser base
de una reconstruccin epistemolgica que trata de responder a las exigencias de
la construccin del conocimiento acerca de la subjetividad.

UNA REFLEXIN EPISTEMOLGICA ACERCA DEL DESARROLLO DE LA


INVESTIGACIN CUALITATIVA EN PSICOLOGA

Cuando presentamos por primera vez nuestra comprensin de lo cualitativo, esencialmente como definicin epistemolgica, tenamos plena conciencia de que la definicin de lo cualitativo en la investigacin psicolgica no era una cuestin instrumental, ni tampoco una cuestin definida por el tipo de datos que deben incluirse, sino
que se define esencialmente por los procesos implicados en la construccin del conocimiento, por la forma en que se produce el conocimiento.
La definicin de una "epistemologa cualitativa", expresin que puede parecer
redundante ante el hecho de que toda epistemologa como construccin de los
procesos del conocimiento es cualitativa, cobra significacin ante la necesidad de
especificar epistemolgicamente lo cualitativo, necesidad compartida de forma creciente por diferentes investigadores, pero que no ha encontrado un marco explcito entre las opciones metodolgicas actuales de las ciencias sociales, lo cual es
precisamente uno de mis objetivos.
Rodrguez Sutil, investigador espaol dedicado al tema de la investigacin cualitativa, escribe:
Pues la diferenciacin tecnolgica o instrumental en los procesos de investigacin social concreta
entre el enfoque cualitativo versus el cuantitativo no es ms que la consecuencia de una previa y ms
fundamental diferenciacin metodolgica, determinada por la existencia y exigencias especficas de
dimensiones y problemas epistemolgicos de naturaleza heterognea (1994:92).

Todava la reflexin acerca de la naturaleza epistemolgica de las contradicciones entre lo cualitativo y lo cuantitativo se ha extendido entre los investigadores
sociales, en parte por el carcter dominante de la epistemologa positivista en que
est basado el uso de los mtodos cualitativos.
El planteamiento de una epistemologa cualitativa tiene antecedentes importantes en el marxismo, la epistemologa histrica francesa, la teora de la complejidad
y los trabajos de P. Feyerabend. Diferentes filsofos han subrayado la importancia
de la filosofa para el desarrollo de epistemologas particulares de cada ciencia (Bachelard, G., Seve, L.). L. Seve escribi:

Diferentes aproximaciones a la investigacin cualitativa; fundamentos epistemolgicos 17


En otras palabras: si el nacimiento de la filosofa marxista pone fin a la quimera de un
conocimiento filosfico de los objetos cientficos, seala, al mismo tiempo, la aparicin
de un conocimiento cientfico de los objetos filosficos; sta es otra faz de la filosofa
materialista dialctica. Y esto sita en un plano superior la especificidad de la filosofa y
su responsabilidad en relacin con las ciencias particulares por ejemplo, la psicologa
esta vez, segn vemos, ya no en el sentido inaceptable de un intento encaminado a
deducir o construir a priori su contenido concreto, a partir de los principios de una
concepcin general del mundo, sino en el muy distinto de una ayuda aportada a la
ciencia para la solucin de los problemas epistemolgicos que se le planteen
(1972:49).

La construccin, de las cuestiones epistemolgicas implicadas en las


ciencias particulares tiene estrecha relacin con las cuestiones
epistemolgicas generales tratadas por la filosofa. Esta relacin, sin
embargo, no descansar en la importacin directa de lo elaborado en la
filosofa al campo de las ciencias particulares, sino que ser un permanente
intercambio recproco que garantizar el desarrollo simultneo de la
epistemologa a ambos niveles.
El carcter ontolgico diferente de los objetos de estudio de las ciencias
particulares, estimula construcciones tericas que, aunque susceptibles de
complementarse entre s en las elaboraciones tericas, ms universales, de
la filosofa conducen a la elaboracin de epistemologas diferentes,
cuestin que ha sido poco desarrollada en los campos particulares de la
investigacin cientfica. En relacin con esto, el socilogo espaol J. Ibez
expresa:
El pensamiento objetivista que ms o menos se inspira en la epistemologa de Newton,
tena sentido para ste porque los objetos del sistema solar que l investigaba son muy
poco subjetivos, y la investigacin de Newton los afectaba muy poco tambin: la luna
no ha cambiado nada por el hecho de que Newton la investigara. Es lgico que alguien
que investiga sistemas muy objetivos (en el sentido clsico de esta palabra) implicitamente siga el principio de objetividad. Pero los investigadores sociales, los socilogos,
los psiclogos, los lingistas, los psicoanalistas, los semiticos, se encuentran con
objetos que son sujetos con la misma capacidad distincional y objetivadora que ellos
mismos (1994:xi-xii).

Sin embargo, el desarrollo de la metodologa en la psicologa, no ha sido


asociado a una reflexin epistemolgica alternativa que explique los
procesos implicados en la metodologa asumida. En este momento histrico,
cuando son descubiertas nuevas dimensiones del objeto de estudio de la
psicologa, as como nuevas concepciones del proceso de conocimiento que
afectan de forma general el desarrollo de las ciencias, la reflexin
epistemolgica resulta insoslayable.
El rescate de lo individual y de la dimensin constructiva del
conocimiento adquieren significacin esencial para la psicologa. El
desarrollo de una epistemologa para los procesos implicados en la
construccin terica de las formas ms complejas que hoy se integran a la
representacin del objeto de la psicologa, entre ellas la subjetividad, exige
identificar y satisfacer las necesidades epistemolgicas subyacentes a esta
construccin, lo que implica una referencia epistemolgica en el desarrollo
de alternativas metodolgicas que, de forma integral, respondan a una
manera diferente de hacer ciencia.

18 Investigacin cualitativa en psicologa. Rumbos y desafos

La metodologa cualitativa ha soslayado los principios epistemolgicos bsicos


a la produccin cientfica, y eso ha llevado a producir alternativas, que han quedado dentro de los lmites epistemolgicos de aquellas opciones a las que pre tenda superar. se ha sido el caso de muchos de los intentos cualitativos que han
caracterizado la investigacin social, los cuales no han podido superar la epistemologa positivista, la base del desarrollo de los mtodos cuantitativos (Bogdan y Taylor,
Strauss, Glasser, Lincoln, Guba, y otros).
La epistemologa aplicada a las ciencias sociales tiene que asumir con todas sus
consecuencias el carcter histrico-cultural de su objeto y del conocimiento como
construccin humana. En las palabras de Morin:
As, el conocimiento est ligado, por todos los lados, a la estructura de la cultura, a la
organizacin social, a la praxis histrica. El no es slo condicionado, determinado y
producido, sino que es tambin condicionante, determinante y productor (lo que demuestra de
manera evidente la aventura del conocimiento cientfico) (1998:31)

Esta concepcin del conocimiento, comienza a extenderse entre los cientficos


y permite salir del principio estrecho de la "objetividad" adoptado como pretensin
de relacin biunvoca entre realidad y conocimiento.
La cita de Morin tiene estrecha relacin con autores que han tenido una visin
critica de la epistemologa positivista tradicional (Cavailles, Canguilhen, Bachelard y
Feyerabend entre otros). Feyerabend, quien ha sido criticado por la radicalidad
de su planteamiento, opone una visin humana de la construccin del conocimiento,
en todo lo que ella tiene de irregular, singular, casual y subjetivo, a la visin rgida,
despersonalizada y determinista que caracteriza al positivismo. Sin embargo, en
nuestra opinin, cometi el error de proclamarse anarquista, y por el carcter
ideolgico de la propia definicin, introdujo a los fantasmas del caos y la irresponsabilidad al mbito histricamente asptico de la ciencia. Feyerabend expresa:
No hay una "racionalidad cientfica que pueda considerarse como gua para cada investigacin; pero hay normas obtenidas de experiencias anteriores, sugerencias heursticas,
concepciones del mundo, disparates metafsicos, restos y fragmentos de teoras y de todos ellos
har uso el cientfico en su investigacin (1993:1)

sta es una idea esencial para abandonar las creencias que en relacin con la
ciencia gener la epistemologa positivista.
En primer lugar, la ciencia no es slo racionalidad, es subjetividad en todo lo
que este trmino implica, es emocin, individualizacin, contradiccin, en fin, es
expresin ntegra del flujo de la vida humana, que se realiza a travs de sujetos individuales, en los que su experiencia se concreta en la forma individualizada de su
produccin. Lo social aparece en la ruta nica de los individuos constituidos en
una sociedad y una cultura particular. La representacin de la ciencia como actividad supraindividual, que supone la no participacin del investigador y el control
de su subjetividad, soslaya el carcter interactivo y subjetivo de nuestro objeto, el
cual es condicin de su expresin comprometida. Sin la implicacin subjetiva del
sujeto investigado, la informacin producida en el curso de su estudio pierde significacin y, por lo tanto, objetividad, en el sentido ms amplio de la palabra.
Comprender a la ciencia como produccin diferenciada de individuos con tra-

Diferentes aproximaciones a la investigacin cualitativa; fundamentos epistemolgicos 19

yectorias individuales nicas, presupone recuperar el lugar central del


cientfico como sujeto y, con ello, el lugar central de lo terico en la
produccin cientfica, que es uno de los principios de lo que hemos definido
como epistemologa cualitativa. E. Morin escribe:
Al considerar hasta qu punto el conocimiento es producido por una cultura, dependiente de una cultura, intergrado a una cultura, se puede tener la impresin de que nada
sera capaz de liberarlo,
Pero sera ignorar las potencialidades de autonoma relativa, de los espritus individuales en todas las culturas (...) Y, siempre, en todas partes, el conocimiento transita
por los espritus individuales, que disponen de autonoma potencial, la cual puede, en
ciertas condiciones, actualizarse y tornarse pensamiento personal (1998:30-31).

Proponemos la epistemologa cualitativa como forma de satisfacer las


exigencias epistemolgicas inherentes al estudio de la subjetividad como
parte constitutiva del individuo y de las diferentes formas de organizacin
social. La subjetividad no es producto de la cultura, es, en s misma,
constitutiva de la cultura, no puede ser considerada como resultado subjetivo
de procesos objetivos externos a ella, sino como expresin objetiva de una
realidad subjetivada. Como seala P. Demo:
Somos objetivos como hecho social. Quiero decir, nuestra subjetividad es un hecho, pero la
expresamos de modo sujetivo, a nuestra manera (1995:14).

La subjetividad, como hemos afirmado en otras obras, presupone superar un


conjunto de dicotomas que han caracterizado la producciones terica en las ciencias humanas, como son las dicotomas entre lo social-individual, lo internoexterno, lo afectivo-cognitivo, lo intrapsquico- interactivo.
La subjetividad forma parte de las realidades complejas que la epistemologa
de la complejidad ha legitimado como representaciones del pensamiento cientfico, y su comprensin exige la liberacin de ataduras de nuestro pensamiento para
acceder a formas de representacin diferentes a aquellas en las que descansa la
comprensin de lo psquico, a pesar de haber existido no pocos antecedentes de
pensamiento complejo en el desarrollo de nuestra ciencia. La complejidad, sin embargo, no se puede asumir como una moda que nos lleve a incorporar conceptos
de otras epistemologas o de la filosofa. Ella abre una visin del mundo que debe
encontrar sus formas de expresar el pensamiento psicolgico.
La epistemologa cualitativa es un esfuerzo en la bsqueda de formas diferentes de produccin de conocimiento en psicologa que permitan la creacin terica
acerca de la realidad plurideterminada, diferenciada, irregular, interactiva e histrica, que representa la subjetividad humana. En correspondencia con ello, pretendemos presentar en este libro las consecuencias metodolgicas de esta concepcin a
travs de la presentacin de una alternativa de investigacin cualitativa comprometida de forma explcita con una epistemologa y una representacin terica del objeto de estudio.
La idea de convenir lo cualitativo en un paradigma que se afirme a s mismo
como unidad de un referente metodolgico para las diferentes ciencias sociales, no
me parece la mejor va para la defensa de una forma alternativa de construccin
del conocimiento frente a la epistemologa positivista y sus diferentes y sutiles de-

20 Investigacin cualitativa en psicologa. Rumbos y desafos

rivados metodolgicos, pues implicara la estandarizacin de procedimientos que


no responden a una metodologa abstracta, sino a las consecuencias epistemolgicas de representaciones tericas diferentes. La contradiccin entre lo cualitativo y
lo cuantitativo no se constituye en contradiccin metodolgica, ella slo aparece
en su carcter contradictorio en el campo epistemolgico.
La contradiccin entre lo cualitativo y lo cuantitativo no se expresa instrumentalmente, sino en los procesos centrales que caracterizan la produccin de conocimiento. La epistemologa positivista, una de cuyas expresiones en psicologa es
cuantitativa, la denominada por Cronbach7 investigacin correlacional, ha sido un
recurso para producir conocimiento a travs de la simplificacin del objeto en variables, las cuales se convierten en productos de conocimiento por su correlacin
con otras variables.
La llamada investigacin correlacional dio lugar a un modelo asptico, despersonalizado, regular y cuantitativo de producir conocimiento, que hasta hoy es
considerado equivalente a la llamada metodologa cientfica. En este modelo se
excluan de la condicin de sujetos pensantes tanto al investigador como al sujeto
investigado, y eran sustituidos por instrumentos validados y confiables, considerados
como va idnea para producir conocimientos "objetivos" sobre el problema
investigado. Esa obsesin por la objetividad se completaba con la presentacin de
los resultados en formas estadsticas. El nmero devino as en entidad reificada,
portadora de la "verdad cientfica".
En una crtica al uso de las matemticas en la sociologa, el socilogo J. Ibez ha escrito:
Para analizar los datos producidos por la encuesta se suele acudir a las ramas de las
matemticas ms constrientes: lgebra lineal, clculo, estadstica. Lo usual es que se
acuda al anlisis de regresin, al anlisis multivariante por mnimos cuadrados, al anlisis
factorial o de senderos, etc. (...) Y de este punto arranca el anlisis factorial, operando
sobre una matriz de coeficientes de correlacin lineal, que son el resultado de haber
sido oprimida y derramada fuera, por la aplicacin lineal, la mayor parte de la
informacin de los datos originales (1994:139).

A este tipo de nmero se opone la epistemologa cualitativa, pues el nmero es


parte de un lenguaje del pensamiento para alcanzar formas complejas de definicin
cualitativa de lo estudiado, lo que incluso se expresa de forma ntida en la llamada
matemtica cualitativa. De hecho, sta es la matemtica que han utilizado las
llamadas "ciencias duras", en que las construcciones matemticas son un momento
del proceso constructivo general del pensamiento y no una manera de limitarlo. Las
ciencias de modelos matemticos nunca han sustituido la construccin terica por
la produccin de nmeros, al contrario, los nmeros han pasado a ser un
momento esencial de la construccin terica.
La epistemologa cualitativa se apoya en tres principios que tienen importantes,
consecuencias metodolgicas. stos son:

Cronbach, L. J. Ms all de las dos disciplinas de la psicologa cientfica. 1997.

Diferentes aproximaciones a la investigacin cualitativa; fundamentos epistemolgicos 21


El conocimiento es una produccin constructiva-interpretativa., es decir, el co-

nocimiento no es una suma de hechos definidos por constataciones inmediatas del


momento emprico. Su carcter interpretativo es generado por la necesidad de dar
sentido a expresiones del sujeto estudiado, cuya significacin para el problema objeto de estudio es slo indirecta e implcita. La interpretacin es un proceso en el
que el investigador integra, reconstruye y presenta en construcciones interpretativas
diversos indicadores obtenidos durante la investigacin, los cuales no tendran
ningn sentido si fueran tomados en forma aislada, como constataciones empricas.
El uso y definicin de los indicadores como categoras a ser usadas en los procesos de construccin de informacin en la investigacin cualitativa, ser presentado de forma exhaustiva ms adelante. La interpretacin es un proceso constante
de complejidad progresiva, que se desarrolla a travs de la significacin de diversas formas de lo estudiado, dentro de los marcos de la organizacin conceptual
ms compleja del proceso interpretativo
La interpretacin, como hemos planteado en trabajos anteriores,8 no es un proceso de reduccin de la riqueza y diversidad de lo estudiado a categoras preesta blecidas, que dan significacin a las manifestaciones singulares de lo estudiado en
los trminos de las categoras invariables de los marcos tericos asumidos. Esto,
que ha sido prctica frecuente en la interpretacin psicoanaltica, ha motivado severas crticas de psicoanalistas brasileos destacados (Mezn, R., Figueredo, L. C).
Mezan ha afirmado al respecto:
Dnde est entonces la universalidad del Complejo de Edipo y de La ley de deformacin?
Podemos percibir ahora que afirmarlas a priori no se justifica: en esta forma general y asertiva,
tal afirmacin tiene valor como condensacin de innumerables psicoanlisis, pero
slo puede ser psicoanalticamente sustanciada si fuera reinventada y
redescubierta en cada caso. Y slo puede ser reinventada y descubierta si no quisie ra
fingir de cientfica y definitiva ilustracin ad nauseam de un principio establecido
de una vez y por todas, desciframiento aparentemente objetivo, pero en verdad
malandro de un sentido que ya se conoce antes de comenzar (1983:73).

La interpretacin es un proceso diferenciado que da sentido a diferentes manifestaciones de lo estudiado y las convierte en momentos particulares del proceso
general, orientado a la construccin terica del sujeto, sea en su condicin de
sujeto social, como puede ser la familia, la comunidad, la escuela, o de sujeto individual.
La interpretacin no est referida a ninguna categora universal e invariable del
marco terico asumido, es un proceso que se realiza a travs de la unicidad y complejidad del sujeto estudiado. La teora est presente como instrumento al servicio
del investigador en todo el proceso interpretativo, pero no como conjunto de categoras a priori capaces de dar cuenta de los procesos nicos e imprevistos de la
investigacin: slo influye en el curso de las construcciones tericas del investigador sobre el objeto. La teora es un momento de sentido en el proceso de produc cin terica, no el esquema general al que se debe subordinar este proceso.
8

Gonzlez Rey. F., Problemas epistemolgicos de la psicologa (1993) y Epistemologa cualitativa y subjetividad

(1997).

22 Investigacin cualitativa en psicologa. Rumbos y desafos

Aunque toda interpretacin es una construccin, hay construcciones que se generan por el curso de las ideas que se combinan en el pensamiento del investigador, que tienen una relacin ms indirecta e implcita con el problema estudiado
que aquella que caracteriza a la interpretacin. Estas construcciones, de naturaleza
terica, no pueden ser seguidas por el investigador en el momento emprico, que
pasa a ser una referencia indirecta y mediata en relacin con aquellas. El investigador, como sujeto, produce ideas a lo largo de la investigacin, en un proceso
permanente que logra momentos de integracin y continuidad dentro de su propio pensamiento, sin referentes identificables en el momento emprico. Este nivel
terico de la produccin cientfica ha sido soslayado por la epistemologa positivista, en la cual el escenario de la ciencia es definido por lo emprico.
Un elemento esencial para distinguir la metodologa cualitativa que proponemos de la mayora de los enfoques recontados dentro del llamado paradigma cualitativo, es que para nosotros, no obstante lo que muchos autores sostienen (Taylor
y Bogdan, Glasser y Strauss, Guba, y Lincoln, Creswell y otros), las modalidades
cualitativas producen estructuras tericas que van ms all de cualquier criterio actual de confirmacin en el plano emprico. Estas construcciones se convierten en
recursos indispensables para entrar a zonas de sentido ocultas por la apariencia.
Este principio tiene diferentes repercusiones a nivel metodolgico, entre las cuales
estn el lugar activo del investigador y del sujeto investigado como productores de
pensamiento
Cuando afirmamos el carcter constructivo-interpretativo de la produccin de
conocimientos, no lo contraponemos al carcter descriptivo, que es otra forma
de produccin de conocimiento, no slo compatible con la construccin terica,
sino frecuentemente momento necesario de aquella.
Carcter interactivo del proceso de produccin del conocimiento. Este segundo
atributo de la epistemologa cualitativa enfatiza que las relaciones investigadorinvestigado son condicin para el desarrollo de las investigaciones en las ciencias
humanas, y que lo interactivo es una dimensin esencial del proceso de
produccin de conocimientos, atributo constitutivo del proceso para el estudio de
los fenmenos humanos.
Este principio orientar la resignificacin de los procesos de comunicacin en
el nivel metodolgico, y cambiar mucho de lo implantado en los proyectos para
investigacin realizados bajo el influjo positivista. Desde esta perspectiva epistemolgica, el principal escenario de la investigacin son las relaciones investigadorinvestigado y las relaciones de los sujetos investigados entre s en las diferentes
formas de trabajo grupal que la investigacin presupone.
La consideracin de la naturaleza interactiva del proceso de produccin del
conocimiento implica comprender a ste como proceso que asimila los imprevistos
de todo sistema de comunicacin humana, y que, incluso, utiliza estos imprevistos como situaciones significativas para el conocimiento. Otro resultado importante de aceptar la naturaleza interactiva del conocimiento es la aceptacin de los
momentos informales que surgen durante la comunicacin, como productores de
informacin relevante para la produccin terica.
La consideracin del carcter interactivo de la produccin de conocimientos
otorga valor especial a los dilogos que en ella se desarrollan y, en los cuales los su-

Diferentes aproximaciones a la investigacin cualitativa; fundamentos epistemolgicos 23

jetos se implican emocionalmente y comprometen su reflexin en un proceso en


el que se producen informaciones de gran significado para la investigacin. Aceptar el curso de los dilogos abiertos entre los participantes de la investigacin, presupone estimular la discusin de los sujetos estudiados entre s, en un proceso por
el cual el interlocutor facilita ideas y emociones que slo surgen al calor de la reflexin conjunta y espontnea donde se desarrolla la vida cotidiana de los protagonistas (Billig, M., 1997).
El carcter interactivo del conocimiento conduce a reivindicar la importancia
del contexto y de las relaciones entre los sujetos que intervienen en la investigacin (entre ellos la del investigador y el investigado), como momentos esenciales
para la cualidad del conocimiento producido.
Significacin de la singularidad como nivel legtimo de la produccin del conocimiento. La singularidad fue histricamente desconsiderada en cuanto a su legitimidad como fuente de conocimiento cientfico; pero en la investigacin de la
subjetividad reviste importante significacin cualitativa, que impide identificarla con
el concepto individualidad. La singularidad se constituye como realidad diferenciada
en la historia de la constitucin subjetiva del individuo.
As, cuando trabajamos con el sujeto como singularidad, lo identificamos como
forma nica y diferenciada de constitucin subjetiva, lo que marca una diferencia
esencial con la investigacin experimental conductista, la cual trabaja con individuos a partir de la premisa de que no existen entre ellos diferencias que influyan
sobre el comportamiento estudiado. En este sentido, la investigacin conductista
usa al individuo como entidad objetivada, mientras que nosotros utilizamos la singularidad como momento diferenciado y subjetivado, el cual aparece como individualidad en condicin de sujeto.
El conocimiento cientfico, desde este punto de vista cualitativo, no se legitima
por la cantidad de sujetos estudiados, sino por la cualidad de su expresin. El nmero de sujetos a estudiar responde a un criterio cualitativo, definido esencialmente
por las necesidades del proceso de conocimiento descubiertas en el curso de la
investigacin.
La expresin individual del sujeto adquiere significacin conforme al lugar que
puede tener en un determinado momento para la produccin de ideas por parte del
investigador. La informacin expresada por un sujeto concreto puede convenirse en
un momento significativo para la produccin de conocimiento, sin que tenga que
repetirse necesariamente en otros sujetos. Por el contrario, su lugar dentro del proceso
terico puede legitimarse de mltiples formas en el curso de la investigacin. La
legitimacin del conocimiento se produce por lo que significa una construccin o un
resultado en relacin con las necesidades actuales del proceso de investigacin.
El nmero de casos a considerar en una investigacin tiene que ver, ante to do, con las necesidades de informacin que se van definiendo en el curso de
aqulla. En ocasiones, es necesario abrir nuevas zonas de sentido del problema estudiado, sobre las cuales tenemos diferentes hiptesis elaboradas en el curso de la
investigacin, las cuales, sin embargo, no se han podido confrontar con la expresin de los sujetos estudiados.
Los tres principios generales de la epistemologa cualitativa presentados, conducen a diferentes formas de produccin de conocimiento, cuyo desarrollo meto-

24 Investigacin cualitativa en psicologa. Rumbos y desafos

dolgico es uno de los principales desafos para la psicologa. En los captulos que
siguen, profundizaremos en las definiciones metodolgicas que hemos ido produciendo en este camino, dentro del cual los momentos tericos, metodolgicos y
epistemolgicos se han ido sucediendo de diferentes formas en un mismo proceso.
CARACTERSTICAS DE LA SUBJETIVIDAD COMO OBJETO
DE LA INVESTIGACIN PSICOLGICA

Para tratar las definiciones metodolgicas que se derivan del marco epistemolgico
presentado, pensamos que sera til una exposicin breve de las caractersticas
generales del objeto de estudio asumido, y de las representaciones tericas construidas sobre l en el momento actual del desarrollo de la psicologa. La subjetividad ha sido, con frecuencia, trmino reservado para los procesos que caracterizan
el mundo interno del sujeto, sin que ese mundo interno, en su condicin subjetiva, haya sido claramente elaborado a nivel terico. Es muy interesante la forma en
que el psicoanlisis pas a ser un referente universal para el tema de la subjetividad, prcticamente en todas las esferas de las ciencias sociales, lo cual tuvo que
ver, entre otras cosas, con el hecho de brindar informacin sobre procesos compiejos del mundo del sujeto, que han sido poco elaborados por la psicologa y por
las ciencias antroposociales en general.
En nuestra opinin, la subjetividad es un sistema complejo de significaciones
y sentidos subjetivos producidos en la vida cultural humana, y ella se define ontolgicamente como diferente de aquellos elementos sociales, biolgicos, ecolgicos y de cualquier otro tipo, relacionados entre s en el complejo proceso de su
desarrollo. Hemos definido dos momentos esenciales en la constitucin de la subjetividad: individual y social, los cuales se presuponen de forma recproca a lo largo del desarrollo. La subjetividad individual es determinada socialmente, pero no
por un determinismo lineal externo, desde lo social, hacia lo subjetivo, sino en un
proceso de constitucin que integra de forma simultnea las subjetividades social
e individual. El individuo es un elemento constituyente de la subjetividad social y,
simultneamente, se constituye en ella.
Excluir la dimensin individual de la subjetividad social conduce a ignorar la
historia de lo social en su expresin diferenciada actual, que se expresa en los individuos. Negar al individuo como singularidad subjetivamente constituida, es ignorar la complejidad de la subjetividad, la cual se constituye simultneamente en
una multiplicidad de niveles, que pueden ser contradictorios entre s, pero de cuyo
funcionamiento dependen los diferentes momentos del desarrollo subjetivo. Las
subjetividades social e individual constituyen dos niveles que se integran en la definicin cualitativa de lo subjetivo y que, al mismo tiempo, son momentos constantes de tensin y contradiccin que actan como fuerza motriz en ambas instancias
de la subjetividad.
La subjetividad es un sistema procesal, plurideterminado, contradictorio, en
constante desarrollo, sensible a la cualidad de sus momentos actuales, la cual tiene
un papel esencial en las diferentes opciones del sujeto. La subjetividad no se
caracteriza por invariantes estructurales que permitan construcciones universales

Diferentes aproximaciones a la investigacin cualitativa; fundamentos epistemolgicos 25

sobre la naturaleza humana. La flexibilidad, versatilidad y complejidad de la subjetividad, permiten que el hombre sea capaz de generar permanentemente procesos
culturales que, de forma brusca, cambian sus modos de vida, lo cual, a su vez, lleva
a la reconstitucin de la subjetividad, tanto social cuanto individual. Los nuevos
procesos de subjetivacin implicados en estos procesos culturales se integran como momentos constitutivos de la cultura.
La subjetividad individual se constituye en un individuo que acta como sujeto gracias a su condicin subjetiva. El sujeto es histrico, en tanto su constitucin
subjetiva actual representa la sntesis subjetivada de su historia personal; y es social, porque su vida se desarrolla dentro de la sociedad, y dentro de ella produce
nuevos sentidos y significaciones que, al constituirse subjetivamente, se convierten
en constituyentes de nuevos momentos de su desarrollo subjetivo. A su vez, sus
acciones dentro de la vida social constituyen uno de los elementos esenciales de
las transformaciones de la subjetividad social.
En su condicin social, el individuo es parte de sistemas de relaciones constituidos en los sistemas de significacin y sentido subjetivo que caracterizan la subjetividad social. Estos sistemas representan un momento constitutivo de las estructuras
dialgicas en las que se expresa el sujeto en sus diferentes instancias sociales; sin
embargo, ellos no se imponen como determinantes externos de esas estructuras
dialgicas, sino que son parte del sentido subjetivo que se constituye en el dilogo. En el desarrollo del sentido subjetivo de cualquiera de los momentos de existencia social del sujeto participan tanto los elementos de la subjetividad social,
cuanto de la subjetividad individual y aquellos relacionados con los interjuegos de
comunicacin que se dan en los espacios de relacin en los que aqul se expresa.
La subjetividad permite ubicar los contenidos psquicos parciales y fragmentados que constituyeron el objeto de la psicologa, en momentos de procesos ms
abarcadores y complejos, que se articulan de formas diversas y cambiantes en la
organizacin subjetiva. As, por ejemplo, el aprendizaje como funcin, que fue objeto exclusivo de la psicologa del aprendizaje, aparece en su definicin subjetiva
como un proceso que integra las condiciones actuales de vida del sujeto que
aprende, la historia de su constitucin subjetiva diferenciada: la cual se expresa en
su personalidad, la cualidad de los procesos de relacin que caracterizan la vida
escolar y otros aspectos importantes en la configuracin subjetiva, la cual tiene importante significacin en el desarrollo de las emociones.
El sistema subjetivo es un sistema abierto, abarcador e irregular, que mediatiza las diversas experiencias humanas en proceso de subjetivacin. La subjetividad
conduce a un concepto diferente de lo psquico, que impide su cosificacin en categoras rgidas e inmutables, o en entidades objetivas susceptibles de medicin,
manipulacin y control. La subjetividad se constituye en unidades complejas, comprometidas de diferentes formas con el sistema subjetivo como un todo, tanto en
la organizacin singular del sujeto concreto, como en los diferentes niveles de la
subjetividad social.
Hemos usado el trmino configuracin para definir las unidades constitutivas
de la personalidad, por ser un concepto que no se compromete con la naturaleza
fija e inmutable de ningn proceso de la experiencia humana. Todo contenido de
la experiencia aparece subjetivado en configuraciones, por las cuales adquiere senti-

26 Investigacin cualitativa en psicologa. Rumbos y desafos

do subjetivo en su integracin con otros estados dinmicos. Esta integracin no es


una suma aditiva de los elementos que la integran, sino un nuevo momento cualitativo, que se define por su funcionamiento y sentido subjetivo dentro de los estados dinmicos comprometidos con su aparicin.
El trmino configuracin permite la diferenciacin cualitativa de los procesos
psquicos singulares, lo cual se opone a la fuerte tendencia del pensamiento psicolgico, base de la epistemologa cuantitativa, de encontrar definiciones universales
que permitan diferenciar patrones responsables por una u otra forma de expresin
humana, como la diferenciacin de los alumnos que aprenden bien de los que
fracasan, o de las personas creativas de las que no lo son. Estas diferencias se quisieron estandarizar a travs de la cuantificacin de caractersticas personales, consideradas como rasgos, dimensiones o tendencias que podran ser medidas por
pruebas psicolgicas y usadas como criterio para distinguir niveles de desarrollo o
rendimiento de los sujetos estudiados.
Los intentos descritos fracasaron por el dficit de sus hiptesis de partida: pensar que las diferencias de los procesos psquicos complejos, subjetivos podan definirse a travs de modelos cuantitativos que consideran lo estudiado como entidad
homognea, que vara slo en atributos puntuales y comparables, susceptibles de
ser medidos en forma lineal por pruebas estandarizadas. La singularidad no aparece como excepcin en el dominio de la subjetividad: ella es un momento cualitativo constituyente de la subjetividad.
En las investigaciones de A. Mitjans se hacen evidentes configuraciones subjetivas diferentes de la creatividad en sujetos altamente creativos, lo que demuestra
que existen formas de constitucin subjetivas singulares, imposibles de ser reducidas a una frmula o perfil general de los sujetos creativos. De forma reciente descubr en E. Morin una manera parecida de comprender la creatividad. Cuando escribe, en relacin con el poder creador de la persona:
La indeterminacin y el poder creador estn plenamente interrelacionados'', deca Romn
Jakobson. Se trata, en efecto, de la conjuncin de una indeterminacin local SOciocultural y de una
indeterminacin psico-subjetiva individual que libera curiosidades, interrogaciones,
insatisfacciones, imaginaciones. A partir de ellas podemos preguntar cul es la parte de acaso en
esa doble conjuncin social-cultural-histrica y subjetiva personal que rene excepcionalmente
tantos elementos di versos en una configuracin que permite la creacin? (1998:68).

La diversidad de la naturaleza cualitativa de los procesos subjetivos, y la enorme complejidad de los procesos implicados en su constitucin, impiden, en trminos epistemolgicos, su construccin a travs de respuestas simples del sujeto ante
instrumentos estandarizados. El estudio de la subjetividad exige entrar en las formas ms complejas de expresin del sujeto, y avanzar en la construccin de conocimiento a travs de vas indirectas y/o implcitas sobre nuestro objeto de estudio.
Los problemas relativos al estudio de la subjetividad slo sern conocidas por
medio de complejas construcciones tericas que permitan seguir las evidencias
complejas e indirectas de lo estudiado en las expresiones diferenciadas, contradictorias y en constante desarrollo del sujeto.

Diferentes aproximaciones a la investigacin cualitativa; fundamentos epistemolgicos 27

La subjetividad, tanto individual como social, est en desarrollo constante, y resulta afectada por las condiciones con que el sujeto se expresa. Estos cambios no
ocurren de forma inmediata en sus niveles constitutivos, pero expresan indicadores que tienen que ser seguidos por categoras lo suficientemente amplias, flexibles
y abiertas. Las categoras tradicionales usadas por la psicologa conciben lo estudiado como entidades fijas, invariables y a priori en relacin con el contexto en
que tiene lugar la actividad del sujeto.
Es muy importante, desde el punto de vista epistemolgico, la forma en que
Vygotsky presenta sus categoras, las cuales aparecen como procesales, abiertas y
situando el fenmeno, que definen sus relaciones con otros. Estas caractersticas se
advierten con nitidez en sus definiciones sobre "zona prxima del desarrollo", "situacin social del desarrollo" y "funcin psquica superior"'.
l.as diferentes formas de reduccionismo en la comprensin de lo psquico intentaron presentar a ste como producto de la accin determinista de sistemas que
aparecan como "objetivos" y "externos" en relacin con la propia psique. En este
sentido, las concepciones orientadas a la comprensin histrico-cultural de lo psquico no han sido ajenas a la tendencia de objetivar lo psquico, que se expresa
en las obras de Vygotsky y de Bakhtin. Vygotsky, como hemos analizado en artculos
anteriores,9 tiene una obra rica y contradictoria, en la cual la contradiccin entre el
concepto de la subjetividad y la comprensin objetivista de lo psquico aparece con
frecuencia. El concepto de interiorizacin tiene, en mi opinin, fuerte connotacin
objetivista, expresada con toda nitidez en la obra de Leontiev, despus de la
muerte de Vygotsky.
En algunos textos de la obra de Vygotsky, la nocin de realidad sujeta de forma directa el curso de la vida psquica. As, l escribe:
Los elementos que entran en su composicin (se refiere al curso de la produccin de algo
nuevo) son tomados de la realidad por el hombre, dentro del cual, en su pensamiento, sufrieron
compleja reelaboracin convirtindose en producto de su imaginacin. Por ltimo,
materializndose, volvieron a la realidad, pero trayendo consigo una fuerza activa, nueva, capaz
de modificar esa misma realidad, cerrndose de este modo el crculo de la actividad creadora de
la imaginacin humana (1987:44-45).

En esta cita se puede ver cmo la realidad es para Vygotsky momento de origen de toda actividad psquica humana, inclusivo de la actividad creadora, en la
cual lo real slo aparece como momento constitutivo del sentido subjetivo irrepetible, expresado por el artista en su obra.
El determinismo ingenuo y mecanicista, al situar lo real en una relacin isomrfica con los procesos subjetivos, participa del prejuicio hacia la subjetividad impuesto por el marxismo positivista dominante en la ideologa sovitica oficial de la
poca. En Bakhtin, los prejuicios contra la subjetividad son manifiestos de forma
ms descamada y explcita. En relacin con la naturaleza de lo psquico escribe:

Vase L. S. Vygotsky, "Presencia y continuidad de su pensamiento en el centenario de su nacimiento", en Psicologa y Sociedade, vol. 8, Nm. 2, 1996.

28 Investigacin cualitativa en psicologa. Rumbos y desafos


... el estudio de las ideologas no depende de la psicologa y no tiene necesidad de ella.
Como veremos, es lo contrario lo que es verdadero: la psicologa objetiva se debe
apoyar en el estudio de las ideologas. La realidad de los fenmenos ideolgicos es la
realidad objetiva de los signos sociales. Las leyes de esa realidad son las leyes de la comunicacin semitica y son directamente determinadas por el conjunto de las leyes
sociales y econmicas. La realidad ideolgica es una superestructura situada inmediatamente encima de la base econmica. La conciencia individual no es el arquitecto de esa
superestructura ideolgica, sino apenas un inquilino del edificio social de los signos
ideolgicos (1997:36).

Bakhtin sintetiz muy bien algunos de los prejuicios contra la


subjetividad que, de forma generalizada, han mantenido los autores
orientados por una comprensin sociohistrica y cultural de la psique. Estos
tres trminos nunca han quedado claramente definidos en sus complejas
interpelaciones. As, las consideraciones de lo social ya sean semiticas,
objetales o interactivas, parecen ignorar la dimensin histrica de los procesos
psquicos, o identificar lo social y lo cultural con lo semitico.
Retornando a la cita de Bakhtin, l toma la ideologa como expresin
semitica, cuya objetividad deriva de la objetividad del signo, por lo tanto,
desobjetiviza la ideologa, y la considera slo en su nivel macro o nivel
social. Adems, la ideologa es descrita como directamente determinada por
las leyes sociales y econmicas, con lo cual establece, un determinismo lineal
entre la infraestructura y la super- estructura, por el cual el sujeto concreto
es simple eco de las fuerzas objetivas que lo determinan. Tras estos
planteamientos se expresa un desconocimiento total del lugar de la
subjetividad en los procesos humanos. En la obra de Bakhtin la semi tica
aparece ms como expresin objetiva de los fenmenos econmicos y
sociales, que como nivel constitutivo de la subjetividad humana.
La subjetividad, queremos insistir, no se interioriza: se constituye
mediante un proceso en que lo social acta como instancia subjetiva, no
como instancia objeti- va desprovista de subjetividad. Toda situacin social
objetiva se expresa con sentido subjetivo en las emociones y procesos
significativos que se producen en los protagonistas de esas situaciones. F.
Guattari, uno de los autores que ms han contribuido en los ltimos aos al
desarrollo del concepto subjetividad escribe:
Yo no dira que esos sistemas (se refiere a los sistemas subjetivos de sumisin) son
"interiorizados" o internalizados" de acuerdo con una expresin que estuvo muy en
boga en cierta poca, y que implica una idea de subjetividad como algo para ser
llenado. Por el contrario, lo que hay es simplemente una produccin de subjetividad
(1986:16).

La subjetividad no es determinada por la cultura, pues sta es en s


misma subjetiva; el desarrollo del hombre como subjetividad, y la cultura
son procesos constitutivos complejos que acontecen de forma simultnea. La
cultura no habra aparecido con un hombre desobjetivado. Todos los
fenmenos de la cultura son expresiones de hombres que trascienden la
inmediatez de lo impuesto desde fuera, y son recreados en la expresin del
sentido que tiene su existencia para tales hombres, quienes construyen
productos culturales que estn ms all del presente, y que son esenciales
para mantener la dimensin futura que, de forma permanente, caracteriza el
desarrollo de la cultura.

Diferentes aproximaciones a la investigacin cualitativa; fundamentos epistemolgicos 29

La subjetividad se constituye en su propia historia, el escenario real de su desarrollo. Toda nueva adquisicin de sentido que aparece en el desarrollo subjetivo, se integra en los procesos ms generales de sentido que caracterizan el mo mento en que la nueva adquisicin se constituye. La contradiccin y la tensin
generadas por ese momento particular sern parte del sentido subjetivo de la nueva experiencia. Ninguna experiencia nueva del sujeto adquiere sentido por lo que
ella significa de forma ''objetiva". Toda nueva experiencia adquiere sentido dentro
del proceso de subjetivacin que caracteriza el desarrollo de la personalidad.
La nica forma de superar la tentacin objetivista de explicar la subjetividad
por su relacin biunvoca con los elementos presentes de la vida social del sujeto,
es reconocer su carcter histrico, que significa considerar los procesos generales
del sentido dentro del sistema subjetivo, y no como producto inmediato de una influencia externa. No son los objetos, sino los sistemas de relaciones subjetivadas
en los cuales ellos aparecen en la accin humana, los responsables, por su sentido, del desarrollo subjetivo.
En la subjetividad social, los fenmenos se separan an ms de sus determinantes objetivos aparentes. Los sentidos subjetivos que acompaan el curso de la
subjetividad social van cambiando sin modificar las acciones de grupos y personas
en su entramado actual, el cual, a travs de sus instituciones, ejerce fuerte control
sobre los sujetos individuales. Sin embargo, en un momento concreto, ante una pequea brecha en la trama social y frente a una accin emergente, que podra haber
sido insignificante en otra coyuntura, se integra una accin masiva que, encarnando
el sistema de sentidos que vena gestndose, cambia el status quo de lo social
actual. Esos fenmenos se ven cada vez con mayor frecuencia, y ejemplos de ellos
fueron los cambios en los pases socialistas de Europa del Este, as como aque llos que condujeron a expulsar del poder al general Suharto, en Indonesia.
El aspecto subjetivo de los fenmenos sociales no se define por la accin inmediata de lo social sobre la poblacin. Toda reaccin subjetiva, social o individual, est constituida por su propia historia, y se expresa ante los acontecimientos
sociales actuales slo como una de las formas posibles de expresin de esa compleja trama en ese momento histrico. Lo social, lo econmico, lo poltico y otras
formas constitutivas de la vida social, se constituyen subjetivamente a partir de las
estructuras de sentido que caracterizan cada uno de los momentos de la subjetividad social.
La objetividad de los sistemas constituyentes de la vida social adquiere su
dimensin subjetiva a travs de la forma en que penetra los complejos sistemas de
sentido y significacin de las diferentes agrupaciones e instituciones sociales. Es
dentro de los sistemas de relaciones de aqullas, que se constituye la subjetividad
individual. A su vez, es en esta singularidad, producida en la subjetividad individual, donde aparecern las mayores fuerzas de resistencia a la subjetividad social
dominante. Como bien expresa Guattari:
La subjetividad circula en conjuntos sociales de diferentes dimensiones: es
esencialmente social, y asumida y vivida por individuos en sus existencias
particulares. El modo por el cual los individuos viven esa subjetividad oscila entre
dos extremos: una relacin de alienacin y opresin, en la cual el individuo se
somete a la subjetividad tal como la recibe, o una relacin de expresin y de

30 Investigacin cualitativa en psicologa. Rumbos y desafos


creacin, en la cual el individuo se reapropia de los componentes de la subjetividad,
produciendo un proceso que yo llamara de singularizacin (1996:33).

En la cita anterior, Guattari expresa con suma claridad cmo los procesos de
singularizacin son parte irreductible de la subjetividad.
La epistemologa cualitativa que presentamos, y las consideraciones metodolgicas que de ella se derivan, son una respuesta concreta a los desafos que entraa
el estudio de la subjetividad en todos sus niveles. La ruptura violenta que presupone
el concepto de subjetividad con las formas tradicionales de produccin del
pensamiento psicolgico tiene que encararse con modificaciones radicales en la produccin de conocimiento, en las cuales lo metodolgico se debe acompaar de
permanente reflexin epistemolgica.
LA DEFINICIN DE LO CUALITATIVO EN
LA INVESTIGACIN PSICOLGICA

Tmara Dembo, a quien ya nos referimos al tratar de la Gestalt, escribi:


Cuando comenc mi investigacin sobre las cualidades de las unidades psicolgicas, stas
eran consideradas de manera general, en la vida y en la ciencia, como portadoras de
caractersticas cualitativas. Aquellas unidades cualitativas eran vistas como singulares (no
relacionadas unas con otras) y estticas (inactivas), y sus determinantes eran consideraDos como imposibles de ser analizados (...) Yo tuve que salir de las propiedades, las
cules eran nociones estticas (no afectadas por otras unidades) que no permitan una
comprensin de la naturaleza de las cualidades psicolgicas en su totalidad o sus
manifestaciones como entidades simples y ocurrencias (1993:15).

Tmara Dembo comenz en la dcada de los treinta una reflexin relacionada


con el concepto de los determinantes cualitativos en la psicologa, la cual qued
interrumpida hasta hoy dentro del empirismo cuantitativo y objetivista que ha caracterizado a la psicologa como ciencia. En la cita inmediata anterior, Dembo defiende la idea de una comprensin de lo psicolgico que supere el carcter esttico y
abstracto de las unidades consideradas en el estudio de la psicologa, y enfatiza
tambin la necesidad de abordar los determinantes de estos fenmenos, los cuales
estn ocultos, segn ella, a la visin de un observador externo.
Esta investigadora defiende la idea de la naturaleza cualitativa de lo estudiado, de
la cual va a desprender las exigencias metodolgicas concretas que explica en la
segunda parte de la obra mencionada. En relacin con los atributos que caracterizan
la definicin cualitativa de los determinantes psicolgicos, muchos de los cuales
podemos retomar, la autora expresa:
Ahora retorno a nuestra vieja cuestin: que es la cualidad? Me gustara argumentar que
las cualidades tienen que ver con gran diversidad de entidades psicolgicas y ocurrencias, posiblemente la ms valiosa contribucin [de esa definicin cualitativa) es haber
descubierto un rea de determinantes ocultos de entidades y ocurrencias, a los cua les
de otra forma, parece, tendramos muchas dificultades para acceder (1993:19).

Diferentes aproximaciones a la investigacin cualitativa; fundamentos epistemolgicos 31

La autora se refiere, en nuestra opinin, a uno de los elementos esenciales de


la definicin de lo cualitativo: su carcter oculto a la evidencia. La cualidad de los
fenmenos, a diferencia de cmo es interpretada por muchos de los representantes del paradigma cualitativo que atribuyen a los mtodos cualitativos un carcter
descriptivo y a los procesos de produccin de conocimiento a partir de ellos, un
carcter inductivo (Taylor y Bogdan, Glasser y Strauss, Creswell, Quinn Patton y
otros), no aparece de forma inmediata a la experiencia ni se puede construir por
va inductiva.
Con frecuencia el tema de lo cualitativo se quiere banalizar a travs de la afirmacin dialctica de que lo cualitativo resulta de los cambios cuantitativos. Esta afirmacin filosfica general no puede ser extrapolada de forma simple a los elementos
cuantitativos que son construidos arbitrariamente para identificar el fenmeno, sin
ninguna relacin con su definicin cualitativa, como ha sido el caso de las unidades arbitrarias aplicadas al estudio de lo psquico. stas han sido definidas por la
psicologa como entidades objetivas susceptibles de definicin cuantitativa, sin ningn referente terico relacionado con la cualidad de los procesos estudiados. La
forma en que se ha instituido lo cualitativo y lo cuantitativo en la psicologa no
permite afirmar un continuum para el estudio de un mismo fenmeno, pues han
representado esencialmente dos formas de producir conocimientos sobre lo estudiado
Cuando se habla de lo cuantitativo en psicologa, nos referimos a entidades
que no tienen significacin fuera de su definicin numrica, como ocurre cuando
trabajamos con los datos que aportan muchas de las pruebas ms utilizadas por los
psiclogos: el nmero sustituye la cualidad del objeto. Esa clase de procesamiento
de informacin sigue de forma estricta el camino de las lgicas numricas correlacionales, en el cual la complejidad se identifica con la integracin de ms factores
al anlisis factorial, o de otras tcnicas de procesamiento estadstico, y las ideas resultan completamente eliminadas. Esta forma de uso de lo cuantitativo nunca se refiere a la cualidad de lo estudiado. Como afirma N. Hayes:
sta ha sido generalmente vista (se refiere a la metodologa cualitativa), en oposicin a la
metodologa cuantitativa, la cual, al menos en psicologa, produce con frecuencia in tentos
extremadamente estrictos para medir las conductas humanas o los procesos cognitivos, lo
cual disminuye severamente su relevancia en relacin con lo vivido diariamente (1997:4).

El tratamiento cualitativo para el estudio de la subjetividad est orientado a elucidar, a conocer los complejos procesos que constituyen la subjetividad y no tiene
como objetivos la prediccin, la descripcin y el control. Ninguna de estas tres dimensiones, que histricamente han estado en la base de la filosofa dominante en
la investigacin psicolgica, forman parte del ideal orientado por el modelo cualitativo de ciencia.
La definicin de nuestro objeto de estudio en trminos cualitativos est asociada a su naturaleza ontolgica, que al definirse en trminos de sentidos subjetivos
y procesos de significacin, conduce a la definicin de unidades complejas para su
estudio, cualitativamente diferentes a las usadas en la epistemologa cuantitativa; lo

32 Investigacin cualitativa en psicologa. Rumbos y desafos

cual hace que la posible complementacin de estas formas de conocimiento


tenga que ser profundamente estudiada, pues es una cuestin terica y
epistemolgica, no metodolgica. El problema no es usar un instrumento
cuantitativo, sino definir lo que ese instrumento evala, y cmo ulilizar esa
evaluacin en el proceso general de construccin del conocimiento.
Cuando definimos una configuracin depresiva estamos dando cuenta de
su cualidad en trminos del sujeto concreto deprimido, cuando atribuimos
valor a la depresin en el DSM-III o IV, estamos clasificando
cuantitativamente manifestaciones externas que resultan generales en los
deprimidos en nuestro medio socio-cultural, lo cual tiene poco poder de
informacin en cuanto a la constitucin subjetiva de la depresin, a pesar
de tener valor para la identificacin de la entidad.
De hecho, las preocupaciones vinculadas a la constitucin subjetiva de la
depresin no fueron resultado lgico de las investigaciones sobre su
comportamiento semiolgico, sino resultado de la ruptura con aquella
forma de pensar. En relacin con esto resulta de gran inters el anlisis de
Guidano en relacin con los problemas metodolgicos de la clnica, cuando
afirma:
La ambigedad bsica de la actual metodologa clnica (como la ejemplifica el DSN-III-R) reside
en el hecho de que (1) es esencialmente aterica y (2) meramente descriptiva (Faust y
Miner, 1979, 1984).
1. Al intentar atenernos al principio empirista de la parsimonia, es decir, alejarse lo
menos posible de los "datos"), un enfoque clnico aterico ha alentado la aceptacin
profesional de una casi total ignorancia sobre la etiologa y los procesos psicopatolgicos que, de hecho, deben constituir los objetivos esenciales de su investigacin. Esta
ignorancia es la expresin de una eleccin metodolgica: evitar cualquier investigacin
del problema etiolgico (...) Debe quedar claro que la renuncia a la comprensin etiolgica
excluye en trminos reales la posibilidad de descubrir la relacin eventual entre la
conducta observada y la organizacin de la persona que la presenta (1994:84-85).

En realidad, en las formas metodolgicas tradicionales que asumi la


investigacin cuantitativa en los dominios de la psicologa, la conducta
(entendemos la conducta de forma amplia, que engloba aquellas
manifestaciones humanas que, de forma directa, se identifican por un
observador en la expresin del sujeto) fue separada de sus formas de
organizacin subjetiva, y se present simplemente como entidad objetiva,
cuyo sentido en trminos para la investigacin, se defina a travs de
relaciones entre conductas, o bien por las relaciones de la conducta
estudiada con variables independientes introducidas por el investigador.
El estudio de los determinantes cualitativos en la psicologa se define por
la bsqueda y explicacin de procesos que no son accesibles a la
experiencia, los cuales existen en interrelaciones complejas y dinmicas
que, para ser comprendidas, exigen el estudio integral de los mismos y no
su fragmentacin en variables. La definicin cualitativa de los procesos y
unidades implicados en la constitucin subjetiva tiene que ver con la
comprensin, con frecuencia por va indirecta e i mplcita, de los complejos
procesos de las diferentes expresiones humanas, y que no son isomrficas
con stas.
Esta dimensin para el estudio de los procesos psquicos lleva, como
hemos afirmado anteriormente, a la unidad indisoluble de lo metodolgico

Diferentes aproximaciones a la investigacin cualitativa; fundamentos epistemolgicos 33

y lo epistemolgico, que ha estado en la base de la definicin de la


epistemologa cualitativa. Como seala Rodrguez Sutil:
Por su carcter fctico, en cuanto contraposicin institucional (no exenta de malentendidos y desenfoques metodolgicos), esta simplificadora diferenciacin tecnolgica se
comprende y articula con frecuencia en la existencia incluso de dos tipos de investigadores sociales ("cuantitativistas" versus "cualitativistas"). Dicotoma profesional que a su
vez supondra dos tipos de formaciones "tcnicas" ms o menos particularizadas o contradictorias. Pero este mismo nfasis en la contraposicin tecnolgica entre mtodos
cuantitativos y mtodos cualitativos de anlisis de la realidad social tiende, en definitiva (ignorando la complejidad de un planteamiento metodolgico integral), a reducir la
cuestin a una acrtica divisin instrumental del trabajo entre tcnicas cuantitativas y
prcticas cualitativas como enfoques o tratamientos alternativos para el estudio de cualquier proceso o problema social (1991:89).

La investigacin cualitativa no corresponde a una definicin instrumental,


es epistemolgica y terica, y est apoyada en procesos diferentes de
construccin de conocimiento, orientados al estudio de un objeto distinto
del de la investigacin cuantitativa tradicional en psicologa. La investigacin
cualitativa se orienta al conocimiento de un objeto complejo: la subjetividad,
cuyos elementos estn implicados simultneamente en diferentes procesos
constitutivos del todo, los cuales cambian frente al contexto en que se
expresa el sujeto concreto. La historia y el contexto que caracterizan al
desarrollo del sujeto marcan su singularidad, la cual es expre sin de la
riqueza y plasticidad del fenmeno subjetivo.
La definicin cualitativa de la investigacin, el diagnstico y las prcticas
psicolgicas es una opcin epistemolgica, terica e ideolgica frente a las
prcticas cuantitativas dominantes en psicologa. Quienes slo ven la
diferencia metodolgica, por lo general distinguen lo cualitativo y lo
cuantitativo en el nivel de las tcnicas o de alguna operacin aislada de la
produccin del conocimiento y, con frecuencia, se mantienen al mismo
nivel epistemolgico de aquellos enfoques que critican, como ha sido el caso
de algunos investigadores cualitativos centrados en el momento emprico
(Taylor y Bogdan, Glasser y Strauss, Navarro y Daz, Creswell, entre otros).