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EL TRAUMA Y EL CUERPO

Un modelo sensoriomotriz de psicoterapia

PAT OGDEN
KEKUNI MINTON
CLARE PAIN

EL TRAUMA Y EL CUERPO
Un modelo sensoriomotriz de psicoterapia

BIBLIOTECA DE PSICOLOGA
DESCLE DE BROUWER

Ttulo de la edicin original:


TRAUMA AND THE BODY.
A Sensorimotor Approach to Psychotherapy
2006, W. W. Norton & Company. New York, USA.
Traduccin: Francisco Campillo Ruiz

EDITORIAL DESCLE DE BROUWER, S.A., 2009


Henao, 6 - 48009 Bilbao
www.edesclee.com
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Cualquier forma de reproduccin, distribucin, comunicacin pblica y


transformacin de esta obra slo puede ser realizada con la autorizacin
de sus titulares, salvo excepcin prevista por la ley.
Dirjase a CEDRO (Centro Espaol de Derechos Reprogrficos www.
cedro.org), si necesita fotocopiar o escanear algn fragmento de esta
obra.

Imppreso en Espaa - Printed in Spain


ISBN: 978-84-330-2319-3
Depsito Legal: BI-1265/09
Impresin: RGM, S.A. - Urduliz

En memoria de
Martha Barth Ogden,
1904 2001

ndice

Reconocimientos. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

11

Prlogo editorial de Daniel J. Siegel . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

15

Prlogo de Bessel A. van der Kolk. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

21

Introduccin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

37

PARTE I
TEORA
1. Procesamiento jerarquizado de la informacin: aspectos
cognitivo, emocional y sensoriomotriz . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

53

2. Margen de tolerancia: la capacidad de modular la activacin


fisiolgica . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

87

3. El apego: el papel del cuerpo en la regulacin didica . . . . . . 109


4. La respuesta de orientacin: el estrechamiento del campo
de la conciencia . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 145

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EL TRAUMA Y EL CUERPO

5. Los subsistemas defensivos: las respuestas de movilizacin


y de inmovilizacin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 175
6. La adaptacin: el papel de los sistemas de accin y las
tendencias de accin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 209
7. La traumatizacin psicolgica y el cerebro: hacia un modelo
neurobiolgico de tratamiento
(por Ruth Lanius, Ulrich Lanius, Janina Fisher y Pat Ogden) 255
PARTE II
TRATAMIENTO
8. Principios del tratamiento: la teora llevada a la prctica. . . . 291
9. La organizacin de la experiencia: habilidades para trabajar
con el cuerpo en el presente . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 327
10. Fase 1 del tratamiento: desarrollar los recursos somticos
necesarios para la estabilizacin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 355
11. Fase 2 del tratamiento: procesar los recuerdos traumticos
y restablecer los actos de triunfo . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 399
12. Fase 3 del tratamiento: la integracin y el desenvolvimiento
ptimo en la vida normal . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 449
Referencias bibliogrficas . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 499

Reconocimientos

Este libro se ha visto influenciado y motivado por muchas personas


que han apoyado el proceso de redaccin, han inspirado nuestro pensamiento, han hecho las veces de cajas de resonancia y han sido nuestros
guas y consejeros a lo largo de tres dcadas de desarrollo profesional.
Tenemos una deuda para con el Consejo de Asesores del Instituto de
Psicoterapia Sensoriomotriz, muchos de los cuales han contribuido de
forma habitual al desarrollo y a la fundamentacin cientfica de nuestra
labor: David Baldwin, Emilie Conrad, Ron Kurtz, Ruth Lanius, Reo
Leslie, Ian Macnaughton, Peter Melchior, Melissa Miller, Martha Stark,
Clare Pain, Allan Schore, Ellert Nijenhuis, Kathy Steele, Onno van der
Hart y Bessel van der Kolk.
En particular, Bessel van der Kolk ha influido fuertemente en nuestra labor y le hacemos extensiva nuestra sentida apreciacin por los
innumerables debates, las observaciones correctivas, la inspiracin
aportada y el inquebrantable apoyo a la hora de fomentar nuestra
comprensin de la neurociencia y de la teora y la tcnica sensoriomotriz. Adicionalmente, les estamos sumamente agradecidos a las teoras pragmticas y claras sobre la disociacin y los sistemas de accin
desarrolladas por Onno van der Hart, Kathy Steele y Ellert Nijenhuis,
y por la colaboracin dinmica con estos autores de la que hemos
tenido ocasin de disfrutar y que ha cambiado nuestra forma de pen-

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EL TRAUMA Y EL CUERPO

sar sobre las experiencias traumticas y nuestra manera de trabajar


con nuestros pacientes. Tambin queremos darle las gracias a Allan
Schore, que nos dedic su tiempo y su esfuerzo a ayudarnos a comprender la interrelacin entre el desarrollo neurolgico y la prctica
clnica, y cuya labor ha ejercido una profunda influencia sobre nuestra forma de entender la psicoterapia. Y tambin le estamos agradecidos a Ruth Lanius por su confianza en nuestra labor ;plasmada por
escrito en esta obra= y en su relevancia incluso para las personas ms
traumatizadas, y por sus contribuciones a este libro, incluida su claridad en relacin con las posibles aplicaciones de la investigacin neurocientfica actual al tratamiento de las experiencias traumticas.
Tambin queremos darles las gracias a los compaeros que han
influido en nuestro pensamiento a lo largo de todos estos aos: Jon
Allen, Betty Cannon, Rich Chefetz, Marylene Cloitre, Christine Courtois, Charles Figley, Judith Herman, Ilan Kutz, Sue Kutz, Ulrich
Lanius, Rodolfo Llinas, Karlen Lyons-Ruth, Sandy McFarlane, Laurie
Pearlman, Steven Porges, Pat Sable, Allen Scheflin, Judith Schore,
Arieh Shalev, Dan Siegel, Marion Solomon y David Spiegel.
Muchas de las teoras y de las estrategias de orientacin somtica
que se describen en este libro son comunes a la psicoterapia corporal.
El pionero en este mbito, que merece un enorme gracias de nuestra
parte, es Ron Kurtz, quien durante ms de 30 aos ha sido nuestro
mentor y nuestra principal fuente de inspiracin en el mbito de la psicologa somtica, y cuyas ideas y estrategias de intervencin son fundamentales para la psicoterapia sensoriomotriz. Les estamos igualmente agradecidos a muchas otras personas pertenecientes a este
mbito y otros relacionados: Susan Aposhyan, Paul Joel, Marianne
Bentzon, Bill Bowen, Christine Caldwell, Emilie Conrad, Fred Donaldson, Annie Duggan, Peter Levine, Richard Strozzi Heckler, Emmett
Hutchins, Jim Kepner, Aubrey Lande, Ian Macnaughton, Lisbeth Marcher, Al Pesso, Thomas Pope, Marjorie Rand, Bert Shaw, Kevin Smith,
Betta van der Kolk y Halko Weiss. Y nuestro profundo aprecio a Peter
Melchior, que muri antes de que este libro viera la luz, por las muchas
horas de puesta en comn sobre la cuestin de la estructura y el movimiento del cuerpo, y por ayudarnos a bosquejar el mapa de recursos
somticos (en el captulo 10) durante una larga tarde de verano varios
aos atrs.

RECONOCIMIENTOS

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Han sido muchas las personas que han contribuido directamente a


la redaccin de este libro. Les estamos agradecidos a Chistine Caldwell
y Charles Figley, quienes fueron los primeros en animarnos a escribir,
y a Dan Siegel, quien nos movi a presentar nuestra propuesta a la editorial Norton y de forma tan generosa nos ayud a pulir nuestra terminologa poco antes de la maquetacin. David Baldwin, Lana Epstein,
Julian Ford, Mary Sue Moore y Steven Porges revisaron algunos captulos especficos, y apreciamos enormemente su ayuda. Tenemos una
deuda para con Bonnie Mark Goldstein por dedicarnos tanto tiempo,
energas y pericia inestimables a este proyecto, revisndolo detenidamente hasta el ltimo momento. Kathy Steele se merece un agradecimiento especial por brindarnos desinteresadamente su aliento, su consejo experto y su excelente capacidad de dar forma al texto cuando las
cosas se nos escapaban de las manos ;en los momento ms difciles=;
como tambin a Onno van der Hart por su generosa y pronta ayuda a
la hora de dar forma al desarrollo conceptual, su soberbia ayuda estilstica con cada uno de los captulos hasta el ltimo momento, y por su
aliento a nivel emocional. Y por ltimo, este libro es mejor de lo que
habra podido serlo gracias a las excepcionales habilidades de redaccin de Janina Fisher, combinadas con su comprensin de la teora y
la tcnica de la psicoterapia sensoriomotriz, y hacemos extensiva nuestra gratitud hacia ella por haber sido nuestro cuarto autor revisando, reescribiendo las secciones ms problemticas y aadiendo su
aportacin a cada uno de los captulos de este libro.
Los formadores fundadores del Instituto de Psicoterapia Sensoriomotriz, Christina Dickinson y Dan Thomas, a los que se sumaron ms
recientemente los formadores veteranos Deirdre Fay y Janina Fisher,
han participado en incontables reuniones de puesta en comn y les
agradecemos su colaboracin, sabidura, apoyo emocional y dedicacin
constantes a la enseanza de esta labor. Les estamos agradecidos a Jennifer Fox, que de forma tan competente y cariosa se asegur de la marcha del Instituto de Psicoterapia Sensoriomotriz cuando Pat estaba
inmersa en la redaccin del libro; y a Jennifer Ryder, que se prest generosamente a completar las referencias bibliogrficas. Y tambin les estamos enormemente agradecidos al personal de la Editorial Norton: Deborah Malmud, Andrea Costella, Michael McGandy, Casey Ruble y Margaret Ryan, por su paciencia y sus tiles consejos a lo largo del proceso.

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EL TRAUMA Y EL CUERPO

A nivel ms personal, a Pat le gustara dar las gracias a Susan Aposhyan, al malogrado Paul Joel, a Susan Melchior, Ria Moran y Kali
Rosenblum, por su incansable apoyo emocional a lo largo de los aos
que ha llevado la redaccin del libro. Su ms sentido aprecio para los
nios de todas las edades a lo largo de su familia extendida, por sus
risas y por su paciencia: a Darci Hill; a sus ahijados, Jovanna Stepan,
Allison Joel y Quinsen Joel; y, muy especialmente, a su hijo, Brennan
Arnold, por su firme apoyo emocional y prctico. A Kekuni le gustara
dar las gracias a su familia, Terrell Smith Minton y Kealoha Malie
Minton, por su increble paciencia y apoyo a lo largo del proceso de
redaccin. A Clare le gustara dar las gracias a sus familiares y amigos,
en especial a Judy, Bill, Christine y Josh, por su sensatez y su sentido
del humor.
Por ltimo, expresamos nuestro ms sentido aprecio a nuestros
estudiantes y a nuestros pacientes, que nos han cuestionado, nos han
inspirado y, en definitiva, nos han enseado la mayor parte de todo lo
que sabemos sobre psicoterapia.

Prlogo editorial
Daniel J. Siegel, psiquiatra

En la perspectiva derivada de la neurobiologa interpersonal confluyen una amplia gama de disciplinas con objeto de elaborar una
imagen integrada de la experiencia humana y del desarrollo de la
salud. Sirvindose de los hallazgos paralelos procedentes de los diferentes mbitos de la ciencia, la prctica clnica y las artes expresivas y
contemplativas, este modelo explicativo concurrente del ser humano trata de entretejer una visin amplia de nuestra experiencia subjetiva. Al reunir formas de conocimiento habitualmente dispares, el
objetivo de esta labor no es otro que el de expandir nuestra visin de
la mente humana y fomentar el bienestar de las personas a ttulo individual, as como de las parejas, las familias, las comunidades y nuestra
sociedad en un sentido ms amplio.
Las experiencias traumticas ejercen un impacto enorme sobre
todos los aspectos de nuestra civilizacin humana y de nuestras vidas
individuales. Sin embargo, la realidad del trauma suele pasarse por
alto en los modelos sociales aplicados a la gestin pblica ;polticas
de sanidad=, la educacin y los recursos que se ofrecen para favorecer
la salud mental. Cmo se explica que se omita con tanta frecuencia
el dolor de las experiencias traumticas? Cuando escribimos libros o
formulamos posibles enfoques a propsito de un problema determinado, solemos llenarnos de conceptos y de palabras que nos distan-

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EL TRAUMA Y EL CUERPO

cian de la realidad vivencial del tema en cuestin. Con frecuencia pensamos en palabras, generando ideas abstractas enmarcadas en bloques lingsticos de informacin, tales como los que estamos leyendo
en este mismo instante. Dichos marcos tericos basados en palabras
tienen su importancia a la hora de sacarnos de la inmediatez de la
experiencia del momento, para permitirnos acceder a una visin ms
amplia de lo que nos brindan las sensaciones directas por s solas. El
beneficio de esta distancia vivencial es el de facilitarnos una imagen
ms clara del todo en base a la elaboracin de una perspectiva de conjunto de una entidad general. Pero las ideas abstractas simbolizadas
por las palabras tambin pueden dificultarnos la percepcin de los
detalles vividos de nuestra experiencia humana. Dicho conocimiento vivencial ;experiencial= suele verse facilitado por las sensaciones
;fsicas, corporales= directas. Sin el equilibrio brindado por el mundo
no verbal de las imgenes, las emociones ;feelings, sentimientos e
impresiones= y las sensaciones, la seduccin que ejercen las palabras
y las ideas nos puede distanciar de la experiencia directa dentro del
mbito de nuestras vidas cotidianas y de nuestra labor profesional. A
nivel social, dicho desequilibrio puede mantenernos en un estado de
negacin. Dentro de un contexto psicoteraputico, el hecho de concentrar la atencin fundamentalmente en el pensamiento y en las
narrativas verbales ;sobre la base de la palabra hablada= puede hacer
que la terapia se mantenga en un nivel superficial y que la experiencia
traumtica quede sin resolver. El nfasis excesivo en el pensamiento
lgico, lingstico, lineal y literal puede sesgar el equilibrio de nuestra
actividad mental y desviarnos de las importantes funciones reguladoras sensoriomotrices, holsticas, autobiogrficas, reductoras del estrs
y basadas en imgenes, propias de las modalidades neurales no verbales de procesamiento. La vinculacin de estas dos formas muy diferentes pero igualmente importantes de conocimiento constituye la
esencia de la introduccin de un equilibrio en nuestras vidas y en
nuestra comprensin de las experiencias humanas complejas como
pueden ser las experiencias traumticas.
La idea central de la neurobiologa interpersonal es que la integracin constituye la esencia del bienestar. La integracin es la vinculacin de distintos elementos diferenciados en un todo funcional. Con la
ayuda de un sistema integrado, nuestras vidas se vuelven flexibles,

PRLOGO EDITORIAL

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adaptativas, coherentes, ms dinmicas y estables. En ausencia de


esta integracin, el caudal de nuestra actividad mental se desplaza
hacia la rigidez o el caos. En este sentido, el trauma se puede considerar como un defecto fundamental de integracin dentro de un individuo, una dada, una familia o una comunidad. Los estados postraumticos abundan en experiencias rgidas o caticas que prolongan la
devastacin del trauma del pasado mucho tiempo despus de los desorganizadores incidentes iniciales. Mediante la integracin de diversos dominios vivenciales dentro de un modelo receptivo de conocimiento, nuestras vidas fluyen de una forma ms interrelacionada y
armoniosa. Dichos vnculos incluyen la integracin de las modalidades de procesamiento de la memoria implcita y la memoria explcita,
del hemisferio izquierdo y el hemisferio derecho, y del conocimiento
intelectual consciente y las sensaciones corporales. Nuestra mente
tiende de forma innata hacia la integracin y la sanacin, movimiento
ste que con frecuencia puede quedar bloqueado despus de la vivencia traumtica. La liberacin de este impulso hacia el bienestar constituye uno de los objetivos centrales de la psicoterapia, que permite la
generacin de estados integrados que sientan las bases de la regulacin adaptativa. El terapeuta puede utilizar la imagen de que la integracin neural ;a nivel del sistema nervioso=, una mente coherente y
unas relaciones empticas forman los tres lados de un tringulo de
salud mental que se puede contemplar como el elemento central de la
sanacin dentro del proceso psicoteraputico.
Dentro de una visin de la terapia propia de la neurobiologa interpersonal, cuando escrutamos la mente nos esforzamos por integrar
las sensaciones, imgenes, sentimientos y pensamientos que comprenden el flujo de energa e informacin que define nuestra vida
mental. Las sensaciones incluyen las texturas no verbales generadas
por el cuerpo, que comprenden el estado de los msculos en nuestras
extremidades y en la cara, nuestros rganos internos, los impulsos a
actuar y los movimientos reales. Escrutar la mente con curiosidad,
receptividad, aceptacin y amor el carbn que prende la esencia
del cambio nos permite integrar estos diversos elementos de nuestra
mente bajo nuevas formas que posibilitan que la sanacin pueda salir
a la superficie. Cuando nos centramos en estos diversos dominios de
la mente, la comunicacin emptica dentro de la psicoterapia permite

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EL TRAUMA Y EL CUERPO

que se desarrollen nuevos estados de coherencia a medida que avanza


la integracin neural la vinculacin fisiolgica de las pautas neurales
ampliamente repartidas a nivel del cerebro y del cuerpo propiamente
dicho y se establecen nuevas formas de regulacin adaptativa y
sana.
En El trauma y el cuerpo Pat Ogden y sus colaboradores nos ofrecen profundas observaciones vivenciales que pueden despertar nuestras mentes a la sabidura del cuerpo. En virtud de dirigir la atencin
al cuerpo con plena conciencia de la experiencia sensorial en el aqu y
ahora, quedan abiertas las vas hacia la integracin y es posible la
sanacin. Esta conciencia receptiva implica una atencin aceptadora,
amable, no crtica, que podra ser la clave de que la mente pueda desplazarse del caos y la rigidez dentro de los estados no integrados, al
funcionamiento coherente que aflora con la ayuda de la integracin.
La conciencia plena del cuerpo le permite al individuo avanzar directamente hacia estados de activacin fisiolgica anteriormente evitados, que dejaron al cuerpo fuera de la experiencia de la vida mental a
raz de la traumatizacin aguda o crnica.
Sirvindose de aplicaciones elegantemente formuladas de la neurobiologa haciendo amplia referencia a la literatura cientfica ms
avanzada, los autores elaboran un exquisito marco terico en la primera mitad del libro. Este marco sienta las bases para la visin de la
totalidad del bosque, que enfatiza por qu los profesionales del mbito clnico tienen que comprender intelectual y lingsticamente la
importancia crucial del procesamiento neural e interpersonal no intelectual ni lingstico por parte del individuo. La mente, que con frecuencia no es consciente de dichos estados sensoriales y motrices del
cuerpo, puede finalmente acceder a la integracin que las adaptaciones a la traumatizacin haban bloqueado durante tanto tiempo.
La segunda mitad del libro presenta una descripcin por fases del
cmo que subyace a los aspectos prcticos de estas importantes interrelaciones teraputicas. El modelo sensoriomotriz de psicoterapia va
ms all del mero hecho de utilizar el cuerpo como un marco ms de
referencia para justificar racionalmente la psicoterapia de calidad.
Antes bien, el hecho de dirigir la atencin a las sensaciones, los impulsos y los movimientos del cuerpo le permite al terapeuta abrirse al
mbito esencial de lo no verbal de cara al procesamiento directo de

PRLOGO EDITORIAL

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la informacin dentro del marco de la conciencia plena, que reviste


una utilidad para una amplia gama de modelos de psicoterapia.
La concentracin de la atencin y el inters en el cuerpo para acceder al bienestar mental es un modelo ;enfoque= que abarca miles de
aos de prctica dentro del mbito de las tradiciones contemplativas.
De alguna forma, en los tiempos modernos nos hemos olvidado de la
sabidura tan arduamente conquistada propia de estas antiguas tradiciones. La moderna ciencia neural seala claramente el papel central
que desempea el cuerpo en la gnesis de la emocin y del sentido. Si
bien algunas interpretaciones de la neurociencia consideran el cerebro monocraneal ;single skulled, confinado a un crneo aislado= como
la fuente de todo lo mental, dicha visin restringida omite la realidad
cientficamente demostrada de que la mayora de los cerebros viven
en un cuerpo y forman parte del mundo social integrado por otros
cerebros. El cerebro est programado para conectar con otras mentes,
para crear imgenes de los estados intencionales de los dems, de las
expresiones afectivas y los estados corporales asociados a la activacin fisiolgica que, en virtud de la capacidad fundamental de nuestro
sistema neuronal especular ;i.e., integrado por las neuronas espejo= de
generar una resonancia emocional, permiten acceder a la empata. De
esta forma, vemos que la mente constituye una realidad relacional y
encarnada. Los autores de este sabio libro prestan una detenida atencin a la realidad cientfica de la mente encarnada y relacional para
comprender el impacto que genera el trauma y delinear una va de
curacin. La relacin entre el terapeuta y el paciente vista a travs de
la luz de esta labor fundamentada en el modelo del apego, de raz
somtica y centrada en las vivencias sensoriales, les permite a los clnicos de todas las tendencias comprender los modelos prcticos para
explicar el crecimiento y el desarrollo psicolgico desde una luz novedosa y til. Adems de basarse en una dilatada experiencia clnica, el
marco terico de esta perspectiva es congruente con la ciencia. El aadido de un enfoque sensoriomotriz a la psicoterapia impulsa el desarrollo de nuestra comprensin de la interrelacin entre la experiencia
subjetiva y los hallazgos de la investigacin objetiva dentro de un
mbito extraordinariamente original: los autores han aceptado el difcil reto de ponerle palabras a un mundo sin palabras. Es un placer
para m presentar la importante contribucin de estos autores a la

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EL TRAUMA Y EL CUERPO

comprensin de la mente relacional y encarnada dentro de la serie de


la editorial Norton consagrada a la neurobiologa interpersonal. Permitamos que dicha contribucin impregne todos los mbitos de nuestra mente, y permitmonos conocer y tomar conciencia de nuestra
propia experiencia vivencial.

Prlogo
Bessel A. van der Kolk, psiquiatra

Los espectaculares avances en el mbito de la neurociencia a lo largo de la ltima dcada han conducido al desarrollo de nuevos e importantes avances respecto de la forma en que la mente y el cerebro humano procesan las experiencias traumticas. La labor de neurocientficos como Antonio Damasio, Joseph LeDoux, Jaak Panksepp, Steve
Porges, Rodolfo Llinas y Richie Davidson, han puesto de manifiesto
que, de forma ms o menos automtica, los seres vivos responden a la
entrada de informacin sensorial con unas pautas de accin relativamente estables: unas conductas predecibles susceptibles de ser activadas una y otra vez ante la presencia de estmulos similares. La funcin
de la mente i.e., de la extraordinaria capacidad humana de observar, conocer y predecir consiste en inhibir, organizar y modular
dichas respuestas automticas, ayudndonos con ello a regular y a
preservar nuestras relaciones con nuestros congneres humanos, de
los que tan extraordinariamente dependemos para proveernos de sentido, compaa, reafirmacin, proteccin y contacto.
Pero, si bien es capaz de organizar nuestras emociones y nuestros
impulsos, la mente no parece estar particularmente bien dotada para
suprimir totalmente las emociones, los pensamientos y los impulsos
indeseados. De hecho, parece estar ms orientada a argumentar una
base lgica ;elaborar un fundamento aparentemente racional= para

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EL TRAUMA Y EL CUERPO

justificar las conductas problemticas ;perturbadoras= (e.g., es por tu


propio bien, o para crear un mundo mejor) que a eliminarlas. A
consecuencia de ello, los seres humanos parecemos estar condenados
a acomodarnos a nuestros anhelos irracionales y nuestras emociones indeseadas de miedo, rabia, indefensin, lascivia y desesperacin
sin que jams lleguemos a ser capaces de dominarlas por completo.
La vida consiste fundamentalmente en encontrar nuestra propia
forma de orientarnos en el mundo, y el cmo lo logremos depende de
la red de conexiones automticas o circuitos innatos de nuestro cerebro. Dicha instalacin neural se deriva del legado evolutivo que
compartimos en mayor o en menor proporcin con todos los seres
vivos, combinado con la impronta que dejan en nosotros nuestras
propias experiencias personales ms tempranas. El modelo bsico de
nuestro mapa del mundo y la forma como nos movemos por l consiste en una serie de conexiones entre el sistema responsable de la activacin fisiolgica del cerebro (el cerebro reptil) y el sistema interpretativo propio del cerebro mamfero (el sistema lmbico). Estas conexiones determinan la forma en que todos los animales, incluidos los seres
humanos, organizan sus respuestas a los estmulos sensoriales y
dichas respuestas, en primer lugar y principalmente, afectan al movimiento.
La investigacin neurocientfica lleva recorrido un largo trecho en
lo relativo a clarificar por qu los mismos estmulos que a unas personas les complacen, a otras les irritan. Las reacciones emocionales tienen lugar no en virtud de una eleccin consciente, sino de una disposicin: las estructuras cerebrales lmbicas como, por ejemplo, la amgdala identifican los estmulos sensoriales entrantes con objeto de
determinar su significado o su importancia emocional. La interpretacin que se deriva de dichas estructuras cerebrales subcorticales se
basa en su mayor parte en las experiencias anteriores, las cuales determinan nuestra disposicin a acercarnos o a evitar aquello con lo que
nos encontremos. Es ms, cada vez es ms evidente que la respuesta
hace referencia a una accin que nos vemos impelidos a adoptar esto
es, a la forma en que nos vemos fsicamente inclinadosa proceder despus de recibir un determinado estmulo en particular. La neurociencia ha confirmado las observaciones ms antiguas realizadas por cientficos como Darwin y William James, relativas a que las impresiones

PRLOGO

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fsicas, corporales forman el sustrato de los estados emocionales que


configuran la cualidad de nuestros esfuerzos a la hora de tomar decisiones, as como las soluciones que identificamos para afrontar dilemas especficos. Estas impresiones fsicas, a su vez, impulsan al organismo humano a adoptar determinadas acciones: en palabras de
Roger Sperry, premio Nobel de medicina correspondiente al ao 1981:
El cerebro es el rgano del movimiento y para el movimiento: el cerebro es el rgano que mueve los msculos. Hace otras muchas cosas,
pero todas ellas son secundarias al hecho de hacer que nuestros cuerpos se muevan (1952, p. 298). Sperry afirma que incluso la percepcin es secundaria al movimiento: En la medida en que un organismo percibe un objeto dado, se dispone ;est preparado= para responder al mismo La presencia o la ausencia de posibles reacciones
adaptativas potenciales, listas para su descarga bajo la forma de las
correspondientes pautas motrices, es la que determina la diferencia
entre percibir y no percibir (1952, pp. 299-300).
El neurocientfico Rodolfo Llinas resume la relacin entre la accin
y el cerebro de la siguiente forma: con objeto de orientarse en el mundo cualquier criatura que se mueva activamente tiene que ser capaz de
predecir lo que va a pasar ;lo que est por venir= y encontrar el camino
adonde necesita ir. La prediccin tiene lugar a travs de la formacin
de una imagen sensoriomotriz sobre la base del odo, la vista o el tacto, que contextualiza el mundo exterior y lo compara con el mapa
interno ya existente. La comparacin entre el mundo interno y el
mundo externo ;se traduce= en una accin apropiada: se lleva a cabo
un movimiento (Llinas, 2001, p. 38). Las personas vivencian las combinaciones de sensaciones y el impulso a la activacin fsica bajo la
forma de una emocin.
Tanto Charles Darwin (1872) como Ivan Pavlov (1928) comprendieron claramente que el objetivo de las emociones es generar un
movimiento fsico: ayudar al organismo a salir del peligro en el caso
de las emociones negativas, y a moverse en direccin a la fuente del
estmulo en el caso de las emociones positivas. Darwin en particular
seala que los seres humanos no difieren en modo alguno de los animales en este sentido. Las emociones activan el organismo para que
responda de unas formas preestablecidas tales como, por ejemplo,
defenderse, prepararse para luchar, volver la espalda o aproximarse

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EL TRAUMA Y EL CUERPO

para acceder a una mayor intimidad y cuidados. En resumen, las emociones sirven de gua para la accin.
Nina Bull, Jaak Panksepp, Antonio Damasio y dems han demostrado que cada estado emocional en particular activa automticamente distintas tendencias de accin, configurando una secuencia programada de acciones. Cuando los seres humanos procesan las percepciones entrantes, interpretan la informacin nueva comparndola con la
experiencia previa. Sobre la base de esta comparacin, el organismo
predice los resultados de diversas posibles acciones y organiza una
respuesta fsica al estmulo entrante. En palabras de Damasio: Las
acciones fsicas crean el contexto para las acciones mentales; los procesos ascendentes ;bottom-up= afectan a los procesos de nivel superior. ;En ello consiste= la vivencia emocional ;feeling= respecto de lo
que est sucediendo (1999, p. 27). Y aade:
Supone tener un buen sentido de la economa domstica que
;las= estructuras ;cerebrales= responsables de la atencin y las
estructuras responsables del procesamiento de la emocin estn
cerca unas de otras. Adems, tambin supone tener un buen
sentido de la gestin interna que a su vez estas estructuras estn
cerca de las estructuras que regulan y son indicativas del estado
corporal. Ello es as debido a que las consecuencias de la emocin y la atencin estn estrechamente relacionadas con el objetivo fundamental de mantener la vida dentro del organismo al
tiempo que, por otro lado, no es posible administrar el cuidado
de la vida y mantener el equilibrio homeosttico en ausencia de
datos sobre el estado actual del cuerpo propiamente dicho ;body
proper= del organismo (p. 28).
Lo que hace nicos a los seres humanos dentro del reino animal es
su flexibilidad: su capacidad de tomar decisiones respecto de la forma
de responder a su entorno. Esta flexibilidad es el resultado de la propiedad que tiene el neocrtex humano de integrar una amplia variedad de diferentes fragmentos de informacin, de darle un sentido tanto a los estmulos entrantes como a los impulsos fsicos (las tendencias fsicas) que stos suscitan, y aplicar el pensamiento lgico para
calcular el efecto a largo plazo de una determinada accin en particular. Ello les permite a los seres humanos descubrir constantemente

PRLOGO

25

nuevas formas de abordar la informacin entrante, y de modificar sus


respuestas sobre la base de las enseanzas aprendidas de una forma
mucho ms compleja que el mero condicionamiento que observamos
en los perros y otros animales.
Sin embargo, esta capacidad de responder de una manera flexible
emerge muy lentamente a lo largo del transcurso del desarrollo humano y se ve alterada con facilidad. Los nios pequeos tienen un control
escaso sobre su llanto y sus conductas de aferramiento ;clinging= cuando se sienten abandonados, al igual que tampoco tienen demasiado
control sobre la exteriorizacin de su entusiasmo cuando se sienten
encantados o estn disfrutando. Tambin los adultos son propensos a
iniciar conductas automticas cuando se sienten agitados por emociones muy intensas. Es probable que lleven a cabo el tipo de tendencia de accin que est asociado con una emocin en particular: la
confrontacin y la inhibicin en el caso de la rabia; la parlisis fsica
en el caso del miedo, el derrumbe fsico en respuesta al desvalimiento
;indefensin=; un impulso inexorable a moverse en direccin a fuentes
de alegra como, por ejemplo, correr hacia las personas a las que queremos, seguido de un impulso a abrazarlos, y as sucesivamente. Desde 1889 cuanto menos (Janet) se ha venido observando que las personas traumatizadas son propensas a reaccionar a los recuerdos del
pasado iniciando de forma automtica acciones fsicas que debieron
ser apropiadas en el momento que ocurri el trauma, pero que en el
momento actual estaran fuera de lugar. Como seala Janet: Los
pacientes traumatizados prosiguen la accin, o ms bien el intento de
actuar, que se inici cuando sucedieron los hechos, y se agotan ellos
mismos en este eterno recomenzar (1919/1925, p. 663).
Los actuales descubrimientos en el mbito de la neurociencia relativos a la activacin automtica de secreciones hormonales, estados
emocionales y reacciones fsicas en respuesta a estmulos sensoriales,
han enfrentado una vez ms a la psicologa con una realidad que ya
expresara Freud tajantemente por primera vez: que la mayora de las
acciones y de las motivaciones humanas se basan en procesos que no
estn bajo el control consciente. Las consecuencias de estos descubrimientos son particularmente relevantes para la comprensin y el tratamiento de las personas traumatizadas. El saber que estas personas
son propensas a activar secreciones hormonales y pautas de acciones

26

EL TRAUMA Y EL CUERPO

fsicas automticas relacionadas con el trauma, clarifica por qu tienden a reaccionar ante determinados desencadenantes con unas respuestas irracionales esto es, iniciadas a nivel subcortical que seran
irrelevantes e incluso perjudiciales dentro del contexto de las exigencias actuales: estas personas pueden explotar en respuesta a provocaciones nimias, paralizarse cuando se sienten frustrados, y sentirse
desvalidos ante dificultades de lo ms triviales. En ausencia de un
contexto histrico que permita comprender el remanente somtico y
motriz procedente del pasado, sus emociones parecen fuera de lugar y
sus acciones extravagantes. Estos sntomas de un pasado no resuelto
;incompleted, inacabado= tienden a convertirse en una fuente de vergenza y turbacin para quienes los sienten.
Uno de los hallazgos ms slidos de los estudios de personas traumatizadas con la ayuda de neuroimgenes es que en situaciones de
estrs, las reas cerebrales superiores responsables del funcionamiento ejecutivo planificacin del futuro, anticipacin de las consecuencias de las propias acciones e inhibicin de las reacciones inapropiadas se vuelven menos activas (Van der Kolk, en prensa). Del mismo modo que los nios pequeos pierden el barniz de urbanidad y
estallan en rabietas cuando se sienten frustrados, los adultos traumatizados son propensos a regresar ;revert= a respuestas primitivas de
autoproteccin cuando perciben determinados estmulos como una
amenaza. Una vez que los desencadenantes sensoriales del trauma del
pasado activan el cerebro emocional para que ponga en marcha sus
dispositivos protectores habituales, los cambios resultantes a nivel de
la activacin del sistema simptico y parasimptico interfieren en el
funcionamiento ejecutivo eficaz: las funciones cerebrales superiores
tienen un menor control sobre la conducta, lo que genera una regresin conductual. Sin el funcionamiento adecuado del cerebro racional, las personas propenden a regresar a pautas de accin fijas rgidas: las reacciones conductuales automticas de fuga, ataque o paralizacin que constituyen nuestro patrimonio evolutivo ante las amenazas, y nuestros recuerdos individuales implcitos respecto de cmo
en otro tiempo nuestros cuerpos se esforzaron por hacerle frente a la
amenaza de sentirnos desbordados. El legado del trauma hace que
estas pautas somticas (i.e., endocrinas y motrices) puedan verse desencadenadas por las ms leves provocaciones, reactivando as la res-

PRLOGO

27

puesta fsica del organismo ante el terror, el abandono y el desvalimiento del pasado, a veces con todo lujo de detalles.
La psicologa y la psiquiatra, como disciplinas, han prestado escasa atencin a las respuestas conductuales (i.e., musculares, orgnicas)
desencadenadas por los recuerdos traumticos y, en su lugar, se han
centrado estrechamente en la neuroqumica o en los estados emocionales asociados a los recuerdos. En razn de ello, puede que hayan
perdido de vista el bosque en favor de los rboles: tanto la neuroqumica como las emociones se activan con objeto de generar determinadas actitudes ;posturas= corporales y movimientos fsicos encaminados a proteger, activar y defender. Los espectaculares avances en el
mbito de la farmacoterapia han ayudado enormemente a controlar
algunas de las anormalidades neuroqumicas generadas por la traumatizacin, pero es evidente que no son capaces de corregir el desequilibrio.
El hecho de que los desencadenantes traumticos reactiven parte
de las respuestas hormonales y motrices al trauma original, suscita
algunas cuestiones importantes: la definicin de trastorno por estrs
postraumtico (TEPT) que aparece en el DSM-IV subraya la hiperactivacin fisiolgica en respuesta a los recuerdos traumticos. Pero la
traumatizacin va ms all de una mera respuesta fisiolgica. La esencia de la traumatizacin es la indefensin ms absoluta combinada
con el abandono por parte de los cuidadores supuestamente protectores. Probablemente, el mejor modelo animal de este fenmeno sea el
del shock inevitable en el que las criaturas son torturadas sin que
puedan hacer nada por alterar el curso de los acontecimientos (Van
der Kolk, Greenberg, Boyd y Cristal, 1985). Ello hace que se derrumben y dejen de esforzarse por luchar o huir. En el caso de los seres
humanos, el mejor predictor de que algo revestir caractersticas traumticas parece ser la situacin en la que la persona implicada ya no
puede imaginar ninguna posible salida; cuando luchar o huir dejan de
ser una opcin y la persona se siente desbordada y desvalida. Como ya
sealara Darwin: las emociones correspondientes al miedo, el asco, la
rabia o la depresin son seales para comunicarles a los dems que
retrocedan ;desistan, se detengan= o que les protejan. Cuando una persona queda traumatizada, dichas emociones no generan los resultados esperados: el depredador no retrocede, ni desiste, ni protege, y

28

EL TRAUMA Y EL CUERPO

cualquiera de las acciones que emprenda la persona traumatizada no


logra restablecer la sensacin de seguridad.
Despus de tener una o ms confrontaciones con la futilidad de sus
emociones y de sus pautas de accin automticas con vistas a restablecer la seguridad y el control, muchos nios y adultos traumatizados parecen perder la capacidad de utilizar sus emociones como una
gua para la accin eficaz. Sus emociones pueden activarse, pero la
persona no reconoce lo que est sintiendo. A esto lo llamamos alexitimia, i.e., la incapacidad de identificar verbalmente el significado de
las sensaciones fsicas y de la activacin muscular. Esta incapacidad
de reconocer lo que nos est pasando por dentro i.e., de identificar
correctamente las sensaciones, las emociones y los estados fsicos
hace que las personas pierdan el contacto con sus propias necesidades
y sean incapaces de atenderlas, lo que a menudo se extiende a tener
dificultades en valorar los estados y las necesidades emocionales de
las personas que les rodean. Incapaces de evaluar y de modular sus
propios estados internos, habitualmente se derrumban ante la amenaza o estallan en respuesta a contrariedades nimias. La futilidad se convierte en el distintivo de la vida cotidiana.
Cuando las investigaciones contemporneas sobre la traumatizacin redescubrieron las profundas alteraciones en la vivencia subjetiva de las sensaciones fsicas y la activacin automtica de las pautas
de accin fijas en los nios y adultos traumatizados (el psiquiatra francs Pierre Janet ya haba investigado ampliamente esta cuestin un
siglo atrs, pero no reconocimos su contribucin hasta ms tarde), la
comunidad teraputica dominante se encontr con que no saba qu
decir respecto de cmo se podan abordar los dficits en estas reas.
Una cosa estaba clara: el cerebro racional, ejecutivo la mente, la parte que debe encontrarse en buen estado de funcionamiento para poder
implicarse en el proceso de la psicoterapia tiene una capacidad muy
limitada de anular las sensaciones, controlar la activacin emocional
y modificar las pautas de accin fijas. Haba que resolver el problema
formulado por Damasio (1999):
Utilizamos nuestra mente no para descubrir hechos sino para
ocultarlos. Una de las cosas que la pantalla oculta ms eficazmente es el cuerpo, nuestro propio cuerpo, incluidos sus pormenores y entresijos ;the ins and outs=, sus interioridades. A la

PRLOGO

29

manera de un velo extendido sobre la piel para garantizar su


pudor, la pantalla elimina parcialmente de la mente los estados
internos del cuerpo, que constituyen el flujo de la vida a medida
que sta evoluciona a lo largo del cauce del da a da. El carcter
esquivo de las emociones y las sensaciones constituye probablemente una indicacin del hecho de que cubrimos la visin de
nuestros cuerpos, de que las imgenes mentales enmascaran la
realidad del cuerpo (p. 28).
Dado que la comprensin ;understanding= y la consciencia introspectiva ;insight= son los elementos esenciales tanto de la terapia cognitivo-conductual (TCC) como de la psicoterapia psicodinmica, i.e., las
principales terapias que se ensean actualmente en los institutos profesionales, no ha sido fcil integrar los descubrimientos en el mbito
de la investigacin neurocientfica con la prctica teraputica contempornea. Ni la TCC ni las tcnicas teraputicas psicodinmicas
prestan demasiada atencin a la vivencia y la interpretacin de las
sensaciones fsicas, ni a las pautas de accin fsica preprogramadas.
Dado que Joseph LeDoux ha demostrado que, cuanto menos en las
ratas, los recuerdos emocionales son para siempre y que el crtex
prefrontal dorsolateral, i.e., el centro de la consciencia introspectiva,
la comprensin y la planificacin del futuro, no tiene prcticamente
vas de conexin que puedan alterar el funcionamiento del cerebro
emocional, lo mejor que las terapias verbales pueden ofrecer es ayudar a las personas a inhibir las acciones fsicas automticas que sus
emociones generan. En resumen, las terapias verbales pueden ayudar
a controlar la agresividad (i.e., a tranquilizarse antes de perder los
estribos) como en el caso de contar hasta diez y de respirar hondo.
La constatacin de que la consciencia introspectiva y la comprensin no bastan para evitar que las personas traumatizadas sientan y
acten con regularidad como si estuvieran reviviendo el trauma una y
otra vez, oblig a los profesionales en el mbito clnico a investigar
posibles tcnicas que ofrecieran la posibilidad de reprogramar estas
respuestas fsicas automticas. Fue absolutamente natural que dichas
tcnicas hubieran de incluir mtodos para abordar el conocimiento
respecto de las sensaciones internas y de las pautas de accin fsicas.
Por supuesto, son muchas y diversas las culturas que tienen tradicio-

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EL TRAUMA Y EL CUERPO

nes sanadoras que estimulan y se sirven de los movimientos fsicos y


la respiracin, tales como el yoga, el chi kung, el tai chi y dems tradiciones asiticas y africanas. Sin embargo, en Occidente los enfoques
que incluyen trabajar con las sensaciones y los movimientos han sido
aislados y se han mantenido al margen de la corriente principal de las
enseanzas mdicas y psicolgicas. No obstante, la labor con las sensaciones y los movimientos ha sido algo ampliamente investigado
dentro de tcnicas tales como el focusing, la conciencia sensorial, el
mtodo Feldenkrais ;educacin somtica=, el mtodo Rolfing ;terapia
corporal=, la tcnica Alexander ;reeducacin psicofsica=, la conexin
mente-cuerpo ;reeducacin motriz=, la experiencia somtica ;configuracin corporal y experiencia emocional=, la psicoterapia PessoBoyden ;reeducacin emocional psicomotriz=, la sinergia de Rubenfeld ;escuchar con las manos el lenguaje del cuerpo=, el movimiento
autntico ;terapia expresiva (danza movimiento terapia) de corte junguiano=, el mtodo Hakomi ;psicoterapia experiencial centrada en el
cuerpo=, el mtodo de respiracin de Middendorf ;educacin en la
experiencia de la respiracin natural=, y muchas otras ms. Si bien
cada una de estas tcnicas incluye unos procedimientos muy sofisticados, la naturaleza y los efectos de estas prcticas no se pueden expresar ;verbalmente= con facilidad y, como seala Don Hanlon Johnson,
sus diferentes significados ;las ideas o los propsitos que pretenden
transmitir= no casan fcilmente con las categoras intelectuales dominantes. La integracin ms notable de la labor corporal ;i.e., de trabajar con el cuerpo y, ms especficamente, con las sensaciones y los
movimientos corporales= y el grueso de la ciencia se produjo cuando
Nikolaas Tinbergen analiz la tcnica Alexander en su discurso de
aceptacin del premio Nobel en el ao 1973.
Durante las ltimas dcadas, han sido varios los profesionales interesados en el cuerpo que se han ocupado especficamente de los efectos somatosensoriales de las experiencias traumticas. A mi parecer,
los tres maestros ms destacados en este rea los que han ejercido la
influencia ms profunda en m mismo y en muchos de los profesionales clnicos con los que trabajo han sido Pat Ogden, que es la autora
del presente libro, Peter Levine y Al Pesso. Despus de dcadas de formacin en el mtodo Rolfing, el mtodo Hakomi y dems tcnicas
corporales, Pat Ogden integr los efectos psicolgicos y neurobiolgi-

PRLOGO

31

cos de la traumatizacin con la labor corporal, y fund una nueva


escuela de psicoterapia que incluye la labor con los procesos sensoriomotrices sobre la firme base de la teora del apego, la neurociencia y
la prctica psicoteraputica tradicional.
La psicoterapia sensoriomotriz es sensible al hecho de que la
mayora de los traumas tienen lugar dentro del contexto de las relaciones interpersonales. Esta realidad implica que el trauma incluye
violaciones de los lmites ;personales=, prdida de la accin autnoma
y prdida de la propia capacidad de regulacin. Cuando las personas
carecen de fuentes de apoyo y de sustento, como suele ser habitual en
el caso de los nios maltratados, las mujeres atrapadas en el crculo
de la violencia domstica y los hombres encarcelados ;los reclusos=,
es probable que aprendan a responder a los abusos y las amenazas
con una conformidad mecnica o una sumisin resignada. Particularmente, si la degradacin ha sido reiterada e implacable, las personas afectadas se muestran vulnerables a la desregulacin fisiolgica
constante (i.e., el desarrollo de estados de hipoactivacin o hiperactivacin fisiolgica extrema), acompaada de paralizacin fsica. Con
frecuencia, estas respuestas se convierten en algo habitual. En consecuencia, muchas de las vctimas de experiencias traumticas manifiestan problemas clnicos a la hora de iniciar acciones eficaces independientes, incluso en situaciones en las que racionalmente cabra
esperar que fueran capaces de defenderse por s solos y de encargarse de las cosas.
Muchas personas traumatizadas aprenden a disociar y compartimentalizar: pueden ser muy competentes y mostrarse muy centrados
la mayor parte del tiempo, pero de repente pueden caer en unos estados primitivos e inflexibles de desvalimiento e inmovilizacin ;paralizacin= cuando se ven enfrentados a situaciones o sensaciones que les
recuerdan el pasado ;traumtico=. Algunos de ellos pueden permanecer conscientes de lo que estn sintiendo, de lo que est pasando a su
alrededor, de las posibles vas de escape, y de los impulsos fsicos de
protegerse, en tanto que otros se abstraen ;se descentran= y pierden el
contacto tanto con las sensaciones internas como con lo que est
pasando a su alrededor. Al evaluar los problemas disociativos, muchos
profesionales se concentran en las emociones y las conductas. Pero la
psicoterapia sensoriomotriz aborda especficamente los sntomas

32

EL TRAUMA Y EL CUERPO

disociativos que incluyen las sensaciones corporales, los trastornos


del movimiento, la desregulacin de la activacin fisiolgica, la falta
de sensaciones corporales y la reviviscencia del trauma bajo la forma
de fragmentos somatosensoriales.
Es probable que la descripcin de las experiencias traumticas en
la terapia verbal convencional active los recuerdos implcitos bajo la
forma de sensaciones fsicas relacionadas con el trauma, desregulacin fisiolgica y movimientos involuntarios, junto con las consiguientes emociones tales como indefensin, miedo, vergenza y rabia,
sin brindar los recursos para procesar estos remanentes no verbales
del pasado. Al desplegarse esta secuencia, es probable que las personas traumatizadas tengan la impresin de que el intento de abordar el
trauma contina sin estar exento de peligros; en su lugar, tendern a
buscar una relacin de apoyo en el presente. El terapeuta se convierte
de este modo en un refugio en relacin con una vida marcada por la
impotencia y la esterilidad.
La psicoterapia sensoriomotriz aborda directamente el hecho de que
el pasado traumtico contina influyendo en la forma como las personas se perciben a s mismas y a su entorno, y en la posicin que adoptan
en relacin con el mundo que les rodea. En lugar de concentrarse en el
sentido que las personas le dan a sus vivencias i.e., en sus narrativas del
pasado el inters recae en la experiencia y la conciencia fsica que el
paciente tiene de s mismo. Las terapias de orientacin corporal parten
de la base de que las experiencias del pasado aparecen encarnadas en
los estados fisiolgicos y las tendencias de accin actuales: la traumatizacin es reescenificada a travs de la respiracin, los gestos, las percepciones sensoriales, los movimientos, las emociones y los pensamientos.
El papel del terapeuta consiste en facilitar el autoconocimiento y la
autorregulacin, en lugar de limitarse a presenciar e interpretar el trauma. La terapia incluye trabajar las sensaciones y las tendencias de
accin con objeto de descubrir otras formas de orientarse y de moverse
por el mundo.
El trabajo con personas traumatizadas entraa la superacin de
diversos obstculos de primera magnitud. Uno de ellos es que, si bien
el contacto y la receptividad humana son elementos esenciales de la
regulacin fisiolgica, los traumas en el mbito de las relaciones
humanas suelen derivar en el miedo a la intimidad. En el caso de

PRLOGO

33

muchas personas, la anticipacin de la cercana y la compenetracin


suscitan de forma automtica recuerdos implcitos relacionados con
el dao, la traicin y el abandono. En consecuencia, el hecho de sentirse visto ;observado, reconocido, objeto de atencin= y comprendido
lo cual ayuda a la mayora de las personas a sentirse ms calmadas y
ms controladas puede precipitar una reviviscencia del trauma en el
caso de las personas que han resultado gravemente daadas en el
mbito de las relaciones ntimas. Por tanto, antes de que pueda establecerse ninguna confianza, es importante ayudar a los pacientes a
generar una sensacin fsica de control en base a trabajar el establecimiento de los lmites fsicos, indagar posibles formas de regular la
activacin fisiolgica (utilizando la respiracin y el movimiento corporal), y concentrndose en recuperar la sensacin fsica de ser capaz
de defenderse y de protegerse uno mismo. Puede ser til analizar las
experiencias anteriores de seguridad y de competencia ;destreza=, y
activar recuerdos relativos a las sensaciones de placer, disfrute, agudeza, fuerza y capacidad. Trabajar la traumatizacin implica que la persona recuerde cmo sobrevivi, adems de ocuparse tambin de cules fueron los daos. Como subraya Pat Ogden en el presente libro:
Descubrir las defensas de reafirmacin activa ;i.e., las defensas activas fortalecedoras= que haban sido abandonadas y que resultaron ser
ineficaces en el momento de la traumatizacin.
Otro de los problemas es que, neurobiolgicamente hablando, la
nica parte del cerebro consciente que es capaz de influir en los estados emocionales (localizados en el sistema lmbico) es el crtex prefrontal medial, la parte del cerebro que interviene en la introspeccin
(i.e., prestar atencin al estado interior del organismo). Diversos estudios con neuroimgenes revisados en este libro han puesto de manifiesto una disminucin de la activacin del crtex prefrontal medial
en las personas con TEPT (Lanius, 2002; Clark y McFarlane, 2000).
Esto significa que las personas traumatizadas, por regla general, tienen serios problemas a la hora de prestar atencin a sus sensaciones y
percepciones internas. Cuando se les pide que se concentren en las
sensaciones internas, tienden a sentirse desbordados o bien niegan
tener ninguna. Cuando finalmente prestan atencin a su mundo interno, habitualmente suelen encontrarse un campo minado de percepciones, sensaciones y emociones relacionadas con el trauma (Van der

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EL TRAUMA Y EL CUERPO

Kolk y Ducey, 1989). Con frecuencia, suelen sentir asco de s mismos


y habitualmente tienen una imagen corporal sumamente negativa;
por lo que a ellos respecta, cuanta menos atencin presten a sus cuerpos, mejor. Pero no podemos aprender a cuidar de nosotros mismos si
no estamos en contacto con las exigencias y los requerimientos de
nuestro yo fsico ;de nuestra identidad fsica, corporal, de lo que somos
a nivel fsico=.
Por ello, Pat Ogden propone que la terapia consiste en aprender a
convertirse en un observador atento del flujo y reflujo de la experiencia interna, advirtiendo con plena conciencia todos los pensamientos,
sentimientos, sensaciones corporales e impulsos que salen a la superficie. Las personas traumatizadas, en primer lugar y ante todo, tienen
que aprender que no es peligroso tener emociones y sensaciones. En
este proceso es crucial que los pacientes tomen conciencia de que la
experiencia corporal jams permanece esttica. A diferencia del
momento de la traumatizacin, en la que todo parece congelarse en el
tiempo, las sensaciones fsicas y las emociones estn fluyendo constantemente.
A fin de poder abordar el pasado, las personas traumatizadas tienen que activar su crtex prefrontal medial, su capacidad de introspeccin. La terapia necesita ayudarles a desarrollar una profunda
curiosidad respecto de sus experiencias internas. Esta curiosidad es
esencial para aprender a identificar sus sensaciones fsicas y traducir
sus emociones y sus sensaciones en un lenguaje comunicable comunicable, sobre todo, para ellos mismos. Una vez que las personas se
dan cuenta de que sus sensaciones internas se modifican y cambian
continuamente, de que tienen un control considerable sobre sus estados fisiolgicos, y de que el hecho de recordar el pasado no se traduce
inevitablemente en unas emociones desbordantes, pueden comenzar
a explorar posibles formas de influir activamente en la organizacin
de su paisaje interior. A medida que los pacientes aprenden a tolerar el
hecho de ser conscientes de sus vivencias fsicas, descubren impulsos
y opciones fsicas que haban abandonado en beneficio de la supervivencia durante la traumatizacin. Estos impulsos y opciones se manifiestan bajo la forma de sutiles movimientos corporales tales como
retorcerse, girarse o echarse para atrs. La amplificacin de estos
impulsos fsicos y el probar posibles formas de modificarlos, final-

PRLOGO

35

mente lleva a su completud a las tendencias de accin inacabadas


relacionadas con el trauma.
Las personas traumatizadas suelen perder el uso eficaz de las
defensas de ataque o fuga y responden a la percepcin de la amenaza
con la inmovilizacin. La psicoterapia sensoriomotriz les ayuda a
reorientarse en el presente aprendiendo a prestar atencin a los estmulos no traumticos. Este desplazamiento del centro de atencin les
abre a la posibilidad de aprender de nuevas experiencias, en lugar de
revivir el pasado una y otra vez sin modificacin alguna en virtud de
la informacin ulterior. Una vez que aprenden a reorientarse en el presente, las personas pueden experimentar con la posibilidad de responder a la percepcin de las amenazas redescubriendo su capacidad perdida de defenderse y protegerse activamente.
La psicoterapia sensoriomotriz se basa en la premisa de que, para
superar la tendencia a quedarse atrapado en el pasado, la persona
traumatizada tiene que: (1) tomar conciencia de las antiguas tendencias de accin desadaptativas automticas; (2) aprender a inhibir los
impulsos iniciales; (3) experimentar con diversas alternativas para llevar a su conclusin a las acciones incompletas, congeladas, que demostraron ser intiles en el momento de la traumatizacin; y (4) practicar
formas de materializar acciones alternativas eficaces. El libro de Pat
Ogden es el primero en integrar nuestro conocimiento de la terapia
corporal, la neurociencia y la teora del apego en un mtodo de tratamiento compuesto. Esperemos que, a raz de esta extraordinaria integracin, la terapia aplicada a las personas traumatizadas pueda dar
un salto de gigante y jams vuelva a ser la misma.

Introduccin

Por multitud de razones, el cuerpo ha quedado excluido de la


cura verbal. Los psicoterapeutas formados en el modelo teraputico psicodinmico, psicoanaltico o cognitivo, han desarrollado la
habilidad de escuchar el lenguaje y las emociones del paciente. Sondean las asociaciones del paciente, las fantasas y los signos de conflictos psquicos, perturbaciones dolorosas ;distress= y mecanismos
defensivos. Registran los diversos hilos narrativos que tejen los
pacientes, tomando buena nota de cmo y dnde la trama de la niez
se repite nuevamente en el presente. Son muy hbiles en lo referente
a favorecer la creacin de una alianza teraputica, trabajar dentro de
un encuadre teraputico y reconocer los diferentes matices y puestas
en escena de la transferencia y la contratransferencia. Vigilan los sntomas fsicos, sirvindose de intervenciones psicofarmacolgicas en
el caso de estar indicadas. Y de forma invariable toman buena nota
de la presentacin fsica de sus pacientes como, por ejemplo, los
manierismos, los cambios sutiles en el peso o en la eleccin de la vestimenta, la postura abatida de un paciente deprimido o los movimientos agitados de un paciente ansioso. Pero aunque la mayora de
los terapeutas han sido debidamente formados para advertir la apariencia e incluso los movimientos del cuerpo del paciente, el hecho
de trabajar directamente con la experiencia encarnada ;i.e., con las

38

EL TRAUMA Y EL CUERPO

vivencias corporales= del paciente se considera en gran medida como


algo marginal a la formulacin, el plan de tratamiento y las intervenciones teraputicas tradicionales.
La psicoterapia sensoriomotriz se basa en el modelo psicoteraputico tradicional, pero aborda el cuerpo como un elemento central dentro del campo teraputico de la conciencia, al tiempo que incluye habilidades de observacin, teoras e intervenciones no practicadas habitualmente en la psicoterapia psicodinmica. Los principios tericos y
los modelos de tratamiento procedentes de las tradiciones tanto de la
salud mental como de la psicoterapia corporal aparecen integrados en
este modelo. La psicoterapia sensoriomotriz se inspira fuertemente en
el mtodo Hakomi, una modalidad de psicoterapia de orientacin corporal impulsada por Ron Kurtz (Kurtz, 1990), como fundamento para
el desarrollo de las habilidades teraputicas, adems de incorporar la
teora y la tcnica de la psicoterapia psicodinmica, la terapia cognitivo-conductual, la neurociencia, la teora del apego y la teora de la
disociacin. La premisa de este libro es que los terapeutas con una formacin tradicional pueden incrementar la profundidad y la eficacia
de su labor clnica aadiendo a su repertorio algunas intervenciones
de orientacin corporal.
Utilizamos genricamente el trmino de psicoterapia sensoriomotriz para referirnos a un enfoque que incorpora una serie de intervenciones somticas utilizadas por la mayora de los psicoterapeutas corporales. Pero la psicoterapia sensoriomotriz tambin es una escuela o
corriente dentro de la psicoterapia, que ha desarrollado la teora de la
psicologa corporal con objeto de guiar la aplicacin de las intervenciones somticas, de manera que el trmino tambin se utiliza para
aludir a la sntesis nica propia de dicha escuela. La corriente sensoriomotriz ensea a trabajar con las sensaciones y los movimientos
corporales, pero por lo general excluye la utilizacin del tacto. El uso
razonable del contacto fsico en psicoterapia puede ser ocasionalmente til en algunas situaciones especficas, pero tambin es potencialmente problemtico, y no constituye un componente necesario
del enfoque sensoriomotriz (vase el captulo 9 para una explicacin
ms detallada).
Sabemos que el trauma tiene profundos efectos sobre el cuerpo y
el sistema nervioso, y que muchos de los sntomas de las personas

INTRODUCCIN

39

traumatizadas tienen una base somtica (Nijenhuis y Van der Hart,


1999; Van der Hart, Nijenhuis, Steele y Brown, 2004; Van der Kolk,
McFarlane y Weisaeth, 1996). Los pacientes que padecen traumas no
resueltos casi siempre hablan de vivencias corporales desreguladas; a
nivel corporal se reproduce interminablemente una cascada incontrolable de emociones y de sensaciones fsicas intensas desencadenadas
por los recuerdos de la traumatizacin. Esta activacin fisiolgica
crnica suele estar con frecuencia en la raz de los sntomas postraumticos recurrentes para los que el paciente solicita tratamiento. La
capacidad de asimilar la experiencia traumtica dentro del contexto
de una narrativa vital todava no est al alcance de estas personas,
debido tanto a que los recuerdos traumticos no estn codificados
dentro de la memoria autobiogrfica, como a que la activacin fisiolgica recurrente de origen traumtico contina generando una sensacin somtica de amenaza un terror mudo (Van der Kolk, Van der
Hart y Marmar, 1996; vase tambin Siegel, 1999).
Los modelos teraputicos tradicionales se basan principalmente
en la idea de que el cambio tiene lugar de manera descendente ;topdown=, en virtud de un proceso de expresin y formulacin narrativa.
Por ejemplo, uno de los principios de los modelos de tratamiento de
corte psicodinmico, expresado de una forma un tanto simplista, es
que la facilitacin, dentro del contexto de la relacin teraputica, del
contacto emocional con la experiencia dolorosa del pasado junto con
el tratamiento de las distorsiones cognitivas asociadas, generar un
cambio positivo en el sentido de la propia identidad y con ello un alivio de los padecimientos y una mejora del bienestar. La premisa de
trabajo es que un cambio significativo en las cogniciones y las emociones del paciente generar un cambio en las vivencias fsicas o corporales asociadas al sentido de la propia identidad individual. El objetivo
principal de la intervencin teraputica sera, pues, el lenguaje del
paciente; es decir, la narrativa sera la puerta de entrada ;la va de
acceso, el punto de partida= en el proceso teraputico. Las representaciones verbales, las creencias y los afectos del paciente son movilizados, analizados y reelaborados a travs de la relacin teraputica.
Mejorar el funcionamiento del yo, clarificar la cuestin del sentido,
formular una narrativa y trabajar las vivencias emocionales son intervenciones de una utilidad fundamental que reportan unas ganancias

40

EL TRAUMA Y EL CUERPO

reales para el paciente. A estas prcticas y tcnicas cognitivas y dinmicas ya tiles de por s, proponemos aadir las intervenciones ascendentes ;bottom-up= con objeto de tratar las sensaciones fsicas reiteradas y espontneas, las inhibiciones motrices y las intrusiones somatosensoriales caractersticas de las experiencias traumticas no resueltas. Los pacientes traumatizados estn atormentados por la reaparicin de las reacciones sensoriomotrices relacionadas con el trauma
bajo la forma de vivencias intrusivas tales como imgenes, sonidos,
olores, sensaciones corporales, dolores fsicos, constriccin, entumecimiento o insensibilidad, y la incapacidad de modular o regular la
activacin fisiolgica. Al incluir las sensaciones y los movimientos
corporales como una va fundamental para procesar el trauma, la psicoterapia sensoriomotriz le ensea al terapeuta a utilizar las intervenciones centradas en el cuerpo con objeto de reducir estos sntomas e
impulsar un cambio en las cogniciones, las emociones, los sistemas de
creencias y la capacidad de relacin del paciente.
La prctica de la psicoterapia sensoriomotriz combina la teora y la
tcnica de la terapia cognitiva y la terapia dinmica con la conciencia
somtica y las intervenciones motrices directas, tales como ayudar a
los pacientes a tomar conciencia de su cuerpo, rastrear las sensaciones corporales y materializar acciones fsicas que favorezcan la autorrealizacin ;empowerment, la capacitacin, el control del propio destino= y la competencia. A los pacientes se les ensea a observar la relacin entre su organizacin fsica y sus creencias y emociones, advirtiendo, por ejemplo, de qu forma una representacin de s mismo
formulada en el aqu y ahora dentro de la terapia como, por ejemplo,
soy una mala persona, influye en las sensaciones fsicas, la postura,
la activacin fisiolgica del sistema nervioso autnomo y los movimientos. Los pacientes tambin aprenden a identificar de qu forma
sus sensaciones fsicas, posturas y movimientos afectan a su estado
emocional e influyen en el vocabulario y en los contenidos que describen en la terapia. Dichas intervenciones incorporan activamente al
cuerpo dentro de la psicoterapia, ofreciendo un modelo mente-cuerpo
ms unificado para el tratamiento de la traumatizacin. Dentro del
contexto de una terapia emptica ;relacionalmente receptiva=, los profesionales pueden ayudar a los pacientes a sentir curiosidad e inters
por analizar de qu forma las reacciones del cuerpo al trauma del

INTRODUCCIN

41

pasado se prolongan dentro del contexto de la vida actual, y de qu


forma se pueden cambiar estas reacciones a fin de posibilitar un funcionamiento ms adaptativo.
La mayora de los enfoques psicoteraputicos no brindan ninguna
metodologa para abordar directamente las reacciones corporales
relacionadas con el trauma ni los sntomas somticos activados de forma crnica. En su lugar, se concentran principalmente en las intervenciones cognitivas, conductuales, psicodinmicas y psicofarmacolgicas, las cuales, a pesar de haber sido validadas por la investigacin,
ofrecen nicamente unos resultados parciales aplicadas al tratamiento de los trastornos relacionados con las experiencias traumticas que
se suelen ver en la prctica clnica (Bradley, Greene, Russ, Dutra y
Westen, 2005; Foa et al., 1999; Marks, Lovell, Noshirvani, Livanou y
Thrasher, 1998; Tarrier, Sommerfield, Pilgrim y Humphreys, 1999;
Ursano et al., 2004). Los terapeutas de todas las disciplinas suelen quedar desconcertados y frustrados por las limitaciones demostradas por
las modalidades de tratamiento existentes a la hora de favorecer la
resolucin de los sntomas traumticos de sus pacientes.
Este libro responde a la necesidad de un enfoque somtico para la
terapia de la traumatizacin, que contrarreste la escasez de las publicaciones sobre este tema y que sea accesible y apropiado para su uso
por parte de los psicoterapeutas. El pblico principal al que este libro
va dirigido incluye psiclogos, psiquiatras, trabajadores sociales,
psicoterapeutas, asesores y mdicos de familia que se ocupan del tratamiento de personas traumatizadas. Adicionalmente, ofrecemos
unas directrices para ayudar a los profesionales a comprender de
qu forma contribuye el cuerpo tanto al mantenimiento como a la
resolucin ;superacin= de los trastornos de origen traumtico
informacin sta que puede ser de utilidad para los auxiliares psiquitricos, los terapeutas ocupacionales, los trabajadores especializados en rehabilitacin, los trabajadores especializados en las intervenciones en crisis, los abogados de las vctimas, los trabajadores
especializados en catstrofes, los terapeutas corporales, as como los
estudiantes de postgrado y los internos que inician su formacin en
el mbito de la salud mental y el tratamiento de los traumas. Adems, conscientes de que el conocimiento es poder ;is empowering=,
este libro pretende ser accesible y facilitar informacin para los

42

EL TRAUMA Y EL CUERPO

pacientes traumatizados que pretenden comprender las causas y las


posibles curas para sus padecimientos.
El trauma y el cuerpo: un modelo sensoriomotriz de psicoterapia se
divide en dos secciones: teora y tratamiento La parte I analiza el fundamento terico y la base lgica de las intervenciones incluidas en la
psicoterapia sensoriomotriz, haciendo uso de las observaciones efectuadas hace ya ms de un siglo por Pierre Janet, as como de la labor
de los expertos contemporneos en el mbito del tratamiento de los
traumas, la neurociencia, el apego, la regulacin afectiva, la disociacin y el cuerpo.
El captulo 1, Procesamiento jerarquizado de la informacin:
aspectos cognitivo, emocional y sensoriomotriz, expone un fundamento lgico para el modelo de tratamiento somtico, describiendo
de qu forma las experiencias traumticas alteran la regulacin fisiolgica y emocional del cuerpo, generando unos profundos efectos
sobre el procesamiento de la informacin. Se describe el modelo de
procesamiento jerarquizado de la informacin y se muestra su relacin con las pautas desadaptativas de procesamiento descendente y
ascendente habituales en las vctimas traumatizadas. Se analizan
los requisitos para tratar eficazmente las experiencias traumticas,
incluido el prestar atencin a la forma en que la mente y el cuerpo
procesan la informacin y el papel que desempea el procesamiento
ascendente.
El captulo 2, Margen de tolerancia: la capacidad de modular la
activacin fisiolgica, describe la baja tolerancia a la activacin
fisiolgica y la desregulacin afectiva como los sntomas esenciales
de los trastornos de origen traumtico. Concentrando la atencin en
el papel central de la desregulacin del sistema nervioso autnomo
en lo relativo a perpetuar los sntomas y complicar el tratamiento de
la traumatizacin, este captulo analiza los estilos de regulacin
correspondientes a la hipoactivacin y la hiperactivacin fisiolgica
en relacin con las funciones del sistema nervioso simptico y parasimptico orientadas a la supervivencia. Estas pautas reguladoras
postraumticas dificultan el procesamiento de la informacin en virtud de interferir con los estados de activacin fisiolgica ptima y la
capacidad de integracin: bajo condiciones en las que la activacin
fisiolgica es demasiado alta o demasiado baja, las experiencias trau-

INTRODUCCIN

43

mticas no pueden ser integradas. Estos parmetros reguladores facilitan una premisa fundamental para el modelo de modulacin
incluido en la psicoterapia sensoriomotriz.
El captulo 3, El apego: el papel del cuerpo en la regulacin didica, describe el papel regulador de la experiencia del apego, la perturbacin de dicha experiencia en virtud de la traumatizacin temprana, y el efecto que ello tiene sobre el cuerpo. La bibliografa procedente del mbito de la investigacin sobre el apego, los trabajos de
Allan Schore (1994) sobre la regulacin afectiva, y la distincin entre
autorregulacin ;autoregulation= y regulacin relacional se utilizan
para describir las tendencias especficas de regulacin ;self-regulation= y el predominio del sistema nervioso autnomo encarnado en
cada uno de los cuatro modelos de apego de la niez. Se describe un
ejemplo de cmo abordar los efectos desreguladores de la perturbacin del apego dentro del tratamiento a nivel corporal y del sistema
nervioso autnomo.
El captulo 4, La respuesta de orientacin: el estrechamiento del
campo de la conciencia, explica el proceso de orientacin por el que
seleccionamos los estmulos sensoriales de entre las miles de posibles
indicaciones procedentes del entorno y de la experiencia interna. Se
describen varios tipos de orientacin y se bosquejan las distintas fases
de la respuesta de orientacin en el ejemplo detallado de un caso. En la
persona traumatizada, la capacidad de orientarse, interpretar e integrar la estimulacin sensorial de una forma adaptativa aparece notablemente daada, y es preciso abordar esta insuficiencia como parte
del tratamiento eficaz de la traumatizacin.
El captulo 5, Los subsistemas defensivos: las respuestas de
movilizacin y de inmovilizacin, describe varios subsistemas
defensivos animales, su origen y sus componentes fsicos, los cuales
a la larga pueden contribuir al desarrollo de los sntomas postraumticos. Se explican las fases de la respuesta defensiva en relacin
con el ejemplo del caso presentado en el captulo anterior. Dentro
del contexto del tratamiento, a las personas traumatizadas se les
ayuda a (1) reorganizar las reacciones defensivas relacionadas con
la supervivencia que contribuyen a exacerbar los sntomas, y (2)
acceder a una mayor adaptabilidad y flexibilidad en el uso de sus sistemas defensivos.

44

EL TRAUMA Y EL CUERPO

El captulo 6, La adaptacin: el papel de los sistemas de accin y


las tendencias de accin, describe los sistemas psicobiolgicos que
han ido evolucionando con objeto de facilitar las respuestas adaptativas que optimizan las posibilidades de sobrevivir. Estos sistemas brindan el mpetu necesario para explorar el mundo, jugar, participar en
las relaciones sociales, regular la energa, establecer lazos sentimentales ;formar una pareja=, y cuidar de los dems. De forma caracterstica,
las personas traumatizadas tienen dificultades a la hora de utilizar eficazmente estos sistemas porque la movilizacin crnica de los subsistemas defensivos tiene precedencia sobre otros sistemas. El propsito
de este captulo es describir estos sistemas de accin y sus tendencias
fsicas asociadas, analizar cmo se relacionan entre s, y reflexionar
sobre cmo puede el terapeuta trabajar dichos sistemas de manera que
el paciente pueda cumplir satisfactoriamente sus objetivos. Este captulo tambin describe por qu existe una propensin a materializar
acciones a un determinado nivel de organizacin en particular, abarcando desde las acciones reflejas a las acciones adaptativas. Tambin
se analizan el impacto de la traumatizacin y de las primeras experiencias sobre los sistemas de accin y las tendencias de accin fsicas.
El captulo 7, La traumatizacin psicolgica y el cerebro: hacia un
modelo neurobiolgico de tratamiento, cuyos autores son Ruth
Lanius, Ulrich Lanius, Janina Fisher y Pat Ogden, utiliza la investigacin neurocientfica para esclarecer los efectos de la traumatizacin
sobre las estructuras cerebrales y el funcionamiento cerebral, adems
de analizar las consecuencias que puede tener para el tratamiento la
inclusin de intervenciones de corte corporal. La tecnologa con neuroimgenes ha posibilitado el estudio detallado de la forma en que la
traumatizacin afecta al procesamiento de la informacin tanto a
nivel cortical como subcortical; dicha investigacin tiene unas profundas consecuencias para el tratamiento de los sntomas relacionados con la traumatizacin. La comprensin de la forma en que las
intervenciones teraputicas pueden afectar a las reas cerebrales
implicadas en la traumatizacin puede intensificar tanto la especificidad como la efectividad de la psicoterapia. Este captulo tambin describe las diferencias observadas en la actividad cerebral relacionada
con las respuestas a la traumatizacin asociadas a la hiperactivacin
y la hipoactivacin fisiolgica.

INTRODUCCIN

45

La parte II de El trauma y el cuerpo: un modelo sensoriomotriz de


psicoterapia describe la filosofa y las tcnicas de tratamiento de la psicoterapia sensoriomotriz. Dado que los pacientes con traumas complejos pueden verse alterados por intervenciones que acceden al cuerpo con demasiada rapidez, se presta la debida atencin a los enfoques
y tcnicas que favorecen la temporizacin, el establecimiento de unos
lmites personales, y el volver a conectar de forma gradual y sin riesgos con el cuerpo. Los ejemplos clnicos y las explicaciones a todo lo
largo de la segunda parte permiten ilustrar y clarificar la teora y la
prctica de la psicoterapia sensoriomotriz.
El captulo 8, Principios del tratamiento: la teora llevada a la
prctica, traslada a la prctica el material terico descrito en los
captulos anteriores, ofreciendo una orientacin sobre los principios subyacentes a la psicoterapia sensoriomotriz y aplicando la teora del procesamiento jerarquizado de la informacin a la labor clnica. Se enfatiza la importancia de trabajar en el presente, y los conceptos de transferencia y contratransferencia se relacionan especficamente con las vivencias somticas del paciente en tratamiento. La
labor pionera de Janet (1898) sobre el tratamiento por fases de las
personas traumatizadas se integra con las perspectivas tericas contemporneas, con objeto de brindar un marco unitario al que poder
referir las intervenciones y la planificacin del tratamiento dentro
del contexto de la psicoterapia sensoriomotriz.
El captulo 9, La organizacin de la experiencia: habilidades para
trabajar con el cuerpo en el presente, describe las tcnicas especficas, extradas principalmente del mtodo Hakomi (Kurtz, 1990), que
permiten al paciente y al terapeuta observar sin peligro, expresar y
analizar las vivencias actuales. Con el nfasis puesto en trabajar la
organizacin de la experiencia ms que la introspeccin ;insight=, se
describen las tcnicas para favorecer la conciencia plena ;mindfulness= que facilitan la regulacin de la activacin fisiolgica y permiten
explorar la organizacin de las experiencias actuales del paciente. Se
analiza la forma en que estas habilidades se integran y utilizan dentro
de la psicoterapia sensoriomotriz, junto con una seccin dirigida a los
profesionales acerca de los peligros y los beneficios de la utilizacin
teraputica del contacto fsico.

46

EL TRAUMA Y EL CUERPO

El captulo 10, Fase 1 del tratamiento: desarrollar los recursos


somticos necesarios para la estabilizacin, describe el uso de los
recursos somticos para facilitar la regulacin de los desencadenantes traumticos, la modulacin de la activacin fisiolgica, la autotranquilizacin, la tolerancia al apego y la colaboracin dentro de la
terapia, y la mejora del funcionamiento cotidiano. La dificultad para
el terapeuta durante esta fase estriba en someter la desregulacin
autnoma a un mayor control consciente, de forma que la hiperactivacin y la hipoactivacin fisiolgica no exacerben los sntomas.
Se expone la distincin conceptual entre la periferia y el ncleo a
nivel fsico ;corporal=, en relacin con la autorregulacin autnoma
y con la regulacin relacional. Este captulo explica cmo el desarrollo de los recursos somticos contribuye a la ampliacin gradual
de las habilidades de regulacin y sienta las bases para el procesamiento de los recuerdos traumticos en la siguiente fase dentro del
tratamiento.
El captulo 11, Fase 2 del tratamiento: procesar los recuerdos traumticos y restablecer los actos de triunfo, describe de qu forma el
paciente, despus de haber alcanzado la suficiente capacidad de integracin durante la primera fase del tratamiento, se encuentra ahora
en condiciones de desarrollar una sensacin de dominio o de triunfo
sobre las emociones intensas, las sensaciones corporales y los impulsos asociados a los recuerdos traumticos. Este captulo analiza la
naturaleza de los recuerdos traumticos ;la memoria traumtica= y
describe de qu forma el paciente se ve capacitado para procesar estos
recuerdos a nivel somtico con objeto de vivenciar una sensacin de
logro y de triunfo. Se aborda la manera de evocar nuevamente los
recuerdos sin peligro, de recuperar los recursos, y de descubrir y materializar acciones fortalecedoras.
El captulo 12, Fase 3 del tratamiento: la integracin y el desenvolvimiento ptimo en la vida normal, describe cmo el centro de inters del tratamiento se desplaza ahora a crear una vida ms all del
trauma. Se recurre a las intervenciones somticas para ayudar al
paciente a resolver los problemas de relacin, reincorporarse a la
sociedad y tolerar niveles crecientes de intimidad, de riesgo y de cambio. En esta fase, la relacin teraputica se puede utilizar a la manera
de un laboratorio o un referente para ensayar otras opciones y accio-

INTRODUCCIN

47

nes, las cuales se pueden practicar hasta convertirlas en tendencias


automticas. La relacin dinmica entre el ncleo y la periferia fsica
del paciente sirve de referente y de metfora para posibilitar la integracin somtica y la capacidad de adaptarse con flexibilidad a la vida
en el presente. En este captulo se analiza la transformacin de las distorsiones cognitivas que dificultan la implicacin plena en la vida y el
incremento de la tolerancia a los afectos positivos y de la capacidad
para el placer.
Los terapeutas con una formacin tradicional a quienes les resulte
novedosa la idea de trabajar con el cuerpo pueden dudar en incorporar un enfoque sensoriomotriz a su repertorio. Puede dar la impresin
de que la utilizacin de los estados y los movimientos corporales que
se manifiestan durante la sesin de psicoterapia requiere aprender un
lenguaje y un mtodo de observacin enteramente nuevos. Tales preocupaciones son naturales y son muchos los psicoterapeutas a los que
les intimida este nuevo terreno. Sin embargo, lo que nosotros hemos
podido comprobar desde que comenzamos a ensear este mtodo a
los profesionales interesados en la prctica clnica desde el ao 1981
es que la receptividad a las indicaciones corporales es algo que ya est
prcticamente incorporado en la forma de trabajar con los pacientes
y con sus estados internos que tiene todo terapeuta. La mayor parte de
la comunicacin humana no tiene lugar a travs del lenguaje verbal,
sino del lenguaje corporal: las expresiones faciales, el contacto ocular,
los movimientos, la conducta, la postura, la activacin fisiolgica del
sistema nervioso autnomo, los gestos, la tensin muscular y dems.
En otras palabras, el sentido y la interpretacin de cada conversacin
que mantenemos con otro ser humano se basa en observar, inferir
;deducir=, recopilar y darle un sentido a los movimientos corporales,
la postura y la expresin del otro, y buena parte de la forma como nos
comunicamos en respuesta a ello es a travs de nuestras propias reacciones corporales hacia la otra persona.
De hecho, llegados a este punto, puede que el lector se est haciendo justamente la pregunta contraria: si este libro trata sobre un mtodo que se basa en la habilidad aparentemente innata y altamente sofisticada de interpretar el lenguaje corporal y regular interrelacionalmente a nuestro contertulio a travs de dicho lenguaje, por qu no
somos ya unos expertos en el mtodo que se describe en este libro? El

48

EL TRAUMA Y EL CUERPO

arte y la ciencia del psicoterapeuta sensoriomotriz reside en hacer


conscientes estos procesos inconscientes, dndole con ello un lenguaje a la comunicacin no verbal que constituye una parte tan intrnseca
de nuestra interrelacin con los dems, incluida nuestra prctica clnica, que la hemos pasado por alto casi por completo como objeto primario de estudio. En la psicoterapia sensoriomotriz, es fundamental
comprender y traducir la comunicacin corporal. En razn de ello, el
proceso de formacin en psicoterapia sensoriomotriz incluye el estudio detenido de la forma en que los estados y las comunicaciones fsicas del otro repercuten y afectan a nuestra propia experiencia corporal, y de la forma en que pueden ser interpretados como una base til
para formular conscientemente nuestras reacciones tanto verbales
como no verbales a nuestro paciente. Este libro es el fruto del estudio
concienzudo de este proceso de interrelacin a lo largo de los ltimos
veinticinco aos.
El hecho de entretejer la teora y la prctica de la psicoterapia sensoriomotriz con el modelo psicodinmico y el modelo cognitivo-conductual de terapia, incluida la EMDR ;Eye Movement Desensitization
and Reprocessing, desensibilizacin y reprocesamiento a travs de los
movimientos oculares= y los tratamientos basados en la exposicin,
contribuye a unificar el cuerpo y la mente dentro del tratamiento de la
traumatizacin. Adems, esta labor se puede utilizar eficazmente
como un recurso adicional a las modalidades de psicoterapia ya existentes. Es preciso advertir que los mtodos presentados en este libro
no solamente son aplicables a las experiencias traumticas; el modelo
sensoriomotriz se aplica igualmente a toda la gama normal, no traumtica, de la dinmica infantil y familiar que configura el desarrollo y
la formacin de la personalidad y la capacidad de interrelacin del
paciente. El objetivo ltimo de combinar las intervenciones somticas
y cognitivas no es nicamente aliviar los sntomas y resolver el pasado
traumtico, sino tambin ayudar a los pacientes a vivenciar un sentido diferente, reorganizado, de la propia identidad. El sentido de la
propia identidad se desarrolla ya no slo dentro del contexto de las
creencias, las metforas y las reacciones emocionales, sino que evoluciona orgnicamente a medida que va cambiando la organizacin fsica del cuerpo del paciente. Algunos pacientes traumatizados muestran unos cuerpos hundidos, paralizados o inmovilizados de forma

49

INTRODUCCIN

habitual, junto con la sensacin concomitante de incapacidad o esterilidad ;self as ineffectual= . Otros tienen la experiencia de unos cuerpos crnicamente hiperactivados, desregulados afectivamente, y un
sentido de la propia identidad marcado por la sensacin de descontrol. La psicoterapia sensoriomotriz les ayuda a estos pacientes a
regular sus vivencias fsicas y aprender acciones ms adaptativas de
manera que su correspondiente sentido de la propia identidad transmita la impresin de estar ms arraigados, de ser ms competentes y
estar ms orientados hacia las vivencias actuales, presentes. A medida
que el nivel de activacin fisiolgica, las sensaciones, la postura y los
movimientos del cuerpo se van volviendo ms adaptativos, emerge a
la superficie un sentido diferente y ms positivo de la propia identidad, respaldado por estos cambios fsicos. En razn de ello, al sintetizar las intervenciones ascendentes y descendentes *, esperamos combinar lo mejor de ambos mundos con objeto de ayudar a los pacientes
crnicamente traumatizados a encontrar una solucin y un sentido a
sus vidas, adems de desarrollar un sentido nuevo y somticamente
ms integrado de la propia identidad.
1

* N. del T.: Se ha optado por traducir as, como ya se anticip ms arriba, los
trminos bottom-up y top-down que guran en el original ingls, lo que a
nivel hermenutico se corresponde respectivamente con el enfoque que procede comenzando por los detalles para ascender al nivel conceptual ms elevado,
y con el enfoque que procede comenzando por el nivel conceptual ms elevado
para descender a los detalles. Aplicado a la psicoterapia sensoriomotriz, las intervenciones ascendentes proceden de abajo a arriba, de los aspectos sensoriomotrices, de nivel inferior, a los aspectos emocionales y cognitivos, de nivel
superior; en tanto que las intervenciones descendentes proceden de arriba a
abajo, de los aspectos cognitivos y emocionales, de nivel superior, a los aspectos sensoriomotrices, de nivel inferior.

TEORA

Procesamiento jerarquizado
de la informacin:
aspectos cognitivo, emocional
y sensoriomotriz

En el caso de las personas traumatizadas, el ciclo debilitador y reiterado de la interaccin entre la mente y el cuerpo mantiene vivo el
trauma del pasado, alterando el sentido de la identidad y perpetuando
los trastornos asociados al trauma. Son muchas las personas que conservan un recuerdo fragmentario de sus experiencias traumticas,
una multitud de reacciones neurobiolgicas fcilmente reactivadas,
junto con unos recuerdos no verbales intensos, desconcertantes reacciones y sntomas sensoriomotrices que narran la historia sin palabras, como si el cuerpo supiera lo que ellos desconocen a nivel cognitivo. Estas personas no suelen ser conscientes de que dichas reacciones sensaciones corporales intrusivas, imgenes, olores, dolor y constriccin fsica, entumecimiento, junto con la incapacidad de modular
la activacin fisiolgica son, de hecho, remanentes del trauma del
pasado. Sin saber a menudo con certeza qu fue lo que pas y cmo
pudieron soportarlo, las personas traumatizadas tienden a interpretar
la reactivacin de estas reacciones sensoriomotrices como datos respecto de su identidad o de su personalidad: Jams estar a salvo,
Soy una mujer marcada, No valgo nada y soy indigno de que me
quieran. Dichas creencias se reflejan en el cuerpo y en la actitud emocional, la respiracin, la libertad de movimientos, incluso en el pulso
y la respiracin (Aposhyan, 2004; Caldwell, 1997; Heckler, 1993; Kele-

54

EL TRAUMA Y EL CUERPO

man, 1985; Kepner, 1987, 1995; Krueger, 2002; Kurtz, 1990; Kurtz y
Prestera, 1976; Lowen, 1975; Reich, 1945/1972; Rosenberg, Rand y
Asay, 1985). Y cada adaptacin somtica al trauma, a su vez, influye
en cmo responden las personas traumatizadas al entorno y en el sentido que le adscriben a la totalidad de la experiencia subsiguiente.
En lugar de ayudarles a resolver estos sntomas, los intentos de
procesar los incidentes traumticos a travs de describirlos con palabras o de descargar las emociones asociadas puede precipitar la rememoracin somtica bajo la forma de sensaciones fsicas, insensibilidad, desregulacin de la activacin fisiolgica y movimientos involuntarios. A su vez, estas intensas reacciones corporales pueden estimular
la aparicin de emociones relacionadas con el trauma, tales como
terror, pnico, indefensin, desesperanza, vergenza y rabia. As pues,
el intento de describir los incidentes traumticos trae repentinamente
el pasado al presente, y la orientacin en direccin a la realidad actual
puede desvanecerse parcial o transitoriamente (Tarrier et al., 1999;
Burnstein, Ellis, Teitge, Gross y Shier, 1986; McDonough-Coyle et al.,
2000; Pitman et al., 1991; Scott y Stradling, 1997; Devilly y Foa, 2001;
Tarrier, 2001). La rememoracin del trauma es vivida como Me est
volviendo a pasar otra vez todava no estoy fuera de peligro. En estos
momentos en los que la persona se siente amenazada, la mente pensante el crtex frontal se ve debilitada. En consecuencia, las decisiones y acciones subsiguientes sobre la base de la vivencia corporal
de amenaza tienden a ser impulsivas, peligrosas o de alguna otra forma inapropiadas a la realidad actual. A pesar de ello, una vez ms la
persona siente que las creencias relacionadas con el trauma esto es,
las creencias que exacerban los sntomas somticos parecen verse
confirmadas: Debe ser verdad que no puede pasarme nada bueno,
Debe ser verdad que no me merezco vivir en paz.
La complejidad y la variedad de los sntomas que afectan tanto a la
mente como al cuerpo resultan desconcertantes para los terapeutas y
los pacientes por igual. Destacando la funcin que desempea la disociacin en los sntomas traumticos, Pierre Janet (1889) enfatiza que
los traumas no resueltos generan dficits profundos en la capacidad de
integrar las experiencias. Procesos que normalmente son unificados,
tales como las emociones, los pensamientos, la identidad, los recuerdos y los distintos elementos somatosensoriales, quedan separados

PROCESAMIENTO JERARQUIZADO DE LA INFORMACIN

55

(Spiegel y Cardena, 1991). Este defecto de integracin conduce a una


excesiva compartimentalizacin de la experiencia: los distintos elementos del trauma no se integran en un todo unitario o en un sentido
integrado de la propia identidad (Van der Kolk, Van der Hart y Marmar, 1996, p. 306). Una forma de compartimentalizacin se evidencia
en la propensin de las personas traumatizadas a alternar entre (1) la
insensibilidad emocional y corporal y la evitacin de los estmulos que
recuerden el trauma, y (2) la reviviscencia intrusiva del trauma a travs
de flashbacks, sueos, pensamientos y sntomas somticos (Chu, 1998;
Meyers, 1940; Spiegel, 1990, 1997; Van der Hart et al., 2004; Van der
Kolk y Van der Hart, 1989). En palabras de James Chu: Este modelo
bifsico es el resultado de la disociacin: los hechos traumticos quedan distanciados y disociados del conocimiento consciente habitual en
la fase insensible, para reaparecer en la fase intrusiva (1998, p. 33).
En cada una de las fases disociativas aparecen sntomas marcadamente diferentes. En la fase intrusiva la persona se ve inundada por
fragmentos no integrados de recuerdos traumticos que reaparecen
espontneamente. En la fase insensible, estos mismos fragmentos son
mantenidos a raya, pero la persona se siente entumecida y despegada,
como si viviera en la superficie de la conciencia (Appelfeld, 1994, p.
18). Los sntomas disociativos de cada una de las fases se complican
adicionalmente por el hecho de ser tanto psicolgicos o psicomorfos,
como sensoriomotrices o somatomorfos (Nijenhuis y Van der Hart,
1999; Van der Hart, Van Dijke, Van Son y Steele, 2000). Los sntomas
psicomorfos incluyen la disociacin de las funciones mentales y se
manifiestan bajo la forma de emociones irrefrenables, dificultades de
concentracin, amnesia y dems problemas de memoria, y alteraciones de los sistemas de creencias. Los sntomas disociativos somatomorfos incluyen sensaciones corporales, movimientos y los distintos
sentidos, incluidas las distorsiones sensoriales, desregulacin de la
activacin fisiolgica, ausencia de sensaciones corporales, dolor, trastornos del movimiento, y la reviviscencia del trauma bajo la forma de
fragmentos somatosensoriales. Van der Hart y colaboradores observan acertadamente que los sntomas psicomorfos y somatomorfos
deberan considerarse como las dos caras de una misma moneda,
dado que ambos constituyen expresiones de los procesos disociativos
subyacentes que tienen lugar dentro del contexto de la unin insepa-

56

EL TRAUMA Y EL CUERPO

rable de psique y soma (2000, p. 35). La complicada mezcla de sntomas somatomorfos y psicomorfos reclama un modelo de tratamiento
que aborde directamente los efectos de la traumatizacin a nivel tanto
mental como corporal.

El cerebro triuno
La capacidad que tienen los seres humanos para el autoconocimiento, la interpretacin, el pensamiento abstracto y las emociones se
inscribe dentro de una relacin evolutiva y jerarquizada con las reacciones instintivas y no conscientes a nivel corporal. Dichas reacciones
evolutivas organizadas jerrquicamente van de la activacin fisiolgica instintiva y las defensas fsicas a los sentimientos y la experiencia
emocional, y de ah a los pensamientos, la reflexin sobre uno mismo,
las creencias y la adscripcin de sentido.
El concepto que propone Wilber (1996) del procesamiento jerarquizado de la informacin describe la jerarqua evolutiva y funcional
repartida en tres niveles diferentes de organizacin de la experiencia:
cognitivo, emocional y sensoriomotriz. En neuropsicologa, una
explicacin paralela de esta jerarqua fue esbozada por MacLean,
quien describi el concepto de cerebro triuno como un cerebro que
incluye un cerebro dentro de otro cerebro (1985, p. 8). El cerebro
reptiliano, el primero en desarrollarse desde una perspectiva evolutiva, regula la activacin fisiolgica, la homeostasis del organismo y los
impulsos reproductores, y se relaciona a grandes rasgos con el nivel
sensoriomotriz del procesamiento de la informacin, incluidas las
sensaciones y los impulsos motrices programados. Relacionado con
el procesamiento emocional, el cerebro paleomamfero o cerebro
lmbico, que se encuentra en todos los mamferos, circunda el cerebro reptiliano e interviene en la emocin, la memoria, determinadas
conductas sociales, y el aprendizaje (Cozolino, 2002). El ltimo en
desarrollarse filogenticamente es el neocrtex, que posibilita el procesamiento cognitivo de la informacin, incluido el autoconocimiento y el pensamiento consciente, y abarca grandes porciones del cuerpo calloso, que une el hemisferio derecho y el hemisferio izquierdo
del cerebro (MacLean, 1985) y ayuda a consolidar la informacin

PROCESAMIENTO JERARQUIZADO DE LA INFORMACIN

57

(Siegel, 1999). As pues, se puede considerar que los tres niveles de


procesamiento de la informacin cognitivo, emocional y sensoriomotriz se correlacionan a grandes rasgos con los tres niveles de la
arquitectura cerebral.
A partir de cada uno de estos cerebros se originan diferentes tipos
de conocimiento. El cerebro reptiliano genera un conocimiento conductual innato: tendencias de accin y hbitos instintivos bsicos
relacionados con cuestiones primitivas tales como la supervivencia
(Panksepp, 1998, p. 43). El sistema lmbico brinda un conocimiento
afectivo: sentimientos subjetivos y respuestas emocionales a los
hechos del mundo (Panksepp, 1998, p. 43). El neocrtex genera un
conocimiento declarativo ;enunciativo= informacin proposicional respecto del mundo (Panksepp, 1998, p. 43). Panksepp clarifica
adicionalmente la interrelacin conductual y funcional entre estos
tres cerebros:
El ncleo reptiliano ms interno del cerebro elabora los planes
de accin instintivos bsicos correspondientes a los procesos
afectivos primitivos tales como la exploracin, la comida, las
demostraciones de dominio agresivo y la sexualidad. El cerebro
veteromamfero, o sistema lmbico, aade una resolucin conductual y psicolgica a todas las emociones e interviene especficamente en las emociones sociales tales como la angustia de
separacin/la vinculacin social, el juego, y los cuidados maternos. El altamente desarrollado crtex neomamfero genera las
funciones cognitivas superiores, el razonamiento y el pensamiento lgico (p. 43).
As pues, cada uno de los tres niveles del cerebro tiene su propia
forma de entender el entorno y responde al mismo en consonancia
con ello. Un determinado nivel en particular se puede volver dominante y anular a los dems, dependiendo de las condiciones internas y de
las condiciones ambientales. Al mismo tiempo, estos tres niveles son
mutuamente dependientes y estn mutuamente entrelazados (Damasio, 1999; LeDoux, 1996; Schore, 1994), funcionando como un todo
unificado, con el grado de integracin correspondiente a cada uno de
los niveles de procesamiento afectando a la eficacia de los restantes
niveles. Sealan Fisher, Murray y Bundy (1991):

58

EL TRAUMA Y EL CUERPO

El cerebro funciona como un todo integrado, pero consta de


distintos sistemas que estn organizados jerrquicamente. Las
funciones integradoras de nivel superior evolucionaron a partir de ;las funciones inferiores= y dependen de la integridad de
las estructuras de nivel inferior y de la experiencia sensoriomotriz. Se considera que los centros superiores (corticales) del
cerebro seran los responsables de la abstraccin, la percepcin,
el razonamiento, el lenguaje y el aprendizaje. La integracin
sensorial y la asociacin intersensorial, por contraste, acontece
principalmente dentro del mbito de los centros inferiores (subcorticales). Se tiene la idea de que las reas inferiores del cerebro se desarrollan y maduran antes que las estructuras de nivel
superior; se piensa que el desarrollo y el funcionamiento ptimo de las estructuras de nivel superior depende, en parte, del
desarrollo y el funcionamiento ptimo de las estructuras de
nivel inferior (p. 16).
En muchos sentidos, el procesamiento sensoriomotriz es fundamental para los otros tipos de procesamiento e incluye las caractersticas propias de una modalidad ms simple, ms primitiva de procesamiento de la informacin que tiene sus equivalentes ms evolucionados. Ms directamente asociado con el procesamiento corporal
general, el procesamiento sensoriomotriz incluye los cambios fsicos
en respuesta a los estmulos ;entrada de informacin= sensoriales, las
pautas de accin fijas que se observan en las defensas, los cambios en
la respiracin y el tono muscular, y la activacin del sistema nervioso
autnomo. Con su base en las estructuras cerebrales inferiores, ms
antiguas, el procesamiento sensoriomotriz depende en su forma de
funcionar de un nmero relativamente ms elevado de secuencias
fijas de pasos. Algunas de estas secuencias fijas son bien conocidas,
tales como el reflejo de alarma y la respuesta de ataque/fuga. Las
secuencias ms simples las constituyen los reflejos involuntarios (e.g.,
el reflejo rotuliano), que son los ms rgidamente fijados y determinados. Ms complejas son las pautas motrices que aprendemos en los
primeros aos, tales como andar y correr, y que ms adelante se convierten en algo automtico. En los mbitos cognitivo y emocional ms
altamente evolucionados, encontramos cada vez menos secuencias

PROCESAMIENTO JERARQUIZADO DE LA INFORMACIN

59

fijas de pasos y ms complejidad y variabilidad de respuestas. Panksepp


(1998) relaciona esta variacin en la complejidad con el sistema operativo de un ordenador:
Las funciones superiores son caractersticamente ms abiertas,
mientras que las inferiores son ms reflejas, estereotipadas y
cerradas. Por ejemplo, las funciones vitales bsicas del cerebro
aquellas que regulan las funciones corporales orgnicas tales
como la respiracin se organizan en unos niveles muy bajos.
Los niveles superiores permiten un control cada vez ms flexible
de dichas funciones inferiores Por poner ;una= analoga con
los ordenadores las funciones inferiores se asemejan a los sistemas operativos asociados a la memoria de slo lectura (ROM),
los cuales son esenciales para que los ordenadores puedan hacer
algo coherente, mientras que las funciones superiores se asemejan al espacio asociado a la memoria de acceso aleatorio ;o directo, lectura/escritura= (RAM), donde se pueden hacer computaciones cada vez ms complejas. A medida que disponemos de
ms espacio RAM, los mismos sistemas operativos pueden ir
cada vez ms lejos. La relativa abundancia de espacio tipo RAM
en los seres humanos contribuye a explicar la complejidad y la
sofisticacin de las habilidades humanas (p. 77).
La flexibilidad y la abstraccin de la respuesta aumentan en el nivel
cognitivo superior de procesamiento; la mayor fijeza y concrecin de la
respuesta aumentan en el nivel sensoriomotriz. El procesamiento emocional quedara en el medio, no siendo ni tan flexible como el procesamiento cognitivo ni tan fijo como el procesamiento sensoriomotriz.
No siempre los tres niveles del cerebro pueden funcionar bien conjuntamente (MacLean, 1985). Tras la ocurrencia del trauma, la integracin del procesamiento de la informacin a nivel cognitivo, emocional y sensoriomotriz suele verse afectada. La desregulacin de la
activacin fisiolgica puede regir el procesamiento emocional y cognitivo de la persona traumatizada, haciendo que las emociones se
intensifiquen, los pensamientos se rumien, y se malinterpreten los
estmulos ambientales actuales confundindolos con los correspondientes al trauma del pasado (Van der Kolk, 1996a). Por ejemplo, una

60

EL TRAUMA Y EL CUERPO

paciente a la que se le acelera el pulso ante la vista de un hombre alto,


obeso y de mediana edad (similar en apariencia fsica a su to, que
abus de ella) y que siente la sensacin somtica de querer echar a
correr, es probable que interprete que dichas reacciones sensoriomotrices significan que corre peligro. A continuacin puede ver que le
viene el pensamiento de que Este hombre es peligroso. Es probable
que, a su vez, este pensamiento contribuya a aumentar la tasa cardaca y la tensin en las piernas y los pies, generando ms pensamientos
del tipo de Tengo que salir de aqu y avivar las emociones de miedo
y terror relacionadas con el trauma. Estas emociones y reacciones
sensoriomotrices socavan todava ms su capacidad de valorar objetivamente la realidad actual.
Si bien autores recientes (Cozolino, 2002; LeDoux, 2002) han cuestionado el concepto de sistema lmbico y han enfatizado que las
redes neurales responsables de las vivencias sociales, emocionales,
vinculares y traumticas se encuentran a todo lo largo del cerebro, el
concepto de cerebro triuno, no obstante, desempea la valiosa funcin de brindar una metfora conectora entre los productos resultantes de la evolucin, el sistema nervioso contemporneo y algunas de
las dificultades inherentes relacionadas con la organizacin y la desorganizacin de la conciencia humana (Cozolino, 2002, p. 9). Nos
serviremos de esta metfora para ayudar a ilustrar cmo se organiza
la experiencia en los tres niveles de procesamiento de la informacin,
y cmo la relacin sinrgica entre estos distintos niveles resulta crnicamente daada por el trauma no resuelto.

Los niveles de procesamiento de la informacin y la vivencia


corporal
El procesamiento cognitivo y el procesamiento emocional afectan
fuertemente al cuerpo, y el procesamiento sensoriomotriz afecta fuertemente a las cogniciones y las emociones. En la prctica clnica, nos
parece til analizar cada uno de los niveles de procesamiento de la
informacin por separado y tomar en consideracin el entramado de
cogniciones, emociones y reacciones sensoriomotrices. Es especialmente importante que el terapeuta observe cmo el cuerpo afecta y se

PROCESAMIENTO JERARQUIZADO DE LA INFORMACIN

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ve influido por el procesamiento de la informacin en cada uno de


estos distintos niveles de experiencia. A continuacin, se pueden seleccionar algunas tcnicas somticas especficas e integrarlas junto con
las intervenciones cognitivas y emocionales, de manera que el procesamiento adaptativo de la informacin se vea intensificado a lo largo
de los tres niveles.

El procesamiento cognitivo
El trmino procesamiento cognitivo hace referencia a la capacidad
de conceptualizacin, razonamiento, adscripcin de sentido, solucin
de problemas y toma de decisiones. Engloba la capacidad de observar
y abstraer a partir de la experiencia, de sopesar un abanico de posibilidades de actuacin, de planificar el logro de los objetivos y de evaluar
los resultados de las acciones. Nuestras acciones de adultos suelen
reflejar la relacin jerrquica del procesamiento cognitivo volitivo
sobre las respuestas emocionales y sensoriomotrices. Podemos decidir (funcin cognitiva) ignorar la sensacin de hambre y no actuar en
consecuencia, aunque prosigan los procesos fisiolgicos asociados al
hambre, tales como la secrecin de saliva y la contraccin de los msculos estomacales. Dentro de la teora cognitiva, a este predominio del
funcionamiento cognitivo se le denomina procesamiento descendente (LeDoux, 1996, p. 272), indicando con ello que el nivel superior de
procesamiento (nivel cognitivo) puede, y con frecuencia as sucede,
hacer caso omiso, controlar o interrumpir los niveles inferiores elaborando ;desarrollando y ampliando con ms detalle= o interfiriendo el
procesamiento emocional y sensoriomotriz.
Buena parte de la actividad adulta se basa en el procesamiento descendente. Seala Schore (1994, p. 139) que en los adultos las reas
corticales superiores actan a la manera de un centro de control, y
que el crtex orbital domina la actividad subcortical. Podemos pensar
en lo que queremos hacer en el da, perfilar unos planes y a continuacin organizarnos el tiempo con objeto de satisfacer determinados
objetivos. Durante la materializacin de estos planes, podemos pasar
por alto las emociones y las sensaciones (e.g., la frustracin, la fatiga,
el malestar fsico). Viene a ser como si estuviramos suspendidos justamente encima de nuestra experiencia somtica y emocional, sabien-

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EL TRAUMA Y EL CUERPO

do que est ah, pero sin permitir que se convierta en el determinante


principal de nuestros actos. Para la persona traumatizada, sin embargo, la intensidad de las emociones y de las reacciones sensoriomotrices
relacionadas con la traumatizacin dificulta la capacidad del procesamiento descendente de dominar la actividad subcortical.
Al procesamiento cognitivo se aade una dificultad adicional debido a que de forma caracterstica las personas traumatizadas conciben
interpretaciones inflexibles, desadaptativas, de la traumatizacin o de
otras experiencias vitales. Dichas interpretaciones adoptan la forma
de pensamientos involuntarios de carcter general que tienen un sesgo negativo y son errneos, tales como, por ejemplo, Soy malo, Fue
culpa ma, Todos los hombres son peligrosos, y dems. Todo pensamiento supone una accin (Maturana y Varela, 1987) esto es, una
accin mental (Janet, 1926; Van der Hart, Nijenhuis y Steele, 2006)
que genera ya no slo ms cogniciones negativas, sino tambin las
correspondientes emociones y reacciones sensoriomotrices. Estos
pensamientos desempean un papel en la forma en que las personas
traumatizadas continan organizando su experiencia, la cual se ve
determinada por la presencia de una pauta generalizada de distorsiones cognitivas; estas distorsiones se traducen en vivencias persistentes
de baja autoestima y de fracaso, as como en la percepcin crnica de
una falta de seguridad.
El procesamiento cognitivo est inextricablemente vinculado a
nuestros cuerpos. Las sensaciones corporales, o indicadores somticos, influyen en los procesos cognitivos asociados a la toma de decisiones, la lgica, la velocidad y el contexto del pensamiento (Damasio,
1994, 1999, p. 41). Las sensaciones corporales de fondo que se activan
durante el procesamiento cognitivo forman un sustrato sesgante que
influye en el funcionamiento del individuo y en todos los procesos de
toma de decisiones y todas las vivencias respecto de s mismo. La
estructura misma de la propia razn se deriva de los detalles de nuestra corporeidad. Los mismos mecanismos neurales y cognitivos que
nos permiten percibir y movernos, tambin generan igualmente nuestros sistemas conceptuales y nuestras modalidades de razonamiento
(Enciclopedia Internet de Filosofa, 2005). Los circuitos cerebrales
que se utilizan para las acciones mentales son los mismos que se utilizan para las acciones fsicas (Ratey, 2002). El movimiento del cuerpo

PROCESAMIENTO JERARQUIZADO DE LA INFORMACIN

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a medida que el nio va madurando es esencial de cara al desarrollo


ptimo de la memoria, el lenguaje y el aprendizaje. Ratey (2002) especula con la posibilidad de que las neuronas motoras puedan incluso
controlar nuestro sentido del autoconocimiento ;de la consciencia de
s=. As pues, el cmo y el qu pensamos vienen literalmente determinados por el cuerpo, y viceversa. Segn Lakoff y Johnson (1999):
La encarnacin de la razn a travs del sistema sensoriomotriz forma parte crucial de la explicacin de por qu es posible
que nuestros conceptos ;ideas, pensamientos, etc.= encajen tan
bien con nuestra forma de funcionar en el mundo. Encajan tan
bien porque han evolucionado a partir de nuestros sistemas
sensoriomotrices, los cuales a su vez evolucionaron para permitirnos desenvolvernos bien en nuestro entorno fsico Nuestros conceptos no pueden ser un reflejo directo de la realidad
externa, objetiva, al margen de la mente, porque nuestro sistema sensoriomotriz desempea un papel crucial a la hora de
darles forma (p. 4344).
Toda la dinmica, ya sea traumtica o no traumtica, de las primeras relaciones con los cuidadores primarios sirve de anteproyecto para
el sistema de cogniciones y de creencias en desarrollo del nio, y dicho
sistema de creencias influye en la postura, la estructura y el movimiento del cuerpo, y viceversa. Si un nio crece dentro de una familia
que valora el alto rendimiento y alienta al nio a esforzarse ms en
todo lo que emprenda, sus posturas, gestos y movimientos se vern
determinados por esta influencia. Si esta valoracin progresa a costa
de otros valores tales como, por ejemplo, Te queremos por lo que
eres, no por lo que haces, la musculatura del nio probablemente
estar ms contrada y tensa de lo normal; su cuerpo se movilizar
para intentarlo con ms fuerza. Por contraste, el nio que crece en
un entorno en el que esforzarse es desalentado o considerado como
algo desadaptativo, y en el que todo lo que consigue es infravalorado,
podra tener el pecho hundido, los brazos flcidos y la respiracin
superficial; su cuerpo ser el reflejo de la vivencia infantil ;asociada a
la niez= de no sentirse asertivo y seguro de s mismo, de darse por
vencido. Puede ser difcil para este nio movilizar una energa constante o la suficiente seguridad en s mismo como para poder llevar a

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EL TRAUMA Y EL CUERPO

trmino una tarea difcil. Las tendencias posturales y motrices crnicas permiten sostener ;cristalizar= determinadas creencias y distorsiones cognitivas, y las pautas fsicas, a su vez, contribuyen a mantener
estas mismas creencias.
Si el cuerpo condiciona la razn y las creencias y viceversa
entonces la capacidad de introspeccin y de autorreflexin nuestra
capacidad de conocer nuestra propia mente estar consecuentemente limitada por la influencia del cuerpo (Lakoff y Johnson, 1999).
Cmo podemos, en ese caso, abordar el conocimiento de nuestra
propia mente? Si las pautas ;las caractersticas ms o menos fijas=
que determinan los movimientos y la postura ;la actitud= corporal
influyen en la razn, en tal caso la autorreflexin cognitiva podra no
ser la nica, ni tan siquiera la mejor forma de llevar a la conciencia la
forma de pensar. Reflexionar sobre la postura y los movimientos del
cuerpo, explorarlos y cambiarlos puede ser igualmente valioso. Por
ejemplo, Terry vino a terapia con el cuerpo lleno de miedo. Tena
los hombros subidos, la cabeza encogida, el pecho tirante a causa de
la respiracin contenida, los ojos movindose rpidamente en todas
direcciones, y mostraba un reflejo de alarma exagerado. Su experiencia crnica en relacin con su cuerpo no confirmaba la creencia
razonable de que su traumatizacin haba finalizado y de que en el
momento actual no corra ningn peligro. Terry dijo que saba que
estaba a salvo, pero senta como si estuviera en peligro. En terapia, se
abordaron las sensaciones y los movimientos de su cuerpo con objeto
de desvelar su posible efecto sobre sus creencias, adems de cambiar
tanto su cuerpo como sus creencias. En el transcurso de la terapia,
Terry tom conciencia de esta interrelacin mente-cuerpo; trabaj
tanto a nivel cognitivo como a nivel fsico para cambiar sus creencias
incorporadas en base a relajar los hombros, respirar de forma ms
profunda y sentir que sus piernas estaban firmemente arraigadas y
sosteniendo la parte superior de su cuerpo. Durante esta exploracin,
salieron a la superficie recuerdos de la traumatizacin, los cuales fueron abordados y resueltos. Al cabo de varias sesiones, Terry describi
un cambio en su cuerpo y en sus creencias: Ahora tengo la sensacin de que mi cuerpo me sostiene! Me siento ms seguro cuando
tengo los hombros ms relajados y respiro de una forma menos superficial y menos tensa.

PROCESAMIENTO JERARQUIZADO DE LA INFORMACIN

65

El procesamiento emocional
Las emociones aaden un colorido motivacional al procesamiento
cognitivo y hacen las veces de seales que nos mueven a advertir y
prestar atencin a determinados estmulos en particular. Las emociones nos ayudan a emprender acciones adaptativas llamando la atencin respecto de los hechos y de los estmulos significativos que se
producen en el entorno (Cristal, 1978; Van der Kolk, McFarlane et al.,
1996). El cerebro emocional nos mueve en direccin a las experiencias que buscamos y el cerebro cognitivo trata de ayudarnos a llegar a
ellas de la forma ms inteligente posible (Servan-Schreiber, 2003, p.
26). Segn Llinas: Al igual que sucede con el tono muscular, que hace
las veces de plataforma bsica para la ejecucin de nuestros movimientos, las emociones representan la plataforma premotriz en su
condicin de elementos impulsores o disuasorios aplicados a la mayora de nuestras acciones (2001, p. 155).
Las personas traumatizadas de forma caracterstica pierden la
capacidad de utilizar las emociones como guas para la accin. Pueden presentar alexitimia, i.e., una perturbacin en la capacidad de
reconocer y de encontrar palabras para describir las emociones (Sifneos, 1973, 1996; Taylor, Bagby y Parker, 1997). Pueden mostrarse distanciados y despegados respecto de sus emociones, manifestando un
afecto plano y quejndose de una falta de inters y de motivacin en la
vida, y de una incapacidad para pasar a la accin. O bien sus emociones pueden ser vividas a la manera de llamadas urgentes e inmediatas
a la accin; han perdido la capacidad de reflexionar sobre una emocin y de permitir que la misma forme parte de los datos que guan la
accin, y la expresin de la emocin se vuelve explosiva y descontrolada. A travs de la rememoracin no verbal desencadenada por las
reminiscencias de los hechos, las personas traumatizadas reviven el
tono emocional de las experiencias traumticas anteriores, encontrndose a merced de unas emociones muy intensas relacionadas con
el trauma. Dichas emociones pueden conducir a unas acciones impulsivas, ineficaces, conflictivas e irracionales, tales como arremeter fsica o verbalmente, o sentirse desvalidos, paralizados o entumecidos.
As pues, la excitacin emocional en alguien que tiene un trauma no
resuelto con frecuencia se traduce en una accin que no constituye

66

EL TRAUMA Y EL CUERPO

una respuesta adaptativa al entorno actual (no traumtico), sino que


ms probablemente sera una versin de una respuesta adaptativa al
trauma original.
El trmino procesamiento emocional se refiere a la capacidad de
vivenciar, describir, expresar e integrar estados afectivos (Brewin, Dalgleish y Joseph, 1996). Habitualmente las emociones siguen una pauta fsica, que incluye un comienzo, un punto medio ;un desarrollo= y
un final (Frijda, 1986). Pero en el caso de muchas personas traumatizadas, el final no llega jams. Las respuestas emocionales a estmulos
muy fuertes, tales como una experiencia traumtica, no parecen extinguirse (Frijda, 1986) fenmeno ste que ha sido demostrado en la
investigacin con animales por LeDoux, quien seala que los recuerdos emocionales pueden ser para siempre (LeDoux, 1996). Las personas traumatizadas suelen mostrar una fijacin a las emociones traumticas de dolor, miedo, terror o rabia. Podra haber toda una variedad de razones para explicar esta fijacin: negacin o falta de conciencia respecto de la relacin entre las emociones actuales y el trauma del
pasado; intentos de evitar ms emociones dolorosas; incapacidad de
pensar con claridad (Leitenberg, Greenwald y Cado, 1992); o incapacidad de distinguir las emociones de las sensaciones corporales
(Ogden y Minton, 2000). Adems, las emociones pueden estar relacionadas con una amplia variedad de sucesos pasados en lugar de uno
slo (Frijda, 1986). Todos estos elementos contribuyen a revivir de
una forma circular y aparentemente interminable las emociones relacionadas con el trauma.
Al igual que hace Damasio, Frijda subraya que las emociones son
inseparables del cuerpo: Las emociones son cosa del cuerpo: del
corazn, el estmago y los intestinos, de la actividad y de los impulsos
corporales. Pertenecen a la carne y se graban en la carne. Tambin
pertenecen al cerebro y a las venas (1986, p. 5). Seamos o no conscientes de estas sensaciones internas, en ambos casos stas contribuyen a las emociones y son el resultado de las mismas. Las mariposas
en el estmago nos dicen que estamos emocionados, la opresin en el
pecho nos habla de dolor, la tensin en las mandbulas nos informa de
que estamos enfadados, y la sensacin de hormigueo [estremecimiento] por todas partes indica miedo.

PROCESAMIENTO JERARQUIZADO DE LA INFORMACIN

67

Damasio apunta que las emociones tienen dos caractersticas: primero, la sensacin interna, que est dirigida al interior y es privada,
y segundo, la caracterstica visible, que est dirigida al exterior y es
pblica (1999, p. 40). As pues, los estados emocionales internos son
vividos como sensaciones corporales subjetivas y se reflejan en nuestra forma de presentarnos externamente, ofrecindoles unas seales a
las personas que nos rodean respecto de cmo nos sentimos. La rabia
puede ser visible en el gesto de fruncir los labios, cerrar los puos, ojos
entrecerrados y tensin corporal general. El miedo se puede comunicar a travs de los hombros encorvados, la respiracin contenida y
una expresin de splica en los ojos, o bien a travs de ponerse en
guardia o apartarse del estmulo atemorizante. Estas actitudes corporales pueden ser una respuesta inmediata a una situacin actual o un
estado emocional crnico y omnipresente.
En terapia, podemos utilizar las manifestaciones fsicas dirigidas
al exterior para clarificar, trabajar y resolver las emociones relacionadas con el trauma. Una paciente que se present con una tensin
visible a todo lo largo de los hombros, fue guiada para que advirtiera
esta tensin e indagara su posible significado. La mujer dijo que senta como si la tensin fuera una especie de rabia contenida una percepcin profunda y clara deducida a partir de la conciencia de su
cuerpo ms que de ninguna actividad mental. Esta observacin le
condujo a darse cuenta de la creencia errnea de que no tena derecho a sentir ninguna agresividad hacia su padre, que haba abusado
de ella. Trabajar la rabia a travs de la propia tensin corporal (realizando lentamente el movimiento que la tensin quera generar,
procesando los recuerdos, creencias y emociones asociadas, y aprendiendo a relajar la tensin) le ayud a esta paciente a expresarse de
una forma ms plena y resolver las emociones relacionadas con sus
experiencias traumticas pasadas.
En el ejemplo anterior, result eficaz trabajar la emocin de la
paciente al mismo tiempo que el componente cognitivo de la emocin. Ahora bien, a pesar de la inextricable imbricacin de las emociones con el cuerpo y con las cogniciones, cuando las emociones
relacionadas con el trauma como, por ejemplo, el terror, se asocian
con una sensacin corporal como, por ejemplo, el temblor, el paciente es alentado a diferenciar las sensaciones y los movimientos corpo-

68

EL TRAUMA Y EL CUERPO

rales de las emociones. En estos casos, ayudamos a los pacientes a


diferenciar el procesamiento emocional del procesamiento sensoriomotriz. En nuestra jerga, el procesamiento emocional hace referencia
a vivenciar, expresar e integrar emociones, en tanto que el procesamiento sensoriomotriz alude a vivenciar, expresar e integrar percepciones sensoriales/fsicas, sensaciones corporales, la activacin fisiolgica y el funcionamiento motriz. Esta diferenciacin entre estos dos
niveles de procesamiento es importante dentro del tratamiento del
trauma, dado que los pacientes no suelen discriminar entre las sensaciones corporales asociadas a la activacin fisiolgica o al movimiento y la vivencia ;la sensacin o impresin= emocional, lo que puede
conducir a la intensificacin de unas y otra. Esta falta de discriminacin se debe en parte al hecho de que la sensacin y la emocin acontecen simultnea y repentinamente, y en parte debido a que la desregulacin afectiva y cierto grado de alexitimia funcional ;no orgnica=
son caractersticas de los sntomas postraumticos. Los pacientes se
ven con frecuencia bregando con los efectos de emociones desbordantes, con escasa conciencia respecto de la participacin del cuerpo
en la creacin y el mantenimiento de estas emociones.
La combinacin de las emociones relacionadas con el trauma y las
sensaciones corporales asociadas a la activacin fisiolgica puede,
pues, complicar la capacidad del paciente para procesar y resolver las
emociones relacionadas con las experiencias traumticas. Si las sensaciones corporales (e.g., temblor, pulso acelerado) se interpretan
como si se tratara de una emocin (e.g., pnico), cada uno de estos
niveles de experiencia sensoriomotriz y emocional aumenta de un
modo artificial y excesivo, y agrava al otro. Tanto el pulso acelerado
como el pnico se exacerban cuando se vivencian simultneamente.
Si a ello se aade la cognicin bajo la forma de una creencia como,
por ejemplo, No estoy a salvo, la sensacin fsica y la emocin se
intensificarn adicionalmente. En esta situacin, la activacin fisiolgica puede aumentar vertiginosamente rebasando el margen de
tolerancia de la persona, y la capacidad de integracin se ver debilitada. Trabajando con el paciente para diferenciar la sensacin asociada a la activacin fisiolgica de la activacin emocional, se reducen la
cantidad y el tipo de informacin y sta puede ser ms hbilmente
procesada por el paciente. La activacin fisiolgica se puede abordar,

PROCESAMIENTO JERARQUIZADO DE LA INFORMACIN

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y con frecuencia reducir, separando ;anulando la asociacin, diferenciando= la emocin relacionada con el trauma de la sensacin corporal en base a prestar atencin exclusivamente a las sensaciones fsicas
asociadas a la activacin fisiolgica (sin atribuirles ningn sentido o
significado ni ninguna emocin en particular). Despus, una vez que
la activacin fisiolgica vuelve a un nivel tolerable, el paciente puede
analizar los contenidos emocionales de la experiencia traumtica e
integrar una y otros.
Por ejemplo, un veterano de Vietnam, Martin, vino a terapia para
deshacerse de sus pesadillas y de su sensacin de sentirse emocionalmente desbordado de una forma crnica. En el transcurso de la
psicoterapia sensoriomotriz, Martin aprendi a percibir la activacin fisiolgica mientras la experimentaba a nivel corporal. Aprendi a prestar una atencin activa al pulso acelerado y a las sacudidas
y los temblores que sinti por primera vez a raz del combate original
y que despus reviva con demasiada frecuencia en el contexto de la
vida cotidiana. A lo largo de varias sesiones de terapia, Martin fue
aprendiendo a describir sus sensaciones corporales internas, advirtiendo el hormigueo en los brazos que preceda a las sacudidas, la
ligera aceleracin del pulso y el aumento de la tensin en las piernas.
A medida que se fue desarrollando su capacidad de observar y de describir sus sensaciones corporales subjetivas, gradualmente fue aprendiendo a aceptar estas sensaciones sin tratar de inhibirlas. El terapeuta le instruy para que se limitara a rastrear ;seguir el rastro de=
estas sensaciones a medida que iban progresando o sucedindose a
travs del cuerpo. Cuando el paciente se vuelve plenamente consciente de dichas sensaciones internas, con frecuencia las sensaciones
por s solas suelen transformarse de forma espontnea en otras sensaciones ms tolerables (Levine, 1997). Martin aprendi a seguir con
plena conciencia la secuencia de sensaciones a medida que iban progresando a lo largo de su cuerpo, hasta que las sensaciones volvan
espontneamente a la normalidad. El paciente advirti que las sacudidas se iban disipando gradualmente, el pulso finalmente volva a
su lnea de base, y la tensin en las piernas se liberaba por s sola.
Despus de que aprendiera a calmar su activacin fisiolgica de esta
forma, la terapia procedi a abordar las reacciones emocionales relacionadas con el trauma.

70

EL TRAUMA Y EL CUERPO

El procesamiento sensoriomotriz
Por contraste con el procesamiento descendente que interviene en la
organizacin de la vida cotidiana adulta normal, las actividades de los
nios muy pequeos (y de muchas personas con trastornos de origen
traumtico) estn dominadas por los sistemas sensoriomotriz (Piaget,
1962) y emocional (Schore, 1994) en otras palabras, por los procesos
ascendentes. Las sensaciones tctiles y kinestsicas guan las conductas tempranas de apego, adems de contribuir a regular la conducta y
la fisiologa del beb (Schore, 2003a). Los bebs y los nios muy pequeos exploran el mundo con la ayuda de estos sistemas, desarrollando
las redes neurales que constituyen la base del desarrollo cognitivo ulterior (Hannaford, 1995; Piaget, 1962). Estando programados ;hard-wired, i.e., de forma innata, intrnseca, por razones fisiolgicas y neurolgicas= para ser gobernados por estados somticos y emocionales, los
bebs y los nios muy pequeos ;hasta los dos aos y medio= responden de forma automtica a los estmulos sensoriomotrices y afectivos,
y no estn regulados por las cogniciones ni por el control cortical
(Schore, 1994). El beb es una criatura subcortical ;que= carece de
los medios para modular la conducta, lo cual se ve posibilitado por
el desarrollo del control cortical (Diamond, Balvin y Diamond, 1963,
p. 305). De forma similar, las personas traumatizadas con frecuencia
se sienten a merced de sus sensaciones, sus reacciones fsicas y sensoriales, as como de sus emociones, como si hubieran perdido la capacidad de regular eficazmente estas funciones. En la prctica clnica de
la psicoterapia sensoriomotriz, distinguimos tres componentes generales dentro del procesamiento sensoriomotriz: las sensaciones corporales internas, las percepciones procedentes de los sentidos y los movimientos.

Las sensaciones corporales internas


El trmino sensacin corporal interna hace referencia a los miles de
sensaciones fsicas generadas continuamente por los movimientos de
todo tipo dentro del cuerpo. Cuando se produce un cambio en el cuerpo como, por ejemplo, un cambio hormonal o un espasmo muscular,
este cambio se puede sentir como una sensacin corporal interna. Las
contracciones intestinales, la circulacin de fluidos, los cambios bio-

PROCESAMIENTO JERARQUIZADO DE LA INFORMACIN

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qumicos, los movimientos asociados a la respiracin, o los movimientos de los msculos, los ligamentos o los huesos, todo ello genera sensaciones corporales internas. La capacidad de tener alguna conciencia de estas sensaciones se defini como el sexto sentido, descrito
por primera vez por Charles Bell a principios del siglo XIX y ms adelante por William James en 1889. Hoy en da, el sexto sentido se entiende como el resultado de los interoceptores, los receptores nerviosos
sensoriales que reciben y transmiten sensaciones procedentes de estmulos que se originan en el interior del cuerpo.
Existen muchos tipos diferentes de interoceptores. El sentido
kinestsico del movimiento del cuerpo como un todo depende de los
propioceptores, los nervios sensoriales que terminan en las articulaciones, los msculos y los tendones. Los propioceptores permiten tener
un sentido de la posicin del cuerpo en el espacio sin necesidad de
depender del sentido visual para saber dnde y en qu posicin est el
cuerpo (Tortora y Anagnostakos, 1990). Los propioceptores comunican la posicin de las distintas partes del cuerpo, el grado de fuerza
utilizado en el movimiento, la rapidez y la coordinacin ;timing= del
movimiento, y la velocidad y el grado en que el msculo est siendo
estirado ;grado de extensin= (Fisher et al., 1991). El sistema vestibular, una parte de la propiocepcin localizada en los mecanismos del
odo interno, nos informa sobre la relacin del cuerpo con la gravedad
y controla nuestro sentido del equilibrio ;balance=. Este sistema mantiene nuestro equilibrio ;equilibrium, la proporcin simtrica, la distribucin igualitaria del peso=, principalmente de la cabeza, cuando
estamos de pie, quietos y en respuesta a los movimientos repentinos o
los cambios en la velocidad de los movimientos.
El sentido visceral, llamado enterocepcin, nos informa de los movimientos que acontecen dentro de nuestros rganos internos, tales
como la aceleracin del pulso, mariposas en el estmago, nuseas,
hambre, o el instinto visceral. Tenemos una amplia variedad de nociceptores, ms numerosos en la piel y menos numerosos en los tendones, las articulaciones y los rganos, que transmiten varios tipos de
dolor fsico. Los termoceptores responden a la temperatura. Si bien
por lo general no somos conscientes de la informacin procedente de
los interoceptores, habitualmente s podemos dirigir nuestra atencin
hacia esta informacin a voluntad y detectar la sensacin corporal:

72

EL TRAUMA Y EL CUERPO

por ejemplo, la mayora de las personas pueden volverse conscientes


de los latidos de su corazn o de las sensaciones en las vsceras al cabo
de unos pocos minutos de prestar atencin.
A travs de los interoceptores, se est generando constantemente
toda una variedad de sensaciones corporales internas, que a su vez
contribuyen a generar estados internos de bienestar o de malestar.
Pero las sensaciones se suelen sentir por lo general de forma global y
no tanto especficamente (Janet, 1907). Escribe Damasio: Las sensaciones corporales de fondo son continuas, aunque apenas podamos
advertirlas, dado que no representan una parte especfica de nada en
concreto dentro del cuerpo, sino ms bien el estado general de la
mayora de las partes dentro del mismo (1994, p. 152). Como un fondo constante ;en su condicin de trasfondo=, las sensaciones corporales son importantes para nuestro sentido de la propia identidad: La
conciencia del propio yo depende muy probablemente en gran medida del conocimiento (ya sea vago, indefinido o se halle entremezclado
dentro de una conciencia ms amplia) del cuerpo per se, incluidos sus
rganos y funciones viscerales (Cameron, 2001).
Si bien la mayora de las sensaciones, a menos que sean muy pronunciadas, no llegan a la conciencia, las que s lo hacen se ven influenciadas tanto por las emociones como por las cogniciones. Alega Cioffi
(1991, segn la cita de Bakal, 1999) que nuestra vivencia de las sensaciones corporales especficas est fuertemente determinada por el
sentido y la interpretacin que les atribuimos, aun cuando no guarden
relacin con las propias sensaciones fisiolgicas reales. Bakal (1999) y
Cioffi (1991) ponen el ejemplo de la sensacin de tener las manos fras,
que se puede interpretar como un problema de circulacin o como
una reaccin normal al aire fro, o como una reaccin asociada al miedo. Cada interpretacin suscita una determinada respuesta emocional, la cual, a su vez, contribuye al desarrollo de la sensacin real. Por
ejemplo, la interpretacin de la falta de circulacin puede generar
ansiedad, junto con pensamientos de posibles problemas mdicos.
Las reacciones ansiosas pueden suscitar sensaciones corporales adicionales y enfriar todava ms las manos. As pues, la experiencia ;la
vivencia= de la sensacin cmo se va desarrollando y si va en aumento o disminuye se organiza en parte en virtud de cmo se interpreta,
junto con las correspondientes reacciones emocionales.

PROCESAMIENTO JERARQUIZADO DE LA INFORMACIN

73

Las personas con trastornos de origen traumtico adolecen tanto


de sentir demasiado como de sentir demasiado poco (Van der
Kolk, 1994). Suelen vivir las sensaciones corporales internas como
algo irrefrenable y perturbador. La subida de adrenalina o las sensaciones de tener el pulso acelerado o de tensin corporal, se perciben
agudamente y se vuelven ms desconcertantes cuando se interpretan
como indicadores de un peligro actual (Thakkar y MacCanne, 2000).
Estas sensaciones pueden ser todava ms fuertes en el caso de las personas traumatizadas, dado que la sensibilidad interoceptiva aumenta
con el estrs (Cameron, 2001). Y a la inversa, es muy comn que las
personas traumatizadas sufran una incapacidad de ser conscientes de
las sensaciones corporales, o bien una incapacidad de expresar las
sensaciones fsicas con palabras, lo que se conoce como alexisomia
(Bakal, 1999; Ikemi y Ikemi, 1986). La ausencia de sensaciones corporales y la interpretacin subsiguiente (e.g., Me pasa algo; No siento
el cuerpo; Me siento como si estuviera muerto) pueden ser tan perturbadoras como el exceso de sensaciones.
La estrategia de facilitar la conciencia de las sensaciones corporales cuenta con una larga tradicin dentro del tratamiento de los traumas, y son muchos los profesionales que se muestran convencidos de
que el hecho de ayudar a los pacientes a vivir sus sensaciones de una
forma gradual, segura y cmoda, puede contribuir a resolver los sntomas (Aposhyan, 2004; Bakal, 1999; Eckberg, 2000; Janet, 1925; Levine, 1997; Ogden y Minton, 2000; Rothschild, 2000; Sollier, 1897). La
capacidad de percibir y describir las sensaciones, y de separarlas de
las emociones y las cogniciones relacionadas con el trauma, favorece
la posibilidad de que los pacientes recuperen la vivencia somtica de
su experiencia traumtica con objeto de poder encontrar nuevos significados y explicaciones de su pasado y de ellos mismos, como se
ilustraba en el ejemplo anterior de Martin.

Las percepciones procedentes de los sentidos


A veces llamada exterocepcin, los nervios sensoriales de nuestros
cinco sentidos reciben y transmiten informacin procedente de los estmulos del entorno exterior. El proceso de recogida de informacin a
travs de los sentidos se puede considerar integrado por dos componentes: el acto fsico de percibir y la percepcin individual de los datos sen-

74

EL TRAUMA Y EL CUERPO

soriales (Cohen, 1993). Las percepciones sensoriales pueden dominar


la capacidad de las personas traumatizadas de pensar racionalmente. El abordar las distorsiones sensoriales peritraumticas y los fragmentos de recuerdos sensoriales intrusivos postraumticos, constituye
un componente necesario del tratamiento.
La informacin sensorial procedente de los sentidos llega al cerebro bajo la forma de impulsos elctricos que inicialmente no son diferenciados por el cerebro (Carter, 1998). Qu es lo que atrae nuestra
atencin de entre la cantidad masiva de estimulacin sensorial que
recibimos a cada momento, constituye una cuestin extremadamente
compleja. Ayres (1989) describe la integracin de la informacin sensorial como:
el proceso neurolgico que organiza las sensaciones procedentes de nuestro propio cuerpo ;las cuales se generan a partir de la
entrada de datos sensoriales= y las sensaciones procedentes del
entorno, y hace posible utilizar el cuerpo eficazmente dentro
del entorno. Los aspectos espaciales y temporales de la informacin procedente de las diferentes modalidades sensoriales, son
interpretados, asociados y unificados. La integracin sensorial
es ;el= procesamiento de la informacin El cerebro debe seleccionar, intensificar, inhibir, comparar y asociar la informacin
sensorial bajo la forma de un modelo flexible, constantemente
cambiante (p. 11).
A travs de este proceso enormemente intricado, seleccionamos y
filtramos la informacin, decidiendo a qu prestamos atencin y qu
pasamos por alto. Todo aprendizaje depende de nuestra capacidad de
(1) recibir informacin sensorial procedente del entorno y del interior
de nuestro cuerpo, (2) sintetizar esta informacin, y (3) organizar la
conducta subsiguiente. Dado que dicho proceso se ve influido por
nuestras asociaciones individuales en relacin con lo que percibimos,
ste se solapa con los restantes niveles de procesamiento. Llinas describe la percepcin como la comparacin funcional de las imgenes
sensoriomotrices generadas internamente con la informacin sensorial en tiempo real procedente del entorno inmediato del organismo
(2001, p. 3). Una vez ha tenido lugar esta comparacin subcortical,
inconsciente, se planifica y realiza el movimiento.

PROCESAMIENTO JERARQUIZADO DE LA INFORMACIN

75

Dado que se basa en la comparacin de la entrada sensorial con


los marcos de referencia internos, nuestra percepcin y por consiguiente nuestra conducta es autorreferencial ;hace referencia o
remite al propio sujeto y a la propia experiencia= (Damasio, 1994).
Nuestras creencias y nuestras reacciones emocionales a los estmulos sensoriales similares anteriores condicionan nuestra relacin con
los estmulos actuales. Sin las expectativas que influyen en nuestra
predisposicin ;priming, imprimacin, aparejo= perceptual, cada
experiencia sensorial sera nueva y nos veramos rpidamente desbordados. En lugar de ello, clasificamos la entrada de datos sensoriales en unas categoras aprendidas. Ratey seala que constantemente
estamos imprimando ;aparejando= nuestras percepciones, adaptando el mundo a lo que esperamos percibir y, por consiguiente, haciendo que ;el mundo= sea lo que percibimos que es (2002, p. 55). Esta
funcin de imprimacin se vuelve desadaptativa en las personas
traumatizadas, que repetidamente advierten y registran estmulos
sensoriales que son reminiscencias del trauma del pasado, con frecuencia no advirtiendo los estmulos sensoriales concomitantes que
indican que la realidad actual no reviste ningn peligro. Estos estmulos en tiempo real relacionados con la traumatizacin, procedentes tanto del entorno como del propio cuerpo, se comparan con las
imgenes sensoriomotrices internas, las creencias y las emociones,
impulsando finalmente una conducta que sera apropiada para las
situaciones amenazantes, pero no para las situaciones no amenazantes actuales (Brewin et al., 1996).

Los movimientos
Los movimientos se incluyen en el nivel sensoriomotriz del procesamiento de la informacin, en razn de su componente somtico evidente, aunque los lbulos frontales del crtex, ms que las reas cerebrales subcorticales, se relacionan estrechamente con el crtex motor
y el crtex promotor y son los responsables de muchas formas de
movimientos. Las mismas reas del cerebro que generan la razn y
nos ayudan a resolver problemas, tambin estn implicadas en el
movimiento. Por consiguiente, el movimiento ha configurado y contina configurando nuestras mentes (Janet, 1925), y viceversa, como lo

76

EL TRAUMA Y EL CUERPO

expresa Llinas: La mente es el producto de unos procesos evolutivos que han tenido lugar en el cerebro en nuestra condicin de criaturas que nos movemos activamente y que se desarrollaron de los ;niveles
ms= primitivos a los ms altamente evolucionados (2001, p. ix, las
cursivas son nuestras). El movimiento es esencial para el desarrollo de
todas las funciones cerebrales: slo los organismos que se mueven de
un lugar a otro necesitan un cerebro; los organismos que se mantienen estacionarios no (Ratey, 2002).
El movimiento abarca de los movimientos voluntarios a los involuntarios, de los movimientos conscientes a los inconscientes, y tiene lugar
de muy diferentes formas. Incluye los movimientos ascendentes y descendentes asociados a la respiracin, los movimientos internos de los
rganos, las pulsaciones de la sangre ;el impulso sanguneo= y el bombeo de las hormonas, adems de los pequeos, a veces imperceptibles,
movimientos vibratorios tales como los temblores o las contracciones
nerviosas. Las habilidades motrices van de los movimientos propios de
la motricidad gruesa que incluyen grandes grupos musculares ;msculos largos, movimientos amplios=, tales como, por ejemplo, gatear,
andar y correr, a los movimientos de la motricidad fina propios de las
acciones ms pequeas, ms refinadas, tales como, por ejemplo, coger
objetos con las manos o mover los dedos de los pies. El movimiento
tambin incluye las comunicaciones interpersonales no verbales, tales
como las expresiones faciales, los cambios de postura o ladear la cabeza, o los gestos con las manos y los brazos.
La mayora de los movimientos manifiestos se derivan de las percepciones sensoriales y a su vez ayudan a configurar la percepcin
sensorial. La memoria motriz es el resultado de un sofisticado sistema de feedback que detecta los errores cometidos mientras se aprende
el movimiento. El sistema de feedback utiliza estos errores como una
base a partir de la cual poder generar una secuencia diferente y ms
precisa de rdenes, que finalmente desembocan en una ejecucin
lograda ;una actuacin satisfactoria=. Introducimos cambios ;modificamos= y aprendemos a travs del movimiento a cada segundo de
nuestra jornada mientras estamos despiertos, ya sea que estemos activos o inactivos (Ratey, 2002, p. 205). La memoria motriz se hace evidente en tareas tales como atarse los cordones de los zapatos o apren-

PROCESAMIENTO JERARQUIZADO DE LA INFORMACIN

77

der a tocar un instrumento. Los ajustes motrices ms sutiles a las indicaciones ambientales e interpersonales son menos evidentes, pero
resultan cruciales a la hora de determinar las tendencias de accin.
Por ejemplo, si un nio se encuentra repetidamente con la desaprobacin por parte de sus padres cuando gesticula con entusiasmo y saca
pecho mientras habla de su xito en un partido, el pecho hinchado se
desinflar y sus movimientos se volvern ms inhibidos. Si las crticas
se repiten, estos movimientos constreidos pueden convertirse en una
tendencia automtica en sus relaciones con los dems, lo que a su vez
afectar a la percepcin.
Todd (1959) insiste en que la funcin precede a la estructura: el mismo movimiento hecho una y otra vez acaba modelando el cuerpo. Por
ejemplo, cuando las contracciones musculares que preparan para los
movimientos defensivos se repiten muchas veces, dichas contracciones
se transforman en unas caractersticas fsicas que afectan a la estructura corporal, lo que, a su vez, afecta adicionalmente a la funcin. Durante un largo perodo de tiempo, esta tensin crnica interfiere en la alineacin y el movimiento natural del cuerpo, genera problemas fsicos
(principalmente dolor de espalda, cuello y hombros), e incluso contribuye a mantener las correspondientes emociones y cogniciones. Sealan Kurtz y Prestera: Estas pautas fsicas se vuelven fijas con el tiempo,
afectando al crecimiento y a la estructura corporal, y caracterizando ya
no slo el momento en cuestin, sino a la persona. En lugar de una simple decepcin momentnea, la postura abatida de desesperanza podra
ser indicativa de una vida entera de interminables frustraciones y amargos fracasos (1976, p. 1).
Los movimientos y las posturas reiteradas contribuyen, pues, a
mantener las tendencias cognitivas y emocionales al generar una posicin desde la cual nicamente son posibles las emociones y las acciones fsicas pre-seleccionadas (Barlow, 1073). Con frecuencia advertimos la actitud propia del reflejo de alarma en los pacientes traumatizados: los hombros levantados, la respiracin contenida, la cabeza
hacia abajo y en direccin a la cintura escapular, de forma similar a
un ciervo bajo la luz de los faros. La accin del reflejo de alarma altera la alineacin equilibrada entre la cabeza y los hombros y habitualmente es transitoria, pero si esta reaccin normal a un estmulo nove-

78

EL TRAUMA Y EL CUERPO

doso repentino se vuelve crnica, la propia organizacin fsica puede


predisponer a la persona a sentir emociones de miedo y desconfianza,
y pensamientos de peligros inminentes de forma crnica.
La accin fsica precede a las reacciones cognitivas e incluso emocionales en las situaciones traumticas agudas. Afirma Hobson (1994)
que el movimiento:
tiene precedencia en momentos de emergencia, cuando supone
una ventaja cortocircuitar el crtex y activar una pauta motriz
generada directamente desde el tronco cerebral. Si de repente
viramos un coche corriendo a toda velocidad en direccin a
nosotros, inmediatamente apartaramos nuestro coche; reaccionamos automticamente, y slo despus (aunque slo sea
medio segundo despus) nos damos cuenta de que hay un peligro y sentimos miedo (p. 139).
Cuando el peligro es inminente, la persona responde con secuencias de acciones motrices que son involuntarias y ampliamente predecibles (Cannon, 1953). Llinas describe estas pautas de accin fijas
como series de pautas motrices bien definidas, vdeos motrices ya
preparados que, al encenderlos, generan unos movimientos definidos y coordinados; la respuesta de huida, andar, tragar, los aspectos preprogramados del canto de los pjaros y similares (2001, p.
133). Las pautas de accin fijas abarcan toda una variedad de movimientos simultneos y sucesivos ;secuenciales=. Cuando inesperadamente aparece un coche delante de nuestros faros, nuestra pauta de
accin fija adaptativa consiste en una variedad de movimientos que
posibilitan la accin defensiva ms rpida posible: una inhalacin
brusca, abrir los ojos de par en par, coger fuertemente el volante,
pisar el freno de golpe y girar el coche para evitar un choque.
La ventaja evolutiva de estas pautas de accin fijas reside en su
activacin automtica, lo que permite el desarrollo de acciones ms
complejas a todos los niveles de procesamiento de la informacin.
Dado que podemos hacerlas sin pensar, las pautas de accin fijas nos
permiten realizar tareas complejas de manera automtica como, por
ejemplo, andar, y a la velocidad del rayo como, por ejemplo, evitar a
un ciervo en la carretera. Las tendencias de accin ;automticas= son

PROCESAMIENTO JERARQUIZADO DE LA INFORMACIN

79

econmicas y adaptativas, lo que permite dejar la mente libre para


otras tareas (Frijda, 1986; Hobson, 1994; Llinas, 2001; Ratey, 2002;
Van der Hart et al., 2006). Cuando vamos conduciendo por la carretera, podemos pensar en todo tipo de cosas no relacionadas con la
conduccin, mientras nuestros movimientos fsicos gestionan mecnicamente las complejas acciones de mantener la direccin, regular
la velocidad, frenar, percibir otros coches/otros conductores y dems.
De aparecer un peligro, nuestros cuerpos responden a la amenaza
sin pensarlo. La velocidad y la naturaleza automtica de las pautas
de accin fijas son cruciales para la supervivencia. Lo que contribuye a la reviviscencia traumtica es la reiteracin de los componentes
de las pautas de accin fijas bajo la forma de fragmentos sensoriomotrices (e.g., sensaciones intrusivas, impulsos motrices) que reaparecen despus de que el peligro ha desaparecido.
Cuando se activa el aluvin de acciones defensivas frente a la
amenaza, algunas de las acciones que constituyen una respuesta
adaptativa pueden ser ineficaces, verse interrumpidas o quedar
incompletas. Una vctima de un accidente de coche puede haber sentido el impulso de girar el volante, pero no pudo realizar la accin
antes de chocar con el coche que vena de frente. Una vctima de
abusos sexuales puede haber querido huir de su agresor, pero se vio
sobrepasada. Estas acciones defensivas incompletas se pueden
manifestar posteriormente bajo la forma de sntomas crnicos.
Como seala Herman: Cada uno de los componentes de la respuesta normal frente al peligro, una vez perdida su utilidad tienden a persistir en un estado alterado y exagerado mucho despus de que el
peligro real haya desaparecido (1992, p. 34).
Si una persona es atacada y siente el impulso de contraatacar
pero se ve sobrepasado por el atacante, la secuencia de posibles
acciones defensivas puede persistir de formas distorsionadas, tales
como los msculos mantenidos en un estado de tensin crnica, una
tendencia exagerada a responder impulsivamente agrediendo, o una
falta crnica de tonicidad o de sensaciones en algn grupo muscular
determinado. Janet presenta el ejemplo de los pacientes que manifiestan sntomas de contraccin de los msculos aductores (los
guardianes de la virginidad), generada por el recuerdo de la viola-

80

EL TRAUMA Y EL CUERPO

cin o por el de unas relaciones sexuales no deseadas (1925, p. 502).


Cuando los componentes de la respuesta defensiva frente al trauma
persisten bajo estas formas alteradas, las personas reaccionan de
forma inapropiada ante lo que perciben como una amenaza o algn
elemento del presente que les recuerda una amenaza del pasado.
Pueden volverse demasiado agresivos (e.g., el paciente que se pone
violento cuando su mujer le cuestiona) o demasiado pasivos (e.g., la
paciente de la que abusaron siendo nia y que de adulta es incapaz
de defenderse de las insinuaciones sexuales no deseadas). En uno u
otro caso, la realizacin adaptativa de una secuencia de acciones
defensivas contina vindose truncada, inacabada y dejando insatisfecha a la persona. Sin un tratamiento, estas tendencias pueden
impedir indefinidamente la realizacin de acciones adaptativas en el
presente.
Mientras que el procesamiento descendente depende de los niveles inferiores ;de procesamiento=, el procesamiento sensoriomotriz
puede funcionar independientemente de la regulacin descendente.
Durante los flashbacks o la reviviscencia del trauma del pasado, queda inhibido el procesamiento cognitivo integrado y la persona pierde transitoriamente la capacidad de reconocer que la realidad actual
no reviste ningn peligro. En lugar de ello, la persona identifica las
sensaciones correspondientes a la hiperactivacin fisiolgica y el
impulso a la accin fsica como indicadores de peligro. Este secuestro ascendente * (Goleman, 1995) constituye una fuente frecuente
de problemas en la vida cotidiana y de autoinculpacin para las vctimas de experiencias traumticas: son incapaces de reflexionar
sobre los hechos desde una distancia crtica, lo que genera una sensacin de inestabilidad, prdida de control, ineptitud psicolgica y
una falta de seguridad en uno mismo a la hora de enfrentarse a la
vida cotidiana. Tendra que haberlo superado o Debo de estar
loco son dos quejas comunes en los pacientes traumatizados, derivadas de la conviccin de que estn psicolgicamente incapacitados
en lugar de ;darse cuenta de que estn= funcionando con unos siste1

N. del T.: Bottom-up hijacking en el original ingls, en el sentido de una piratera (una apropiacin, usurpacin o retencin involuntaria) sensoriomotriz
;siolgica= que malversara el procesamiento emocional y cognitivo.

PROCESAMIENTO JERARQUIZADO DE LA INFORMACIN

81

mas sensoriomotrices preparados para la amenaza y reaccionando


ante el peligro mucho despus de que ste haya desaparecido (Allen,
2001).

Tendencias de accin cognitivas, emocionales y sensoriomotrices


Una tendencia de accin es una propensin a llevar a cabo o materializar una accin determinada. Las tendencias de accin se forman
en los niveles cognitivo, emocional y sensoriomotriz. Las tendencias
se derivan de la memoria procedimental de los procesos y funciones,
que se refleja en las respuestas habituales y las conductas condicionadas (Schacter, 1996). El aprendizaje procedimental incluye iteraciones ;bucles, circuitos cerrados= repetidas de los movimientos, percepciones, procesos cognitivos y emocionales, o de combinaciones de
estos elementos (Grigsby y Stevens, 2000). Los hechos originales a
partir de los cuales se han aprendido estos procesos y hbitos personales automticos suelen haberse olvidado. Las acciones que son
aprendidas procedimentalmente no precisan representaciones mentales, imgenes, motivaciones ni ideas concientes o inconscientes para
poder operar (Grigsby y Stevens, 2000, p. 316). Al operar de forma no
consciente, el aprendizaje procedimental en los tres niveles de procesamiento de la informacin se transforma en tendencias de accin
automticas que se convierten en organizadores cruciales de la conducta.
Mucho despus de que hayan cambiado las condiciones ambientales, permanecemos en un estado de ;pre=disposicin ;readiness= a
realizar las acciones mentales (cognitivas y emocionales) y sensoriomotrices que fueron adaptativas en el pasado. Por ejemplo, el nio
que aprende que es ms seguro alejarse de los adultos cuando stos
estn alterados, en lugar de buscar la proximidad, podra desarrollar
unas tendencias de accin que incluyeran una serie de reajustes posturales orientados a la evitacin (girarse para otro lado, mirar al suelo para evitar el contacto ocular), impulsos motrices que conduzcan
a retroceder, reacciones emocionales tales como el miedo, y sistemas
cognitivos de creencias tales como No es seguro buscar consuelo.
Estas tendencias de accin tienen el carcter de deseos apremiantes

82

EL TRAUMA Y EL CUERPO

o impulsos. Se mantienen a la espera de la aparicin de signos de


que pueden o podran verse materializadas; las tendencias y su realizacin tienden a persistir ante la presencia de interrupciones; tienden a interrumpir otros programas y acciones en curso; y tienden a
monopolizar ;pre-empt, asumir un derecho preferencial sobre las
facilidades para] el procesamiento de la informacin (Frijda, 1986,
p. 78). En un sentido amplio, una tendencia de accin es una disposicin hacia una conducta especfica. Esta disposicin significa
que la tendencia de accin existe dentro de la persona de forma
latente y se activa en respuesta a estmulos internos o externos especficos.
Las tendencias de accin desadaptativas condicionadas procedentes del pasado se ven desencadenadas por las reminiscencias internas
y ambientales del pasado, y toman precedencia cuando otras acciones podran resultar ms adaptativas. Una vez que los procedimientos ;cf. la memoria procedimental= se transforman en tendencias
automticas, ya no podemos utilizar los procesos descendentes para
regularlos. Ratey (2002) clarifica cmo funciona este proceso en trminos de los distintos niveles cerebrales:
Los procesos que son fundamentales y que ya se dominan son
almacenados en y activados desde el tallo cerebral, los ganglios
basales y el cerebelo a nivel del cerebro inferior. Las acciones y
las cogniciones que son cada vez ms complejas, o muy novedosas, son controladas por reas ms elevadas del cerebro, cada
vez ms en direccin al crtex frontal, de manera que a lo largo
del proceso se movilizan ms regiones cerebrales que pueden
ofrecer informacin o brindar un aplazamiento con objeto de
facilitar la reflexin (p. 158).
Cuando trabajamos ;funcionamos= eficazmente, podemos ir y
venir ;oscilar= entre los movimientos deliberados y los movimientos
automticos, y entre las cogniciones deliberadas y las cogniciones
automticas (Ratey, 2002, p. 160). Dicha capacidad es menos que
ptima en el caso de las personas traumatizadas, que tienen dificultades en interrumpir sus fuertes tendencias de accin para poder
emprender acciones reflexivas, ms deliberadas (Fonagy et al., 1995).

PROCESAMIENTO JERARQUIZADO DE LA INFORMACIN

83

La interrelacin entre el procesamiento descendente y el


procesamiento ascendente
Los procesamientos descendente y ascendente representan dos
direcciones dentro del flujo de informacin, y su interrelacin tiene
importantes consecuencias para la incidencia y el tratamiento del
trauma. En la prctica clnica, el terapeuta: (1) advierte las tendencias
en el procesamiento de la informacin por parte del paciente en cada
uno de los tres niveles de experiencia, relacionados pero distintos; (2)
identifica qu nivel de procesamiento contribuir de la mejor forma a
la integracin de la experiencia traumtica en un determinado momento en particular de la terapia; y (3) aplica unas tcnicas especficas que
facilitan el procesamiento de la experiencia traumtica en dicho nivel
en particular. Por ejemplo, pensemos en alguien con antecedentes de
prdidas ;emocionales= y abusos sexuales durante la niez, que se queja de sentirse en peligro y simultneamente siente fuertes emociones
de duelo acompaadas de temblores y de aceleracin del pulso. El
terapeuta podra elegir utilizar las cogniciones de la paciente como
una va de acceso, ayudndole a utilizar la lgica para reconocer que
ahora no corre ningn peligro. O bien podra decidir abordar las emociones de duelo, utilizando estrategias que faciliten la vivencia por
parte de la paciente del duelo traumtico no resuelto por las prdidas
y por la falta de seguridad durante su niez. Una tercera opcin podra
ser concentrarse en las reacciones somticas: el terapeuta podra dejar
a un lado transitoriamente las cogniciones y las emociones, y centrarse exclusivamente en el temblor fsico, el pulso acelerado y los impulsos motrices asociados, hasta resolverlos.
As pues, las tendencias de accin en todos los niveles del procesamiento de la informacin constituyen objetivos viables para las intervenciones teraputicas. Cualquiera de estas vas de acceso podra
tener potencialmente un efecto teraputico positivo. Sin embargo, es
importante advertir que la intervencin ms eficaz afectar al paciente ya no solamente en el nivel en particular al que se dirige la intervencin, sino tambin en los otros dos niveles. Cambiar una tendencia
cognitiva o una creencia puede contribuir a aliviar las emociones y las
vivencias fsicas; concentrarse en la emocin de duelo puede ayudar a
calmar el cuerpo y cambiar las creencias; abordar las tendencias sen-

84

EL TRAUMA Y EL CUERPO

soriomotrices en base a seguir el rastro de la activacin fisiolgica


hasta que el cuerpo vuelva a la normalidad, o ayudar al paciente a
explorar una accin fsica anteriormente inhibida, puede disminuir la
activacin emocional y ayudar a modificar las creencias.
Tradicionalmente, la psicoterapia ha venido haciendo uso de las
tcnicas descendentes con objeto de abordar los procesos ascendentes
perjudiciales, a travs de la sublimacin voluntaria y consciente de las
tendencias sensoriomotrices y emocionales. Este control descendente
de la activacin fisiolgica es tan antiguo como la psicologa misma y
puede ser una estrategia teraputica eficaz. Cuando la experiencia sensoriomotriz es perturbadora o desbordante, la regulacin descendente
consciente puede permitir a la persona regular la velocidad, modular
el grado de activacin fisiolgica o de desorganizacin dentro del sistema. Por ejemplo, una persona traumatizada que estalla en una activacin fisiolgica elevada a raz de un estmulo ambiental inocuo, puede controlar dicha activacin identificando el estmulo como algo inocuo y tranquilizndose hasta que la activacin fisiolgica vuelva a la
normalidad. O puede controlar la activacin emprendiendo una conducta que le permita distraerse como, por ejemplo, ver la televisin, o
emprender una conducta que le permita descargar la activacin como,
por ejemplo, salir a correr un poco. Una y otra de estas estrategias
seran indicativas de un control descendente decidir cognitivamente
emprender una actividad que permita mitigar la perturbacin asociada a una experiencia abrumadora. La activacin fisiolgica es voluntaria y conscientemente sublimada a travs de la actividad fsica, la descarga conductual, la invalidacin cognitiva o la distraccin mental.
Aunque las tcnicas descendentes de distraccin o de descarga permiten un control eficaz de la hiperactivacin y brindan un alivio
importante, no pueden abordar plenamente la totalidad del problema
(Allen, 2001), especialmente los elementos somticos. De forma similar, el hecho de cambiar las interpretaciones personales puede alterar
las cogniciones pero ignorar los procesos sensoriomotrices. El solo
procesamiento descendente puede permitir controlar las reacciones
sensoriomotrices, pero no posibilita su plena asimilacin. Por ejemplo, una paciente puede aprender a mitigar transitoriamente la activacin fisiolgica convencindose de que el mundo es ahora un lugar
seguro, pero la tendencia subyacente de la activacin fisiolgica a

PROCESAMIENTO JERARQUIZADO DE LA INFORMACIN

85

aumentar vertiginosamente hasta alcanzar grados abrumadores no se


ha resuelto plenamente. La experiencia traumtica y la activacin
fisiolgica derivada de los niveles sensoriomotriz y emocional puede
ser redirigida a travs del control descendente, pero es posible que no
haya tenido lugar el procesamiento y la asimilacin de las reacciones
sensoriomotrices al trauma.
En la psicoterapia sensoriomotriz, la direccin descendente se utiliza para favorecer ;facilitar= el procesamiento sensoriomotriz en lugar
de limitarse a controlarlo sin ms. Le podemos pedir al paciente que
siga la pista ;rastree= con plena conciencia (lo que supone un proceso
descendente, cognitivo) la secuencia de sensaciones y de impulsos fsicos (lo que supone un proceso sensoriomotriz) a medida que van progresando a lo largo del cuerpo, y dejar a un lado transitoriamente las
emociones y los pensamientos que puedan salir a la superficie, hasta
que las sensaciones y los impulsos corporales se resuelvan alcanzando
un nivel de reposo y estabilizacin. De la misma forma que un paciente que viene a terapia con un duelo no resuelto puede identificar y
vivenciar el duelo (procesamiento emocional), un paciente que muestra unas reacciones sensoriomotrices no resueltas puede identificar y
vivenciar estas reacciones fsicamente (procesamiento sensoriomotriz
ascendente). El paciente aprende a observar y seguir las reacciones
sensoriomotrices que se activaron en el momento del trauma, adems
de realizar con plena conciencia unas acciones fsicas que interrumpan ;neutralicen= las tendencias desadaptativas.

Conclusin
El funcionamiento ptimo de los niveles superiores del cerebro y
del procesamiento de la informacin depende en cierto grado del funcionamiento adecuado de los niveles inferiores. Existen amplias interconexiones entre todas las partes del cerebro y entre todos los niveles
de procesamiento de la informacin. Seala Ratey que cuando sonremos nos sentimos ms felices y cuando nos sentimos ms felices
sonremos... El feedback entre los distintos estratos o niveles del cerebro es bidireccional: si activamos un nivel inferior, estaremos preparando un nivel superior; y si activamos un nivel superior, estaremos

86

EL TRAUMA Y EL CUERPO

preparando un nivel inferior (Ratey, 2002, p. 164). El conocimiento y


el procesamiento de las reacciones sensoriomotrices del paciente ejerce una influencia positiva sobre el procesamiento emocional y cognitivo, y viceversa. Los movimientos y las sensaciones corporales, adems
de los pensamientos y las emociones, son objetivos viables de cara a
una intervencin que pueden favorecer la resolucin de la experiencia
traumtica. Los enfoques descendentes que tratan de regular los procesos sensoriomotrices y afectivos irrefrenables forman parte necesariamente de la terapia del trauma, pero si dichas intervenciones sobrecontrolan, ignoran, suprimen o no favorecen los procesos corporales
adaptativos, las reacciones traumticas pueden quedar sin resolver. De
forma similar, las intervenciones ascendentes que desembocan en el
secuestro ascendente ;i.e., en la atencin involuntaria en los niveles
inferiores, impidiendo la progresin hacia los niveles superiores de
procesamiento de la informacin= o que no incluyen el procesamiento
emocional y cognitivo, pueden sabotear la integracin y desembocar
en unos flashbacks reiterados interminables, una retraumatizacin
secundaria, o una activacin ;kindling= traumtica crnica (Post,
Weiss, Smith, Li y McCann, 1997). Con objeto de tratar los efectos del
trauma en los tres niveles de procesamiento, es preciso equilibrar concienzudamente el manejo descendente y somticamente documentado de los sntomas ;de inspiracin somtica, que incluya la informacin y el conocimiento relativo al cuerpo=, la consciencia introspectiva
y la comprensin, y el procesamiento ascendente de las sensaciones, la
activacin fisiolgica, los movimientos y las emociones.

Margen de tolerancia:
la capacidad de modular
la activacin fisiolgica

Las tendencias de accin no resueltas relacionadas con la supervivencia incluyen ya no slo las caractersticas crnicas posturales y
motrices asociadas a la defensa, sino tambin la rpida movilizacin
del sistema nervioso autnomo en respuesta a los estmulos relacionados con el trauma. De forma caracterstica, las personas que padecen trastornos de origen traumtico son vulnerables a la hiperactivacin (i.e., a sentir demasiada activacin) y/o a la hipoactivacin
(i.e., a sentir demasiado poca activacin) fisiolgica, y con frecuencia oscilan entre estos dos extremos (Post et al., 1997; Van der Hart,
Nijenhuis y Steele, 2006; Van der Kolk et al., 1996). Desencadenadas
por los recuerdos traumticos, ambas tendencias del sistema nervioso autnomo dejan a los pacientes a merced de la desregulacin de la
activacin fisiolgica. Cuando estn hiperactivados, los pacientes se
sienten demasiado activados ;acelerados, excitados= como para procesar la informacin eficazmente, adems de verse atormentados
por imgenes, afectos y sensaciones corporales intrusivas. Pero cuando estn hipoactivados, los pacientes sufren otro tipo de tormento
procedente esta vez de un desvanecimiento de las emociones y las
sensaciones un entumecimiento, una sensacin de muerte o de
vaco, de pasividad, y posiblemente de parlisis (Bremner y Brett,
1997; Spiegel, 1997; Van der Hart et al., 2004) y/o puede que se sien-

88

EL TRAUMA Y EL CUERPO

tan excesivamente distanciados de la experiencia ;de lo que estn


viviendo= como para ser capaces de procesar la informacin eficazmente. En ambos casos, la regulacin descendente se ve debilitada y
la adscripcin de sentido queda sesgada por lo que se percibe como
seales de peligro. Si bien estos extremos de la activacin pueden ser
adaptativos en determinadas situaciones traumticas, se vuelven
desadaptativos cuando persisten en contextos que no revisten ninguna amenaza.

Margen de Tolerancia

Zona de hiperactivacin

Aumento de las sensaciones


Reactividad emocional
Hipervigilancia
Imgenes intrusivas
Desorganizacin del procesamiento
cognitivo

Margen de tolerancia
Zona de activacin ptima

Zona de hipoactivacin

Ausencia relativa de sensaciones


Entumecimiento de las emociones
Disminucin de la capacidad de procesar
cognitivamente
Reduccin de los movimientos fsicos

Figura 2.1. Las tres zonas de activacin:


un modelo sencillo para explicar la regulacin de la activacin
del sistema nervioso autnomo.

MARGEN DE TOLERANCIA

89

Para poder devolver el pasado al pasado, los pacientes deben procesar las experiencias traumticas dentro de los mrgenes de una
zona ptima de activacin fisiolgica (Wilbarger y Wilbarger, 1997).
Situada entre los dos extremos de la hiperactivacin y la hipoactivacin, esta zona se conoce como el margen de tolerancia (Siegel,
1999). Dentro de este margen, se pueden procesar distintas intensidades de activacin emocional y fisiolgica sin alterar el funcionamiento del sistema (Siegel, 1999, p. 253). Cuando los pacientes operan ;se desenvuelven= dentro del margen de tolerancia, es posible integrar la informacin recibida procedente del entorno interno y externo.
Los pacientes pueden procesar continuamente el aluvin constante de
informacin sensorial porque pueden recibir e integrar la entrada sensorial actual incluso mientras estn asimilando la entrada anterior
(Williamson y Anzalone, 2001). Los pacientes pueden pensar y hablar
de sus experiencias en la terapia y simultneamente sentir una tonalidad emocional y un sentido de la propia identidad congruentes. Dentro de la zona de activacin ptima, se mantiene el funcionamiento
cortical lo que supone un prerrequisito para integrar la informacin
en los niveles cognitivo, emocional y sensoriomotriz.

Variaciones en el margen de tolerancia


Como muestra el diagrama del modelo de modulacin que aparece en la figura, se puede hablar de tres zonas generales de activacin correspondientes a la activacin ptima, la hiperactivacin y la
hipoactivacin. Dentro de la zona ptima, la activacin flucta de
forma natural en respuesta a los estmulos ambientales y al contexto, y de acuerdo con el estado interior inmediato de la persona
(como, por ejemplo, el nivel de energa, el grado de fatiga o de hambre). Sin embargo, la actividad de los sistemas simptico y parasimptico se mantiene en un equilibrio relativo, con cada uno de los sistemas predominando tan slo ligeramente sobre el otro en un
momento dado (Wenger y Cullen, 1958). Estos reajustes secundarios
contribuyen a modular la activacin adecuadamente con objeto de
lograr la mejor adaptacin posible a la tarea inmediata: si estamos
tratando de dormirnos, el descenso de la activacin nos ayuda a
acceder a un estado de relajacin y de adormecimiento; si nos esta-

90

EL TRAUMA Y EL CUERPO

mos preparando para un reto importante, el aumento de la activacin nos ayuda a mantenernos alerta y mentalmente despiertos.
Cada persona tiene una amplitud habitual dentro del margen de
tolerancia que influye en su capacidad general de procesar la informacin. Las personas que tienen un margen amplio pueden afrontar
extremos de activacin mayores y procesar informacin compleja y
estimulante de forma ms eficaz. Las personas que tienen un margen
estrecho viven las fluctuaciones en la activacin fisiolgica como algo
incontrolable y desregulador. La mayora de las personas traumatizadas tienen un margen de tolerancia estrecho y son ms susceptibles de
desregularse a causa de las fluctuaciones normales en la activacin
fisiolgica (Taylor, Koch y McNally, 1992).
La amplitud del margen de tolerancia se relaciona directamente con
la cantidad de estimulacin que se requiere para generar el umbral de
respuesta. Cuando el umbral es bajo, el sistema nervioso de la persona
se activa con muy poca estimulacin; cuando el umbral es alto, se
requiere ms estimulacin. Para acceder a un funcionamiento ptimo,
el umbral debe ser lo bastante alto como para que podamos tolerar la
complejidad y la estimulacin inherente al entorno, pero lo bastante
bajo como para que podamos percibir los cambios sutiles y las novedades que aparecen en el entorno (Williamson y Anzalone, 2001, p. 28).
Los umbrales varan de una persona a otra y se ven influenciados por
distintos factores: (1) el tipo de estmulos sensoriales (e.g., algunas personas son ms sensibles a los estmulos visuales, mientras que otras son
ms sensibles a los estmulos auditivos); (2) la duracin del efecto del
estmulo (i.e., la velocidad de recuperacin); (3) el nivel inicial de activacin de la persona; (4) la experiencia previa (Williamson y Anzalone,
2001); y (5) el temperamento (Siegel, 1999). Los umbrales tambin
varan segn el tipo de estimulacin. Algunas personas tienen un umbral
elevado para la estimulacin cognitiva como, por ejemplo, un debate
intelectual, y un umbral bajo para la estimulacin emocional como, por
ejemplo, dentro del contexto de una desavenencia matrimonial.
De forma caracterstica, las personas traumatizadas tienen umbrales excepcionalmente bajos o excepcionalmente altos, o ambos. Los
umbrales de los pacientes son indicadores importantes de sus sensibilidades especficas, sus distorsiones traumticas y su capacidad de
procesar eficazmente la informacin. El terapeuta les ayuda a tomar

MARGEN DE TOLERANCIA

91

conciencia de sus umbrales y a identificar los signos somticos asociados a la activacin fisiolgica que exceden la zona ptima, extendiendo a la larga la amplitud de su margen de tolerancia con la ayuda de
intervenciones somticas. Por ejemplo, Jim, que se cri con unos
padres crticos y maltratadores que a menudo le levantaban la voz
agresivamente, tom conciencia de que su umbral para el feedback
negativo era indebidamente bajo, sobre todo cuando la otra persona
levantaba la voz, lo que supona un problema en el trabajo. Su jefe utilizaba un tono de voz elevado cuando criticaba su trabajo. A la menor
indicacin de que su jefe tena alguna observacin negativa que hacerle, Jim se desplazaba a la zona de hiperactivacin y sobrerreaccionaba
defensivamente. El paciente aprendi a identificar su umbral bajo, a
reconocer los signos somticos (tensin en los hombros, respiracin
entrecortada y aceleracin del pulso) propios del aumento vertiginoso
de la activacin, y a utilizar la accin fsica (respirando profundamente de forma controlada, manteniendo el contacto ocular con su jefe, y
sentndose cmodamente y relajado en su silla) para reintegrar la
activacin fisiolgica dentro del margen de tolerancia.

La jerarqua polivagal
Porges (1995, 2001a, 2001b, 2004, 2005) analiza la compleja interrelacin existente entre el sistema nervioso simptico y parasimptico en su teora polivagal, que sugiere una visin ms sofisticada e
integradora del sistema nervioso autnomo que las anteriores teoras
de la activacin fisiolgica que atribuan todos los casos de activacin
a la implicacin del sistema nervioso simptico (Cannon, 1928;
Grinker y Spiegel, 1945). La teora de Porges sugiere que el sistema
nervioso se puede describir mejor en trminos de una jerarqua de respuestas ms que en trminos de equilibrio. La teora polivagal describe tres subsistemas organizados jerrquicamente dentro del sistema
nervioso autnomo, que rigen nuestras respuestas neurobiolgicas a
la estimulacin ambiental: la rama parasimptica ventral del nervio
vago (conexin ;implicacin, participacin= social,), el sistema simptico (movilizacin) y la rama parasimptica dorsal del nervio vago
(inmovilizacin). Cada uno de estos subsistemas se corresponde con
una de las tres zonas de activacin fisiolgica del modelo de modulacin: el sistema de conexin social (vagal ventral) se correlaciona con

92

EL TRAUMA Y EL CUERPO

la zona de activacin ptima, el sistema simptico con la zona de hiperactivacin, y el sistema vagal dorsal con la zona de hipoactivacin.
El ms reciente y sofisticado evolutivamente de los subsistemas es
el complejo vagal ventral, que incluye la rama ventral del nervio vago
el vago mielinizado que se origina en el ncleo ambiguo del tallo
cerebral, uno de los varios grupos minsculos de neuronas especializadas que componen el sistema activador reticular. Este sistema determina el nivel de conciencia o de alerta de la persona. El complejo
vagal ventral se activa habitualmente cuando la activacin fisiolgica
se encuentra en la zona ptima del modelo de modulacin. Porges
(2003b) denomina a este sistema el sistema de conexin social porque les brinda a los seres humanos un mayor grado de flexibilidad en
la comunicacin y regula reas del cuerpo que intervienen en la interrelacin social y ambiental:
El sistema de conexin social tiene un componente de control en
el crtex (i.e., las neuronas motrices superiores) que regula los
ncleos del tallo cerebral (i.e., las neuronas motrices inferiores) a
fin de controlar la apertura de los prpados (e.g., mirar), los msculos faciales (e.g., la expresin ;facial= emocional), los msculos
del odo medio (e.g., identificar la voz humana de entre el ruido
de fondo), los msculos de la masticacin (e.g., la ingestin), los
msculos larngeos y farngeos (e.g., la prosodia ;la fontica, i.e.,
la pronunciacin y las inflexiones lingsticas=), y los msculos
responsables de la inclinacin y la rotacin de la cabeza (e.g., los
gestos y la orientacin social) (Porges, 2003b, p. 35).
Colectivamente, estos componentes del sistema de conexin social
posibilitan el inters ;conexin, afeccin= y el desinters ;desconexin,
desafeccin= rpido en relacin con el entorno y en el mbito de las
relaciones sociales, en base a regular la tasa cardaca sin necesidad de
movilizar al sistema nervioso simptico. Por ejemplo, en una conversacin podemos hablar con rapidez y animadamente en un determinado momento y quedarnos completamente en silencio mientras
escuchamos en el momento siguiente, reajustando en consonancia
nuestros msculos faciales, vocales y del odo medio. El sofisticado
mecanismo de frenado del sistema de conexin social puede disminuir o aumentar rpidamente la tasa cardaca, permitindonos ralentizarnos y a continuacin volvernos a movilizar al tiempo que inhibi-

MARGEN DE TOLERANCIA

93

mos las reacciones defensivas primitivas (Porges, 2005). As pues, este


sistema favorece los estados generales ms tranquilos y flexiblemente
adaptativos (Porges, 2004, 2005) y en razn de ello contribuye a que la
activacin fisiolgica se mantenga dentro del margen de tolerancia.
En contextos no amenazantes el sistema de conexin social regula
el sistema nervioso simptico, facilita la implicacin con ;el inters por=
el entorno y nos ayuda a formas vnculos afectivos positivos y lazos
sociales. Incluso bajo condiciones de amenaza, la persona bien adaptada puede utilizar el sistema de conexin social, por ejemplo, para tratar
de razonar con un posible atacante. Si este enfoque ;estrategia= fuera
ineficaz, no obstante, el sistema de conexin social automticamente
dejara paso a las respuestas movilizadoras de ataque/fuga correspondientes al sistema nervioso simptico. El predominio del sistema de
conexin social, que ayuda a mantener la activacin fisiolgica dentro
del margen de tolerancia, se ve anulado bajo condiciones traumticas
en las que seran ms adaptativas las reacciones simpticas.
La activacin del sistema nervioso simptico, evolutivamente ms
primitivo y menos flexible que el sistema de conexin social, aumenta
la activacin general y moviliza los mecanismos de supervivencia (las
conductas de ataque y fuga) en respuesta a la amenaza. Cuando el
tono del sistema nervioso simptico es elevado, la activacin aumenta
en direccin al lmite superior del margen de tolerancia. Cuando el
cerebro percibe e interpreta la presencia de un peligro, se pone en
marcha una reaccin en cadena mente-cuerpo: la amgdala da la voz
de alarma y el hipotlamo enciende el sistema nervioso simptico,
generando la liberacin de un torrente de sustancias neuroqumicas
que aumentan la activacin fisiolgica (McEwan, 1995; Van der Kolk,
McFarlane y Van der Hart, 1996; Yehuda, 1997, 1998).
Estas reacciones de emergencia (Cannon, 1929) movilizan energa en previsin de la vigorosa actividad que se necesitar para afrontar la amenaza e incluyen procesos tanto de movilizacin de la energa
como de consumo de energa: la respiracin acelerada y ms profunda en respuesta a la mayor necesidad de oxgeno; el aumento del flujo
sanguneo a los msculos (Frijda, 1986); la disminucin del flujo sanguneo al crtex; el aumento de la vigilancia hacia el entorno; y la
supresin de todos los sistemas fsicos que no sean esenciales para la
defensa. Al permitirnos llevar a cabo vigorosas respuestas de ataque/

94

EL TRAUMA Y EL CUERPO

fuga, la hiperactivacin fisiolgica maximiza nuestras posibilidades


de supervivencia (Levine, 1997; Rothschild, 2000). Cuando vigorosas
respuestas fsicas tales como, por ejemplo, correr o luchar, tienen xito, ya no solamente se reduce el nivel de amenaza sino que el torrente
de sustancias neuroqumicas relacionadas con el peligro se metaboliza a travs de estas acciones que consumen energa. Uno y otro de
estos factores contribuyen a que la activacin fisiolgica vuelva al
margen de tolerancia. En ausencia de acciones vigorosas, la hiperactivacin puede volver gradualmente a una zona ptima cuando el estmulo amenazante disminuye o desaparece.
Si ni la conexin social (mediatizada por una de las ramas del sistema parasimptico, el complejo vagal ventral) ni las respuestas de
ataque y fuga (mediatizadas por el sistema nervioso simptico) consiguen garantizar la seguridad, la otra rama del sistema nervioso parasimptico, el complejo vagal dorsal, pasa a ser la siguiente lnea de
defensa. La rama dorsal del nervio vago, el vago no mielinizado, que
tambin se origina en el tallo cerebral (en el ncleo motor dorsal del
vago), es el ms primitivo de estos sistemas. Su intervencin se desencadena a causa de la hipoxia (la falta de oxgeno en los tejidos corporales) y permite disminuir la activacin fisiolgica en direccin a la
zona de hipoactivacin. La rama vagal dorsal posibilita la inmovilizacin relacionada con la supervivencia como, por ejemplo, la muerte
fingida ;hacerse el muerto=, el apagado conductual y el sncope.
Por contraste con los procesos que consumen energa mediatizados por el sistema nervioso simptico, el aumento del tono vagal dorsal est asociado a la conservacin de la energa: muchas de las funciones del cuerpo comienzan a enlentecerse, lo que conduce a una
disminucin relativa de la tasa cardaca y de la respiracin, acompaada de una sensacin de entumecimiento, de apagado mental y de
distanciamiento respecto del sentido de la propia identidad (Siegel,
1999, p. 254). La activacin vagal dorsal extrema puede derivar en desvanecimiento, vmitos o prdida del control del esfnter rectal, todo lo
cual parece ocurrir cuando la accin no es factible (Frijda, 1986). Si
bien esta inmovilizacin puede garantizar la supervivencia, tambin
puede generar bradicardia, apnea y arritmias cardacas, y de hecho
puede ser mortal en el caso de los mamferos si se mantiene durante
un perodo prolongado (vase la figura 2.2; Seligman, 1975).

MARGEN DE TOLERANCIA

95

Zonas de Activacin
2. Respuesta simptica
de ataque o fuga
Zona de hiperactivacin

Margen de tolerancia
Zona de activacin ptima

1. Respuesta vagal ventral


de conexin social

Zona de hipoactivacin

3. Respuesta vagal dorsal


de inmovilizacin

Figura 2.2. La correlacin entre las tres zonas de activacin


y la jerarqua polivagal.
Normalmente el predominio entre estos tres subsistemas nerviosos
autnomos suele fluctuar, pero por lo general los seres humanos responden jerrquicamente ante las dificultades ambientales. El sistema
de conexin social (correspondiente al aumento del tono vagal ventral), ms sofisticado, sensible y menos primitivo, puede ser la primera
lnea de defensa en el caso de las personas que tienen un margen amplio
y flexible de tolerancia. Esta modalidad de capacidad de respuesta queda ilustrada por una paciente que logr entretener a ;captar la atencin
y el inters de= un posible violador con una discusin a propsito de su
hermana ;del violador=, desvindole de la intencin de hacerle dao.
Nuestro sistema de reserva para las situaciones amenazantes en las
que falla la conexin social es el aumento de la activacin simptica,
que moviliza las respuestas de ataque o fuga por ejemplo, una mujer
atrapada en un coche por un posible violador trat de disuadirle para
que no lo hiciera. Cuando esto fracas, la mujer golpe al hombre y salt fuera del coche pudiendo escapar. El ltimo recurso evolutivo del
sistema de reserva es la respuesta ms primitiva (correspondiente al
aumento del tono del complejo vagal dorsal), a la que se recurre cuando las estrategias de ataque o fuga mediatizadas por el sistema simptico resultan desaconsejables o se demuestran fallidas. Muchos pacientes maltratados de nios al principio intentaron contraatacar, lo que
con frecuencia agrav el peligro. Finalmente ;a la larga= sucumbieron
a los abusos, volvindose pasivos e insensibles.

96

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Durante los incidentes traumticos, la jerarqua neural ;polivagal=


brinda una serie de ventajas en relacin con la supervivencia: est
determinada ;hard-wired= fisiolgica o neurolgicamente, es instintiva y lleva incorporadas posibles alternativas. Adicionalmente, dado que
el sistema de conexin social rige, y puede inhibir, tanto las respuestas
simpticas como el complejo vagal dorsal, este sofisticado mecanismo
de frenado facilita igualmente la regulacin de la activacin fisiolgica general en el da a da fuera del mbito traumtico. Pero cuando se
vive la experiencia de un fracaso crnico del sistema de conexin social
de cara a gestionar la seguridad y la proteccin, como suele ser el caso
de los traumas infantiles crnicos, el sistema habitualmente se apaga.
Sin la restriccin que suponen los frenos del sistema de conexin
social, el sistema nervioso simptico o el sistema vagal dorsal permanecen altamente activados, provocando que la activacin fisiolgica exceda el margen de tolerancia.

El efecto del trauma sobre la activacin fisiolgica y el margen


de tolerancia
Cuando el sistema de conexin social ha fracasado repetidamente
en desviar el peligro en situaciones de traumatizacin crnica, la disponibilidad a largo plazo de este sistema puede tender a decrecer, disminuyendo con ello la capacidad ulterior del individuo para las relaciones humanas. Como explican Sahar, Shalev y Porges (2001):
El defecto en la regulacin vagal de la tasa cardaca observado
en el TEPT ;trastorno por estrs postraumtico= podra ser indicativo de una debilitacin en la integracin del sistema de
conexin social. As pues, varias de las caractersticas conductuales observadas en el TEPT (i.e., conducta social limitada, falta de expresividad emocional positiva) podran depender de las
dificultades en la regulacin neural de los msculos faciales y
de la cabeza, en tanto que varias de las caractersticas relacionadas con la regulacin del estado autnomo se podran deber a
las dificultades en la regulacin vagal del corazn y de los bronquios (p. 642).

MARGEN DE TOLERANCIA

97

Cuando percibimos que estamos a salvo, nos implicamos fcilmente en el entorno, pero esta implicacin ;conexin= no se producir
cuando malinterpretemos los estmulos ambientales como peligrosos
malinterpretacin que desencadena estados fisiolgicos que respaldan las estrategias defensivas (Porges, 2004). Los pacientes que padecen trastornos de origen traumtico pueden adolecer de una prdida
funcional ;no orgnica= de la calibracin que le permiten a la interrelacin ambiental y social positiva regular la tasa cardaca y las vsceras sin la activacin simptica ni vagal dorsal, esto es, sin desplazarse
a la hiperactivacin o la hipoactivacin fisiolgica.
Despus de sobrevivir al trauma, la incapacidad de utilizar el sistema de conexin social para inhibir las estrategias defensivas y mantener la activacin fisiolgica dentro del margen de tolerancia imposibilita las respuestas adaptativas ulteriores. Cuando las experiencias
traumticas son crnicas, las reacciones de supervivencia ms adaptativas aplicadas a una serie especfica de circunstancias se activan
repetidamente, ya sea como resultado de la amenaza real o como preparacin ante una amenaza previsible desencadenada por los recuerdos traumticos. Habitualmente, las personas traumatizadas suelen
estar tan sensibilizadas por los acontecimientos traumticos pasados
que tienen unos umbrales muy bajos a estresores relativamente
menores, de manera que responden con la activacin extrema que
fue adaptativa en otro tiempo, ya sea hiperactivndose o hipoactivndose. En uno y otro caso, dado que el margen de tolerancia se ha
estrechado funcionalmente a causa de las reacciones traumticas
repetidas, la persona es ahora cada vez ms vulnerable a la percepcin de desencadenantes traumticos. Muchas personas traumatizadas son incapaces de impedir la aparicin de amplias oscilaciones en
la desregulacin de la activacin, fluctuando entre las zonas extremas de la hiperactivacin y la hipoactivacin. Este secuestro ascendente recurrente es vivido bajo la forma de interrupciones repentinas en el margen de tolerancia, despus de lo cual la persona es incapaz de volver con facilidad o rpidamente a la zona de activacin
ptima (Siegel, 1999).
La hiperactivacin crnica genera un crculo vicioso: la recuperacin de la memoria dependiente del estado ;desencadenada por los
estmulos relacionados con el trauma= genera un aumento del acceso

98

EL TRAUMA Y EL CUERPO

a los recuerdos traumticos y de las intrusiones involuntarias del trauma, lo que a su vez conduce a aumentar todava ms la activacin
(Van der Kolk, Van der Hart y Marmar, 1996, p. 305). La hiperactivacin suele venir acompaada de la fragmentacin de la experiencia
perceptual en elementos emocionales y/o sensoriales. Estos fragmentos mnmicos perceptuales disociados reaparecen como sntomas en
forma de flashbacks y pesadillas, y contribuyen a la aceleracin del
pulso, la elevacin de la presin sangunea y la alteracin de la conductancia de la piel, que estaran asociadas a la hiperactivacin. La
hiperactivacin puede venir acompaada de sntomas somatomorfos
tales como el aumento de las sensaciones corporales, tensin y movimientos involuntarios o no controlados. En estudios con imgenes
por resonancia magntica funcional (IRMf), Lanius et al. (2004) han
demostrado que las rememoraciones traumticas tienen lugar conjuntamente con descripciones subjetivas de miedo y pnico. La persona se distancia de la realidad actual, creyendo y actuando como si el
incidente del pasado estuviera volviendo a suceder (Van der Kolk, Van
der Hart y Marmar, 1996).
Los efectos de la hiperactivacin crnica pueden ser de largo alcance, daando la capacidad general de tomar decisiones adaptativas.
Las personas hiperactivadas tienen dificultades en utilizar sus emociones como seales de las que poder extraer un sentido, dado que la
hiperactivacin les conduce a interpretar los estmulos inocuos como
peligrosos. La intensidad y el ritmo acelerado de las emociones, sensaciones y estmulos sensoriales alteran el razonamiento y la capacidad de realizar pruebas de realidad reflexivas. La hiperactivacin
hace que las personas traumatizadas sean incapaces de confiar en
sus sensaciones corporales para alertarles de emprender las acciones apropiadas (Van der Kolk, Van der Hart y McFarlane, 1996, p.
421). En razn de ello, la capacidad que tiene la persona hiperactivada
de responder adaptativamente a la amenaza subsiguiente es menos
que ptima, y su conducta suele ser ms reactiva e impulsiva que
reflexiva y adaptativa.
Aunque los sntomas de hiperactivacin se consideran habitualmente como el sello distintivo del trauma, no todos los pacientes traumatizados refieren hiperactivacin. En su estudio en el que las imgenes del incidente traumtico suscitadas por un guin previamente ela-

MARGEN DE TOLERANCIA

99

borado se utilizaron para provocar la activacin traumtica, Lanius et


al. (2002) observaron que casi la tercera parte de los sujetos sentan
hipoactivacin ms que hiperactivacin. En lugar de reacciones relacionadas con la hiperactivacin, estos pacientes responden a los recuerdos traumticos con hipoactivacin y apagamiento conductual.
A diferencia de los sntomas intrusivos relacionados con la hiperactivacin, la reviviscencia de la hipoactivacin genera unas prdidas a
nivel de memoria, funciones motrices o afectivas y conciencia somatosensorial, similares a las que tuvieron lugar durante el trauma (Van der
Hart et al., 2004). La hipoactivacin crnica incluye frecuentemente
sntomas disociativos somatomorfos tales como debilidad motriz,
parlisis, ataxia y entumecimiento de las sensaciones corporales internas, adems de sntomas disociativos psicomorfos tales como anormalidades cognitivas, amnesia, estados de fuga, estados de confusin
y dficits de atencin (Nijenhuis y Van der Hart, 1999; Van der Hart et
al., 2004a y 2004b). Los pacientes pueden informar de una sensacin
subjetiva de separacin respecto del cuerpo, de una ausencia de sensaciones en ciertas partes del cuerpo o incluso en todo el cuerpo, y de
reacciones fsicas demoradas o debilitadas. La hipoactivacin fisiolgica puede reducir la capacidad de percibir las emociones y de vivenciar reacciones emocionales ante hechos significativos, reduciendo
con ello el procesamiento emocional eficaz. El procesamiento cognitivo tambin se altera, dado que la hipoactivacin interfiere en la capacidad de pensar con claridad y dificulta la evaluacin oportuna de las
situaciones peligrosas. El probable aumento del tono vagal dorsal puede acompaarse de pasividad y ;una= ausencia de actividad muscular,
abandonando la disposicin a dicha actividad ;muscular=, renunciando a la atencin focalizada (Frijda, 1986, p. 159). Las tendencias de
accin sensoriomotrices asociadas a la hipoactivacin se asemejan a la
inaccin pasiva o los movimientos enlentecidos que no suscitan demasiada atencin por parte de los dems. Los dficits asociados a la hipoactivacin suelen desconcertar al terapeuta y al paciente por igual, y
con frecuencia se malinterpretan como depresin, resistencia o actitud pasivo-agresiva. En su lugar, es preciso considerar estos dficits
como una hipoactivacin fisiolgica en respuesta al trauma.
La hiperactivacin y la hipoactivacin suelen coincidir con unos
umbrales extremos a la estimulacin sensorial. Como ya sealamos, la

100

EL TRAUMA Y EL CUERPO

mayora de las personas con trastornos de origen traumtico presentan un margen estrecho de tolerancia y no son capaces de soportar
demasiada estimulacin (tienen un umbral bajo). Otros son contrafbicos y buscan la estimulacin extrema, pero tienen dificultades en asimilar la consiguiente activacin fisiolgica. Algunos tienen un umbral
elevado debido a los efectos amortiguadores de la hipoactivacin, lo
que interfiere en su capacidad de responder al entorno. Mientras que
una persona puede mostrar una reaccin escasa ante ruidos inusualmente elevados procedentes de las proximidades inmediatas, otra puede sentirse aterrorizada y desbordada por el ruido de un coche en la
lejana. McFarlane, Weber y Clark (1993) encontraron que muchos de
los sujetos traumatizados no registran de hecho estmulos que los sujetos no traumatizados s perciben y a los que reaccionan. En este estudio, a medida que los estmulos presentados aumentaban en intensidad, los sujetos normales reaccionaban de forma proporcional, mientras que los sujetos con TEPT no reaccionan hasta no llegar a un determinado umbral, pero a partir de ah respondan con una activacin
desmesuradamente elevada a estmulos aparentemente inocuos.
Cuando la activacin se mantiene en las zonas de hiperactivacin
o hipoactivacin, la conducta tiende a ser menos estructurada y las
tendencias defensivas reflejas parecen ser aleatorias y desorganizadas. En los estados mentales que exceden el margen de tolerancia, la
capacidad, determinada por el crtex prefrontal, de responder con flexibilidad queda suspendida temporalmente. La modalidad superior
de procesamiento integrador ;cognitivo= se ve sustituida por una
modalidad inferior de respuesta refleja (Siegel, 1999, pp. 254-255).
Cuando la persona permanece en la zona de hiperactivacin o hipoactivacin, la experiencia traumtica no es integrada en un todo unitario
o en un sentido integrado de la propia identidad. Con el tiempo, las
experiencias prolongadas de desorientacin generan una creciente
fragmentacin de la percepcin, de la accin y del estado subjetivo:
en los estados de hiperactivacin, la persona puede mostrarse reactiva
y defensiva, mientras que en los estados de hipoactivacin, la misma
persona puede mostrarse dcil y sumisa. Esta fragmentacin del sentido unificado de la propia identidad, a su vez, genera ms desorientacin y disociacin, y una mayor dificultad en modular la activacin
fisiolgica.

MARGEN DE TOLERANCIA

101

Disociacin y zonas de activacin


En un estado de hiperactivacin o hipoactivacin, las personas no
pueden integrar sus pensamientos, emociones, recuerdos y/o sus respuestas sensoriomotrices a los incidentes traumticos. A medida que
se consolidan la supervivencia y la seguridad con posterioridad al
trauma, la activacin puede volver gradualmente al margen de tolerancia y es posible reintegrar y asimilar gradualmente los elementos
disociados. Pero los pacientes que se ven fcilmente reactivados por
los estmulos relacionados con el trauma en direccin a las zonas de
hiperactivacin o hipoactivacin pueden permanecer crnicamente
incapaces de integrar los hechos traumticos pasados. Fragmentos
de estos incidentes son reactivados por los desencadenantes, pero no
son procesados ni integrados. Si bien algunos autores (Perry, Pollard,
Blakely, Baker y Vigilante, 1995) consideran las reacciones disociativas como caractersticas del desapego y la disminucin de la conciencia asociados a la hipoactivacin, y no relacionan la disociacin
con la hiperactivacin, la descripcin que hace Janet (1889, 1907) de
la disociacin como un defecto en la capacidad de integracin se
aplicara tanto a los estados de hipoactivacin como de hiperactivacin (Allen, 2001; Cristal, Bremner, Southwick y Charney, 1998; Van
der Hart et al., 2004).
Cuando la activacin queda dentro del margen de tolerancia y la
persona no est traumatizada, por lo comn no suelen aparecer reacciones disociativas. La activacin fisiolgica puede fluctuar dentro
de los mrgenes de la zona ptima, pero la persona es capaz de integrar los distintos elementos de la experiencia en los niveles cognitivo,
emocional y sensoriomotriz de procesamiento de la informacin.
Pero cuando los estados de hiperactivacin o de hipoactivacin se
vuelven extremos y/o duraderos, como suele ser el caso durante y
despus del trauma, las reacciones y procesos que normalmente son
unificados e integrados pueden quedar crnicamente disociados,
dificultando la capacidad de la persona para procesar la informacin
relacionada con el trauma aun cuando la activacin fisiolgica est
dentro del margen de tolerancia.
Por ejemplo, durante el transcurso de una niez llena de desatenciones graves y abusos traumticos a manos de muchos cuidadores

102

EL TRAUMA Y EL CUERPO

diferentes, Annie desarroll una serie de tendencias disociativas. Alternativamente senta miedo y terror con la consiguiente hiperactivacin, y estados nebulosos, abstrados de hipoactivacin, uno y otro
de los cuales interferan las actividades de la vida cotidiana asociadas
a la vida matrimonial, el trabajo, las actividades ldicas y la crianza de
los hijos. Cuando Annie no senta ninguno de estos estados de activacin extrema, su nivel de activacin volva al margen de tolerancia.
Haca todo lo posible por evitar los recuerdos del trauma con objeto
de mantener el nivel de activacin dentro de la zona ptima y poder
satisfacer las distintas exigencias del da a da. Sin embargo, aunque
su nivel de activacin estuviera dentro del margen de tolerancia, su
experiencia traumtica no integrada permaneca compartimentalizada o disociada de su conciencia. Durante dcadas despus de sus traumas infantiles, Annie oscilaba cclicamente entre perodos en los que
reviva el trauma (sintiendo miedo y terror, impulsos a salir huyendo,
estados de vergenza y de sentir asco de s misma, abstraimiento y
debilidad motriz), y perodos en los que senta desapego y evitacin en
relacin con las experiencias traumticas, esforzndose por seguir
adelante con su vida. Annie refera escasa conexin o integracin
entre revivir y evitar el trauma, diciendo que en cada una de estas
vivencias se senta como una persona diferente.
Como ya sealara Janet hace un siglo, las personas con trastornos
traumticos complejos desarrollan una tendencia a la disociacin y a
la emancipacin de los sistemas de ideas y de funciones que constituyen la personalidad (1907, p. 332). Con una compartimentalizacin
tan excesiva, incluso aunque vivencie una activacin que se sita dentro del margen de tolerancia, la persona permanece disociada de los
elementos de la memoria traumtica de su contexto y de sus tendencias de accin relacionadas todo lo cual sale a colacin cuando la
activacin se desplaza a las zonas sobreactivadas (hiperactivacin
fisiolgica) e infraactivadas (hipoactivacin fisiolgica).
Van der Hart y colaboradores (2006) definen la disociacin como
una divisin de la personalidad en un mnimo de dos aspectos disociativos: el aspecto que sigue adelante despus del trauma se consagra
principalmente a las funciones de la vida cotidiana, evitando los
recuerdos traumticos y todo aquello que pudiera hacer las veces de
recordatorio; y el otro aspecto, el aspecto que incluye los recuerdos

MARGEN DE TOLERANCIA

103

traumticos, se muestra sensible a los recuerdos traumticos, vive


niveles extremos de activacin fisiolgica y emprende acciones defensivas frente a la amenaza.
Unas veces, Annie evitaba los recuerdos traumticos con objeto de
poder participar en las actividades del da a da: vida matrimonial,
crear un hogar, educar a dos nios y cursar sus estudios de postgrado.
Los sntomas asociados que acompaan a este estado se podran describir como distimia y afecto aplanado, pero su nivel de activacin
fisiolgica se mantena dentro del margen de tolerancia durante estos
perodos. Otras veces, Annie se vea arrastrada por los recuerdos del
trauma y su nivel de activacin oscilaba entre las zonas de hiperactivacin y de hipoactivacin. Durante estos perodos tena grandes dificultades a la hora de desenvolverse en su vida cotidiana.
As, aunque las personas traumatizadas puedan mantener el nivel
de activacin dentro del margen de tolerancia cuando evitan los
recuerdos y todo aquello que les recuerde el trauma, continan disociados de la otra parte de s mismos que revive el trauma. Al igual que
Annie, permanecen disociadamente compartimentalizados y distanciados de la parte de la personalidad que siente la activacin fisiolgica, las emociones y las reacciones defensivas relacionadas con el
trauma.
La vivencia interna de Annie inclua no slo la parte que segua
adelante y la parte que se senta desbordada; tambin adverta otras
partes de ella misma que tenan muy diferente conciencia, memoria,
identidad o percepcin del entorno (American Psychiatric Association, 2000) y junto con ello unos sntomas disociativos somatomorfos
y psicomorfos marcadamente diferentes. Por ejemplo, el lado de Annie
que era sumiso y dcil perciba el entorno como peligroso a menos
que complaciera a los dems. El lado que emprenda la reaccin defensiva de huida se hiperactivaba y se afanaba en investigar el entorno en
busca de posibles vas de escape. Sin embargo, cuando evitaba el trauma su nivel de activacin se mantena en la zona ptima y era capaz
de funcionar de manera relativamente adaptada, aunque se senta
deprimida y refera que se limitaba a obrar mecnicamente. Durante estos perodos, Annie sufra anticipadamente esperando la aparicin del escaso control sobre los estados de hiperactivacin e hipoactivacin que amenazaban con arrebatarle en cualquier momento la

104

EL TRAUMA Y EL CUERPO

capacidad de desempearse en sus actividades cotidianas, y haca


todo lo posible por mantener su nivel de activacin dentro del margen
de tolerancia evitando los estmulos relacionados con el trauma.
Para Annie, y para muchas personas que padecen trastornos de
origen traumtico, la integracin de una conciencia, memoria, identidad y tendencias de accin marcadamente diferentes correspondientes a las diferentes partes de s misma, en un todo unitario se ve
profundamente perturbada: cuando los estmulos relacionados con
el trauma las desencadenan, las reacciones de hiperactivacin suscitan unos determinados aspectos de la propia identidad; las reacciones de hipoactivacin se asocian a otros aspectos diferentes de la
identidad; y los estados de activacin ptima se logran a costa de
prolongar la desconexin disociativa. As, cuando el trauma es grave,
la capacidad de integracin puede ser inviable en las tres zonas de
activacin.

Cuestiones relacionadas con el tratamiento


Un objetivo fundamental del tratamiento es aumentar la capacidad
de integracin del paciente para que los elementos disociados de las
experiencias traumticas pasadas puedan ser asimilados. Un punto
focal principal debe ser intensificar el funcionamiento del sistema de
conexin social y disminuir los efectos desorganizadores de ;cualquier= episodio determinado de activacin emocional ;y fisiolgica=
(Siegel, 1999, p. 260). Es preciso restablecer la capacidad que tiene la
persona de razonar y reflexionar sobre la realidad actual y de evaluar
los recuerdos traumticos, disminuyendo la intensidad de la activacin fisiolgica en el caso de la hiperactivacin y elevndola en el caso
de la hipoactivacin. Por ejemplo, Tracy haba tenido recientemente
un grave accidente de coche y vino a terapia quejndose de que se senta muy inquieta y muy nerviosa y de que no poda tranquilizarse.
El ruido del trfico le provocaba reacciones de alarma exageradas y
su nivel de activacin se mantena en la zona de hiperactivacin una
buena parte de su vida cotidiana. La hiperactivacin que acompaaba
a su valoracin de peligro cuando no exista ninguno, alteraba su capacidad de realizar las actividades de la vida normal. Inicialmente, las

MARGEN DE TOLERANCIA

105

estrategias de tratamiento de la psicoterapia sensoriomotriz se concentraron en ayudar a Tracy a tomar conciencia de las sensaciones de
hiperactivacin (aceleracin del pulso, hormigueo, temblor ligero) y
de las tendencias de accin relacionadas (tensin muscular en la espalda, los brazos y las piernas) que senta en esta zona de activacin. Despus, Tracy aprendi a hacer ejercicios de meditacin y de movimientos plenamente conscientes (ejercicios de arraigo y ejercicios de centramiento, vase el captulo 8), que le ayudaron a llevar su nivel de
activacin fisiolgica dentro del margen de tolerancia y le permitieron
evaluar ms objetivamente los estmulos ambientales. Gradualmente,
mientras aprenda a practicar estos ejercicios por su propia cuenta
cada vez que se senta nerviosa, su nivel de activacin se mantena
dentro de la zona ptima durante perodos de tiempo cada vez ms
prolongados.
Por su parte, Victoria, que sufri abusos sexuales tempranos, se
quejaba de una pauta de por vida de retraerse, sentirse abstrada y
ser incapaz de sentir su cuerpo ni sus emociones. Refiri que su terapeuta anterior le haba diagnosticado depresin y le haba recetado
antidepresivos. Victoria haba desarrollado unas tendencias de accin
que la mantenan en la zona de hipoactivacin: se describa a s misma
como pasiva, con dificultades para iniciar las acciones, y refera que
se pasaba largos perodos de tiempo sentada en el sof, abstrada.
Las principales estrategias de la psicoterapia sensoriomotriz que ayudaron a Victoria incluan permanecer de pie en terapia en lugar de
estar sentada, y realizar movimientos fsicos activos, a veces enrgicos
(e.g., empujar con los brazos, pisar fuerte con las piernas, andar rpido por el despacho), que incrementaban su energa y su nivel de activacin. Al principio Victoria manifest miedo e incluso terror ante la
perspectiva de moverse, recordando que si se mova durante los abusos sexuales, la cosa iba siempre a peor. A medida que estos recuerdos
iban siendo procesados, Victoria fue capaz de tolerar el aumento de la
activacin fisiolgica que se produca a raz de los movimientos fsicos, y con aliento, apoyo clnico y modelado, fue capaz de atreverse a
practicar el moverse ms en el da a da. Gradualmente, el aumento de
su tolerancia al movimiento y a pasar a la accin le permiti mantener
el nivel de activacin dentro de la zona ptima durante intervalos de
tiempo mayores.

106

EL TRAUMA Y EL CUERPO

La psicoterapia sensoriomotriz se aplica dentro del contexto de


una relacin teraputica emptica que fomenta la colaboracin y el
compromiso entre el terapeuta y el paciente. Cuando la actitud y las
estrategias del terapeuta son conscientemente receptivas y adaptadas a las necesidades teraputicas a largo plazo y en el aqu y ahora
del paciente, el sistema de conexin social del paciente se ver estimulado y en lo sucesivo reiteradamente fortalecido. Si los ejercicios
motrices, tales como los descritos ms arriba, se aplican meramente
como ejercicios fsicos maquinales ;rote, i.e., aprendidos a fuerza de
reproducirlos maquinalmente, por repeticin, de memoria=, los
beneficios teraputicos sern mnimos. Dentro del contexto de una
relacin socialmente comprometida y de colaboracin, sin embargo,
observamos un aumento de la conexin social del paciente, de la
capacidad para el procesamiento de la informacin, y una habilidad
cada vez mayor en lo relativo a mantener el nivel de activacin fisiolgica ptimo incluso en presencia de los estmulos relacionados
con el trauma.

Conclusin
La modulacin de la activacin requiere unas habilidades mentales
y fsicas sofisticadas que en las personas traumatizadas suelen estar
ausentes en distintos grados, sobre todo cuando se enfrentan con los
recuerdos traumticos que activan el aprendizaje procedimental
inconsciente, las tendencias de accin y las reacciones extremas a nivel
de activacin fisiolgica. A muchos de estos pacientes les resulta muy
difcil diferenciar con precisin los diferentes elementos de sus propias
tendencias de accin cognitivas, emocionales o sensoriomotrices internas. En su lugar, empujados por unas emociones y una activacin fisiolgica indiferenciadas e irrefrenables, pueden reaccionar impulsivamente generando una desregulacin todava mayor. Por el contrario,
otras personas permanecen a merced de la hipoactivacin crnica pareciendo pasivos, emocionalmente planos y retrados, mientras que
otras pueden vivenciar una oscilacin bifsica drstica y brusca entre
los dos extremos. Incapaces de separar el pasado del presente, muchos
pacientes no pueden valorar objetivamente si las reacciones internas y
las tendencias de accin fsicas (la tensin corporal, los movimientos o

MARGEN DE TOLERANCIA

107

la activacin fisiolgica) se basan en la realidad actual, en los niveles


extremos de la activacin relacionada con el trauma o en unas reacciones defensivas desfasadas. En ausencia de unas estrategias reguladoras
adaptativas que les ayuden a regular el nivel de activacin dentro del
margen de tolerancia y a mantener el funcionamiento cortical, las personas traumatizadas no pueden interpretar objetivamente sus reacciones conductuales y emocionales ni las de los dems y, en consecuencia,
reaccionan de forma inapropiada y desproporcionada.
La regulacin de la activacin fisiolgica dentro del margen de tolerancia requiere la capacidad de tolerar la activacin afectiva y autnoma sin perder la funcin autoobservadora ;self-witnessing= mediatizada por el crtex cerebral. En dicho estado de activacin ptima, se
mantiene el acceso a los niveles cognitivo, emocional y sensoriomotriz
de procesamiento de la informacin, garantizando la integracin del
procesamiento descendente y ascendente. A medida que aumenta la
capacidad de integracin, tambin aumenta la amplitud del margen de
tolerancia y a medida que aumenta la amplitud del margen de tolerancia, otro tanto hace la capacidad de integracin. Uno de los cometidos principales del terapeuta dentro del tratamiento de pacientes traumatizados consiste, por tanto, en facilitar el desarrollo de una capacidad de integracin cada vez mayor, lo que primeramente tiene por
objeto ampliar la tolerancia a la vida normal y a la realidad actual y
despus, a medida que se logra acceder a un margen de tolerancia lo
suficientemente amplio, a la labor todava ms difcil de integrar el
pasado traumtico. Si, como sugiere Janet (1907), la traumatizacin
supone un defecto en la capacidad de integracin, la primera prioridad
en el tratamiento del trauma debe ser restablecer la capacidad por parte de los pacientes de tolerar e integrar sus propios pensamientos, emociones y sensaciones corporales, de tolerar ser testigos de sus propias
vivencias, de poder procesar hechos vitales significativos pasados y
presentes, dolorosos y placenteros, corrientes y traumticos dentro
de un margen de tolerancia.

El apego: el papel del cuerpo


en la regulacin didica

Todos los seres humanos, desde los bebs a los adultos, precisan
un sistema de conexin social eficaz con objeto de desarrollar unas
relaciones afectivas ;attachment= y vinculares ;affiliative= (Porges,
2004, 2005). A su vez, las primeras experiencias de apego influyen en
el desarrollo del sistema de conexin social y nos ensean a regular
la estimulacin interna y externa (Beebe y Lachmann, 1994; Bowlby,
1973, 1980; Fonagy, Gergely, Jurist y Target, 2002; Hofer, 1984; Schore, 1994; Siegel, 1999). Nacido con una capacidad limitada de regulacin, el infante depende de la regulacin relacional mediatizada
externamente brindada por las figuras primarias de apego para mantener su nivel de activacin fisiolgica dentro del margen de tolerancia. Independientemente de que dicha relacin de apego pueda ser
consistente o inconsistente, segura o insegura, el apego brinda el
contexto dentro del cual el infante desarrolla unas tendencias de por
vida para regular la activacin fisiolgica y los afectos. Las alteraciones tempranas en el apego tienen efectos perjudiciales duraderos,
disminuyendo la capacidad de modular la activacin fisiolgica,
desarrollar relaciones sanas y afrontar el estrs (Sable, 2000; Schore,
1994; Siegel, 1999).
El sistema de conexin social, al alcance del infante que ha tenido
un perodo de gestacin normal, se hace evidente cuando el beb voca-

110

EL TRAUMA Y EL CUERPO

liza, llora y hace muecas para indicar dolor, o sonre, mira fijamente
o gorjea para interrelacionarse con el cuidador (Porges, 2004, 2005).
Esta regulacin neural de los msculos ;faciales= que brindan importantes elementos de informacin social ;seales sociales= tienen por
objeto facilitar la interrelacin social con el cuidador y funcionan conjuntamente como un sistema de conexin social integrado (Porges,
2005, p. 36). Estas modalidades de conductas sirven para aumentar la
proximidad entre el infante y el cuidador. A travs de las experiencias
repetidas de interrelacin didica receptiva con la madre o con el cuidador primario, el nio se vuelve cada vez ms experto en sealar,
conectar y responder al otro (Brazelton, 1989; Schore, 1994; Siegel,
1999; Stern, 1985); estas respuestas, a su vez, configuran el sistema de
conexin social. La activacin de este sistema desemboca en experiencias de seguridad y contribuye a mantener o a devolver el nivel de activacin fisiolgica dentro del margen de tolerancia en base a moderar
tanto la activacin simptica como vagal dorsal. Un sistema competente de conexin social que regule eficazmente estos circuitos neurales favorece el desarrollo de un margen de tolerancia ms amplio y a
la larga le brinda al nio, y ms adelante al adulto, la capacidad de
tolerar, procesar e incluso transformar las experiencias difciles en
oportunidades de crecimiento.
El sistema de conexin social se asienta inicialmente sobre la base
de una serie de relaciones cara a cara, cuerpo a cuerpo con una figura
de apego que regula la activacin autnoma y emocional del nio;
contina desarrollndose a travs de las relaciones receptivas con un
cuidador primario que responde con un contacto motriz y sensorial a
las seales del infante mucho antes de que sea posible comunicarse
con palabras. Esta regulacin relacional didica facilita el desarrollo
de la parte del cerebro responsable de la regulacin de la activacin
fisiolgica: el crtex prefrontal orbital (Schore, 1994).
La capacidad de regulacin es la base sobre la que se desarrolla el
sentido funcional ;operativo, adaptativo= de la propia identidad (Beebe y Lachmann, 1994; Schore, 1994; Stern, 1985): El sentido de la propia identidad es primero y principalmente un sentido corporal, vivenciado no a travs del lenguaje, sino a travs de las sensaciones y de los
movimientos corporales (Damasio, 1994, 1999; Janet, 1929; Krueger,
2002; Laplanche y Pontalis, 1998; Mahler y Furer, 1968; Stern, 1985).

EL APEGO

111

Las sensaciones primarias en el comienzo mismo de la vida son fisiolgicas y tctiles, y la modalidad primaria de comunicacin entre el
progenitor y el recin nacido inmediatamente despus del nacimiento
es a travs del tacto, con los estmulos visuales y auditivos desempeando un papel cada vez ms importante a medida que va pasando el
tiempo (Krueger, 2002). La experiencia fsica de las reacciones amables y receptivas del cuidador a las seales del infante relativas a las
sensaciones, el tacto, el movimiento y la activacin fisiolgica, as
como a sus sensibilidades y vulnerabilidades respecto de la estimulacin sensorial y dems necesidades fsicas (e.g., comida, calor, lquidos) establece el sentido inicial de la identidad del infante y el sentido
de su propio cuerpo (Gergely y Watson, 1996, 1999). As, la estrecha
y cuidadosa receptividad a todos los contactos sensoriales y motrices
con el nio contribuye a formar una identidad corporal adecuada
;objetiva= y receptiva en el nio (Krueger, 2002, p. 7). Cuando esto
sucede, la conexin social, el apego seguro y las habilidades de regulacin se ven adaptativamente reforzados.
El trauma relacional temprano ya no slo supone una amenaza
para la integridad fsica y psicolgica, sino tambin un defecto en el
sistema de conexin social. Adems, si el agresor es un cuidador primario, la traumatizacin interpersonal implica un defecto en la relacin de apego, lo que socava la capacidad del nio de recuperarse y
reorganizarse, de volver a sentirse tranquilo o incluso seguro nuevamente. La oportunidad que tiene el nio de utilizar eficazmente la
conexin social para recibir cuidados y proteccin ha quedado invalidada, y el nio vive una activacin fisiolgica abrumadora sin la disponibilidad del consuelo o la reparacin ;recomposicin, recuperacin= mediatizados por el apego. Sin la adecuada receptividad y desarrollo del sistema de conexin social dentro de una relacin vincular
segura, los nios no son capaces de generar un sentido de la unidad
y de la continuidad de la propia identidad a lo largo del pasado, el presente y el futuro, o en la relacin con los dems. Esta alteracin se
hace evidente en la inestabilidad emocional, la perturbacin social,
la deficiente respuesta al estrs, y la desorganizacin y desorientacin
cognitiva (Siegel, 1999, pp. 119-120).
El comprender cmo se forman las habilidades de regulacin a travs de las primeras relaciones de apego es til para los terapeutas,

112

EL TRAUMA Y EL CUERPO

quienes tambin brindan un contexto relacional similar en el que los


pacientes desregulados pueden desarrollar habilidades reguladoras
adaptativas (Beebe y Lachmann, 1994; Schore, 1994). En terapia,
favorecer las habilidades de conexin social y de regulacin de los
pacientes constituye una prioridad esencial. De forma caracterstica,
las seales no verbales suelen ser los primeros indicadores de la vivencia de seguridad o de peligro por parte del paciente en respuesta a la
relacin teraputica, el entorno y los estmulos internos (Lanyado,
2001). La respuesta receptiva del terapeuta a estas manifestaciones no
verbales es imprescindible de cara a desarrollar el sistema de conexin
social del paciente. Por ejemplo, si la cara de un paciente expresa miedo y su cuerpo se tensa y se aparta bruscamente, el terapeuta receptivo
puede interrogar amablemente acerca de estas indicaciones no verbales y tomar medidas para restablecer la seguridad. Si el paciente no se
siente seguro dentro de la relacin, dichas medidas podran incluir
aumentar o disminuir la proximidad fsica u otras medidas que le
transmitan al paciente una sensacin de seguridad. A travs de estas
estrategias, se restablece la conexin social y la activacin fisiolgica
regresa al margen de tolerancia.

Apego, regulacin e interrelacin recproca


El cuidador primario, habitualmente la madre, modula la activacin fisiolgica de su hijo calmando al infante cuando la activacin es
demasiado elevada y estimulando al infante cuando la activacin es
demasiado baja, ayudando as al beb a permanecer en un estado ptimo (Schore, 1994). El cuidador es receptivo a las necesidades de estimulacin del nio, as como de retraccin ;desconexin= en base a
apartar la vista, lo que le permite al infante mantenerse dentro de los
lmites de su margen de tolerancia sin llegar a hiperactivarse. O bien,
cuando a pesar de los mejores esfuerzos del cuidador, el infante vivencia lagunas o fallos en la regulacin, el cuidador relacionalmente
receptivo brinda la reparacin relacional ;interpersonal, a travs de la
interrelacin mutua= que le permite al infante regresar a una zona de
activacin fisiolgica ptima (Beebe y Laman, 1994; Schore, 1994;
Siegel, 1999; Stern, 1998; Tronick, 1998).

EL APEGO

113

Dado que las necesidades de apego son inicialmente vividas y


expresadas principalmente como necesidades que tienen una base
corporal, la cualidad de la relacin de apego se fundamenta originalmente en la receptividad y la respuesta consistente y acertada del cuidador al cuerpo del infante a travs de la interrelacin sensoriomotriz
recproca. La ayuda ;asistencia= del cuidador, la participacin sensorial y la calidad de la manipulacin fsica del infante permite enlazar
las experiencias corporales y mentales del nio y sienta las bases de la
regulacin (Krueger, 2002). Dicha interrelacin recproca entre el cuidador receptivo y el infante se escenifica ;representa, reproduce= una
y otra vez (Schore, 1994; Siegel, 1999; Stern, 1985), ampliando el
modelo-gua internalizado del nio respecto de una relacin segura y
solidificando consecuentemente su capacidad de regular, manejar y
predecir el entorno.
Bion (1962) sugiere el trmino contencin para describir el aprovisionamiento por la parte del cuidador primario de un entorno psicolgico que favorezca las habilidades de regulacin del infante. El
entorno sostenedor de Winnicott describe un concepto similar que
incluye algunos detalles acerca del tipo de cuidados y de entorno
fsico que favorecen la salud mental del infante (1990, p. 49). En
virtud de contener al nio y de brindar un entorno sostenedor, la
madre puede sostener al nio tanto literalmente ;fsicamente= como
mentalmente ;dentro de su mente=, de forma que demuestra su reconocimiento de los estados fisiolgicos y afectivos del nio, y tambin
su capacidad de abordarlos eficazmente. La madre puede tolerar y
permanecer al lado del nio durante los estados de desregulacin
(Schore, 2003a).
La contencin es comunicada a travs de la sujecin de la madre y
la tranquilizacin fsica del cuerpo de su nio con la ayuda del contacto fsico y de la voz, que modifican las sensaciones fsicas y la actividad
motriz del beb (Brazelton, 1989). A medida que el nio se desarrolla,
va adquiriendo la capacidad de sentir seguridad y bienestar ;consuelo,
alivio= por otros medios distintos de los cuidados fsicos directos. El
contacto ocular y las palabras acabar por llenar el hueco entre madre
e hijo, y el nio aprende a calmarse cuando la madre entra en ;avanza
en direccin a= su ngulo de visin o es invocada en la fantasa del nio
como una presencia reconfortante y tranquilizadora.

114

EL TRAUMA Y EL CUERPO

La madre suficientemente buena (Winnicott, 1945) ;o quien hace


las veces de cuidador= es capaz de mentalizar (Fonagy et al., 2002) a
su hijo ;i.e., de ayudarle a desarrollar la capacidad de elaborar mentalmente la experiencia=. El cuidador que reconoce al nio como una
persona separada con sus propias motivaciones, deseos y necesidades, demuestra tener capacidad de mentalizacin. Esta capacidad de
mentalizacin del cuidador le permite al nio desarrollar un sentido
firme de la propia identidad y comprender las motivaciones, deseos y
necesidades, propias y de los dems, como elementos separados independientes pero negociables.
Una de las habilidades que posibilitan la mentalizacin es la capacidad por parte de la madre de percibir el mundo del nio, de identificarse y de alinearse con el mismo ;con el mundo del infante=, al tiempo que
tomando conciencia de que el nio es una persona separada. La alineacin ;alignment= la armonizacin ;matching, adaptacin, equiparacin= emptica del propio estado con el estado del otro (Siegel, 1999)
es un hecho sensoriomotriz que favorece la conexin social y que se
comunica a travs de la prosodia ;las inflexiones del lenguaje=, el tono y
el volumen de la voz, el contacto fsico, las expresiones faciales, el ritmo, los gestos y dems. Cuando la madre entra en contacto con el estado del nio y a continuacin ayuda al nio a descender a un estado
ms calmado (Siegel, 1999, pp. 280-281) a travs de la alineacin sensoriomotriz y emocional, tanto la madre como el nio vivencian una
sensacin de calma y de relajacin (Jaffe, Beebe, Feldstein, Crown y
Jasnow, 2001; Schore, 1994; Siegel, 1999; Stern, 1985). En psicoterapia,
los terapeutas receptivos deben brindar alineacin a los pacientes,
transmitindola a travs del tono de voz, el lenguaje corporal y la resonancia emocional (Siegel, 1999), adems de contencin, ayudndoles
a mantener la activacin fisiolgica dentro del margen de tolerancia.
Como deca un paciente: Tengo que saber que no me va a dejar que me
vaya en esa direccin ;hacia los recuerdos de los abusos=.

Un dilogo cuerpo a cuerpo siempre cambiante


Al comienzo de la vida, el recin nacido depende de sus propias
capacidades sensoriomotrices (e.g., vocalizacin, movimiento) para
relacionarse con el entorno. Pero las habilidades sociales y emociona-

EL APEGO

115

les se desarrollan rpidamente, de manera que hacia el final del segundo mes el infante es capaz de entablar relaciones cara a cara con la
madre a travs del contacto ocular intenso y prolongado (Schore,
2003a). Por este tiempo tambin comienza el juego interactivo
;mutuo=, un intercambio emocional y sensoriomotriz altamente activador en el que los ritmos y las vocalizaciones del infante son reflejados y elaborados por la madre (Schore, 2003a, p. 75; Trevarthen, 1979).
Este dilogo cuerpo a cuerpo, cerebro a cerebro, al que se le ha llamado sincrona afectiva, supone un intercambio, un dar y tomar a nivel
somtico durante el cual la madre facilita el procesamiento de la informacin en el infante en base a ajustar la modalidad, la cantidad, la
variabilidad y la temporizacin del comienzo y la finalizacin de la
estimulacin en consonancia con la capacidad de integracin real del
infante (Schore, 2003a, p. 76). A medida que el lenguaje corporal
afectivo del infante es correspondido por el cuidador receptivo de forma que refuerza la vivencia placentera, la experiencia positiva de la
comunicacin no verbal favorece el desarrollo del sentido de la identidad del infante y condiciona su futura relacin con la expresin somtica ;corporal= como un medio de comunicacin.
Para que este desarrollo pueda tener lugar, los cuidadores deben
adaptarse al desarrollo constante del infante: la maduracin del sistema nervioso, acompaada de la creciente diferenciacin de las distintas habilidades, impulsa al infante a reorganizar sus sistemas de
control. En cada uno de los pasos, los padres tambin deben reajustarse, encontrando otra forma ms apropiada de comunicacin (Brazelton, 1989, p. 105). El discernimiento emptico por parte del cuidador
de las necesidades fsicas y emocionales cambiantes del nio asegura
un equilibrio entre un entorno seguro ;inocuo, exento de peligros o
amenazas= y estable ;slido, firme= y que adems sea lo suficientemente enriquecedor como para modelar ;estimular= al nio dentro de su
propia capacidad de desarrollo y brindarle experiencias tanto de disfrute como de dominio (Bradley, 2000; Emde, 1989).

La regulacin de los afectos positivos


La experiencia en desarrollo por parte del nio respecto de la regulacin de una amplia gama de estados de activacin fisiolgica se ve

116

EL TRAUMA Y EL CUERPO

facilitada por la sensibilidad de la madre a los estados afectivos tanto


positivos como negativos. La madre suficientemente buena (Winnicott, 1945) emprende activamente experiencias ldicas con su beb,
asociando ;apareando= repetidamente los estados de elevada activacin con el contacto interpersonal y el placer, ayudando as al nio a
aprender a tolerar los cambios rpidos en el nivel de activacin:
Durante el procesamiento de los episodios ldicos madre e hijo manifiestan una aceleracin cardaca simptica y despus una desaceleracin parasimptica en respuesta a la sonrisa del otro, y de este modo
el lenguaje de la madre y el infante se compone de seales generadas
por el sistema nervioso autnomo, involuntario, en ambas partes
(Schore, 2003a, p. 277). Estas interrelaciones le ensean al infante a
tolerar la alegra y la emocin, y alientan el desarrollo de una curiosidad investida positivamente que impulsa la exploracin por parte del
yo en vas de expansin del entorno socioemocional y fsico novedoso
(Schore, 2003a, p. 78). Cuando el margen de tolerancia es restringido y
el nio no puede regular los afectos de forma eficaz, mostrar escasa
tolerancia a las sensaciones tanto agradables como desagradables.
Los cuidadores suficientemente buenos son inevitablemente un
tanto inconsistentes en su receptividad hacia sus hijos, pero favorecen
la recuperacin respecto de las lagunas o las brechas en la receptividad en base a brindar una reparacin relacional ;la recomposicin del
vnculo= (Tronick, 1989). Por ejemplo, cuando los padres deben interrumpir el juego del nio para acostarlo, brindarn apoyo para manejar la frustracin. Cuando el nio se cae y se magulla la rodilla, una
buena reparacin relacional ;interpersonal= brindar por igual consuelo y reorientacin de la atencin en direccin al juego. Con motivo
del reencuentro con el cuidador despus de la separacin, lo que supone una fuente de alegra (Bowlby, 1980, p. 40) para ambas partes, el
cuidador corresponde y alienta el placer del nio. Esta transicin
entre el afecto negativo y el afecto positivo le ayuda al infante a desarrollar la resiliencia ;i.e., la resistencia psicolgica= y, ms adelante, la
capacidad de adaptarse con flexibilidad. Como seala Schore: El proceso de volver a sentir el afecto positivo despus de la experiencia
negativa puede ensearle al nio que la negatividad se puede soportar
y vencer (2003a, p. 143).

EL APEGO

117

Los estilos de apego y el cuerpo


Ainsworth, Belhar, Waters y Wall (1978) describen los prototipos de
tres estilos de apego en los nios: el apego seguro, el apego inseguroevitativo y el apego inseguro-ambivalente. En 1990, Main y Solomon
(1990) identificaron un cuarto estilo: el apego desorganizado-desorientado. Ms adelante, varios investigadores y autores adicionales en el
mbito del estudio del apego han seguido elaborando de qu forma
estos cuatro estilos reflejan las tendencias reguladoras habituales observadas en los nios en contextos interpersonales (Lyons-Ruth y Jacobvitz, 1999; Sroufe, 1997; Van Ijzendoorn, Schuengel y Bakermans-Kranenburg, 1999). Los estilos de apego formados en la infancia habitualmente suelen permanecer relativamente estables a lo largo de toda la
niez y la adultez (Brennan y Shaver, 1995; Cozolino, 2002; Hazan y
Shaver, 1990). El estilo dominante de apego del nio se forma habitualmente dentro del mbito de la relacin con la madre, y dicho estilo suele generalizarse a las relaciones ulteriores. Pero si el nio forma diferentes estilos vinculares con cada una de las figuras de apego, estos estilos secundarios tambin pueden verse desencadenados por situaciones
o relaciones similares en un futuro. El desencadenamiento procedimental de estos estilos de apego latentes, no dominantes, puede generar tendencias de accin especficas aplicables a una determinada persona en particular, pero no generalizadas a todas las relaciones.
Aunque el apego se describe como un conjunto de pautas de procesamiento mental de la informacin sobre la base de las cogniciones
y las emociones con objeto de crear un modelo de la realidad (Crittenden, 1995, p. 401), los estilos de apego tambin se ven reforzados
por ;cristalizan en virtud de= las tendencias fsicas crnicas que reflejan el apego temprano. Codificados dentro de la memoria procedimental, estos estilos se manifiestan bajo la forma de bsqueda de
proximidad, conductas asociadas al contacto social (sonrer, moverse
hacia, alargar la mano, establecer contacto ocultar) y manifestaciones
defensivas (retraccin fsica, actitudes de tensin, hiperactivacin o
hipoactivacin fisiolgica). Es importante recordar que estos estilos
son estereotipos que describen grupos de conductas, y que existen
amplias variaciones dentro de cada uno de los estilos (Bowlby, 1980;
Fonagy, 1999b; Main, 1995; Sable, 2000; Slade, 1999).

118

EL TRAUMA Y EL CUERPO

De particular inters dentro del enfoque sensoriomotriz son las


tendencias fsicas de cada uno de los estilos que se observan en la
infancia, versiones de las cuales son evidentes en la poblacin de
pacientes adultos. Si bien cada uno de los estilos de apego se traduce
a nivel somtico de una forma nica en cada paciente y cualquier
intento de encasillar estas tendencias no sera ms que una generalizacin, la comprensin de los distintos estilos de apego y de sus posibles tendencias fsicas correspondientes puede ayudar al terapeuta a
concebir algunas estrategias somticas con el fin de cuestionar dichos
estilos y tendencias y poder reparar las perturbaciones a nivel de relacin ;de apego=.

El apego seguro
Bowlby (1982/1969) enfatiza que la labor bsica del primer ao de
vida consiste en crear una relacin de apego y Schore seala que ello
supone un lazo afectivo de comunicacin emocional entre el infante y
el cuidador principal (presentado para su publicacin). Como ya sealamos ms arriba, la madre suficientemente buena desempea la labor
de crear un apego seguro a travs de la comunicacin somtica y verbal receptiva recproca con su beb. El nio emprende una conducta
de exploracin en presencia del progenitor, manifiesta signos de echar
de menos al progenitor durante la separacin, se aproxima al progenitor sin ambivalencia en el momento del reencuentro y con frecuencia
suele iniciar un contacto fsico. Rpidamente tranquilizados ante la
angustia y el dolor, los bebs con un estilo de apego seguro retoman
con facilidad las actividades de exploracin. Un apego seguro es un
logro tanto psicolgico como fsico, que brinda la defensa fundamental contra la psicopatologa inducida por la traumatizacin (Schore,
en prensa; vase tambin Ainsworth et al., 1978). Los nios con un apego seguro tienen un margen de tolerancia relativamente amplio, son
capaces de mentalizar, de constituir unos sistemas de conexin social
eficaces y de lograr un funcionamiento adaptativo general de los sistemas simptico y parasimptico. Estas cualidades les permiten mantener la activacin fisiolgica dentro de la zona ptima o volver rpidamente a dicha zona cuando la activacin fisiolgica es momentneamente excesiva. De adultos, estas personas pueden generalmente bus-

EL APEGO

119

car la proximidad de otras personas mostrando poca o ninguna evitacin ni resistencia agresiva, y pueden tolerar las frustraciones y las
decepciones dentro de las relaciones (Cassidy y Shaver, 1999). Sus tendencias fsicas reflejan movimientos integrados, temperados ;moderados=, de aproximacin que son apropiados al contexto como, por ejemplo, las acciones de acercarse [desplazarse hacia], alargar la mano o
cualquier otra forma de bsqueda de contacto. Cuando su activacin
fisiolgica excede los lmites del margen de tolerancia, son capaces de
buscar y de aceptar que los tranquilicen y los calmen, sin ambivalencia, y tambin son capaces de regular sus propios estados.
En la conducta del nio que ha vivido la experiencia de un apego
seguro se observa una congruencia entre los movimientos y los estados internos. La correspondencia entre la necesidad psicolgica interior del nio y sus objetivos fsicos es congruente y se demuestra a travs de los movimientos armoniosos del cuerpo. Por ejemplo, cuando
se activa el sistema de apego, los movimientos del nio se dirigen
hacia una proximidad idnea segura y sin ambigedades con el progenitor, con objeto de devolver la activacin fisiolgica dentro de los
lmites del margen de tolerancia. En la conducta congruente, los niveles cognitivo, emocional y sensoriomotriz de procesamiento de la
informacin aparecen alineados ;i.e., coordinados, conjuntados=.
Cuando se observa a estos nios, sus intenciones de aproximarse a la
madre, de explorar al margen de la madre ;alejndose de ella=, el deseo
de jugar y dems se detectan y perciben fcilmente en los movimientos armnicos, coherentes del cuerpo del nio. Estas conductas congruentes se observan igualmente en los adultos. Los nios con un estilo de apego seguro habitualmente se convierten en adultos que se sienten cmodos siendo autnomos y tambin se sienten cmodos buscando ayuda y apoyo de los dems. Los pacientes que han tenido la
experiencia de un apego seguro pueden utilizar a su terapeuta como
una base segura una vez que se ha establecido una buena relacin
;rapport=, y sus movimientos fsicos externos se corresponden con su
estado interior y son un reflejo del mismo. Pueden manifestar sin
ambigedades y de forma congruente sus intenciones, su estado de
nimo, sus deseos, e incluso sus motivos, a nivel cognitivo, emocional
y sensoriomotriz-conductual.

120

EL TRAUMA Y EL CUERPO

El apego inseguro
Los dos estilos inseguros, el inseguro-evitativo y el inseguro-ambivalente, incluyen claros dficits. No obstante, tambin los estilos de
apego inseguros, al igual que el apego seguro, se consideran relativamente adaptativos y organizados, y predicen la capacidad ulterior de
desarrollar unas conductas ms o menos adaptativas (Ainsworth et al.,
1978; Bowlby, 1920; Main, 1995; Siegel, 1999).

El apego inseguro-evitativo
Las madres de los bebs inseguros-evitativos frustran o bloquean
activamente las conductas de bsqueda de proximidad del infante,
respondiendo en su lugar retrayndose o incluso apartando al nio
a un lado (Ainsworth et al., 1978; Schore, 2003a). Estas madres parecen tener una aversin general al contacto fsico salvo en las condiciones establecidas por ellas mismas, y pueden responder a los intentos de acercamiento del infante estremecindose ;haciendo gestos o
muecas de aversin o disgusto=, arquendose ;arqueando la espalda
con objeto de retroceder= o evitando las miradas mutuas (Cassidy y
Shaver, 1999; Schore, 2003a; Siegel, 1999). El nio se adapta a esta
comunicacin somtica ;este sealamiento o aseveracin corporal=
de inaccesibilidad tan cargada afectivamente, manifestando escasa
necesidad de proximidad y aparentando poco inters por los intentos de los adultos de establecer contacto. Y cuando de hecho se crea
un contacto, el nio evitativo no lo mantiene, concentrndose en su
lugar en los juguetes y en los objetos materiales antes que en la
madre. Este nio generalmente evita el contacto ocular con la madre
y manifiesta escasos signos visibles de dolor en el momento de la
separacin, aunque algunos investigadores (Fox y Card, 1999; Main,
1995) han encontrado evidencias de la presencia de cierta activacin
autnoma en estos pequeos, aun cuando parezcan conductualmente indiferentes hacia la madre. En el momento del reencuentro, ignoran activamente o incluso evitan a la madre alejndose o girndose
cuando los cogen en brazos (Main y Morgan, 1996). Por lo general,
no buscan la proximidad con los cuidadores y son reservados emocionalmente.

EL APEGO

121

Los nios con un estilo de apego inseguro-evitativo muestran una


actitud desdeosa o despectiva hacia la importancia del apego llegados a la adultez. Suelen distanciarse de los dems, minusvaloran las
relaciones, se vuelven muy independientes y tienden a contemplar las
emociones con cierto cinismo. Los pacientes con antecedentes de un
apego inseguro-evitativo tienden a retraerse en condiciones de estrs
y evitan buscar el apoyo emocional de los dems. Con un sistema de
conexin social debilitado y un acceso limitado a los estados internos,
de forma caracterstica estos pacientes suelen minimizar sus necesidades de cario. Al preferir la autorregulacin a la regulacin relacional, pueden encontrar la dependencia inquietante o desagradable y
evitar las situaciones que estimulan las necesidades de apego. Las
tendencias corporales varan; a travs del tono o la rigidez muscular
estos pacientes pueden manifestar que se sienten ms cmodos con
los movimientos defensivos que extendiendo la mano o acercndose.
Por ejemplo, a una paciente adulta le resultaba extrao e incmodo
extender los brazos y lo haca con mucha torpeza y de forma tensa,
diciendo que le resultaba ms fcil apartarse ;push away= que acercarse ;reach out= en busca de contacto cuando nunca nadie te ha
correspondido. Cuando alguien les aborda, estos pacientes pueden
echarse para atrs o blindarse ms. Otros se retraen a travs de una
actitud de pasividad, a menudo reflejada en el tono muscular bajo y
la falta de respuesta a los intentos de los dems por relacionarse.
Muchos pacientes muestran una mezcla a nivel de tono muscular: un
tono elevado en determinadas reas del cuerpo y un tono bajo en
otras reas, como en el caso de la paciente que era fuerte y musculosa
a nivel de las piernas, pero dbil y flcida a nivel de los brazos. La falta de expresividad emocional y de contacto ocular, junto con un nivel
ms bajo de activacin general tambin correlacionan con este estilo
de apego (Cozolino, 2002, p. 209). Dentro del enfoque sensoriomotriz, las estrategias somticas que fortalecen la regulacin relacional
y la conexin social (el tender la mano, la bsqueda de proximidad, el
contacto ocular) ofrecen vas tiles de exploracin.
Los nios con antecedentes de un apego inseguro-evitativo tienen
que lograr un equilibrio ms complicado entre su necesidad de proximidad del cuidador y su tolerancia a la ansiedad; dicha adaptacin

122

EL TRAUMA Y EL CUERPO

puede reflejarse ulteriormente bajo la forma de una desarticulacin o


una desconexin entre sus necesidades internas y su conducta externa. Este estilo incongruente resulta evidente tambin en nuestros
pacientes adultos. Por ejemplo, la paciente que se sienta en el sof,
visiblemente incmoda, puede responder a la pregunta de Qu tal?
o Cmo se siente a nivel corporal? con una sonrisa y un Muy bien.
La desconexin de esta paciente entre su malestar fsico o emocional
y el estado psicolgico que refiere demuestra una incongruencia o una
falta de correspondencia entre su estado psicolgico interno y su estado somtico, de los cuales suele ser sinceramente inconsciente. El tratamiento de estos pacientes incluye ayudarles a tomar conciencia de
los estados internos y practicar movimientos fsicos que se correspondan adecuadamentecon dichos estados.

El apego inseguro-ambivalente
La madre del nio que desarrolla un estilo de apego inseguro-ambivalente es inconsistente e impredecible en sus reacciones al nio.
Puede sobreactivar al nio o no ayudarle a conectarse. Dado que su
forma de relacionarse suele estar en funcin de sus propias necesidades emocionales y estados de nimo ms que los del nio, este cuidador puede estimular al nio en direccin a una activacin fisiolgica
elevada aunque el nio est tratando de regular la activacin a la baja
apartando la mirada. As, cuando la propia necesidad emocional de
relacionarse por parte de la madre anula la necesidad del nio, su conducta invade al infante ;irrumpe en su mbito= provocando la desregulacin de la activacin fisiolgica del nio. Debido a que el cuidador
es inconsistente en su accesibilidad, unas veces permitiendo y alentando la proximidad y otras no, el nio no est seguro de la fiabilidad
de la respuesta del cuidador a sus manifestaciones ;comunicaciones=
somticas y afectivas ;del nio= (Belsky, Rosenberg y Crnic, 1995; Carlson, Armstrong, Lowenstein y Roth, 1998; Main, 1995).Esta incertidumbre se traduce en unos nios que parecen cautelosos, muy turbados ;desconsolados=, enfadados, apenados ;alterados, angustiados= y
preocupados a todo lo largo tanto de la separacin como del reencuentro con la madre. De forma caracterstica, en el momento del

EL APEGO

123

reencuentro no se consuelan ante la presencia del cuidador o ante los


esfuerzos por tranquilizarlos (Main y Morgan, 1996), y con frecuencia
continan llorando. Tambin de forma caracterstica, estos nios
parecen irritables, tienen dificultades en recuperarse del estrs, manifiestan un deficiente control de los impulsos, temen al abandono e inician conductas impulsivas ;acting-out= (Allen, 2001). Un ejemplo de la
ambivalencia que muestran estos nios con el progenitor impredecible consiste en alternar entre las conductas de enfado y de rechazo y
las conductas de bsqueda de contacto en el momento del reencuentro con la madre despus de la separacin. Los nios con un estilo
inseguro-ambivalente tienen un carcter difcil con tendencia a la
expresividad intensa y las reacciones anmicas negativas, adaptabilidad lenta al cambio e irregularidad de las funciones biolgicas (Schore, 2003a, p. 29).
Los nios con antecedentes de un apego inseguro-ambivalente
muestran una actitud de preocupacin hacia el apego llegados a la
adultez. Les preocupan las necesidades de cario, dependen excesivamente de los dems y pueden mostrar una tendencia al enmaraamiento ;enredarse= y a la excesiva intensidad en las relaciones con
los dems, con una preferencia por la proximidad. Se centran excesivamente en el malestar interno, con frecuencia buscando un alivio de
forma frentica (Cassidy y Shaver, 1999). Con un sistema de conexin
social debilitado, estos pacientes suelen ser incapaces de reconocer la
seguridad dentro de una relacin. Preocupados por la disponibilidad
de las figuras de apego (incluido el terapeuta), con frecuencia sienten
una intensificacin de las emociones y agitacin corporal, junto con
un aumento o una prdida del tono muscular ante la perspectiva de la
separacin. El modelo sensoriomotriz deber facilitar la capacidad de
autorregulacin ;por contraste con la regulacin relacional= a travs
del desarrollo del arraigo, de unos lmites personales y de un apoyo
interno nuclear, adems de favorecer las habilidades reguladoras relacionales adaptativas (vase el captulo 10).
Los nios con un estilo de apego inseguro-ambivalente pueden
mostrar una mayor congruencia entre los estados internos y los movimientos fsicos externos que los nios inseguros-evitativos, pero su
conducta suele estar desregulada. Sus movimientos fsicos pueden

124

EL TRAUMA Y EL CUERPO

estar faltos de contencin, dirigidos ms hacia la descarga de la activacin fisiolgica elevada que hacia el logro meditado ;intencionado=
de un objetivo especfico. Por ejemplo, un nio puede llorar y revolverse frenticamente cuando se activa el sistema de apego, en lugar
de realizar un movimiento direccional, deliberado, hacia el cuidador.
El movimiento puede adoptar la forma de agitacin que no se traduce en un movimiento temperado y con un propsito ;decidido, resuelto= a fin de alcanzar un determinado objetivo. En el enfoque sensoriomotriz aplicado a pacientes adultos con antecedentes de un apego
inseguro-ambivalente, es esencial aprender a tolerar la elevada activacin emocional y fisiolgica, y a realizar acciones meditadas, intencionadas en lugar de movimientos desregulados y carentes de direccin.

El apego desorganizado/desorientado
Main y colaboradores (Main, 1995; Main y Hesse, 1990; Main y
Solomon, 1990) observaron a un grupo de nios que mostraban una
serie de respuestas desconcertantes y contradictorias hacia sus madres
en el momento del reencuentro despus de la separacin. Los investigadores tambin observaron a las madres, cuya conducta valoraron
como atemorizante (e.g., conductas amenazantes, movimientos
repentinos, intrusiones repentinas, actitudes de ataque) o atemorizada (e.g., retroceder, reflejo de alarma exagerado, replegarse en respuesta al nio, voz o expresin facial temerosa) (Main y Hesse, 1990).
Adems, estas madres pueden manifestar confusin respecto de su
papel (e.g., tratar de obtener consuelo del nio), desorientacin (expresiones similares al trance, vagar sin rumbo en respuesta al llanto del
beb), conductas intrusivas (e.g., arrastrar al nio de la mueca, burlarse y rerse de l, negarle un juguete) retraccin (e.g., no saludar al
nio, no relacionarse verbalmente con l, evitar la mirada) (LyonsRuth, 2001). Estos cuidadores suelen provocar cambios de estado
repentinos sin brindar una reparacin relacional ;i.e., a recomposicin del vnculo y la reorganizacin individual a travs de la interrelacin interpersonal receptiva=. A veces los cuidadores (habitualmente
la madre) de estos nios pueden abusar de ellos, desatenderlos gravemente, o las dos cosas. El cuidador de estas caractersticas:

EL APEGO

125

induce estados traumticos caracterizados por afectos negativos duraderos. Dado que su apego es dbil, el cuidador brinda
escasa proteccin contra otros posibles maltratadores del
nio Este cuidador es inaccesible y reacciona ante las expresiones de emocin y las manifestaciones de estrs de su nio de
forma inapropiada y/o rechazante, y muestra una participacin
mnima o impredecible en los diversos tipos de procesos de
regulacin de la activacin fisiolgica. En lugar de ayudar a
modular, induce niveles extremos de estimulacin y de activacin fisiolgica, ya sea demasiado elevados en el caso de los
abusos o demasiado bajos en el caso de la desatencin grave, y
dado que no ofrece una reparacin relacional, los intensos estados emocionales negativos del nio se prolongan durante largos
perodos de tiempo (Schore, presentado para su publicacin).
Dado que este cuidador falto de receptividad muestra escasos o
ningn intento de reconocer ni de reparar las perturbaciones en la
relacin, el nio permanece en las zonas de hiperactivacin o de hipoactivacin durante largos perodos de tiempo.
Main y Solomon (1986, 1990) le llaman a este estilo de apego desarrollado a partir de unos cuidados de tales caractersticas el estilo desorganizado/desorientado, e identifican siete categoras conductuales
indicativas de este estilo:
1. Conducta contradictoria secuencial como, por ejemplo, bsqueda de proximidad seguida de paralizacin, retraccin o aturdimiento.
2. Conducta contradictoria simultnea como, por ejemplo, evitacin combinada con bsqueda de proximidad.
3. Conductas y expresiones incompletas, interrumpidas o sin
direccin como, por ejemplo, dolor ;angustia= acompaado de
alejamiento respecto de la figura de apego.
4. Movimientos desincronizados, estereotipados o asimtricos y
conducta extraa, anmala como, por ejemplo, tropezar cuando la madre est presente y no haber una razn clara para explicar el tropezn.

126

EL TRAUMA Y EL CUERPO

5. Movimientos y expresiones indicativas de paralizacin, inmovilizacin y acciones bajo el agua ;i.e., movimientos amortiguados, enlentecidos, submarinos=.
6. Actitudes que indican aprensin hacia el cuidador como, por
ejemplo, expresiones de miedo u hombros encorvados.
7. Conducta que indica desorganizacin o desorientacin como,
por ejemplo, andar de aqu para all sin rumbo aparente, afecto
lbil o expresiones que denotan aturdimiento, confusin.
Main y Solomon observan que en el caso de estos nios, los movimientos de aproximacin se vean constantemente inhibidos y refrenados en virtud de la activacin simultnea de las tendencias de evitacin. En la mayora de los casos, sin embargo, la bsqueda de
proximidad contrarrestaba lo suficientemente la evitacin como
para permitir el aumento de la proximidad fsica. De este modo, se
activaban unos estilos contradictorios, pero sin inhibirse mutuamente (1986, p. 117).
Versiones de estas conductas incongruentes se observan en los
adultos traumatizados, sobre todo dentro del contexto de hablar de
una relacin traumtica del pasado o de una relacin de apego pasada
o actual, incluida la relacin con el terapeuta. En contextos clnicos,
los terapeutas suelen sentirse confundidos por lo que parecen reacciones paradjicas al contacto y una discontinuidad relacional aparente.
Por ejemplo, Lisa se quejaba con frecuencia de que no tengo a nadie
y le suplicaba a su terapeuta que le concediera ms contacto: que se
sentara ms cerca de ella, que le cogiera de la mano si lloraba, que la
llamara durante la semana para ver cmo estaba. Sin embargo, en las
sesiones una y otra vez se sentaba de tal forma que evitaba estar de
frente y se orientaba en direccin al suelo y al sof, y se pona rgida
cuando el terapeuta mova su silla y se pona ms cerca (a peticin de
Lisa). La bsqueda de proximidad afloraba en su comunicacin verbal, mientras que la evitacin era comunicada fsicamente: su cuerpo
refrenaba el acercamiento, evitando incluso el contacto ocular.
La conducta incongruente y contradictoria a menudo desconcertante que se observa en estos nios y en pacientes como Lisa, se puede

EL APEGO

127

entender como el resultado de la estimulacin simultnea o alternante


de dos sistemas psicobiolgicos opuestos: el apego y la defensa (Liotti,
1999a; Lyons-Ruth y Jacobvitz, 1999; Main y Morgan, 1996; Ogawa,
Sroufe, Weinfield, Carlson y Egeland, 1997; Van der Hart et al., 2004).
Como es de esperar, el nio busca la proximidad del cuidador cuando
se siente alterado, pero si el cuidador altera todava ms al nio en
lugar de brindarle consuelo y seguridad, se genera una paradoja irresoluble (Main y Solomon, 1986). El nio no puede acercarse satisfactoriamente, salir corriendo ni reorientar su atencin. Cuando se activa
el sistema de apego, se movilizan las conductas de bsqueda de proximidad. Pero cuando se activa el sistema defensivo, se movilizan las
respuestas de fuga, ataque, paralizacin o hipoactivacin fisiolgica/
hacerse el muerto. El infante desorganizado/desorientado vivencia la
estimulacin alternante o simultnea de estos dos sistemas psicobiolgicos opuestos.
Steele, Van der Hart y Nijenhuis (2001) cuestionan la idea de que
este modelo de apego sea de hecho desorganizado (vase tambin
Jaffe et al., 2001). Los autores proponen que, dentro del contexto generado por un cuidador atemorizante y/o atemorizado, el apego desorientado/desorganizado constituye en realidad una respuesta lgica,
organizada, generada por la activacin concurrente tanto del sistema
defensivo como del sistema del apego: se sugiere que el sistema de
conexin social y los sistemas simptico y vagal dorsal se veran estimulados de forma simultnea o alternativa. En la traumatizacin y la
desatencin grave durante la niez, el apego desorganizado/desorientado como estrategia sera un resultado lgico. La amenaza constante
del cuidador atemorizado y atemorizante activa las tendencias de
accin responsables tanto de la bsqueda de proximidad como de la
defensa. Esta conducta de apego ha sido constatada en el 80% de los
nios maltratados (Carlson et al., 1998) y es un predictor estadsticamente significativo tanto de los trastornos disociativos (Carlson et al.,
1998; Liotti, 1992) como de las conductas agresivas (Lyons-Ruth y
Jacobvitz, 1999).
El terapeuta advierte las manifestaciones fsicas de las tendencias
relacionales que reflejan este estilo de apego en los adultos, y las aborda directamente. Por ejemplo, Kathy se present en terapia con una
profunda desconfianza hacia la terapeuta, dando por hecho que sta

128

EL TRAUMA Y EL CUERPO

traicionara su confianza e incluso la atacara. Su cuerpo estaba rgido, los ojos jams apartaban la vista de la cara de la terapeuta, y manifestaba escasos movimientos. Cada vez que la terapeuta se mova, la
activacin fisiolgica de Kathy aumentaba. Sin embargo haba venido
buscando ayuda profesional, quera hablar de sus experiencias e incluso llamaba a su terapeuta entre sesiones. Kathy refiri una niez
caracterizada por unos abusos extremos por parte de una figura primaria de apego, lo que de forma natural suscit la alternancia o la estimulacin simultnea de los impulsos cariosos y de los impulsos protectores o defensivos caracterstica del apego desorganizado/desorientado. Su conflicto entre la conexin social buscar terapia, hablarle de
sus experiencias a la terapeuta, llamar a la terapeuta para mantener el
contacto entre sesiones y la defensa miedo, paralizacin corporal
e hiperactivacin fisiolgica reflejaba las perturbaciones tempranas
en el apego derivadas de la traumatizacin infantil. La terapeuta,
consciente de esta dinmica, intervino primeramente para aumentar
la capacidad de conexin social de Kathy en base a ayudarle a tener un
mayor control sobre su relacin dentro de la terapia. Dado que la
paciente sola sentirse amenazada cuando la terapeuta se mova, la
terapeuta alent a Kathy a darse cuenta de cundo estaba empezando
a aumentar la activacin fisiolgica, y a pedirle (a la terapeuta) que se
quedara quieta y en silencio durante esos momentos. La terapeuta
tambin le informaba a Kathy cuando estaba a punto de efectuar
algn movimiento, de manera que la paciente no se sorprendiera por
sus movimientos inesperados. A medida que fue aumentando la sensacin de control y de seguridad de Kathy, su nivel de activacin se
mantena con ms frecuencia dentro del margen de tolerancia. La
terapeuta pas entonces a abordar directamente las dos tendencias de
Kathy (la defensa y la bsqueda de proximidad) en base primero a discutirlas con ella, y despus preguntarle cmo podra manifestar con el
cuerpo ambas tendencias simultneamente. Kathy alarg una mano
en direccin a la terapeuta al tiempo que levant la otra mano en actitud defensiva. Junto con este gesto, respir hondo diciendo: Es exactamente esto. Necesito las dos cosas en todas las relaciones necesito
el contacto y necesito estar en guardia. A lo largo de todo el tratamiento, Kathy y su terapeuta indagaron cundo eran prominentes las
tendencias de conexin social, de bsqueda de proximidad (a travs
de los movimientos de acercamiento) y cundo eran prominentes las

EL APEGO

129

tendencias a evitar la proximidad (a travs de los movimientos defensivos), y exploraron posibles opciones para lograr una accin integrada apropiada al contexto actual.

Los estilos de apego y la regulacin


La relacin jerrquica entre el sistema de conexin social, el sistema simptico y el sistema parasimptico vagal dorsal se establece
tempranamente y configura unas tendencias de activacin general
duraderas, las reacciones al estrs e incluso la vulnerabilidad a los
trastornos psiquitricos (Cozolino, 2002; Lyons-Ruth y Jacobvitz,
1999; Schore, 2001, p. 209; Sroufe, 1997; Van Ijzendoorn et al., 1999).
A medida que se desarrollan en el infante las estructuras que regulan
el afecto a travs de la regulacin relacional receptiva, el nio progresa de la dependencia de la regulacin externa a la capacidad de regulacin interna (Schore, 2001). En el caso del nio con una relacin de
apego seguro, la relacin con el cuidador ;facilita= el desarrollo del
hemisferio cerebral derecho, favorece la regulacin afectiva eficaz y
;fomenta= la salud mental infantil adaptativa (Schore, 2001, p. 204).
El cerebro inmaduro del nio se ve continuamente estimulado de formas que preparan las neuronas del crtex orbitoprefrontal, estructura que es especialmente importante debido a su profundo efecto
sobre la regulacin fisiolgica emocional. Dependemos del crtex
orbitoprefrontal derecho en razn de su capacidad de regular la activacin emocional y autnoma (Schore, 1994; Siegel, 1999), y este rea
del cerebro depende recprocamente para su desarrollo de la regulacin relacional durante la primera niez. El contexto socioemocional
temprano influye directamente en las reas prefrontales del hemisferio derecho que son determinantes para el procesamiento inconsciente de la informacin socioemocional, la regulacin de los estados
corporales, la capacidad de afrontar el estrs emocional, y la identidad
corporal y emocional (Schore, 2003, pp. 271-272).
La regulacin comprende dos estrategias la autorregulacin ;la
regulacin interna= y la regulacin relacional ;la regulacin externa=
descritas por Schore respectivamente como la autorregulacin en
contextos autnomos a travs de la psicologa unipersonal ;indivi-

130

EL TRAUMA Y EL CUERPO

dual= y la regulacin relacional ;por va del sistema de conexin


social= en contextos interpersonales a travs de la psicologa bipersonal ;dual= (2001, p. 204). Con ambas habilidades de regulacin, la
autorregulacin y la regulacin relacional, la persona puede observar,
expresar e integrar reacciones emocionales y sensoriomotrices en
soledad y puede igualmente utilizar las relaciones para lograr un fin
similar. Dichas capacidades se basan en la dinmica relacional temprana: Las primeras experiencias de relacin determinan si en
momentos ulteriores de crisis, la persona puede permitirse dirigirse a
los dems en busca de apoyo relacional, esto es, valerse de la regulacin relacional dentro del contexto de una relacin ntima o psicoteraputica cuando sus propios mecanismos de autorregulacin se interrumpen transitoriamente (Schore, 2001, p. 245).

El apego seguro y la regulacin


Cada uno de los cuatro estilos de apego refleja unas tendencias
especficas de regulacin y de predominio autnomo. Dentro del contexto del apego seguro, el nio desarrolla unas habilidades de autorregulacin cada vez ms sofisticadas en correspondencia con su edad
evolutiva. Concurrentemente, el nio es capaz de buscar ;recurrir= a
los dems con vistas a la regulacin, cuando as lo necesite, y muestra
poca o ninguna resistencia a utilizar la regulacin relacional para llevar la activacin fisiolgica dentro del margen de tolerancia. Dentro
de una relacin de apego seguro el nio aprende a equilibrar las estrategias autorreguladoras y las estrategias reguladoras relacionales, que
son internalizadas a travs del desarrollo de las reas reguladoras del
crtex prefrontal orbital. Dichas reas reguladoras del crtex prefrontal orbital contribuyen a la conexin social y condicionan el desarrollo
de una relacin equilibrada entre la activacin de los sistemas simptico y parasimptico (Schore, 1994). El nio desarrolla una capacidad
ptima de valorar la seguridad, el peligro y las situaciones que pueden
suponer una amenaza para la vida, y puede desplazarse ;oscilar= adaptativamente por entre las tres zonas de activacin.
El apego inseguro-evitativo y la regulacin
El nio con antecedentes inseguro-evitativos depender de la auto-

EL APEGO

131

rregulacin y del predominio parasimptico (vagal dorsal) (Cozolino,


2002; Schore, 2003a) de cara a la regulacin, siendo muy probable que
vivencie un aumento del tono vagal dorsal caracterizado, en su nivel
extremo, por la sensacin de indefensin ;desvalimiento= y niveles
ms bajos de actividad (i.e., un estado de conservacin y de retraccin) (Schore, 2003a). Con una tendencia a limitar la expresin de la
emocin (Cassidy y Shaver, 1999), esta sobrerregulacin indica una
reduccin de la capacidad de vivenciar el afecto ya sea positivo o negativo, y podra contribuir a un descenso del umbral de activacin en
contextos socioemocionales y a los desequilibrios a nivel de modulacin (i.e., dificultades en salir de los estados de baja activacin y en
moderar la activacin elevada) (Schore, 2003a). Dada la ausencia relativa de un cuidador accesible, al nio inseguro-evitativo se le arrebata
la oportunidad de satisfacer las necesidades de conexin social y de
forma caracterstica desarrolla una preferencia por las tendencias
autorreguladoras que no dependen de la presencia de ninguna otra
persona. El nio puede aprender a modular la activacin fisiolgica
en soledad, volvindose hacia adentro ;i.e., introvertindose= a travs
de la lectura, las ensoaciones diurnas y el mundo de la fantasa. Aunque por lo general sumiso ;obediente, complaciente=, este nio puede
expresar frustracin en la relacin con sus iguales, donde las conductas propias del apego evitativo se asocian ocasionalmente con hostilidad, agresividad ;violencia= y problemas de conducta (Allen, 2001;
Crittenden, 1995; Sroufe, 1997; Weinfield, Stroufe, Egeland y Carlson,
1999). Las habilidades de regulacin relacional y de conexin social
necesarias para resolver los conflictos interpersonales suelen estar
infradesarrolladas en las personas de estas caractersticas.

El apego inseguro-ambivalente y la regulacin


Por su parte, los nios con un estilo de apego inseguro-ambivalente tienden a tener un sistema nervioso predominantemente simptico
(Cozolino, 2002; Schore, 2003a), junto con un umbral de activacin
bajo y una dificultad concurrente en mantener la activacin dentro
del margen de tolerancia. La receptividad inconsistente del cuidador
primario le ha enseado al nio a intensificar las seales para reclamar la atencin, aumentando la alteracin ;la angustia= en escalada
con objeto de solicitar los cuidados (Allen, 2001). Estos nios son pro-

132

EL TRAUMA Y EL CUERPO

pensos a los estados de elevada activacin insuficientemente controlados, junto con un aumento de la reactividad emocional combinada
con una incapacidad de modular la alteracin, lo que les vuelve vulnerables a las perturbaciones relacionadas con el dficit en los procesos
de regulacin (Schore, 2003a). Menos capacitados para la autorregulacin, de adultos el aislamiento les resulta estresante: dado que tienen problemas en tolerar la soledad, se aferran al contacto con otras
personas y se vuelven excesivamente dependientes de la regulacin
relacional, pero al mismo tiempo vivencian un dficit en la capacidad
de sentirse calmados y tranquilizados con facilidad dentro del contexto de una relacin. Aunque busca la conexin social, la persona mantiene la propensin a la hiperactivacin, debido en parte a la hipervigilancia desarrollada a raz de la experiencia previa de actitudes intrusivas por parte de la figura primaria de apego.

El apego desorganizado/desorientado y la regulacin


La hiperactivacin y la hipoactivacin estn ambas implicadas en
la reaccin psicobiolgica del infante a los cuidadores atemorizados o
atemorizantes, en relacin con los cuales el sistema de conexin social
permanece funcionalmente desconectado durante buena parte del
tiempo. El estilo de apego desorganizado/desorientado en los nios
aparece asociado a la tasa cardaca elevada, intensas reacciones de
alarma, niveles ms elevados de cortisol, y conducta que podra indicar un aumento del tono vagal dorsal como, por ejemplo, quedarse
inmvil, entrar en un trance breve, falta de reaccin y apagamiento
(Schore, 2001). En la fase inicial de la amenaza, los nios manifiestan
una activacin simptica acompaada de reacciones de alarma,
aumento de la tasa cardaca, de la respiracin y de la presin sangunea, y habitualmente llantos o gritos (Schore, presentado para su
publicacin). Pero cuando la activacin simptica no puede ser regulada, es posible que se produzca un giro rpido en direccin a la hipoactivacin. El cuerpo sufre una transicin repentina y rpida de una
estrategia fallida de forcejear recurriendo a una activacin simptica
masiva, a un estado de inmovilizacin metablicamente ;mucho ms=
conservador simulando la muerte, asociado a la activacin delcomplejo vagal dorsal (Porges, 2001a, p. 136).

EL APEGO

133

De este modo, las reacciones mediatizadas por el sistema simptico pasan rpidamente de las modalidades de regulacin relacional a
las modalidades de autorregulacin menos complejas y de ms larga
duracin (Schore, presentado para su publicacin). Durante estos
estados de hipoactivacin fisiolgica, observados en los recin nacidos (Bergman, Linley y Fawcus, 2004; Spitz, 1946), el infante no responde a la regulacin relacional (Schore, presentado para su publicacin). La traumatizacin relacional temprana genera en el infante
estados afectivos y fisiolgicos negativos prolongados, los cuales, a su
vez, generan unos sistemas orbitofrontales inmaduros e ineficaces,
obstaculizando el desarrollo de formas superiores ms complejas de
regulacin afectiva (Schore, presentado para su publicacin). Estos
estados negativos tambin dejan al nio con un sistema de conexin
social debilitado.
Los entornos traumatgenos que generan en los nios unas conductas de apego desorganizado/desorientado incluyen de forma caracterstica tanto la desatencin grave como los abusos: los nios que
viven en condiciones de abandono ;desatencin grave= suelen estar a
merced de adultos maltratadores o que no brindan proteccin, y los
entornos caracterizados por los abusos habitualmente suelen incluir
la desatencin grave. Mientras que de forma caracterstica los abusos
fsicos, emocionales o sexuales suelen generar una activacin autnoma elevada crnica o alternancias bifsicas entre estados de hiperactivacin y de hipoactivacin, tambin de forma caracterstica la desatencin grave suele conducir a un aplanamiento del afecto (Gaensbauer y Hiatt, 1984), lo cual tiene un efecto ms negativo que los abusos solamente (Cicchetti y Toth, 1995) debido a la disminucin de la
activacin fisiolgica y de la conducta asociados al aumento crnico
del tono vagal dorsal. Mientras que la sobreestimulacin y la reparacin ;relacional= inadecuada son consecuencias inevitables de la traumatizacin ;los abusos=, la estimulacin inadecuada, el reflejo insuficiente y la falta de receptividad ;responsividad= por parte del cuidador
acompaan a la desatencin grave. Dicha estimulacin inadecuada
puede suponer una amenaza para la vida del infante, obligndole al
nio a autorregularse a travs de la desafeccin y la hipoactivacin
(Carlson et al., 1998; Perry et al., 1995; Schore, 2001). En el caso de la
hipoactivacin extrema y crnica, el nio puede incluso entrar en un

134

EL TRAUMA Y EL CUERPO

estado persistente de conservacin y retraccin, con una profunda


reduccin del afecto, prdida del tono postural y muscular y desafeccin respecto del entorno. De forma caracterstica, las personas que
han vivido la experiencia de una traumatizacin infantil crnica adolecen de un sistema de conexin social debilitado, unas habilidades de
regulacin relacional infradesarrolladas o ineficaces, adems de unas
habilidades de autorregulacin daadas; estas personas permanecen o
alternan entre las zonas de hiperactivacin o de hipoactivacin durante prolongados perodos de tiempo.

El tratamiento sensoriomotriz
El apego al terapeuta sirve como base desde la que poder explorar
tanto el mundo interno como el entorno externo, ofreciendo un puerto donde refugiarse en momentos de temor y de angustia, y una fuente de informacin para comprender el sentido subyacente de los sntomas perturbadores (Sable, 2000, p. 334). Cada uno de los estilos de
apego plantea unas dificultades especficas tanto para el paciente
como para el terapeuta.

Tratamiento del apego inseguro-evitativo


Como ya sealamos ms arriba, las personas con antecedentes de
un apego inseguro-evitativo muestran una actitud despectiva hacia el
apego en la adultez, y pueden tender a tener un sistema nervioso
autnomo predominantemente parasimptico (vagal dorsal), adems de una tendencia a la autorregulacin. Los objetivos teraputicos en el caso de estas personas incluyen fomentar la regulacin relacional y la capacidad de emprender una interrelacin social cuando
su activacin es ms elevada del nivel al que estn acostumbrados.
Estos pacientes suelen apartarse de las relaciones sociales cuando se
sienten ansiosos, y el hecho de practicar el manejar dicho estado de
activacin ms elevada durante la relacin interpersonal favorece el
desarrollo de un margen ms amplio de tolerancia. Estos objetivos se
abordan de una forma extremadamente gradual dado que el empujar
demasiado rpido en direccin a cambiar puede desencadenar unas

EL APEGO

135

defensas tanto psicolgicas como somticas y hacer que el paciente


se sienta ms retrado y posiblemente menos abierto al tratamiento y
al cambio. Por consiguiente, adoptaremos el enfoque de una colaboracin lenta, utilizando una combinacin de psicoeducacin respecto de los antecedentes de apego del paciente, y la creacin de una
atmsfera colaboradora de exploracin respecto de la forma en que
se vivencian los distintos elementos del estilo de apego a nivel de los
movimientos y las sensaciones.
Sally manifestaba un estilo de apego desdeoso y conductas que
indicaban la presencia de un trauma no resuelto. Vino a la primera
sesin quejndose de problemas de intimidad con su pareja ;otra
mujer=. Deca que siempre se haba sentido emocionalmente muy
lejana en su relacin con ella, a pesar de que la quera y la apreciaba.
El terapeuta advirti inmediatamente el aplanamiento afectivo con
el que la paciente hablaba de estas preocupaciones. Su cuerpo apareca cado y manifestaba escasos movimientos espontneos. El terapeuta le pidi que eligiera una almohada que representara a su pareja y que advirtiera lo que suceda en su cuerpo cuando se imaginaba
que su pareja estaba en la habitacin con ella (un punto de partida
tpico con los pacientes con una historia de apego inseguro-evitativo). Sally dijo que no senta absolutamente nada a nivel corporal, lo
cual suele ser habitual en este tipo de pacientes. El terapeuta le pidi
que advirtiera lo que suceda al nivel de sus sensaciones ;experiencias, vivencias= internas cuando acercaba la almohada a su cuerpo.
Sally se dio cuenta de que se senta claustrofbica. El terapeuta le
pidi que advirtiera qu relacin guardaba la claustrofobia con su
cuerpo. La paciente refiri que senta como si todo su cuerpo se
pusiera tenso, y dijo sentirse ms pequea y ms distante a medida
que el terapeuta iba acercando la almohada. Durante el transcurso de
varias sesiones, Sally tom cada vez ms conciencia de que su cuerpo
se tensaba espontneamente y de que con frecuencia se desconectaba
de sus emociones cuando su compaera se le acercaba. La paciente y
su terapeuta analizaron esto mismo dentro igualmente de la relacin
teraputica, y Sally descubri la misma reaccin cuando el terapeuta
aumentaba la proximidad. La paciente describi este fenmeno como
un entumecimiento de las emociones y una incapacidad de sentir
su propio cuerpo en respuesta a la cercana fsica. Para trabajar esto,

136

EL TRAUMA Y EL CUERPO

el terapeuta la alent a hablar abiertamente de estas sensaciones fsicas y emocionales a medida que afloraban, utilizando de este modo
el sistema de conexin social y asociando los niveles cognitivo, emocional y sensoriomotriz de procesamiento.
Sally tambin aprendi a prestar atencin a los momentos en que
se senta incmoda en la sesin de terapia, y a pedirle al terapeuta que
se detuviera cuando se acercara fsicamente (al inclinarse hacia adelante) o verbalmente/emocionalmente (al hacerle preguntas), y solicitar que le diera ms tiempo para poder explorar e informar de sus
vivencias internas. Al cabo de muchas sesiones, Sally comenz a confiar en que poda controlar la proximidad fsica y psicolgica con el
terapeuta y comenz a sentir que le pareca que estaba menos entumecida durante perodos ms largos de la sesin. La paciente dijo
que tena la impresin de que poda sentir su cuerpo y sus emociones,
y sentirse dentro de una relacin por primera vez. Finalmente, Sally se
sinti ms cmoda estando dentro de su cuerpo mientras se estaba
relacionando emocionalmente y explorando una proximidad psicolgica mayor con su terapeuta, y finalmente con su pareja.

Tratamiento del apego inseguro-ambivalente


Las heridas del nio con una historia de apego inseguro-ambivalente tambin alteran la capacidad para la intimidad y la regulacin
relacional, pero a travs de diferentes mecanismos somticos y por
diferentes razones. La persona con estos antecedentes es ambivalente debido a la receptividad inconsistente y la intrusividad impredecible del cuidador, y a la falta de desarrollo de la capacidad de autorregulacin. Como ya dijimos, estos nios desarrollan una actitud de preocupacin hacia el apego en la adultez. La labilidad y la irritabilidad
emocional de este estilo de apego (la cual estaba claramente ausente
en el estilo de apego inseguro-evitativo) suelen manifestarse bajo la
forma de conductas desreguladas que pueden ser un intento de descargar el afecto y la activacin intensos.
Tom manifestaba una actitud de preocupacin hacia la necesidad
de cario y tambin conductas que indicaban la presencia de un trauma no resuelto. Era incapaz de regular sus emociones y deca ser incapaz de confiar en su mujer. Mientras hablaba, el terapeuta advirti

EL APEGO

137

que Tom no paraba de moverse en la silla y que sacuda nerviosamente las piernas. Hablaba con rapidez, de una forma ms impulsiva que
reflexiva, y pareca emocionalmente lbil y exagerado ;intense, de temperamento apasionado=. Durante el transcurso de varias sesiones, el
terapeuta intervino en base a: 1) ayudar a Tom a sentirse ms arraigado ;grounded= fsicamente y, por consiguiente, emocionalmente (vase
el captulo 10); 2) trabajar directamente las sensaciones fsicas propias de la activacin y el estrs emocional y fisiolgico en base a traerlas a su conocimiento consciente y alentndole a abstenerse de las
conductas que le servan para descargar dicha activacin; y 3) rastrear
dichas sensaciones a medida que iban evolucionando lentamente a lo
largo de su cuerpo, permitiendo que las sensaciones propias de la activacin se manifestaran, se desarrollaran y se descargaran autnomamente (a travs de los temblores, las sacudidas, los cambios de temperatura, etc.), y finalmente se detuvieran en lugar de utilizar la conducta como, por ejemplo, los estallidos agresivos y el exceso de ejercicio, para disipar la activacin. A medida que Tom se fue volviendo ms
hbil en reconocer su malestar fsico y emocional durante la sesin de
terapia, aprendi a contener las sensaciones de ansiedad mantenindose consciente de sus sensaciones corporales, arraigndose y practicando otras acciones fsicas que le ayudaran a desarrollar su capacidad de contener sus vivencias emocionales y tranquilizarse. Con el
tiempo descubri que poda hablar de aspectos muy ntimos de s mismo y de sus relaciones al tiempo que sintindose ms arraigado y ms
cmodo con la activacin fisiolgica y emocional. Esto le permiti
relacionarse con su terapeuta (y con su pareja) sin recurrir a los estallidos emocionales desagradables.

Tratamiento del apego desorganizado/desorientado no resuelto


En el contexto del tratamiento de las experiencias traumticas, el
estilo de apego desorganizado/desorientado no resuelto plantea el reto
ms extremo tanto para el paciente como para el terapeuta: el apego
al terapeuta dentro del contexto de la alianza teraputica moviliza inevitablemente el sistema defensivo del paciente, mientras que el distanciamiento, ya sea por parte del paciente o del terapeuta, moviliza inevitablemente el sistema de apego. El trauma no resuelto se traduce en
un bloqueo del flujo de energa y de informacin entre dos mentes

138

EL TRAUMA Y EL CUERPO

(Siegel, 2001, p. 88). Con un sistema de conexin social debilitado, los


pacientes que sufrieron un trauma interpersonal durante la niez tienen comprensiblemente grandes dificultades en servirse de las relaciones, incluida la relacin teraputica, con vistas a la regulacin relacional. Seala Herman (1992) que a pesar de que las personas traumatizadas necesitan desesperadamente crear una relacin de confianza,
se ven asediados por miedos y sospechas aprendidos a raz de su pasado traumtico y relacionados con el mismo. Estos miedos y sospechas
suelen impedirles emprender conductas relacionales adaptativas. En
igual medida que el terapeuta puede querer brindarle una buena regulacin relacional al paciente, los antecedentes traumticos interpersonales alteran la capacidad por parte del paciente de vivenciar al terapeuta como una persona segura y fidedigna. En palabras de Hedges:
El contacto mismo es el elemento temido, dado que conlleva una promesa de amor, seguridad y consuelo que a la larga no puede verse
satisfecha y que le recuerda ;al paciente= las abruptas brechas ;lagunas relacionales= de la niez (1997, p. 114). Uno de los primeros
cometidos de la terapia consiste en fortalecer el sistema de conexin
social ayudando a los pacientes a superar la fobia al apego hacia el
terapeuta (Steele et al., 2005b, p. 26).
Con este reto en mente, el terapeuta, al igual que lo hara un cuidador receptivo, trata de mantener al paciente dentro del margen de
tolerancia adoptando una serie de precauciones para asegurarse de
que la informacin evocada en la sesin de terapia est dentro de la
capacidad de integracin del paciente. Al igual que una madre suficientemente buena que observa y contiene al nio a travs de la regulacin psicofisiolgica didica, el psicoterapeuta sensoriomotriz
observa o rastrea los movimientos sutiles y las expresiones ;las
manifestaciones= somticas que acompaan a las palabras y las emociones del paciente, vinculando las experiencias corporales y mentales
y ayudando al paciente a regular a la baja la hiperactivacin y contrarrestar los efectos entumecedores de la hipoactivacin. Comprendiendo la importancia crucial de las indicaciones no verbales, corporales,
en la regulacin del paciente, el terapeuta experimenta con distintos
cambios en el ritmo, el tono y el volumen de la voz, la postura del cuerpo, el movimiento, y la distancia fsica o la proximidad respecto del
paciente, rastreando estrechamente la presencia de una posible desin-

EL APEGO

139

cronizacin y restableciendo la sincrona. Los terapeutas deben aplicar de forma consistente tcnicas que faciliten la reparacin relacional con objeto de mantener la activacin fisiolgica de los pacientes
dentro del margen de tolerancia.
No es ocioso repetir que cuando los pacientes se esfuerzan por
manejar estados asociados a unos afectos negativos desbordantes, su
reconocimiento y su vivencia de los estados afectivos positivos se ve
inevitablemente perjudicada. La mayora de los pacientes traumatizados carecen de la capacidad de sentir placer y alegra en sus vidas.
Desbordados por los afectos negativos e impedidos por los recuerdos
del trauma, estos pacientes descubren invariablemente que incluso su
capacidad de volverse conscientes de sus vivencias placenteras est
debilitada. Adems, los estados afectivos positivos con frecuencia han
quedado asociados al peligro y los entornos infantiles traumatgenos:
el orgullo asociado al logro puede haber sido objeto de humillacin;
las risas pueden haber sido castigadas; la relajacin puede haber significado una prdida de la hipervigilancia que desembocaba en una
nueva victimizacin. Esta fobia a los afectos positivos puede ser cuestionada con tacto por el terapeuta en base a facilitar las experiencias
de curiosidad, exploracin, humor, autorrealizacin [empowerment,
i.e., el aumento de la emancipacin y de la sensacin de seguridad y de
dominio] y juego (vase el captulo 12).
Con la ayuda de la concienzuda regulacin relacional por parte del
terapeuta de los afectos tanto positivos como negativos, se estimula y
desarrolla el sistema de conexin social del paciente. A medida que la
accesibilidad de los sistemas de conexin social y de apego facilita la
experiencia exitosa de la reparacin ;relacional= reguladora, los pacientes aprenden las habilidades autorreguladoras de observar y rastrear
sus propias reacciones emocionales, cognitivas y sensoriomotrices.
Paradjicamente, la capacidad del terapeuta de regular relacionalmente la activacin fisiolgica desregulada del paciente, genera un entorno
en el que el paciente puede comenzar a acceder a su propia capacidad
de regular la activacin independientemente de la interrelacin interpersonal. Como explica Schore (2003b): Durante el transcurso del tratamiento, el papel del terapeuta como regulador psicobiolgico y
copartcipe en la regulacin didica de la emocin (Sroufe, 1997),
especialmente durante los momentos de intensificacin afectiva y los

140

EL TRAUMA Y EL CUERPO

episodios clnicos de identificacin proyectiva, puede facilitar la aparicin de la capacidad de reflexin y de un apego seguro ganado merecidamente i.e., [conquistado activamente] (p. 102). Adicionalmente,
el terapeuta es consciente del hecho de que los sistemas tanto vincular
;de apego= como defensivo del paciente se vern evocados dentro de la
relacin teraputica, y seguir el rastro de los posibles indicadores conductuales de uno y otro de estos sistemas.
Louise y Frank vinieron a psicoterapia sensoriomotriz por problemas matrimoniales, que ambos atribuan a los antecedentes reiterados que tena Louise de abusos sexuales entre los 5 y los 8 aos de
edad. Louise y Frank no tenan relaciones sexuales desde haca un
ao, y Frank se quejaba de que la actitud de Louise era impredecible. Habl de lo doloroso que era para l que Louise lo invitara a que
se acercara y despus, de repente e inesperadamente, se retrajera fsicamente conductas que podan indicar la activacin secuencial del
sistema de apego y el sistema defensivo. Aunque en trminos generales Louise pareca estar bien adaptada y era capaz de modular su nivel
de activacin, el tema de la sexualidad suscitaba de inmediato la activacin fisiolgica autnoma y unas emociones que oscilaban de ms
a menos, con escasa capacidad de regulacin por su parte. Manifestando unas tendencias de accin conflictivas ;contradictorias= caractersticas del apego desorganizado/desorientado, Louise iniciaba una
conducta de bsqueda de proximidad relacionada con el apego, con la
idea de disfrutar de la intimidad con su marido (evidenciada en una
expresin facial dulce, abierta, sugerente, el contacto ocular con
Frank, una leve sonrisa, una actitud corporal abierta y avanzando en
direccin hacia l), pero a continuacin de forma muy rpida vivenciaba dos reacciones defensivas diferentes: aceleracin del pulso y
tensin en el cuerpo, especialmente en las piernas, lo que Louise explicaba que indicaban que quera salir corriendo; adems de abstraimiento, mirada vaga y ausente, y prdida del inters por seguir.
Dirigindose al sistema de conexin social de Louise, el terapeuta,
en este caso un hombre, le ayud a advertir sus tendencias fsicas de
apego y de defensa, y los extremos a nivel de la activacin autnoma
que vivenciaba, y le pidi que hiciera una pausa cuando aumentara la
activacin hasta que sta volviera a estar dentro del margen de tolerancia. Louise mostr curiosidad por estas tendencias fsicas y apren-

EL APEGO

141

di a advertir cundo sus reacciones defensivas desplazaban a su


deseo de acercarse a su marido. El terapeuta le ayud a identificar
diversas estrategias a utilizar tanto en terapia como en casa con Frank.
En la sesin inicial, las intervenciones se centraron en ayudar a Louise
a tener una sensacin de dominio y de eleccin: se le anim a detener
la conversacin cuando algn tema (incluido el tema de la sexualidad)
desencadenara en ella reacciones defensivas. Una vez que Louise se
dio cuenta de que tena este control, dej de sentir la necesidad de
retraerse o de salir corriendo, y observ que su activacin autnoma comenzaba a estabilizarse, permitindole conectarse socialmente.
La paciente refiri que sus sensaciones corporales parecan menos
irrefrenables y turbulentas, y tambin menos entumecidas. Louise
poda sentir literalmente sus pies en contacto con el suelo.
El terapeuta de Louise la alent a tomar conciencia de otros estmulos que la descontrolaban y advertir sus reacciones fsicas a los
mismos. La paciente refiri que el hecho de estar en presencia de dos
hombres (su terapeuta y su marido) le daba miedo, y relacion este
miedo con la rigidez en el cuello, temblores por todo el cuerpo y tensin en las piernas. Louise, Frank y el terapeuta decidieron que Louise
poda probar a acercar la silla hacia la puerta y dejar la puerta ligeramente entreabierta. El terapeuta sugiri que la paciente tendra la
opcin de salir de la habitacin si se senta ms descontrolada y asustada. Cuando se sent cerca de la puerta, Louise poco a poco dej de
temblar y la rigidez en el cuello comenz a ceder.
En esta sesin inicial, Louise continu sintindose un tanto alterada e incapaz de tranquilizarse plenamente. Una tercera intervencin
fue sugerida por el terapeuta y demostr ser de utilidad. Cuando Louise prob a sujetar una gran almohada cuadrada que le cubra todo el
torso y los genitales, se sinti ms relajada. El terapeuta la alent a utilizar la almohada cuando sintiera la activacin autnoma o las reacciones defensivas, facilitando as que Louise observara ms de cerca
sus sensaciones ;vivencias= corporales lo que a su vez le permiti
regularse durante la sesin con ms habilidad. Con el aadido de la
almohada, Louise sinti el retorno de una sensacin de calma fsica y
de una mayor capacidad de conectarse socialmente.
A travs de la comprensin de sus tendencias defensivas y del
aprendizaje de estas estrategias somticas que calmaban su activa-

142

EL TRAUMA Y EL CUERPO

cin fisiolgica, Louise comenz a sentir una mayor confianza en el


terapeuta y en el proceso teraputico. En virtud de su conexin social
con su terapeuta y de la regulacin relacional por parte del mismo,
combinado con el uso de estas estrategias, la capacidad de regulacin
de la paciente durante las sesiones se vio fortalecida. Louise mencion
que se senta capaz de encontrar las palabras para describirle al terapeuta sus sensaciones internas, y que de hecho le gustaba colaborar
con l. De este modo, la primera sesin posibilit la formacin de una
alianza teraputica. Adicionalmente, Louise y su terapeuta elaboraron algunas tareas para casa con objeto de ayudarle a advertir sus
reacciones defensivas y emprender conductas adaptativas conscientes
como, por ejemplo, verbalizar sus necesidades o colocar una almohada delante de su cuerpo cuando estuviera fsicamente cerca de su
marido. Estas estrategias le permitieron aumentar el contacto con
Frank sin activarse fsicamente o ponerse a la defensiva.
Durante una sesin ulterior, se analiz la idea del contacto fsico y
sexual entre Louise y Frank. El terapeuta sugiri que se imaginaran
un contacto fsico (no sexual) entre ellos. Antes de iniciar el tratamiento, Louise vena teniendo reacciones de alarma ante el solo
hecho de imaginarse que Frank la tocaba sin su permiso explcito. No
toleraba ningn contacto en el momento de dormir y ms bien poco
estando por la casa. El abordaje de esta cuestin se inici muy lentamente. El terapeuta les pidi a los dos que pensaran en un lugar que
pudiera favorecer la exploracin del contacto fsico, sensual, pero no
sexual. Cuando Frank sugiri el dormitorio, Louise se puso en guardia y se ech para atrs fsicamente, precipitndose a lo que ella llamaba un estado anmico ;mode= de paralizacin y despus de apagamiento. A pesar de la frustracin de Frank ante la reaccin de
Louise, comenzaron a barajar otras posibilidades. Frank sugiri el
sof. Una vez ms, Louise vio que su cuerpo se pona en guardia instintivamente. Finalmente, Louise sugiri algn lugar pblico como,
por ejemplo, un parque. Cuando la paciente visualiz la situacin,
todava le pareca demasiado, pero ello condujo a otra idea: Y si
cuando estemos en un parque nos dedicamos a observar a la gente,
como si fuera un juego o algo as, y empezamos a cogernos de la
mano y a tocarnos (de una forma no sexual)?. Louise cerr los ojos
y not que su cuerpo se relajaba cuando se imaginaba este tipo de

EL APEGO

143

contacto. Frank se senta decepcionado, pero se mostr de acuerdo


en intentarlo.
A la semana siguiente, Louise estaba contenta. Estaba empezando
a trabajar con estos ejercicios sensuales de una forma que no provocaba la aparicin de sus tendencias defensivas y refiri que poda mantener la activacin dentro del margen de tolerancia. Ella y Frank haban
ido a un parque a ver jugar a los nios y se mostraron cariosos fsicamente, abrazndose, cogindose de la mano y besndose de vez en
cuando. El terapeuta le pregunt a Louise si de hecho sinti algn placer. La primera semana su respuesta fue no, lo que condujo al terapeuta a sugerir que fuera Louise la que iniciara y dirigiera ms el contacto. A medida que transcurran las semanas, Louise fue sintiendo
cada vez ms control sobre el contacto fsico de ambos y gradualmente
comenz a sentir placer. A medida que pasaba el tiempo y su capacidad
de regulacin relacional (hablando con Frank) y de autorregulacin
aumentaban, la paciente fue capaz de mantener su activacin autnoma dentro del margen de tolerancia, al tiempo que su confianza y su
disfrute de la cercana de Frank se haca cada vez mayor y ms agradable. Estrategias, lmites personales y estructura fueron ingredientes
esenciales para que Louise pudiera desarrollar un sentido del apego
;del cario= y la capacidad de modular su activacin fisiolgica.

Conclusin
Dado que la capacidad de modular la activacin y de desarrollar
unas relaciones adaptativas sanas requiere unas habilidades mentales
y fsicas complejas que dependen de las primeras experiencias de
socializacin y de vinculacin ;i.e., de conexin social y apego=, los
pacientes con antecedentes de desatencin grave, abusos y experiencias fallidas de apego suelen sentirse amenazados ;challenged= a nivel
relacional, sobre todo cuando se enfrentan con recuerdos inesperados
de sus experiencias traumticas. La desregulacin autnoma suscitada
por los estmulos relacionales ;interpersonales= asociados a la traumatizacin genera reacciones intensas de hiperactivacin e hipoactivacin y tendencias de accin fijas como, por ejemplo, hipervigilancia,
ataque, fuga, paralizacin o reacciones de sumisin, asociadas a expe-

144

EL TRAUMA Y EL CUERPO

riencias tempranas. La malinterpretacin de sus propias reacciones y


de las reacciones de los dems se produce cuando el aprendizaje procedimental asociado a la supervivencia derivado de las experiencias
del pasado usurpa ;desplaza y toma posesin de= la conciencia del presente. La conexin social se resiente cuando las reacciones simpticas
y vagales dorsales predominan sobre las reacciones vagales ventrales.
En el tratamiento, las intervenciones teraputicas sensoriomotrices
abordan las tendencias de accin habituales y favorecen la prctica a
fin de establecer unas habilidades ms adaptativas. A medida que el
terapeuta facilita un baile didico, colaborador y receptivo con el
paciente, la experiencia de la regulacin psicobiolgica relacional le
permite a la persona modular su nivel de activacin y acceder a estados placenteros y de calma, en lugar de los niveles extremos de activacin. La prctica de acciones diferentes en el contexto de una conexin
social receptiva con el terapeuta, conduce al desarrollo de una capacidad de relacionarse ms adaptativamente y al fortalecimiento tanto
de las habilidades de regulacin relacional como de la capacidad de
autorregulacin. A travs de la realizacin lograda de acciones anteriormente temidas o poco familiares, como se ilustr en el caso de
Louise, comienza a aflorar una sensacin de dominio. Finalmente, a
medida que los sistemas de apego y de conexin social se vuelven ms
accesibles para el paciente, comienzan a tener lugar otras transformaciones en el sistema de orientacin y el sistema defensivo.

La respuesta de orientacin:
el estrechamiento del campo
de la conciencia

Mucho tiempo despus de que hayan tenido lugar los incidentes


traumticos originales, son muchas las personas que se ven compelidas a anticiparse, orientarse y reaccionar a estmulos que directa o
indirectamente se asemejan a la experiencia traumtica original o a su
contexto. Inconscientemente y de forma refleja estas personas estrechan el campo de la conciencia en direccin a los recuerdos del trauma, no percibiendo as los estmulos indicativos de seguridad y manteniendo inadvertidamente una sensacin interna de amenaza. En el
otro extremo, la hipoactivacin puede interferir la capacidad innata de
estas personas de orientarse hacia los estmulos indicativos de placer o
de peligro; las personas traumatizadas pueden referir que se sienten
apagadas, incapaces de percibir sus propias emociones ni sus sensaciones corporales, y no advertir los estmulos amenazantes (lo que puede derivar en un aumento de la vulnerabilidad a la revictimizacin ;a la
posibilidad de volver a ser agredidos o maltratados=). Dado que el acto
de orientarse es fundamental para el aprendizaje y el funcionamiento
cognitivo del ser humano, para que el tratamiento pueda tener xito es
esencial modificar las tendencias de orientacin desadaptativas relacionadas con el trauma (Kimmel, Van Olst y Orlebeke, 1979, p. xi).
Las reacciones fsicas y psicolgicas a los estmulos tanto internos
como externos se fundamentan en las respuestas de orientacin y se

146

EL TRAUMA Y EL CUERPO

extrapolan ;valoran= a partir de las mismas. Aquello a lo que dirigimos nuestra atencin, hacia lo que nos orientamos, determina ya no
slo nuestras acciones fsicas, sino tambin nuestras acciones mentales. Nos mantenemos preparados para orientarnos [conservamos
la disposicin a la orientacin] constantemente, durante el sueo y
durante la vigilia (Sokolov, Spinks, Naatanen y Heikki, 2002), y dicha
preparacin es tanto fsica como psicolgica. Los componentes de la
orientacin incluyen girar la cabeza y concentrar los rganos sensoriales en el objeto de la orientacin. Adems, se produce una intensificacin perceptual, una preparacin motriz y el oportuno ajuste
sensoriomotriz y la naturaleza de estos cambios ;se= incluye en el
correspondiente pronstico sobre los hechos, las acciones o el procesamiento de la informacin ulteriores ;futuros= (Sokolov et al., 2002,
p. 239). De este modo, la preparacin constante para la orientacin y
el acto de orientarse son fundamentales para el procesamiento de la
informacin. La orientacin determina la calidad, la modalidad y la
cantidad de datos recibidos por los sistemas de procesamiento sensoriomotriz, emocional y cognitivo que despus servirn para guiar
nuestras acciones (Kimmel et al., 1979; Sokolov et al., 2002).
La orientacin implica dirigir la atencin hacia aquello que nos
resulta ms llamativo o interesante en un momento dado. Cuando un
estmulo externo nos resulta atractivo (e.g., una pintura hermosa o
una novela de intriga) o reclama nuestra atencin (e.g., un estmulo
amenazante), nos orientamos o dirigimos nuestro radar sensorial
hacia dicho estmulo. Tambin nos orientamos en direccin a las experiencias internas que llaman nuestra atencin, tales como las emociones o las sensaciones fsicas.
La orientacin constituye el primer paso en la recopilacin de la
informacin relativa a los estmulos significativos. Sokolov et al. sealan que la orientacin tiene un valor funcional a la hora de resaltar
determinados aspectos del procesamiento de la informacin, de forma que los estmulos ambientales ;e internos= puedan ser mejor analizados Esta facilitacin tiene lugar particularmente en los momentos en el tiempo que tienen ms probabilidad de comunicar informacin al organismo en los que aparece un estmulo inusual o novedoso, o bien un estmulo significativo (2002, p. 218). De este
modo, la orientacin prepara a la persona para tomar conciencia de

LA RESPUESTA DE ORIENTACIN

147

las posibles indicaciones ambientales e internas relacionadas con la


supervivencia, y a valorar adicionalmente si dichos estmulos son neutros, beneficiosos o peligrosos.

La orientacin manifiesta y la orientacin encubierta


La orientacin tiene lugar a un nivel tanto manifiesto como encubierto. La orientacin manifiesta incluye acciones fsicas visibles asociadas a girar los rganos sensoriales, particularmente los ojos, y con
frecuencia la cabeza y el cuerpo, en direccin a un estmulo del entorno. Esta modalidad de orientacin suele ser altamente automtica,
independiente en su mayor parte del conocimiento consciente y generada habitualmente de forma refleja ante la presencia de un estmulo
novedoso o inesperado (Fisher et al., 1991; Levine, 2004; Sereno,
2005). Pero a medida que va madurando el crtex durante el transcurso del desarrollo, la orientacin manifiesta tambin incluye algunos
componentes descendentes en virtud de los cuales seleccionamos
voluntariamente determinados objetos dentro de un proceso activo,
estratgico. Por contraste, la orientacin encubierta no requiere ningn cambio muscular. En su lugar, un desplazamiento interno o
mental de la atencin de un estmulo ambiental a otro indica una
orientacin interna que no suele ser visible para el observador externo
(Posner, Walker, Friedrich y Rafal, 1984).
Estas dos modalidades de orientacin estn estrechamente relacionadas: por lo comn un cambio repentino en el entorno inducir
simultneamente una orientacin tanto manifiesta (observable) como
encubierta (no observable). La reaccin inicial asociada a la orientacin manifiesta suele verse seguida inmediatamente de la orientacin
encubierta, cuando la atencin interna tambin se concentra en el
objeto de la orientacin, y en ese caso pueden cesar los cambios conductuales visibles asociados a la orientacin manifiesta (Sereno,
2005). La orientacin manifiesta y la orientacin encubierta tambin
pueden actuar independientemente una de otra; por ejemplo, podemos orientarnos manifiestamente mirando a un objeto del entorno al
tiempo que simultneamente centramos nuestra atencin interna en
algo totalmente diferente.

148

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Las personas con trastornos de origen traumtico suelen tener


dificultades en sincronizar la orientacin manifiesta y la orientacin
encubierta. Pueden orientarse manifiestamente hacia los estmulos
cotidianos al tiempo que se orientan encubiertamente hacia estmulos internos relacionados con el trauma: el pulso acelerado, una imagen intrusiva o pensamientos relacionados con la sensacin de incapacidad y de fracaso. Por ejemplo, despus de un accidente de automvil, Mary pareca orientarse hacia los objetos de su entorno; sin
embargo, internamente estaba irrefrenablemente orientada tanto
hacia los recuerdos intrusivos del accidente como a las sensaciones
internas de temblor.
Las diferentes conductas de orientacin se manifiestan a travs de
diferentes reacciones corporales. El terapeuta puede rastrear la orientacin manifiesta a travs de los cambios observables en la musculatura del paciente, especialmente en los movimientos de los ojos, la
cara y el cuello (Levine, 1997). Los cambios en la orientacin manifiesta se detectan cuando los pacientes giran la cabeza y/o los ojos
para mirar al terapeuta o a un objeto del despacho. La orientacin
encubierta suele venir indicada a travs de cambios corporales mucho
ms sutiles, tales como un ligero cambio en la expresin facial o en la
inclinacin de la cabeza. Estas alteraciones momentneas son importantes en la psicoterapia sensoriomotriz, dado que los cambios en la
orientacin suelen indicar diferentes consecuencias secundarias a
nivel sensoriomotriz y en las subsiguientes modificaciones en la organizacin de la experiencia del paciente. Los cambios internos en la
capacidad por parte de un paciente traumatizado de procesar la informacin inmediata, a menudo pueden ser tan repentinos y drsticos
que es esencial observar los precursores la orientacin manifiesta y
encubierta con objeto de aplicar las intervenciones oportunas.
Por ejemplo, mientras se estaba analizando un problema de relacin en terapia a Tahlia le resultaba difcil seguir la conversacin y no
responda inmediatamente a las preguntas que le formulaba el terapeuta, aunque su mirada permaneca concentrada en l. Aunque su
orientacin manifiesta no haba cambiado, la paciente se estaba orientando encubiertamente en direccin a las asociaciones internas con
su pasado traumtico. Cuando el terapeuta le pregunt hacia qu se
estaba orientando internamente, Tahlia mencion tres aspectos foca-

LA RESPUESTA DE ORIENTACIN

149

les: la imagen de su padre maltratador, la sensacin de inmovilidad y


de rigidez en el cuello, y una sensacin de peligro inminente acompaada de una aceleracin del pulso. El terapeuta le pidi a la paciente
que echara un vistazo por la habitacin, orientndose hacia diferentes
objetos del despacho, y a continuacin volviera a orientarse en direccin al rostro del terapeuta. Este cambio en el movimiento, aunque
simple, permiti salir de la inmovilidad rgida del cuello, facilitando la
flexibilidad en la orientacin manifiesta de la paciente, que se haba
quedado fija. Ms adelante, Tahlia coment que ahora poda ver a su
terapeuta adems de la imagen de su padre, lo que deriv en una
reduccin de la tasa cardaca y una disminucin del miedo.

El campo de la conciencia
La capacidad de orientarse hacia la realidad actual de una forma
flexible y adaptativa es crucial para el procesamiento de la informacin y la integracin de los datos novedosos procedentes del entorno.
Unas veces lo ms adaptativo es orientarse muy estrechamente en
direccin a una gama muy limitada de estmulos, retrayendo el campo
de la conciencia, mientras que otras veces lo ms adaptativo es orientarse en direccin a una gama ms amplia de estmulos, ampliando
as el campo de la conciencia. Este campo de la conciencia alude a la
cantidad de estmulos perceptuales, tanto internos como externos, que
quedan incluidos o excluidos de la conciencia (Steele, Dorahy, Van der
Hart y Nijenhuis, en prensa; Van der Hart et al., 2004). La amplitud de
este campo de la conciencia vara en relacin con el estado anmico ;la
disposicin, el estado cognitivo o psicolgico transitorio=, y estamos
limitados respecto de aquello hacia lo que nos podemos orientar a un
mismo tiempo (Janet, 1907). De forma natural retraemos (estrechamos) el campo de nuestra conciencia al orientarnos hacia los estmulos seleccionados.
Continuamente nos estamos viendo bombardeados con cantidades
enormes de informacin procedente del entorno y de nuestro medio
interno, que exceden con mucho lo que podemos procesar en un
momento dado. El diluvio de informacin que penetra en nuestros
sentidos a cada momento podra fcilmente desbordar nuestra capa-

150

EL TRAUMA Y EL CUERPO

cidad de integracin si no furamos capaces de filtrar y descartar la


informacin irrelevante o carente de importancia. El estrechamiento
del campo de la conciencia en virtud de seleccionar los estmulos relevantes es fundamental para poder organizar la conducta intencional,
dirigida a un objetivo. Si no podemos seleccionar aquello a lo que
prestar atencin de hecho, puede que no advirtamos estmulos relevantes o que pasemos rpidamente de un estmulo a otro, incapaces
de concentrar la atencin. Por otro lado, si filtramos demasiada informacin o nos concentramos compulsivamente en un determinado
estmulo, puede que dejemos fuera estmulos pertinentes y no reaccionemos a informacin importante.
De forma caracterstica, las personas traumatizadas tienen dificultades en diferenciar los estmulos relevantes, significativos, de los
intrascendentes (McFarlane et al., 1993; Van der Kolk et al., 1996, p.
14). Su proceso de seleccin puede estar sesgado por los estados de
hipoactivacin y el correspondiente apagamiento de los sentidos, que
interfiere en la capacidad de seleccionar y orientarse en direccin a los
estmulos relevantes. Por el contrario, la sensacin subjetiva de peligro y la hiperactivacin acompaante puede convertir a los estmulos
relacionados con el trauma en los objetos predominantes de la orientacin, relegando as a un segundo plano la informacin nueva respecto del entorno. Las personas traumatizadas a veces se orientan insuficientemente en direccin a indicaciones que podran brindar informacin acerca de posibles nuevas amenazas dentro del entorno actual.
Una joven, Holly, que de nia haba sido vctima de incesto rara vez
poda dormir entre las horas que iban de las 12 de la noche a las 5 de
la madrugada; permaneca acostada despierta orientndose hacia
cualquier sonido que le pareciera potencialmente amenazante. Las
noches en que se hartaba de estar acostada despierta, a veces decida
salir a hacer footing sin pararse a considerar los posibles riesgos que
ello pudiera entraar y con escasa orientacin manifiesta hacia el
entorno circundante.
La tendencia de las personas traumatizadas a estrechar el campo
de la conciencia de forma previsible y desadaptativa, dificulta significativamente el procesamiento adaptativo de la informacin y la conducta consiguiente (Levine, 1997). En consecuencia, las alegras
corrientes de la vida cotidiana pueden quedar descartadas ;fuera del

LA RESPUESTA DE ORIENTACIN

151

campo de la conciencia= y nicamente se perciben los estmulos que


encajan con los esquemas traumticos (Van der Kolk et al., 1996).
El ayudar a los pacientes a identificar y modificar sus tendencias
de orientacin manifiesta y encubierta con objeto de incluir estmulos
anteriormente excluidos, al tiempo que filtrando los estmulos irrelevantes o que reiteran la traumatizacin, permite alterar su vivencia
del presente e influir en sus acciones subsiguientes encaminndoles
en direccin a unos resultados ms adaptativos. Sugerimos que estos
cambios potenciales en la orientacin se desarrollan ms fcilmente
en el paciente ayudndoles a practicar el cambiar su proceso de orientacin a nivel sensoriomotriz en lugar de a travs del anlisis verbal ;el
debate=. Por ejemplo, Tahlia aprendi a practicar el mirar a su alrededor y orientarse hacia diferentes objetos del entorno cuando se desencadenaban los recuerdos del trauma un sencillo ejercicio fsico que le
ayud a orientarse en el aqu y ahora, y a devolver la activacin fisiolgica dentro de los lmites del margen de tolerancia.

El reflejo de orientacin
Un estmulo novedoso o imprevisto suscita una respuesta de orientacin manifiesta que contribuye a asegurar la supervivencia: un cambio en el entorno podra indicar una amenaza o la promesa de alimento. Pavlov fue el primero en llamar en 1910 reflejo de orientacin a
la respuesta involuntaria a los estmulos novedosos o inesperados, y lo
defini como la respuesta inmediata en el hombre y en el animal a los
ms ligeros cambios en el mundo circundante (Pavlov, 1927, citado
en Van Olst, 1971, p. 5). Cuando se produce un cambio repentino en el
entorno, tienen lugar una serie de experiencias internas con objeto de
ayudarnos a orientar ;el= rgano receptor apropiado en consonancia
con la cualidad perceptible del agente ;el estmulo= que genera el cambio, procediendo a investigarlo a fondo (Pavlov, 1927, citado en Van
Olst, 1971, p. 5). Por ejemplo, el rgano receptor pueden ser los ojos,
cautivados por la vista de un objeto cayendo inesperadamente; o bien
el rgano receptor pueden ser los odos de un combatiente sensibilizado al sonido distante de los estruendos o los disparos; o varios rganos
receptores pueden reaccionar simultneamente, sobre todo cuando el

152

EL TRAUMA Y EL CUERPO

estmulo es amenazante: Desde el momento en que los primeros silbidos de los proyectiles pasan por encima de nosotros y el aire se rasga
con el sonido de las explosiones, aparece de repente en nuestras venas,
en nuestras manos y en nuestros ojos una tensa espera, una intensificacin de la alerta, una extraa agudizacin de los sentidos (Remarque, 1929/1982, p. 54). El nuevo estmulo que llama la atencin sustituye a los anteriores objetos de orientacin hasta recabar la suficiente
informacin como para poder determinar nuestra relacin con el estmulo novedoso. En el ejemplo anterior, los sonidos de los proyectiles
y de los disparos sustituyen a la orientacin previa del combatiente
hacia la conversacin con sus camaradas.
Pavlov y sus colaboradores enfatizan los movimientos fsicos observables asociados al reflejo de orientacin: rotar los ojos, levantar las
orejas (en el caso de los animales) y girar la cabeza y el cuerpo en
direccin al estmulo (Sokolov et al., 2002). Tambin se producen una
serie de cambios en el ritmo del corazn, la respiracin, el flujo sanguneo, el tamao de las pupilas y la resistencia ;elctrica= de la piel
(Gottlieb, 2005).
Dado que el reflejo de orientacin constituye un proceso ascendente automtico e involuntario, dicho reflejo tiene lugar mucho ms
rpidamente de lo que lo hara si se precisara la mediacin cognitiva
(Hobson, 1994; LeDoux, 1994). El reflejo de orientacin tiene un efecto inhibidor, inmovilizador, debido a que detiene momentneamente
la conducta en curso con objeto de facilitar la recogida de informacin, pero al mismo tiempo tambin tiene un efecto activador dado
que estimula los rganos receptores y los movimientos que facilitan la
recogida de informacin (Sokolov et al., 2002).
Si bien los reflejos de orientacin se ven activados habitualmente
por los estmulos novedosos, tambin pueden ser suscitados por cualquier estmulo que pueda transmitir informacin importante como,
por ejemplo, cambios en la estimulacin, estmulos demasiado complejos como para poder ser percibidos plenamente en una nica presentacin, y estmulos que sealan la aparicin subsiguiente de algn
hecho ;acontecimiento, incidente= significativo o informativo (Graham, 1979, p. 138). El reflejo de orientacin tambin puede verse suscitado por la omisin inesperada de estmulos sensoriales familiares o en
curso como, por ejemplo, el cese repentino, inesperado, de un televisor

LA RESPUESTA DE ORIENTACIN

153

que haba estado sonando como ruido de fondo. De forma similar,


estmulos que suscitan el reflejo de orientacin en unas situaciones,
pueden no hacerlo en otras. Si cuando vamos andando por la ciudad
nos encontramos con nuestro perro, al que dejamos en casa, se generar el reflejo de orientacin, mientras que la visin del mismo perro en
nuestra casa puede no suscitar el reflejo.
En el caso de la persona traumatizada, las tendencias de orientacin desadaptativas incluyen: (1) una hipersensibilidad a los pequeos cambios ambientales o internos; (2) una tendencia a orientarse
excesivamente hacia estmulos arcaicos relacionados con el trauma; y
(3) una incapacidad de discriminar y valorar el contexto de los estmulos, sobre todo en relacin con las indicaciones que podran sealar
peligro en determinados contextos pero no en otros (McFarlane et al.,
1993; Shalev y Rogel-Fuchs, 1993).
El reflejo de orientacin nos ayuda a mantenernos apropiadamente abiertos y receptivos a los incidentes portadores de informacin
que se producen en el entorno (Sokolov et al., 2002). Pero el reflejo de
orientacin no se ve continuamente reactivado por los estmulos que
se han vuelto familiares y corrientes. Cuando dejamos de orientarnos
hacia un estmulo, ello significa que nos hemos desensibilizado o habituado a l (Deese, 1958). Sokolov (1960, 1963) estudia los efectos
sobre el reflejo de orientacin de la exposicin reiterada a estmulos
intrascendentes, descubriendo que el reflejo se hace ms dbil con
cada una de las exposiciones, hasta que deja de activarse; el umbral de
activacin de la respuesta haba aumentado y haba tenido lugar la
habituacin.
La ;contra=capacidad que nos permite superar la habituacin volver a sensibilizarnos a los estmulos nuevamente prominentes garantiza la supervivencia facilitando la discriminacin sensorial de los estmulos familiares pero potencialmente importantes situados dentro de
un contexto diferente. Por ejemplo, despertarse a causa del sonido de
una puerta abrindose cuando no hay nadie ms en casa nos motiva a
tomar medidas inmediatas con objeto de averiguar si estamos en peligro o no. As, el reflejo de orientacin se activa frecuentemente cuando
existe una discrepancia entre el estmulo y la expectativa contextual
del individuo. Sin embargo, muchas vctimas de experiencias traumticas, especialmente aquellos que tienen umbrales desadaptativos a los

154

EL TRAUMA Y EL CUERPO

estmulos debido a la cronicidad de la hipoactivacin, no logran orientarse o deshabituarse a estmulos que son potencialmente importantes, y dichos estmulos son ignorados.
Tanto la habituacin como la sensibilizacin son necesarias, si pretendemos hacer frente a la multitud de estmulos que tenemos a nuestro alcance en cada momento y seguir oportunamente focalizando
nuestra atencin y manteniendo el nivel de activacin fisiolgica dentro del margen de tolerancia. De forma caracterstica, las personas
traumatizadas han afianzado unas tendencias de orientacin disfuncionales a las que estn sobrehabituados o sobresensibilizados. En
uno y otro caso, estas respuestas se incrustan ;cristalizan, se filtran=
en las tendencias posturales y motrices. Bettina desarroll unas determinadas tendencias de orientacin dentro del contexto de una historia familiar temprana caracterizada por la violencia. Estas tendencias
a ignorar lo que le rodeaba le ayudaban a regular su nivel de activacin: la paciente previsiblemente se orientaba hacia adentro, en lugar
de hacia afuera, lejos de lo que perciba como un entorno amenazante.
Los hbitos posturales de mirar hacia abajo y hacia otro lado disminuan todava ms su capacidad de orientarse hacia los estmulos del
entorno y valorarlos, dejndola preocupada con sus sensaciones, pensamientos y emociones internas perturbadoras.

La orientacin descendente
Como ya sealamos ms arriba, dado que el reflejo de orientacin
supone un proceso ascendente automtico e involuntario, tiene lugar
mucho ms rpidamente de lo que lo hara si se precisara la mediacin cognitiva (Hobson, 1994; LeDoux, 1994). Pero la gama completa
de la conducta de orientacin tambin incluye procesos ms generales, continuos ;ininterrumpidos=, de orientacin hacia el medio interno y externo, as como los procesos concientes, cognitivos, de toma
de decisiones respecto de los objetos de la orientacin. La orientacin descendente tiene lugar cuando se determinan y seleccionan los
objetos de la orientacin sobre la base de la planificacin o del establecimiento de objetivos u otros procesos racionales, conscientes,

LA RESPUESTA DE ORIENTACIN

155

junto con el elemento emocional subjetivo prominente ;i.e., lo que


nos parece subjetivamente ms destacado o importante=. Por ejemplo, una persona puede intencionadamente decidir emprender una
determinada actividad en particular como, por ejemplo, un debate
apasionante, e ignorar transitoriamente las indicaciones de hambre.
En este caso, la orientacin hacia las indicaciones de hambre se ve
conscientemente anulada por una decisin ejecutiva descendente
que estrecha deliberadamente el campo de la conciencia. Otro ejemplo: al comienzo del da, podemos priorizar los objetos hacia los cuales nos orientaremos eligiendo determinadas actividades por encima
de otras; por ejemplo, asegurarnos de que llegamos al trabajo a tiempo, hacer una lista de tareas a realizar en ese da y dems. De esta forma, decidimos conscientemente retraer nuestro campo de conciencia con objeto de centrarnos en estmulos que revisten un inters predeterminado. En otras palabras, nos orientamos hacia estmulos que
contribuyen al logro de determinados objetivos previamente seleccionados.
La orientacin puede verse perturbada o interrumpida por estmulos externos o indicaciones ;seales= internas, lo que conduce a una
reorientacin (Sokolov et al., 2002). Las exigencias fsicas tales como
la fatiga, el hambre, el dolor o la enfermedad pueden rivalizar con
estas elecciones respecto de la orientacin consciente, reclamando
prioridad a la hora de captar de nuestra atencin. Obviamente, en el
momento de los acontecimientos traumticos las necesidades de
supervivencia son las que dictan la orientacin: para los prisioneros
de guerra, por ejemplo, el estrechamiento del campo de la conciencia
con objeto de orientarse en direccin a sus guardias constituye una
estrategia adaptativa que puede incluir componentes tanto descendentes como ascendentes.
Seala Hobson que los elementos ms irracionales de la orientacin estaran estrechamente relacionados con el reflejo de orientacin
(1994, p. 88). Mientras que la orientacin general tiene lugar ms lentamente, incluye cuanto menos algunos aspectos voluntarios y es cognitiva, el reflejo de orientacin es completamente automtico, involuntario y precognitivo. Existe una relacin compleja y recproca
entre la orientacin involuntaria, refleja, y la orientacin voluntaria,

156

EL TRAUMA Y EL CUERPO

cognitiva; y entre la orientacin manifiesta y la orientacin encubierta. Al igual que los procesos secuenciales y paralelos, ambas modalidades de orientacin estn ntimamente relacionadas. La orientacin
consciente y la orientacin refleja se interrelacionan continuamente y
se transforman parcialmente la una en la otra. Cuando se activa el
reflejo de orientacin, al poco cambia con objeto de incluir las decisiones cognitivas respecto de la orientacin, la cual se transforma nuevamente en orientacin refleja. El anlisis de las reacciones peritraumticas, de las tendencias de accin postraumticas y de las intervenciones utilizadas en el procesamiento teraputico del trauma, implica
trabajar tanto con la orientacin refleja/innata/ascendente como con
la orientacin ms cognitiva/racional/descendente.

La orientacin exploratoria
Pavlov (1928) y Sokolov (1969) describen ambos la relacin entre
la orientacin y la exploracin como un mecanismo de supervivencia
que habra evolucionado hasta convertirse en un sistema especfico
de recogida de informacin, informacin necesaria para la prolongacin de la existencia (Sokolov et al., 2002, p. 2). La orientacin facilita
la exploracin activa cuando el organismo investiga el entorno en busca de informacin nueva. Por contraste con el reflejo de orientacin,
la orientacin exploratoria es ms volitiva y ms susceptible de inhibicin (Hunt y Kingstone, 2003). La orientacin exploratoria se ve
influenciada por las necesidades predominantes del individuo: si predomina el hambre, la persona se orientar hacia los estmulos que
puedan brindar una fuente de alimento. Si no sentimos ninguna necesidad apremiante, la orientacin exploratoria ser menos especfica.
Por ejemplo, la orientacin tiene un final abierto cuando no est ocurriendo nada de particular en nuestro entorno mientras paseamos en
una tarde de verano. Seguros, con nada en particular que reclame
nuestra atencin, deambulamos a lo largo, repasando los rboles,
mirando los jardines de los vecinos, oliendo el aire clido. Nos orientamos cuando nuestra atencin sensorial se ve cautivada momentneamente, y nos reorientamos en direccin al siguiente objeto de
nuestro inters pasajero.

LA RESPUESTA DE ORIENTACIN

157

Muchos de los objetos de la orientacin son tan corrientes o


intrascendentes que no exigen ninguna atencin adicional. La decisin respecto de qu sera lo bastante importante como para requerir una mayor atencin y anlisis se ve influenciada por el aprendizaje y la experiencia previa; podemos prestar una atencin adicional a los jardines de los vecinos si tambin nosotros tenemos un jardn. Obviamente, si de repente aparece un estmulo inesperado
como, por ejemplo, un perro gruendo, la orientacin exploratoria
se reduce y se activa el reflejo de orientacin, estrechando de forma
drstica y repentina el campo de la conciencia y focalizando nuestra atencin.

Orientacin y atencin
La atencin es un fenmeno relacionado con la orientacin, pero
diferente, y suele ser problemtica en el caso de las personas que adolecen de trastornos de origen traumtico y que pueden verse acosados
por las distracciones y los dficits de atencin (Krystal 1988; Stien y
Kendall, 2004; Van der Kolk, McFarlane et al., 1996). En el proceso de
dirigir la atencin, la persona primeramente se desconecta de aquello
a lo que estaba atendiendo previamente, a continuacin se reorienta
en direccin al nuevo objeto, y despus concentra la atencin en este
nuevo objeto (Posner, 1980). Los dos primeros pasos incluyen o bien
el reflejo de orientacin ascendente, si el nuevo estmulo es novedoso,
repentino ;inesperado= o sorprendente; o bien la orientacin descendente voluntaria, si la persona decide orientarse hacia un determinado estmulo en particular. El tercer paso que tiene lugar despus de
la orientacin incluye focalizar la atencin, lo que requiere una concentracin inmediata o prolongada.
El grado de concentracin o de alerta en relacin con la conciencia
de un estmulo se conoce como la calidad de la atencin o el nivel de
conciencia (Van der Hart et al., 2004); esto es, si la atencin es intensa
y altamente focalizada o ms difusa y menos focalizada (Kurtz, 1990;
Steele et al., presentado para su publicacin). La atencin puede ser
prolongada y estar altamente focalizada en los estmulos que tienen
una relevancia personal y resultan intelectual o emocionalmente lla-

158

EL TRAUMA Y EL CUERPO

mativos. La atencin altamente focalizada tambin puede tener lugar


junto con el control descendente, por el cual decidimos concentrarnos
en algo, aunque no sea particularmente atractivo (Jensen, 1998) como,
por ejemplo, hacer la declaracin de la renta. Para que la atencin sea
adaptativa, se requiere la capacidad de mantener tanto la concentracin alerta como el control descendente (ejecutivo) (Posner, DiGirolamo y Fernandez-Duque, 1997; Posner y Petersen, 1990; Posner y Raichle, 1994) y tanto una como otro son problemticos en el caso de las
personas traumatizadas (Putnam, 1994, 1995). La atencin sostenida
es necesaria para hacer planes y establecer objetivos, identificar la
serie de tareas que se requieren para materializar los planes o alcanzar
los objetivos, y hacer un seguimiento de los progresos e introducir los
ajustes oportunos sobre la marcha ;a lo largo del proceso=. Las personas traumatizadas con frecuencia tienen dificultades en mantener la
atencin, lo que dificulta su capacidad de llevar a trmino la realizacin de tareas (Janet, 1907).
Escribe Hobson que la atencin debe permanecer centrada
;equilibrada= en la tensin dinmica entre la distraccin y la obsesin,
si pretendemos que nuestra conducta siga un curso moderado (1994,
p. 167). La atencin adaptativa posibilita un equilibrio activo entre
estar demasiado distrado, descentrado, errtico o flotante, y estar
excesivamente concentrado, compulsivo, obsesionado o fijo. El logro
de este equilibrio dinmico es particularmente difcil para las personas traumatizadas, cuyo nivel de activacin fisiolgica suele no estar
dentro del margen de tolerancia necesario para posibilitar la atencin
adaptativa. Para mantener la atencin, el nivel de activacin debe ser
lo bastante alto, en direccin al lmite superior del margen de tolerancia, pero no tan alto que interfiera en la concentracin. Son muchas
las personas traumatizadas que se muestran fijadas de forma refleja y
desatentas de forma refleja; alternan entre los extremos de la fijacin
y la distraibilidad. Pueden hacer un barrido hipervigilante del entorno, orientndose brevemente hacia una variedad de estmulos indiferenciados ;sin discriminacin=, o pueden quedar fijados involuntaria
y compulsivamente a un determinado estmulo en particular, incapaces de redirigir la atencin ;en otra direccin=. Desplazar la orientacin y la atencin de los estmulos externos a los internos, o de los

LA RESPUESTA DE ORIENTACIN

159

internos a los externos, plantea una dificultad adicional, dado que la


persona traumatizada suele distraerse enormemente tanto a causa de
los estmulos internos como ambientales.
Las intervenciones psicoteraputicas deben ayudar a los pacientes
a reorientarse y redirigir la atencin en un esfuerzo por despegarse
de determinados estmulos en particular y concentrarse ms en otros
que revistan una importancia inmediata. Guiar a los pacientes para
que orienten fsicamente su cuerpo en direccin a nuevos estmulos y
formularles preguntas que les ayuden a focalizar la atencin como,
por ejemplo, Qu ves ah?, De qu color es?, Ves los pequeos
dibujos que se repiten en la tela?, Cmo son los dibujos?, puede
contribuir a sacarles del callejn sin salida ;impasse=. Para ayudar a
los pacientes a concentrar la atencin en el cuerpo, el terapeuta puede
hacerles preguntas que nicamente se pueden responder prestando
una aguda atencin a las sensaciones corporales: Cmo de grande
es la sensacin? Del tamao de un pomelo? De una pelota de bisbol? Cmo un pinchazo? En qu direccin empuja la tensin: hacia
adentro o hacia afuera, hacia la izquierda o hacia la derecha?.
A consecuencia de una violacin reciente, Molly se distraa de los
estmulos relacionados con el presente, se desconectaba de su cuerpo
y de su entorno, y se obsesionaba con los recuerdos del incidente. Con
objeto de detener estas tendencias de orientacin y de atencin y ayudarle a reorientarse hacia los estmulos del presente, la terapeuta primeramente redirigi su orientacin y solicit que mantuviera la atencin en su cuerpo. Le pidi a Molly que se pusiera de pie, advirtiera
qu pie aguantaba ms peso, y notara si el peso se concentraba ms en
la parte anterior de la planta del pie o en el taln. A continuacin se le
sugiri que se orientase rpidamente en direccin a diferentes objetos
de la habitacin y dijera el nombre de cada uno de los objetos y su
color: por ejemplo, una almohada azul, una lmpara roja, un azulejo
blanco. Estas estrategias aumentaron su capacidad de concentrar la
atencin durante las sesiones de terapia. Adems, haba aprendido
unos ejercicios que poda aplicar por su propia cuenta para detener
las tendencias que la mantenan sintindose perdida ;absorta= en los
recuerdos de la violacin, al tiempo que le ayudaban a concentrarse
ms atentamente en las circunstancias actuales.

160

EL TRAUMA Y EL CUERPO

El efecto de las creencias sobre la orientacin y la atencin


La conducta adaptativa requiere la anticipacin de hechos significativos portadores de informacin y la preparacin por adelantado de
las respuestas ;oportunas=. Disponemos de una ventaja evolutiva, si
podemos predecir hechos significativos y prepararnos de antemano
decidiendo cmo vamos a procesar y a responder a la informacin
que se avecina (Sokolov et al., 2002). As pues, la orientacin se caracteriza por una bsqueda activa de informacin nueva sobre la base de
la comparacin y la reevaluacin de las hiptesis de trabajo presentes
en el cerebro (Sokolov et al., p. xiii). Guiados por las hiptesis o las
creencias preformuladas, fundamentalmente implcitas, nos orientamos en direccin a unos estmulos en particular relacionados con una
determinada creencia, y a continuacin valoramos si estos estmulos
son congruentes con nuestra creencia. Cuanto ms firmemente sostiene la persona una creencia determinada, ms probable es que dicha
creencia se active, menos informacin ser necesaria para confirmarla y ms informacin ser necesaria para negarla (Brewin et al., 1996;
Bruner, 1951).
Buena parte de lo que vemos est teido y organizado por ;estructurado en funcin de= lo que esperamos ver. Las indicaciones hacia las
que los pacientes se ven compelidos a orientarse, y que mantienen su
atencin, es probable que sean aquellas que verifican las creencias
implcitas respecto de ellos mismos y del mundo. Susan tena unas
tendencias de orientacin y de atencin que procedan de las creencias que cristalizaron a travs de la dinmica de sus primeras relaciones. Creci con unos padres que estaban absortos en sus carreras profesionales y en su relacin mutua, y la paciente deca no haberse sentido apoyada ni haber tenido la impresin de que se preocuparan por
ella durante toda su niez. Deca que se haba sentido sola la mayor
parte de su vida y habl de una niez en la que tena que prepararse
sus propias comidas, decirle a sus padres cundo necesitaba ropa nueva y debi volverse independiente desde muy pronto. La hiptesis, o la
creencia, que se form era: Jams tendr a nadie que me ayude, as
que tendr que hacerlo todo yo misma. Su actitud y su lenguaje corporal reflejaban esta creencia: el cuerpo de Susan mostraba un tono
;muscular= elevado y se mova con rapidez; los brazos le colgaban con

LA RESPUESTA DE ORIENTACIN

161

las palmas mirando hacia adentro (lo que refiri que indicaba su reticencia a alargar la mano hacia los dems) y tena dificultades en mirar
a los ojos. Su creencia, reforzada por su actitud y sus movimientos
fsicos, haca que de forma habitual la paciente se orientase distancindose de las seales que indicaban la disponibilidad de un apoyo
fidedigno. No adverta los ofrecimientos de ayuda de los dems. Se
quejaba de que su marido la haba decepcionado de una forma similar
a como lo haban hecho sus padres; sin embargo, su frustrado marido
declaraba que repetidamente le tenda una mano, pero ella la rechazaba una y otra vez o simplemente no responda, de manera que al final
haba dejado de intentarlo. Susan claramente no se orientaba ni prestaba atencin a las indicaciones que refutaran su creencia; en su lugar,
se concentraba en las seales que le recordaban su pasado y que verificaban su creencia de que nadie la apoyaba.
De forma caracterstica, los pacientes se orientan y prestan atencin
a los estmulos que les recuerdan los hechos traumticos, sin llegar a
ser conscientes de que los estmulos son de hecho reminiscencias del
pasado (Bargh y Chartrand, 1999; Kirsch y Lynn, 1999). Jennifer no era
consciente de que el suter de su terapeuta era similar al que llevaba el
hombre que la haba violado. Pero toda su atencin se quedaba fija en
el suter del terapeuta, y al obrar de este modo, senta a su terapeuta
como una amenaza potencial. La paciente se volva transitoriamente
inconsciente de todos los otros estmulos que indicaban que el terapeuta y su violador no eran la misma persona. El orientarse en direccin al
recuerdo traumtico y mantener la atencin en l generaba una reviviscencia somtica del pasado y la paciente no se daba cuenta de que
actualmente no corra ningn peligro con su terapeuta. Sin llegar a ser
consciente de ello, Jennifer haba formulado una hiptesis implcita
(Los violadores llevan un tipo en particular de suter; las personas que
llevan ese tipo de suter son personas que van a hacerme dao) que
rega su atencin y su conducta de orientacin. Dicho aprendizaje procedimental condicionado es inconsciente, extremadamente resistente,
fcil de activar y difcil de cuestionar (Charney, Deutch, Krystal,
Southwick y Davis, 1993; Cowan, 1988; Grigsby y Stevens, 2000; Pitman, Orr y Shalev, 1993; Shalev, Orr, Peri, Schreiber y Pitman, 1992).
La tendencia a orientarse hacia los estmulos condicionados intensifica ;refuerza= el aprendizaje procedimental relacionado con la trau-

162

EL TRAUMA Y EL CUERPO

matizacin. En el tratamiento de Jennifer fue muy importante explorar una conducta de orientacin que le permitiera recabar informacin nueva sobre su entorno y sobre los hombres que llevaban aquel
tipo en particular de suter, analizar el dirigir la orientacin hacia el
estmulo condicionado y desviarla del mismo, y trabajar para que
pudiera modular su nivel de activacin fisiolgica cuando eligiera
orientarse en direccin al suter.

Fases de la respuesta de orientacin


La orientacin (ya sea manifiesta o encubierta, exploratoria, descendente o refleja) no se compone nicamente de una reaccin conductual,
mental o somtica. Una serie de autores diferencian diversas fases en la
orientacin y la atencin, cada una de ellas con sus propias acciones
mentales y fsicas caractersticas (Arnold, 1968; Levine, 1997; Pavlov,
1927; Siegel, 1999; Van Olst, 1971), y particularmente Levine (1997,
2004) seala la importancia de trabajar los procesos de orientacin dentro del tratamiento. Las siguientes fases de la respuesta de orientacin
han sido compiladas a partir de estos autores as como de la experiencia
clnica. Aunque las fases se presentan de forma lineal para facilitar la
claridad de la explicacin, de hecho tienen lugar simultneamente o
bien se suceden en una secuencia de una fraccin de segundo.
1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.
8.
9.

Activacin fisiolgica
Detencin de la actividad
Alerta sensorial
Ajustes musculares
Barrido
Localizacin espacial
Identificacin y valoracin
Accin
Reorganizacin

El siguiente estudio de un caso ilustra la forma en que cada una de


estas fases contiene una serie de acciones fsicas y mentales que se
pueden tomar como objetivos de inters, anlisis, explicacin e inter-

LA RESPUESTA DE ORIENTACIN

163

vencin dentro de la terapia. Una universitaria de 19 aos, Dorothy,


sobrevivi a una agresin en el apartamento que comparta con otras
dos estudiantes. Inicialmente vino a terapia para resolver un problema recurrente de sueo que tena a raz de este incidente. El abordar
su tendencia a orientarse, incluso mientras dorma, en direccin a
fragmentos no integrados relacionados con el incidente, demostr ser
un elemento clave para la integracin del trauma.
1. Activacin fisiolgica. La primera fase de la respuesta de orientacin incluye un aumento de la activacin fisiolgica, que puede ir de
ligero a extremo. Siegel seala que esta respuesta de orientacin inicial constituye un signo del aumento de la actividad cerebral (1999,
p. 124). La activacin es vivida como una sensacin corporal (con frecuencia descrita como una ligera sensacin de emocin), pequeos
cambios en la respiracin y en el pulso, y dems reacciones del sistema nervioso autnomo (Levine, 1997; Rossi, 1993; Sapolsky, 1994;
Van Olst, 1971). El grado de activacin discurre parejo con el nivel de
curiosidad, emocin e inters suscitados por el estmulo (Levine,
1997). Si el estmulo no es percibido inmediatamente como amenazante, el nivel de activacin permanecer dentro del margen de tolerancia. Dorothy refiri que la noche de los hechos estaba absorta estudiando cuando oy un ruido en la planta baja. Sin saber qu poda ser,
pero sabiendo que sus compaeras de piso no volveran hasta ms tarde, Dorothy sinti inters y curiosidad, pero no ansiedad, en el momento de or este ruido. El estmulo (en este caso, el ruido) no era particularmente intenso ni desconocido. Dorothy se encontraba en un estado
anmico relajado y no relacion el ruido en la planta baja con asociaciones particularmente traumticas ni negativas. En razn de ello, su
nivel de activacin se elev tan slo levemente, permaneciendo dentro
del margen de tolerancia.
2. Detencin de la actividad. La segunda fase de la orientacin
incluye una modificacin de la actividad, que se conoce como detencin de la actividad, en la que las acciones en curso se reducen de forma transitoria y abrupta o bien se detienen por completo (Levine,
1997; Sokolov et al., 2002). Si el estmulo es llamativo o sugerente, la
actividad puede cesar totalmente a fin de eliminar o de minimizar
cualquier posible distraccin con objeto de orientarse en direccin
hacia la novedad y recabar informacin en relacin con la misma

164

EL TRAUMA Y EL CUERPO

(Sokolov et al., 2002). Si el estmulo no es particularmente sorprendente o interesante, la actividad se puede enlentecer, pero no cesar completamente. La reaccin de detener la actividad es ms evidente en los
animales cuando oyen un ruido desconocido y hacen una pausa, sin
moverse. Esta pausa prosigue hasta valorar el estmulo, llegado lo cual
se procede a actuar. La detencin de la actividad se diferencia de la
reaccin de paralizacin (que explicaremos en el prximo captulo), la
cual es una defensa asociada a la inmovilizacin que tiene lugar despus de que el estmulo haya sido valorado como peligroso. Dorothy
dej de estudiar para centrar su atencin en el origen de este nuevo
sonido. Senta curiosidad, su campo de conciencia se retrajo y se qued callada y sin moverse para poder escuchar ms atentamente.
3. Alerta sensorial. Esta tercera fase tiene lugar al mismo tiempo
que la detencin de la actividad. Los rganos de los sentidos se reconcentran y se ponen cada vez ms alerta. Siegel explica que el cerebro
y dems sistemas del cuerpo entran en un estado de intensificacin de
la alerta, en consonancia con el mensaje interior de que algo importante est pasando aqu y ahora (1999, p. 124). Los cinco sentidos se
afinan para captar el estmulo novedoso, prestos a recabar informacin acerca de la novedad a travs del olfato, la vista, el odo, y a veces
el gusto y el tacto (Rossi, 1993; Van Olst, 1971). Las ventanas de la
nariz pueden ensancharse, las pupilas pueden cambiar y las orejas
pueden levantarse. En los seres humanos, el odo y la vista se vuelven particularmente agudos, en tanto que en otros animales el sentido
del olfato puede ser ms importante. Es de notar que todos los otros
sentidos se intensifican con la estimulacin de un rgano sensorial: si
se produce un sonido elevado, se agudiza la visin, ya no slo el odo
(Sokolov et al., 2002; Van Olst, 1971). Los sentidos agudizados, lo que
inicialmente constituye una reaccin refleja, nos preparan para proseguir la evaluacin y la accin (Hobson, 1994). El campo de la conciencia se estrecha de manera que podamos prestan una atencin plena a
los estmulos novedosos, y las indicaciones sensoriales internas y
externas que no sean relevantes quedan excluidas como objetos de la
orientacin o de la atencin. En el caso de Dorothy, el libro de texto
que haba estado leyendo y la sensacin de sed que haba advertido
antes de la interrupcin fueron automticamente ignorados ;pasaron
a un segundo plano=. Su conciencia auditiva se haba intensificado

LA RESPUESTA DE ORIENTACIN

165

especialmente, como si levantara las orejas para escuchar desde la


planta de arriba el ruido que vena de abajo.
4. Ajustes musculares. Los movimientos visibles y los ajustes posturales asociados a la orientacin manifiesta y al desplazamiento de la
atencin se acompaan de sutiles cambios musculares que pueden no
ser perceptibles. Estos cambios musculares tienen lugar dentro de la
modalidad de reaccin prominente: por ejemplo, si est implicada la
modalidad visual, los cambios incluyen movimientos en el cuello y
ajustes en la mirada (Kuiken, Busink, Dukewich y Gendlin, 1996). La
detencin de la actividad y el aumento de la alerta se acompaan de
forma caracterstica de ajustes musculares generales en la flexin y la
extensin que se producen principalmente a nivel de la columna (Levine, 1997, 2004; Van Olst, 1971; Veronin, Luria, Sokolov y Vinogradova, 1965). Cuando una persona se sobresalta por un incidente, inicialmente tiene lugar la flexin muscular, acompaada con frecuencia de
una elevacin de las vsceras en respuesta al tensamiento del diafragma, la pared abdominal y el suelo plvico. La respiracin puede volverse ms superficial o cesar momentneamente. A continuacin puede seguir un alargamiento ;estiramiento= de la columna y del cuello
para facilitarle a la persona o al animal una visin mejor del entorno
a modo de preparacin para el siguiente paso (Levine, 1997). Cuando
Dorothy oy el ruido que vena de la planta baja, su cuerpo se tens, la
columna se enderez casi imperceptiblemente y su respiracin se volvi ligeramente ms superficial.
5. Barrido. La quinta fase tiene que ver con la orientacin manifiesta: los movimientos fsicos de girar la cabeza, el cuello y la columna, tratando de localizar el estmulo novedoso dentro del entorno
(Babkin, 1949; Sokolov et al., 2002; Van Olst, 1971; Veronin et al.,
1965). Los movimientos oculares suelen ser un componente primordial de esta fase (Hobson, 1994), y los msculos de los pies, las piernas, la espalda y el cuello pueden confluir ;sumar sus fuerzas, desplegarse conjuntamente= de forma que todo el cuerpo se gira en busca del
estmulo (Levine, 2004). Tambin pueden tener lugar otras formas de
barrido, dependiendo de la modalidad de la informacin sensorial
por ejemplo, girar la cabeza para or mejor un fragmento de msica,
levantar la barbilla para oler el pan horneado, incluso cambiar la posicin de la columna para prestar atencin internamente al sentimiento

166

EL TRAUMA Y EL CUERPO

de duelo. Girando la columna y abriendo bien los ojos, Dorothy se


orient en direccin a la puerta del dormitorio y concentr su atencin en la entrada.
6. Localizacin espacial. La sexta fase consiste en localizar el estmulo novedoso en un determinado lugar en particular dentro del
entorno (Levine, 2004). El estmulo es situado en el espacio fsico en
relacin con los objetos del entorno circundante. Dorothy reconoci
que el sonido se iba acercando, movindose en direccin a la habitacin. Permaneci inmvil, alerta y en silencio, consciente de la proximidad en aumento de los pasos, y sigui orientndose y manteniendo
la atencin en direccin a la puerta. En la entrada de la habitacin
apareci un hombre joven.
7. Identificacin y valoracin. La identificacin y evaluacin de los
estmulos como inocuos, peligrosos o potencialmente mortales tiene
lugar inicialmente sin el conocimiento consciente. Hasta esta fase de
la orientacin, el juicio cualitativo ha sido menos importante. Llegados a este punto, se le adscribe al estmulo un sentido que determina
si es importante o intrascendente, inocuo, peligroso o potencialmente
mortfero.
Siegel (1999) denomina a la fase de evaluacin inicial apreciacin y
activacin elaborativa ;que posibilita la elaboracin=. Los mecanismos
de valoracin y activacin preliminares comprenden reacciones sensoriomotrices y emocionales que no son concientes ni estn dirigidas
cognitivamente (Arnold, 1968; Frijda, 1986; LeDoux, 1996; Siegel,
1999). En otras palabras, las estructuras cerebrales nucleares determinan inicialmente la bondad o la malignidad del estmulo, y si moverse en direccin al mismo o alejarse de l, sobre la base del instinto y/o
la experiencia previa en relacin con estmulos similares. Despus de
la valoracin inicial, tiene lugar una evaluacin ms elaborada: reacciones automticas, tales como la sensacin de miedo, comienzan a
volverse ms conscientes y puede tener lugar una evaluacin cognitiva, que pulira la apreciacin inconsciente.
La valoracin est influenciada por la expectativa y el contexto
(Frijda, 1986); incorpora experiencias pasadas relevantes en relacin
con el estmulo, incluidos los elementos emocionales y representacionales del recuerdo, adems del estado emocional y corporal interno

LA RESPUESTA DE ORIENTACIN

167

actual de la persona, el entorno externo, la intensidad y la familiaridad


del estmulo y las expectativas en relacin con el futuro (Siegel, 1999).
Estas expectativas configuran un trasfondo cognitivo que sustenta
las categoras de codificacin relevantes accesibles y sobre las cuales
se apoyan los hechos (Frijda, 1986, p. 326). La valoracin depende,
pues, de la capacidad de integracin de la persona para separar el
pasado del presente, y de su capacidad de permanecer en un nivel de
activacin ptima con objeto de pensar, sentir y atribuir un significado apropiado a una experiencia actual.
Puede que estemos biolgicamente predispuestos a valorar los estmulos novedosos demasiado precipitadamente como peligrosos
como seala LeDoux (1994) acertadamente, es mejor confundir un
palo con una serpiente, que una serpiente con un palo. Todos los sentidos procesan a un nivel inferior antes de que tenga lugar el procesamiento ms complejo y mucho antes de que tenga lugar el conocimiento consciente, haciendo con frecuencia saltar la alarma advirtiendo del peligro cuando no existe ninguno (Siegel, 1999, p. 213).
Adems, la atribucin de un valor est ntimamente relacionada con
la valencia emocional ;la atraccin o la aversin que el estmulo suscita= y las sensaciones corporales, las cuales estn accesibles antes de
procesar plenamente el estmulo (LeDoux, 1996) realidad sta que es
dolorosamente evidente en el caso de las personas traumatizadas, que
reaccionan a su primera impresin de peligro sin ir ms lejos en su
apreciacin (LeDoux, 1994).
La valoracin plena incluye, pues, una serie de mecanismos tanto
subcorticales como corticales, y es tanto inmediata como prolongada
;ms detenida, ms extensa=. Cuando no hay tiempo de pararse a considerar los elementos cognitivos o cuando la estimacin no es el resultado de un proceso de integracin, la valoracin se mantiene en un
estado rudimentario (Frijda, 1986). Si es posible mantener la atencin, se puede recabar ms informacin y revisar la apreciacin inicial siempre que la persona est abierta a una posible revisin. Si el
estmulo es valorado como benigno, la persona se desplazar entonces
a la siguiente fase de la respuesta de orientacin. Pero si el estmulo se
juzga peligroso, el centro de atencin se desplaza a una valoracin de
las posibilidades de escapar por contraste con las de atacar, o de pro-

168

EL TRAUMA Y EL CUERPO

bar alguna otra posible solucin ante la amenaza (Lazarus, 1968, p.


249). Las expectativas de origen traumtico respecto de un peligro
inminente a menudo alteran la valoracin detenida y los procesos de
revisin en las personas traumatizadas que, por consiguiente, son propensas a reaccionar ante la percepcin de estmulos amenazantes y de
reminiscencias traumticas pasando a la accin defensiva.
Cuando el hombre apareci en la puerta, Dorothy le identific
como un desconocido y se sinti recelosa y ligeramente temerosa.
Ahora bien, dado que era joven y llevaba una chaqueta de plumn
como la mayora de sus amigos, rpidamente dio por sentado que
sera un compaero de universidad una valoracin apropiada al
contexto. Esta valoracin se vea validada por la cortesa del joven,
que le pregunt por el paradero de una de sus compaeras de habitacin. Cualquier aprensin que pudiera sentir Dorothy disminuy, su
nivel de activacin fisiolgica descendi, su cuerpo se relaj ligeramente, su respiracin se normaliz y la detencin fsica dej paso a
un mayor movimiento.
8. Accin. Despus de la valoracin se inicia la accin explcita,
que en su forma ms elemental implica una aproximacin, que incluye el control descendente y sostenido de la atencin, o bien una evitacin. La accin fsica inicial tiene lugar instintivamente cuando se realiza la primera valoracin precognitiva; despus viene la accin mediatizada por la cognicin y el afinamiento de la valoracin y de la reaccin emocional iniciales. La valoracin precognitiva estrecha las
opciones de respuesta disponibles, reducindolas a unas pocas elecciones que la evolucin ha tenido la sabidura de conectar con el mecanismo de valoracin particular (LeDoux, 1996, pp. 69-70). Por contraste, la accin mediatizada cognitivamente se caracteriza por una
mayor flexibilidad de respuesta.
En esta fase, Dorothy se relaj un poco y le dijo al intruso que su
compaera de habitacin todava no haba vuelto, pero esperaban que
llegara ms tarde. Su sistema de conexin social se activ, y prosigui
orientndose y manteniendo la atencin en direccin al intruso con
una actitud de inters y curiosidad ms que de temor. Si lo hubiera
valorado como peligroso, la accin de Dorothy se habra caracterizado por la evitacin y la defensa en lugar del acercamiento y el trato.

LA RESPUESTA DE ORIENTACIN

169

9. Reorganizacin. En la fase final tiene lugar una reorganizacin;


el sistema vuelve a la homeostasis, reorientndose en direccin a otros
objetos. Puede haber una relajacin muscular o ligeros temblores
;estremecimiento=, dependiendo de cunta activacin, alerta sensorial
y movilizacin muscular hayan tenido lugar. En el caso de Dorothy, su
nivel de activacin, que se haba elevado en direccin al lmite superior
del margen de tolerancia, descendi rpidamente, sus sentidos alertados volvieron a su nivel anterior y su cuerpo se relaj. Dorothy se orient en direccin al estmulo novedoso, pas por todas las fases de la respuesta de orientacin y adopt una accin verbal apropiada. La muchacha concluy que la novedad de la presencia de un desconocido en la
vivienda no revesta un peligro ni un inters particular. Comenz a desviar su atencin de l y a orientarse hacia sus libros, volviendo a focalizar nuevamente la atencin en direccin a sus estudios.
Si el joven se hubiese marchado, Dorothy habra seguido dirigiendo la atencin hacia sus estudios. En lugar de ello, el hombre se acerc
a ella y sac un cuchillo del bolsillo. En respuesta a la creciente proximidad del joven y a la visin del arma, la orientacin de Dorothy se
intensific inmediatamente: su nivel de activacin aument de forma
vertiginosa, sus sentidos se agudizaron repentinamente, su cuerpo se
tens, contuvo la respiracin y se orient exclusivamente hacia el
cuchillo, retrayendo su campo de conciencia en direccin al estmulo
amenazante. Recalific al hombre de peligroso y prosigui una valoracin adicional con objeto de determinar cual podra ser la accin
ms apropiada para asegurarse su integridad ;salvarse=. Los sistemas
defensivos en general y las acciones defensivas de Dorothy en particular se describen en el siguiente captulo.

Las tendencias de orientacin, la atencin y el trauma no resuelto


Como hemos venido analizando a lo largo de todo este captulo, los
pacientes traumatizados suelen reaccionar ante los estmulos novedosos o condicionados con respuestas caracterizadas por la orientacin
defensiva en lugar de la orientacin adaptativa. Los incidentes traumticos impulsan la cristalizacin de un aprendizaje condicionado
que asocia estmulos anteriormente inocuos o benignos con la sensa-

170

EL TRAUMA Y EL CUERPO

cin de miedo (LeDoux, 1996). La hiperactivacin y la hipoactivacin


fisiolgica se ven fcilmente desencadenadas y este tipo de pacientes
inician la orientacin en direccin a estmulos internos y externos
asociados al trauma del pasado, o bien no logran orientarse en direccin a estmulos significativos. Meses despus del incidente, Dorothy
segua altamente sensibilizada a las chaquetas de plumn similares a
la que llevaba el intruso y se orientaba excesivamente hacia cualquiera
que llevara una chaqueta parecida. Su expectativa era que todo el que
llevara una chaqueta de plumn era peligroso, y la paciente reaccionaba ante ello con una conducta de alarma y evitacin. Los pacientes
tambin pueden sentirse abstrados y no lograr orientarse, sobre
todo en los estados de hipoactivacin. Viene a ser como si no pudieran
pasar por las diferentes fases de la respuesta de orientacin hasta llegar a la resolucin y la reorganizacin, y en lugar de ello se quedaran
estancados en las reacciones defensivas y los niveles extremos de
activacin asociados.
Como sealamos, la traumatizacin se ha descrito como un defecto
en la capacidad de integracin (Janet, 1907). Sugerimos que la incapacidad de progresar adaptativamente a travs de las distintas fases de la
respuesta de orientacin dificulta la capacidad de integracin y asimismo es consecuencia de la insuficiencia de dicha capacidad. La fase
de la orientacin correspondiente a la detencin de la actividad puede
transformarse en una reaccin de inmovilizacin por la que el paciente se siente paralizado e incapaz de tomar las medidas oportunas. O
bien los sentidos pueden permanecer alerta mucho despus de que el
estmulo haya desaparecido y la postura corporal puede permanecer
hiperflexionada o hiperextendida. Debido, cuanto menos en parte, a la
tendencia a la activacin desregulada, la persona traumatizada puede
manifestar una tendencia a la hiperorientacin, escudriando constantemente el entorno en busca de seales de amenaza, o bien una tendencia a la hipoorientacin, con la mirada fija y el cuello inmvil,
fallando en explorar ;barrer= el entorno. En la fase de pasar a la accin,
puede hacerse evidente la tendencia a la hiperactividad o la hipoactividad: unos pacientes realizan acciones impulsivas y no pueden parar
;detenerse=, mientras que otros tienen problemas en realizar cualquier
accin, sea la que fuere. La tendencia a evitar la orientacin hacia
determinados estmulos relacionados con el trauma es tan debilitado-

LA RESPUESTA DE ORIENTACIN

171

ra para las personas traumatizadas como la tendencia a orientarse reiteradamente hacia todo aquello que les pueda recordar el trauma ;las
reminiscencias de la traumatizacin= (Frijda, 1986, p. 315).
En el tratamiento, los terapeutas pueden observar las tendencias
de orientacin y de atencin de los pacientes ante la percepcin de
diferentes estmulos internos y externos, y ensear a los pacientes
traumatizados a tomar conciencia de los componentes fsicos, emocionales y cognitivos de dichas tendencias, adems de valorar su eficacia. Una vez que el paciente y el terapeuta han advertido de qu forma
y en qu fase se han quedado estancadas las respuestas de orientacin,
el terapeuta puede redirigir la orientacin del paciente de forma que
favorezca la aparicin de respuestas ms adaptativas.
Por ejemplo, antes del intento de agresin Dorothy siempre haba
querido casarse y tener hijos. Por lo general se orientaba en direccin
a estmulos que guardaban relacin con este deseo: hombres jvenes,
familias, oportunidades de quedar. A raz del incidente, contrajo una
aversin a los hombres jvenes que le recordaban al hombre que la
atac. Haba pensando que el intruso pretenda violarla, y ahora
rehua las relaciones sexuales, tena dificultades en hablar del tema de
la sexualidad y se senta claramente presa de sentimientos e impulsos
contradictorios cuando se hablaba de quedar con chicos.
Su terapeuta advirti que cuando la conversacin abordaba algn
contenido sexual, la activacin fisiolgica de Dorothy aumentaba, los
hombros y el cuello se le ponan rgidos y evitaba mirar al terapeuta.
En su lugar, pareca temerosa y se quedaba con los ojos pegados a la
puerta. La paciente se haba precipitado claramente a valorar la situacin o el tema como peligrosos sin pasar plenamente por todas las
fases de la respuesta de orientacin. El terapeuta gui a Dorothy para
que se orientase en direccin a su entorno inmediato echando un vistazo por el despacho; esta estrategia sac a la paciente de su mirada
fija y reintegr los movimientos giratorios del cuello y la columna que
son indicativos de la fase de barrido. A continuacin, el terapeuta
gui a Dorothy para que se orientase hacia l y concentrara la atencin
en su cara ;de l=, advirtiendo lo que suceda en su cuerpo ;de ella=. La
paciente constat la presencia de un impulso a mirar para otro lado,
una ligera sensacin de miedo y pensamientos de que el terapeuta era
peligroso. El terapeuta alent a Dorothy a experimentar con apartar la

172

EL TRAUMA Y EL CUERPO

mirada y a continuacin reorientarse hacia la cara del terapeuta y proseguir con la valoracin extendida. Esta estrategia le permiti a la
paciente recabar ms informacin y evaluar cognitivamente la peligrosidad o la inocuidad de la situacin, en lugar de limitarse a reaccionar a sus sensaciones y emociones iniciales. A travs de la experimentacin plenamente consciente con nuevas conductas de orientacin, y
de aprender a mantener la atencin en lugar de reaccionar instintivamente, Dorothy comenz a hacer uso de su capacidad cognitiva con
objeto de poder evaluar adecuadamente las situaciones actuales.
La experiencia novedosa de (1) tomar decisiones voluntarias respecto de cmo y hacia dnde orientarse y (2) recabar informacin
nueva procedente del entorno, facilita el proceso de desarrollar nuevas
respuestas de orientacin. Con anterioridad al incidente, Dorothy
siempre se haba sentido muy segura con su jefe y tena mucho xito
en su trabajo a tiempo parcial en la cooperativa de la universidad. Pero
a raz de la agresin se senta inexplicablemente aterrada ante la sola
presencia de su jefe. No era capaz de mirarle a los ojos ni de advertir
su clida sonrisa. Se precipitaba corriendo a los aseos, donde se sentaba con el corazn y la cabeza martillendole, tratando de contener la
respiracin. En el tratamiento, que se concentr en analizar las creencias relacionadas con el trauma, las expectativas y las respuestas de
orientacin habituales suscitadas por la visin de su jefe, Dorothy
comenz a tomar conciencia de que sus tendencias de orientacin
interferan en su capacidad de diferenciar al amigo del enemigo. Primeramente aprendi a percibir y a tolerar la retraccin de su conciencia, y despus aprendi a cambiar esta reaccin permitindose voluntariamente mantener la mirada ;mirar un rato largo, sin prisas= en un
estmulo diferente. En ulteriores encuentros con su jefe, Dorothy fue
capaz de trabajar sus tendencias defensivas y de orientacin, primero
orientndose en direccin a otros objetos de la habitacin (i.e., restableciendo el barrido flexible), despus orientndose en direccin a su
jefe desde una cierta distancia, estudiando su expresin facial y su lenguaje corporal ;de l=, y advirtiendo su tendencia ;de ella= a superponer
su experiencia del pasado al momento actual. Mientras el autoconocimiento y el campo de conciencia de Dorothy se iban ampliando, su
nivel de activacin permaneca dentro del margen de tolerancia y la
paciente poda valorar el entorno de manera realista.

LA RESPUESTA DE ORIENTACIN

173

Conclusin
En resumen, el proceso de orientacin nos permite recopilar una
informacin crucial procedente del entorno y organizar la percepcin,
la accin y la conducta subsiguientes. La orientacin que tiene lugar
durante el trauma, precede de forma caracterstica a un aluvin de
reacciones defensivas que son necesarias y adaptativas dentro del contexto de la supervivencia. Pero las tendencias de orientacin relacionadas con el trauma se vuelven desadaptativas si ulteriormente le
impiden al paciente orientarse en direccin a informacin adicional
que confirma la ausencia de ninguna amenaza actual. Dichas tendencias de orientacin tambin tienen profundas consecuencias sobre las
tendencias cognitivas: las personas traumatizadas desarrollan unos
hbitos de atencin en virtud de los cuales se orientan y prestan atencin a las creencias relacionadas con el trauma como, por ejemplo, la
conviccin respecto de su propia indignidad o la creencia de que jams
estarn a salvo ni sern felices, orientndose nicamente en direccin
a los estmulos que confirman dichas creencias, incapaces de aceptar
otra informacin. Esta secuencia desadaptativa genera ms cambios
somticos y procesos ascendentes que alteran directamente el procesamiento emocional y cognitivo. Con unas respuestas de orientacin
debilitadas que no son adaptativas aplicadas a su vida actual, de forma caracterstica las personas traumatizadas fallan en valorar adecuadamente el peligro y repetidamente se ven a s mismas en situaciones amenazantes o en situaciones de aislamiento, demasiado temerosas del peligro como para relacionarse con el mundo.
En el tratamiento, como se ilustr en el ejemplo de Dorothy, el terapeuta observa la forma en que las reacciones de orientacin estn
afectando a la capacidad del paciente de (1) valorar la amenaza, (2)
integrar una amplia gama de estmulos, tanto nuevos como antiguos,
y (3) reelaborar los antiguos esquemas cognitivos relacionados con el
trauma. Dentro de este contexto, el terapeuta puede empezar a ayudar
al paciente a reorientarse e direccin a aquellos estmulos que podran
ayudar a superar las pautas crnicas de orientacin traumtica y, con
ello, sentar las bases de una conducta ms adaptativa.
El psicoterapeuta sensoriomotriz ayuda a los pacientes a aflojar el
paso y convertirse en observadores plenamente conscientes de los dis-

174

EL TRAUMA Y EL CUERPO

tintos componentes de sus procesos de orientacin y de atencin,


aumentando su conocimiento ;conciencia] respecto de cmo y hacia
qu concentran su atencin. Esta posicin de observadores les permite
quedar menos fijados a los estmulos traumticos que de forma refleja
dominan su orientacin y su atencin, y prestar ms atencin a las
tendencias de orientacin y atencin en s mismas. Mediante la
observacin de las fases de la orientacin a medida que van aflorando en la sesin de terapia, los pacientes comienzan a comprender
dichas tendencias y a volverse ms hbiles a la hora de cambiarlas, a
fin de facilitar la resolucin satisfactoria del trauma del pasado. Este
proceso parece ser ms eficaz cuando, a travs del procesamiento
dual ;i.e., de la funcin observadora=, el paciente es capaz de iniciar
una conducta de orientacin y de atencin al tiempo que observa
simultneamente sus efectos sobre la mente, las emociones y el cuerpo. Cuando tiene lugar el procesamiento dual, los estmulos traumticos no dominan ni determinan ;co-opt= la orientacin, y los pacientes se concentran ms en seguir el rastro de sus progresos a travs de
las diferentes fases de la respuesta de orientacin. La plena conciencia respecto del proceso de orientacin introduce una discontinuidad teraputica ;un hueco, un espacio intermedio= entre el estmulo
y la respuesta (Kurtz, 1990): en lugar de orientarse inconscientemente hacia los estmulos traumticos, el paciente aprende a observar el
proceso de orientacin y a presenciar las distintas fases de la respuesta de orientacin. En lugar de verse impulsado por las reacciones habituales, el paciente siente curiosidad y se vuelve cada vez ms
observador el primer paso en direccin a cambiar las tendencias de
orientacin relacionadas con el trauma y las reacciones defensivas
habituales que obligatoriamente les siguen.

Los subsistemas defensivos:


las respuestas de movilizacin
y de inmovilizacin

Las reacciones defensivas han ido evolucionando para garantizar la


supervivencia en un mundo que histricamente ha venido dando cabida a varios tipos diferentes de amenaza: el peligro de los animales
depredadores, la amenaza de los desastres naturales, la violencia procedente de los otros seres humanos y, a partir del pasado siglo, el peligro
de los posibles accidentes con vehculos y mquinas, los desastres provocados por el hombre y las guerras mecanizadas. Las reacciones instintivas defensivas y protectoras ante estos peligros adoptan un giro
desadaptativo en el caso de las personas traumatizadas, cuyas reacciones defensivas persisten dcadas despus de que acontecieran los incidentes amenazantes originales. Dichas personas estn atrapadas en el
crculo vicioso de los esfuerzos inapropiados por hacerle frente a un
estresor, pierden la capacidad de desprenderse de dicha actitud, fallan
en usar todos los recursos disponibles a su alcance y se sienten cada vez
ms perturbados (Shalev, 2005). La repeticin de las tendencias de
accin defensivas inapropiadas a la realidad actual tiene un efecto debilitador para las personas que, a medida que va pasando el tiempo, pierden cada vez ms la confianza en su capacidad de superar los retos que
plantea la vida normal. Con el tiempo, se vuelven incapaces ni tan
siquiera de imaginarse un final positivo para las situaciones actuales
que suscitan la activacin de las viejas tendencias defensivas.

176

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Reactivacin de las respuestas defensivas


Las respuestas de orientacin nos proporcionan un medio de valorar los estmulos en trminos del peligro potencial que suponen para
nosotros. Cuando se valora un estmulo como amenazante, las defensas fsicas y psicolgicas confluyen para reducir el peligro y maximizar las posibilidades de sobrevivir. Al igual que las respuestas de orientacin, las respuestas defensivas consisten en una serie de reacciones
sensoriomotrices secuenciales relativamente fijas, cuya manifestacin depende de la naturaleza del estmulo, de las habilidades y la
experiencia de la persona, y del entorno externo. En los seres humanos, los componentes del sistema defensivo tambin incluyen elementos emocionales y cognitivos conscientes. Esta combinacin ofrece la
ventaja de la rapidez de la respuesta defensiva inconsciente, junto con
la capacidad de ajustar ;regular= conscientemente la respuesta a los
elementos especficos del peligro. Por ejemplo, si un excursionista
dobla una curva por una senda agreste y tropieza con un oso, el instinto precognitivo defensivo la tendencia de accin fija suscitada sera
la reaccin de alarma y la huida. Esta tendencia de accin es organizada adicionalmente por el contexto de la experiencia: una fraccin de
segundo ms tarde puede darse una reaccin consciente ms organizada, en el momento de tomar una decisin cognitiva respecto de
cmo huir, en qu direccin correr, cmo de rpido correr, si gritar al
mismo tiempo y dems (LeDoux, 1996; Llinas, 2001). Esta reaccin
consciente puede incluir experiencias de aprendizaje del pasado como,
por ejemplo, la consideracin de que: Puede que sea ms seguro quedarse quieto en lugar de correr cuando veamos un oso. Estas opciones adaptativas son, no obstante, todas ellas modificaciones y mejoras
de la tendencia de accin instintiva de salir corriendo ante el peligro.
La capacidad de corregir una tendencia de accin fija de tomar decisiones voluntarias, descendentes, conscientes, mientras estamos bajo
el dominio imperioso de una tendencia de accin constituye un atributo absolutamente nico de la especie humana, una caracterstica
propia de los individuos bien adaptados (Llinas, 2001).
Si las acciones defensivas son eficaces y se logra evitar el peligro,
habitualmente experimentamos una sensacin de alivio y de victoria
frente a la amenaza. Estas sensaciones de dominio estn notablemen-

LOS SUBSISTEMAS DEFENSIVOS

177

te ausentes en las personas traumatizadas. Seala Janet: Los pacientes afectados por recuerdos traumticos no han sido capaces de realizar ninguna de las acciones caractersticas de la fase del triunfo
(1925, p. 669). A nivel ms coloquial, solemos decir que las personas
traumatizadas se quedan estancadas en la reiteracin de determinadas tendencias de accin defensivas que se vieron suscitadas en el
momento de la traumatizacin original y se ven suscitadas una y otra
vez por los estmulos ambientales ;actuales= que traen a la memoria el
recuerdo del trauma (Krystal, 1988). Estas personas se ven obligadas
por el fenmeno del secuestro ascendente a reproducir estas mismas
reacciones defensivas mucho despus de que su valor de cara a la
supervivencia se haya desvanecido. Clnicamente, hemos observado
que los pacientes tienden a repetir una defensa que se vio suscitada en
el momento de la traumatizacin original, aunque puede que no fuera
eficaz o lograra slo parcialmente brindar una cierta seguridad. Como
advirti Janet hace ya mucho tiempo: Los pacientes ;traumatizados= prosiguen la accin, o ms bien el intento de actuar, que se inici cuando sucedieron los hechos, y se agotan ellos mismos en este
eterno recomenzar (1925, p. 663).
Esta tendencia a reproducir nuevamente las reacciones defensivas
se manifiesta de muchas formas. El adulto con antecedentes de incesto en la niez puede quedarse paralizado en lugar de rechazar las pretensiones sexuales no deseadas; la persona que sufri malos tratos
fsicos ;palizas= de nio puede reaccionar con una agresividad descontrolada hacia sus propios hijos cuando se siente amenazado; el veterano de guerra puede sentir el impulso de echar a correr o encogerse
cada vez que se siente incluso ligeramente angustiado. Si bien reconocen que estn reaccionando excesivamente, con frecuencia, sin
embargo, las personas traumatizadas suelen ser incapaces de moderar sus reacciones. Cada vez que estas tendencias defensivas reiteradas se ven suscitadas, la persona se vuelve incapaz de hacer uso de las
opciones y soluciones que tiene al alcance en su situacin actual no
traumtica. Una accin defensiva, como quedarse paralizado o forcejear, se convierte en una respuesta generalizada ante la percepcin de
la amenaza, haciendo que los pacientes traumatizados tengan la sensacin de que no pueden hacerle frente a las dificultades de la vida
cotidiana.

178

EL TRAUMA Y EL CUERPO

El trmino reaccin defensiva fue originalmente propuesto por


Pavlov (Van der Kolk, 1987). La funcin de la reaccin defensiva, como
seala Pavlov, es iniciar una conducta inmediata, autoprotectora y
orientada a la supervivencia. Cuando la persona traumatizada se
enfrenta con los recuerdos del trauma y tiene una reaccin defensiva,
la funcin de dicha respuesta defensiva ha pasado de constituir una
reaccin a una amenaza inmediata a constituir una reaccin a la anticipacin de una amenaza (Misslin, 2003). Lo que comenz como una
defensa necesaria frente a una amenaza real se convierte en una reaccin omnipresente, implacable ;incesante, persistente=, a la anticipacin de la amenaza, junto con todos los cambios concomitantes a nivel
fisiolgico (Czeisler et al., 1976; Sumova y Jakoubek, 1989). Las personas atrapadas en una pauta reiterada de anticipar un peligro y volver a
poner en marcha ;reproducir= viejas reacciones defensivas, poseen nicamente una capacidad limitada de modificar ;corregir, ajustar= sus
tendencias de accin en consonancia con el contexto y no pueden acceder al pensamiento descendente con objeto de inhibir las acciones
defensivas. Vera, por ejemplo, tena una historia de abusos sexuales
infantiles durante los cuales aprendi que cualquier intento de pelear
o de huir sera contrarrestado ;anulado= por el agresor. Ms adelante,
de adulta, sola paralizarse una y otra vez ante la presencia de figuras
de autoridad masculinas. Vera saba que la defensa de la paralizacin
no era adaptativa dentro del contexto de sus relaciones laborales adultas, pero era incapaz de modificarla, por mucho que se dijera a s misma (procesamiento descendente) que ahora la situacin era diferente.
A pesar de su consciencia ;insight=, su destreza intelectual en solucionar problemas complejos, el reconocimiento de su seguridad actual y
la capacidad de contribuir provechosamente a la organizacin para la
que trabajaba, no se atreva a decirle a su jefe lo que pensaba ;i.e., a
hablarle sin rodeos=. Cuando ste le peda su opinin en las reuniones
de empresa, Vera se volva incapaz de manifestar su punto de vista.
Deca que se senta paralizada e incapaz de respirar, como si su
mente dijera una cosa mientras su cuerpo estuviera diciendo otra cosa
distinta. Se senta atrapada ;trapped= en las tendencias de accin defensivas ascendentes relacionadas con su pasado traumtico.
En el tratamiento, es esencial trabajar las reacciones defensivas
con objeto de restablecer su funcionamiento adaptativo y flexible. Por

LOS SUBSISTEMAS DEFENSIVOS

179

definicin, las personas traumatizadas han vivido el fracaso de sus


reacciones defensivas en garantizarles la seguridad. Como seala Herman: Las reacciones traumticas tienen lugar cuando ninguna accin
sirve de nada (1992, p. 34). La persona se ve forzada a abandonar las
defensas activas asociadas a la movilizacin (ataque o fuga) en favor
de las defensas que tienen un efecto inmovilizador: la paralizacin o
hacerse el muerto. Seala Levine que los cuerpos de las personas
traumatizadas reflejan ;imgenes= instantneas de sus intentos fallidos de defenderse frente a las amenazas y los daos (2005, p. 2). Estas
defensas fallidas pueden ser redescubiertas y revitalizadas prestando
atencin al cuerpo y restableciendo con ello ;por esta va= la sensacin
de dominio y de capacidad.
En terapia, los pacientes aprenden a observar de forma plenamente consciente sus tendencias defensivas. A travs de la conciencia de
su cuerpo, pueden introducir una solucin de continuidad entre el
desencadenante y la tendencia defensiva, a fin de poder advertir los
componentes somticos de sus reacciones defensivas de una forma
cada vez ms detallada (Kurtz, 1990). Estos pacientes descubren con
frecuencia las defensas fortalecedoras ;empowering= abandonadas que
fueron ineficaces en el momento de la traumatizacin. Por ejemplo,
cuando Vera tom conciencia de los componentes somticos de su
tendencia a paralizarse, se percat de la tensin a lo largo de todo su
cuerpo, especialmente en las piernas. Cuando su terapeuta le pregunt si le venan algunas palabras que acompaaran a la tensin, primero dijo: No puedo moverme, lo que supona una reaccin de paralizacin adaptativa y necesaria ante los abusos sexuales de la niez: de
haber opuesto resistencia, en aquel momento, los abusos no habran
hecho sino empeorar. Cuando se le sugiri que concentrara la atencin en la tensin en las piernas, Vera coment: Mis piernas quieren
salir corriendo. La paciente haba descubierto la accin defensiva
fortalecedora que no pudo materializar durante los abusos. Con la
ayuda de esta constatacin, Vera tom ms conciencia del impulso de
correr y sinti una sensacin de fuerza en las piernas. Alentada por
el terapeuta a ponerse de pie y deambular por el despacho con objeto
de sentir la capacidad que tenan sus piernas de moverse, la paciente
dijo que quera correr en parada. Comenz a respirar hondo, le subieron los colores a la cara y le brillaban los ojos. Despus de correr,

180

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Vera manifest que senta una sensacin diferente en su cuerpo lo


senta fuerte, energizado y vivo y dijo: Mi cuerpo est ahora en consonancia ;ha logrado alcanzar, se ha puesto al da= con mi mente.
Esta experiencia vivenciada de la recuperacin de una respuesta
defensiva activa emergi espontneamente a raz de la conciencia de
Vera de su tendencia somtica a paralizarse. A medida que los pacientes se vuelven conscientes del cuerpo, con frecuencia suelen descubrir
posibilidades defensivas ascendentes anteriormente abandonadas
que pueden mitigar las actuales tendencias ascendentes desadaptativas. Las acciones que quedaron incompletas, anteriormente descartadas por considerarlas ineficaces o intiles, pueden ser materializadas
dentro del contexto de una relacin teraputica receptiva y de este
modo concluidas, recuperando la capacidad fsica que anteriormente
haba sido abandonada.

Componentes de la respuesta defensiva


Todos los mamferos estn equipados con un aluvin de reacciones
defensivas dentro de un sistema jerrquico que les permite responder
en consonancia con unos niveles de amenaza tanto leves como graves
(Cannon, 11953; Fanselow y Lester, 1988). A imitacin de la filogenia,
dividimos estas reacciones defensivas en tres subsistemas defensivos
generales: (1) un subsistema que incluye recurrir directamente a los
dems en busca de ayuda (el sistema de apego y el sistema de conexin
social), (2) las defensas de movilizacin (ataque o fuga) que activan el
cuerpo, y (3) las defensas de inmovilizacin (paralizacin, colapso
;derrumbe= o hacerse el muerto) que conducen a la quietud ;la ausencia de movimiento= y a las conductas de sumisin.
Los animales pueden seguir una pauta secuencial en el uso de una
determinada defensa en particular, la cual vara de acuerdo con la disponibilidad de una posible proteccin, la distancia fsica entre el
depredador y la presa, y la frecuencia de aparicin de una amenaza
previa en determinadas localizaciones especficas (Fanselow y Lester,
1988). La amenaza se sita a lo largo de un continuum respecto de la
inmanencia del depredador ;de la probabilidad de su presencia dentro

LOS SUBSISTEMAS DEFENSIVOS

181

de un dominio dado=, que va desde la seguridad total al ataque mortal


(Fanselow y Lester, 1988; Nijenhuis y Van der Hart, 1999b; Nijenhuis,
Vanderlinden y Spinhoven, 1998), y los cambios conductuales tendrn lugar en funcin de los cambios en la percepcin por parte de la
presa de su localizacin ;del depredador= a lo largo del continuum
(Fanselow y Lester, 1988, p. 187). De forma caracterstica, los animales reducen sus actividades habituales de explorar, forrajear, aparearse
y jugar cuando es probable que los depredadores estn por los contornos. La contrapartida humana podra ser el nio que restringe sus
actividades (e.g., se queda en su habitacin o permanece fuera de la
vivienda ;sin decidirse a entrar en ella=) cuando el progenitor que perpetra los abusos est en casa (Allen, 2001, p. 170). Cambios repentinos y especficos en las defensas conductuales y fisiolgicas acontecen
en respuesta a las diferentes fases de la inminencia ;proximidad= en
un intento de reducir o de frustrar posibles avances adicionales en la
inmanencia ;presencia= (Fanselow y Lester, 1988). Los animales pueden tratar de huir despus de detectar a un depredador. Un beb animal o un animal ms dbil dentro de la manada puede primero llorar
solicitando proteccin cuando se ve amenazado bajo determinadas
circunstancias. Pero la paralizacin suele ser la reaccin defensiva
preferida, aun cuando pueda estar al alcance una posible va de escape
(Nijenhuis et al., 1998), sobre todo si el depredador todava no ha
detectado a la presa. Dado que los estmulos motrices ;en movimiento= activan la conducta depredadora en los animales, la inmovilidad
puede prevenir la deteccin y en su lugar el depredador puede orientarse en direccin a otros objetos en movimiento. Si el depredador llega a acercarse a la presa, de forma caracterstica se desencadena una
conducta frentica y explosiva de ataque. Si la defensa de ataque no
tiene xito, la conducta de hacerse el muerto, en la que el cuerpo del
animal se queda flccido e inmvil, se utiliza como una reaccin de
supervivencia de ltimo recurso. El hacerse el muerto puede evitar
que el ataque vaya ms lejos, dado que los animales estn programados para no devorar a una presa inmvil; los animales que no se mueven o que no se pueden mover, podran estar enfermos (Perry et al.,
1995; Seligman, 1975). Es preciso sealar que las mismas versiones de
estas reacciones defensivas animales se encuentran igualmente en los
seres humanos.

182

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Estas defensas no siempre se activan siguiendo una secuencia;


cualquier defensa puede verse activada dependiendo de la inmanencia y de las caractersticas de la amenaza, as como de otras variables
importantes tales como los recursos del individuo y qu defensas en
particular le han funcionado anteriormente. De forma caracterstica, cada una de las distintas reacciones defensivas es definitiva, primitiva e inflexible (Nijenhuis et al., 1998; Nijenhuis et al., 1999), pero
ninguna reaccin defensiva es mejor que otra: todas son potencialmente adaptativas y eficaces a efectos de reducir la amenaza, dependiendo de las circunstancias en particular. No es el uso de un determinado subsistema en particular, per se, sino la inflexibilidad entre estos
distintos subsistemas defensivos y su sobreactividad ;su utilizacin
excesiva= lo que contribuye a perturbar a la persona traumatizada
despus de que el incidente traumtico haya pasado.

Estrategias defensivas relacionales: conexin social y apego


El sistema de conexin social puede brindar la primera lnea de
defensa con anterioridad a las defensas de movilizacin, mediatizadas
por el sistema simptico, del ataque o la fuga. Tambin parece utilizarse a veces simultneamente junto con otros subsistemas defensivos. Como ya vimos en el captulo 2, este sistema posibilita el reconocimiento sutil, agudo ;fino, preciso= de las amenazas interpersonales.
La comunicacin en situaciones sociales se basa en el envo y la recepcin de seales sutiles (a travs de la expresin facial, el tono de la voz,
el lenguaje corporal y los movimientos) y desempea muchas funciones, incluida la valoracin de la seguridad. La comunicacin interpersonal ;los mensajes, las seales= que se percibe como amenazante puede verse modificada por el uso del sistema de conexin social, que gestiona, modula y en ltima instancia desarma o neutraliza la amenaza
procedente de la otra persona. Una paciente que tena la sensacin de
que haba evitado una posible violacin hablando con l * ejemplifica el uso de la conexin social para reducir la amenaza; simultneamente, la paciente vivenci un aumento de la activacin del sistema
nervioso simptico y sinti impulsos de huir.
2

N. del T.: Talking him down en el original ingls, esto es, hablando con el agresor
en un tono condescendiente, con objeto de disuadirle.

LOS SUBSISTEMAS DEFENSIVOS

183

El sistema de apego se activa instintivamente en los nios cuando


se encuentran en peligro, y dicho sistema suele verse suscitado a la
manera de defensa inicial en determinadas situaciones peligrosas tambin en el caso de los adultos. Los nios lloran y llaman a su madre; se
dice que una de las palabras ms comunes pronunciadas por los soldados combatientes asustados es alguna variante de madre. Los adultos
se vuelven hacia sus telfonos mviles con objeto de contactar con sus
relaciones primarias de apego cuando se sienten amenazados. Pero en
las situaciones traumticas las figuras de apego pueden no estar al
alcance para intervenir, y el sistema de conexin social puede brindar
una proteccin insuficiente o incluso intensificar la amenaza en algunas circunstancias. Bajo tales condiciones, se activan otros subsistemas defensivos. Las defensas del ataque y la fuga mediatizadas por el
sistema simptico, movilizan el cuerpo aumentando el flujo sanguneo
a los grandes grupos musculares de la musculatura gruesa utilizados
en actos manifiestos de proteccin o de escape. Las defensas asociadas
a la inmovilizacin brindan otra modalidad de respuesta defensiva
basada en una falta de accin motriz como, por ejemplo, quedarse
completamente quieto, esconderse, paralizarse o someterse.

Defensas asociadas a la movilizacin


Cuando se activan las reacciones movilizadoras propias del ataque o
la fuga, simultneamente aumenta la respuesta de orientacin. El campo
de la conciencia se estrecha con objeto de incluir nicamente aquellos
elementos del entorno que son pertinentes para la supervivencia la amenaza y las posibles vas de escape y excluir los estmulos que no sean
esenciales para la supervivencia. Los sentidos se ponen hiperalerta con
objeto de oler, or, ver y gustar mejor el peligro (Levine, 1997; Van Olst,
1971) a modo de preparacin para una mayor evaluacin y reaccin. Los
estados emocionales que refuerzan la defensa en particular tambin pueden aflorar a un primer plano de la conciencia (Frijda, 1986; Hobson,
1994; Rivers, 1920). Por ejemplo, en la reaccin de huida predomina el
miedo y la agresividad puede acompaar a la respuesta de ataque.
Las defensas asociadas a la movilizacin, tales como el ataque y la
fuga, se caracterizan por el incremento de la activacin del sistema nervioso simptico y las correspondientes reacciones fsicas mediatizadas

184

EL TRAUMA Y EL CUERPO

neuroqumicamente como, por ejemplo, la aceleracin del ritmo respiratorio y el aumento del suministro sanguneo a los msculos esquelticos largos en preparacin para la accin. Los sistemas defensivos
estn concebidos para ser econmicos y facilitar nuestra utilizacin de
la respuesta ms segura y eficaz a nuestro alcance; por ejemplo, la huida suele ser la respuesta ms comn ante la amenaza cuando existen
probabilidades de escapar con xito y la amenaza lo justifica (Fanselow
y Lester, 1988; Nijenhuis et al., 1998; Nijenhuis et al., 1999).
Las defensas asociadas a la inmovilizacin no aparecern por lo
comn en las situaciones decididamente evitables dado que los animales, incluidos los seres humanos, pronto descubrirn posibles vas de
escape a travs del ensayo y error (Scaer, 2001, p. 16). Cuando los msculos largos se preparan y disponen para la huida, el aluvin de sustancias neuroqumicas disminuye la conciencia de cualquier dolor, de manera que la mente y el cuerpo se concentren exclusivamente en huir. Segn
Fanselow y Lester, esta reduccin de la nocicepcin supone una ventaja
de cara a la supervivencia cuando todava son posibles las reacciones
defensivas asociadas a la movilizacin, dado que atena la perturbacin de la conducta defensiva generada por el dolor (1988, p. 203).
A veces la huida implica no slo alejarse corriendo del peligro sino
tambin correr hacia una persona o un lugar que pueden brindar
seguridad (lo que supone una premisa esencial de la conducta de apego; Bowlby, 1988). El impulso a huir se puede observar en los movimientos de las piernas de los pacientes y tambin en toda una variedad de movimientos ms sutiles, tales como retorcerse, girarse o
echarse para atrs.
Si la posibilidad de escapar es improbable y la amenaza se acerca
cada vez ms ;se cierne=, los intentos de la vctima por huir pueden volverse cada vez ms frenticos. En el reino animal, si la huida resulta
imposible dado que el depredador est a punto de abalanzarse sobre la
presa, suelen producirse cambios bruscos en la conducta cuando la presa cambia a unas conductas defensivas periagresivas ;circa-strike= que
tienen lugar inmediatamente antes, durante y justo despus del ataque
(Fanselow y Lester, 1988, p. 202). El animal puede emprender un explosivo salto de huida ;violento y brusco= en el ltimo segundo, pero si este
desesperado esfuerzo por escapar tambin falla, se activarn las defensas movilizadoras propias del ataque. Se emprenden acciones agresivas

LOS SUBSISTEMAS DEFENSIVOS

185

dado que la presa/vctima trata de contraatacar al depredador/agresor


araando, mordiendo, pegando, dando patadas y dems formas de
lucha (Fanselow y Lester, 1988; Nijenhuis et al., 1999). De forma caracterstica, la reaccin de ataque se activa cuando la presa se siente atrapada, atacada, o cuando la agresin es percibida como una posibilidad
de garantizar la seguridad. Todas estas afirmaciones son igualmente
vlidas para los seres humanos. Los impulsos a la conducta de ataque
suelen ser vividos somticamente por los pacientes como tensin en las
manos, los brazos o los hombros; comenzar a apretar las manos o a
cerrarlas en un puo; levantar las manos o los brazos; entornar los ojos;
apretar la mandbula; impulsos a dar patadas o forcejear.
Las defensas asociadas a la movilizacin tambin incluyen infinidad de pautas de reacciones defensivas especializadas tendencias de
accin que son tanto aprendidas como espontneas y que se activan
automticamente durante la realizacin inocua de actividades fsicas,
tales como manejar mquinas, conducir automviles y practicar
deportes. Dichas pautas corresponden a subsistemas defensivos movilizadores que no son meras reacciones de ataque o fuga. Por ejemplo,
la capacidad de conducir requiere la realizacin de movimientos complejos. A travs de la repeticin, dichos movimientos se convierten en
tendencias de accin aprendidas que se pueden llevar a cabo sin pensar como, por ejemplo, frenar en seco y girar el volante repentinamente para evitar un accidente:
En la vasta mayora de los casos, ;el ser humano= ni huye ni
adopta una actitud de agresin, sino que responde mediante
una modalidad especial de actividad, con frecuencia de un tipo
sumamente complejo, en virtud de la cual es posible evitar o
superar el peligro. De la mayora de los peligros a los que ;el ser
humano= est expuesto dentro de las complejas condiciones de
nuestra sociedad, el medio de escapar reside en actividades
complejas de tipo manipulativo El cazador tiene que disparar
su arma, tal vez en combinacin con ciertos movimientos, los
cuales le colocan en una situacin favorable para dicha accin.
El conductor de un coche y el piloto de un aeroplano en peligro
de colisin tienen que realizar movimientos complejos mediante los cuales evitan el peligro (Rivers, 1920).

186

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Otros ejemplos de acciones defensivas que anticipan y corrigen


posibles dificultades sin recurrir plenamente a los sistemas de ataque/fuga incluyen realizar los reflejos correctores oportunos cuando
estamos a punto de tener una cada, levantar el brazo para protegernos de un objeto cayendo, evitar una roca mientras estamos esquiando bajando una pendiente a gran velocidad, y dems. Muchos deportes recurren a este tipo de defensas: esquiar y patinar, por ejemplo,
precisan la incorporacin fluida y pulida de los reflejos defensivos
adems de las acciones aprendidas, ya no slo para garantizar la
seguridad sino tambin como parte del proceso de adquirir destreza.
En las artes marciales, las reacciones defensivas se perfeccionan
meticulosamente ;con gran precisin= incluyendo la inmovilizacin
del oponente y el contraataque utilizando el flujo de energa del
adversario para hacerle perder el equilibrio, y as sucesivamente.
Incluso las personas que se encuentran en situaciones verdaderamente peligrosas pueden protegerse haciendo uso de algunas acciones aprendidas: por ejemplo, un piloto de combate presta atencin
ya no solamente al depredador que le est disparando, sino igualmente a los miles de diales y de instrumentos que mantienen el avin
en vuelo y la artillera activada.

Defensas asociadas a la inmovilizacin


Cuando las defensas asociadas a la movilizacin han fallado enteramente o han tenido nicamente un xito parcial en evitar la traumatizacin, la persona puede quedar traumatizada. El individuo traumatizado se ha visto anulado ;sobrepasado= e indefenso incapaz de
impedir el trauma mediante la agresin defensiva e incapaz de escapar (Allen, 2001, p. 169). Las defensas movilizadoras dejan paso a las
defensas asociadas a la inmovilizacin cuando las primeras se muestran ineficaces o no son la mejor estrategia para garantizar la supervivencia (Allen, 2001; Misslin, 2003; Nijenhuis et al., 1998; Nijenhuis et
al., 1999; Rivers, 1920; Schore, presentado para su publicacin). Como
sealan Nijenhuis y Van der Hart: ;El intento de forcejear o huir=
sera inevitablemente frustrante e infructuoso en el caso del nio que
est siendo objeto de abusos fsicos o sexuales, o presenciando actos
de violencia. En algunas situaciones, la defensa motriz activa puede,

LOS SUBSISTEMAS DEFENSIVOS

187

de hecho aumentar el peligro y, por tanto, ser menos adaptativa que


las estrategias pasivas, mentales, de afrontamiento (1999b, p. 50). En
estas situaciones, la reaccin de ataque podra generar acciones ms
violentas o sdicas por parte del agresor. Adicionalmente, las reacciones de huida, tales como correr ms rpido que el agresor o escaparse
de casa, puede que no sean factibles en el caso de un nio. En su lugar,
los pacientes que han sufrido traumas infantiles crnicos se han visto
obligados a recurrir a las defensas asociadas a la inmovilizacin y continan utilizndolas en el momento actual, sobre todo dentro del contexto de las reviviscencias postraumticas.
Las defensas inmovilizadoras se describen en una amplia variedad
de trminos: paralizacin, hacerse el muerto, congelacin, hipnosis
animal, inmovilidad tnica, inmovilizacin catalptica, hacerse el
dormido, mesmerismo, rendicin, sumisin, colapso e inmovilidad
blanda. Estas defensas estn menos claramente explicadas o diferenciadas en la bibliografa especializada que las defensas movilizadoras, y contina habiendo cierta confusin respecto de su delimitacin. La siguiente seccin describe estas defensas tal como las observamos en contextos clnicos, identificando dos defensas inmovilizadoras principales: la paralizacin (de dos tipos) y la pasividad flcida
o muerte fingida.

Respuestas de paralizacin de tipo 1 y tipo 2


Misslin (2003, p. 58) define la paralizacin como una inmovilidad alerta en la que aparece un cese total del movimiento, a excepcin de la respiracin y de los movimientos oculares. Si bien el ritmo
de la respiracin aumenta, sta se vuelve ms superficial (Hofer,
1970) y casi imperceptible, lo que ayuda reducir la probabilidad de
deteccin. En los animales, una vez que el depredador ha sido detectado, la paralizacin es la reaccin defensiva prevaleciente (Fanselow y Lester, 1988). En los seres humanos, la paralizacin parece
implicar una elevada activacin del sistema simptico por la que los
msculos se vuelven rgidos y tensos, el ritmo del corazn se eleva, la
agudeza sensorial aumenta y la persona se pone hiperalerta. La elevada tonalidad simptica asociada a la inmovilizacin parece similar
a la fase de la detencin ;de la actividad= dentro de la respuesta de

188

EL TRAUMA Y EL CUERPO

orientacin, durante la cual se produce el cese transitorio del movimiento hasta que el estmulo es localizado, identificado y valorado.
Ahora bien, la paralizacin es marcadamente diferente de la fase de
la detencin dentro de la orientacin, dado que el estmulo ya ha sido
valorado como peligroso y las reacciones autnomas ya han sido significativamente movilizadas. Si bien la fase de la detencin de la actividad dentro de la respuesta de orientacin tambin incluye la inmovilidad fsica, el estmulo todava no ha sido valorado como peligroso; si se valora como amenazante, ello puede suscitar la paralizacin.
Fanselow y Lester enfatizan que la paralizacin no es simplemente
una inhibicin del movimiento: Se trata ms bien de una pauta conductual funcional integrada. La inactividad es a la paralizacin lo
que la movilidad es a la huida (1988, p. 192). La paralizacin tiene
lugar de forma organizada, como se puede ver en las ratas que se
paralizan junto a las paredes, en las esquinas, y en la parte ms oscura de la habitacin para, con vistas a la supervivencia, maximizar el
provecho de evitar ser detectadas.
Los pacientes describen dos tipos de paralizacin, similares a los
dos tipos de paralizacin que se describen en los animales. En la
paralizacin del tipo 1, los pacientes refieren que eran muy conscientes del entorno, especialmente de las seales de amenaza, de las posibles vas de escape o de los impulsos a protegerse, y se sentan energizados y tensos, listos y capacitados para moverse o para correr si
fuera necesario. Refieren que se quedaban quietos, presas del pnico,
con el corazn martillendoles, pero dispuestos para actuar y capaces de actuar. Al acontecer despus de la valoracin del peligro, el elemento distintivo de esta variante de la paralizacin es que la persona
en cuestin todava se siente capaz de moverse. Fanselow y Lester
describen la paralizacin del tipo 1 en los animales: Viene a ser como
si el animal ;o la persona= paralizado se tensara y se preparara para
saltar a la accin en el caso de fallar la reaccin de paralizacin ;y el
animal fuera detectado= (Fanselow y Lester, 1988, p. 202). Con frecuencia, la paralizacin del tipo 1 se produce cuando el depredador
o el agresor todava est a una cierta distancia y la conducta de quedarse quieto puede evitar la deteccin. La persona queda a la espera
de recabar ms datos en relacin con la fuente del peligro antes de

LOS SUBSISTEMAS DEFENSIVOS

189

pasar a la accin. En estos casos, la paralizacin tiene lugar antes de


pasar a las defensas movilizadoras, y en el caso de ser detectado o si
el peligro aumenta de repente, la persona est presta y es capaz de
estallar en una conducta explosiva (Fanselow y Lester, 1988) i.e.,
en posibles variantes [versiones oportunas] del ataque o de la fuga.
En los entornos traumatgenos, la paralizacin del tipo 1 tambin
puede tener lugar en combinacin con la conducta de sumisin,
ejemplificada en la vigilancia inmvil del nio que espera cautelosamente las exigencias de su progenitor, responde con rapidez y obedientemente, y a continuacin vuelve a su actitud vigilante previa
(Schore, presentado para su publicacin).
Los pacientes tambin describen un segundo tipo de paralizacin
;freezing, inmovilidad= como un sentirse autnticamente paralizados ;paralyzed= hablando con propiedad aterradoramente incapaces de moverse y sin poder respirar. Esta paralizacin del tipo 2 se
asocia con la sensacin de estar absolutamente atrapado y sin ninguna posibilidad de actuar que permitiera evitar la amenaza. Una parlisis similar aparece en los animales al confinarlos, engancharlos
;atarlos, enjaezarlos=, atraparlos ;en trampas, encerrarlos= y restringir sus movimientos, y puede venir seguida de un forcejeo (Gallup,
1974). E. M. Remarque (1929/1982) describe muy elocuentemente
una variante de la paralizacin del tipo 2:
Tengo la frente hmeda, las rbitas de los ojos mojadas, las
manos temblando, y estoy resollando silenciosamente. Es nicamente un horrible espasmo de temor, el simple miedo animal
a asomar la cabeza y arrastrarme lentamente ;avanzar a gatas=.
Todos mis esfuerzos se reducen, como la espuma derretida, al
solo y nico deseo de poder seguir ah tendido sin ms, simplemente, donde estoy. Mis miembros estn pegados ;adheridos=
a la tierra. Hago un intento vano; se niegan a desprenderse. Me
hundo contra el suelo, no puedo avanzar (p. 211).
Siegel (1999) postula que en esta modalidad de paralizacin se
activan simultneamente los sistemas tanto simptico como parasimptico, lo que genera constriccin muscular junto con una sensacin
de parlisis.

190

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Hacerse el muerto: la sumisin total


La defensa inmovilizadora de hacerse el muerto, la pasividad flcida, el apagamiento conductual y/o el desvanecimiento ;desmayo=
sobrevienen cuando han fallado todas las dems defensas (Lewis,
Kelly y Allen, 2004; Nijenhuis et al., 1998, 1999; Porges, 2004, 2005;
Scaer, 2001; Schore, presentado para su publicacin). Tambin conocida como sumisin total (Van der Hart, Nijenhuis y Steele, 2006),
este estado de rendicin ;capitulacin, entrega= tiene lugar en situaciones desesperadas de desvalimiento e indefensin extremas. Scaer
(2001) describe este estado de la siguiente forma:
El pulso acelerado deja paso a un ritmo de tortuga, la presin
sangunea se desploma vertiginosamente, los msculos tensos
se colapsan y se quedan inmviles como resultado de la adopcin de un aparente estado vegetativo forzoso. La mente concentrada y alerta se entumece y se disocia, debido en parte cuanto menos a los elevados niveles de endorfinas. El acceso y el
almacenamiento mnmico se ven perjudicados y cabe esperar
la aparicin de algn fenmeno amnsico (p. 17).
En resumen, esta reaccin se caracteriza por la profunda inhibicin de la actividad motriz (Misslin, 2003) unida a una activacin simptica escasa o nula. La persona siente un brusco aumento del tono
vagal dorsal, una hipoactivacin fisiolgica extrema y un profundo
estado de desvalimiento (Porges, 2001a; Scaer, 2001). En esta variante
de las reacciones defensivas inmovilizadoras, los msculos se vuelven
flcidos en lugar de tensos y rgidos como suceda en la paralizacin
(Levine, 1997; Nijenhuis et al., 1998, 1999; Scaer, 2001). Tambin llamada inmovilidad blanda (Lewis et al., 2004), en este estado de
colapso los msculos se quedan flojos, los ojos se ponen vidriosos y el
corazn late lentamente justo lo contrario de lo que sucede con la
subida de adrenalina asociada a la reaccin de inmovilizacin (Lewis
et al., 2004, p. 53). La respiracin puede ser superficial y los pacientes
suelen describirlo como un estado similar al trance. Esta reaccin
parece estar asociada al incremento de los niveles de opioides endgenos, que vuelven a la persona insensible al dolor (Lewis et al., 2004, p.
53). En esta fase final de la rendicin, la analgesia evita la nocicepcin

LOS SUBSISTEMAS DEFENSIVOS

191

del dao lo que podra explicar el hecho de que muchos pacientes


refieren que no sintieron ningn dolor durante los abusos (Van der
Kolk et al., 1996). Krystal (1988, p. 116) describe la reaccin de hacerse el muerto como una pauta compleja de rendicin, necesaria y
extendida por todo el reino animal y que conlleva su propia forma de
morir piadosamente ;compasivamente=, sin dolor.
Este estado de total pasividad es marcadamente diferente de la
inmovilizacin, dado que los dos tipos de paralizacin [inmovilizacin
defensiva] descritos ms arriba son estados de elevada implicacin
acompaados de hipervigilancia, mientras que la muerte fingida/sumisin supone un estado de desinters total (Lewis et al., 2004). La respuesta de orientacin habitualmente flexible, que incluye el uso eficaz
de los sentidos, los mecanismos de barrido y la capacidad de valoracin, se vuelve apagada o queda gravemente debilitada durante la
muerte fingida/sumisin, mientras que se intensifica durante la inmovilizacin. La orientacin debilitada se acompaa de una reduccin de
la capacidad de prestar atencin al entorno exterior o a los fenmenos
internos. Puede haber anestesia, analgesia y enlentecimiento de las
reacciones musculares/esquelticas (Levine, 1997; Nijenhuis et al.,
1998, 1999; Nijenhuis y Van der Hart, 1999a). A este tipo de inmovilidad en los animales Darwin (1872) le llama la muerte falsa para describir la conducta de simular la muerte que posibilita la supervivencia
(Misslin, 2003) cuando los depredadores estn prximos.

Conductas sumisas
Las conductas sumisas son diferentes de la muerte fingida o la
sumisin total. Aunque implican una accin, se incluyen en la categora de las defensas asociadas a la inmovilizacin debido a sus cualidades serviles y sometidas caractersticas, que optimizan las posibilidades de supervivencia en determinadas situaciones. Las conductas
sumisas desempean una funcin protectora dado que tienen por
objeto evitar o interrumpir las reacciones agresivas (Misslin, 2003, p.
59). La musculatura implicada en las acciones motrices gruesas en el
caso de la conducta servil no se tensa en preparacin para la accin
asertiva o agresiva, y la accin que tiene lugar no supone una defensa
activa. Los movimientos fsicos se caracterizan por la accin no agresi-

192

EL TRAUMA Y EL CUERPO

va, la obediencia automtica y la subordinacin desvalida. Estas conductas son frecuentes entre las personas traumatizadas e incluyen agacharse ;encogerse=, hundir la cabeza, evitar el contacto ocular, doblar
la espalda ante el agresor, y en general parecer fsicamente ms pequeos y consecuentemente menos perceptibles y amenazantes. Una
variante de este estado, descrita como robotizacin (Krystal, 1978) y
observada en los supervivientes de los campos de concentracin nazis,
se caracteriza por conductas mecnicas y obediencia automtica, sin
hacer preguntas ni pensar, a las exigencias de los agresores. Una variante todava ms pronunciada se puede observar en la pasividad extrema
y total de algunos supervivientes de los campos de la muerte que ya no
trataban de buscar comida ni de calentarse, y no hacan el menor
esfuerzo por evitar que los golpearan (Herman, 1992, p. 85).
De resultas de los abusos crnicos, no es infrecuente que las personas traumatizadas reaccionen frente a las seales de amenaza con una
conformidad mecnica o una sumisin resignada. Es importante
reconocer esta tendencia sumisa como una conducta defensiva, ms
que como un asentimiento consciente. Por ejemplo, una mujer que de
forma mecnica permite que un familiar entre en su casa, a pesar de
saber que indudablemente la va a violar, como ya ha hecho otras veces,
est reproduciendo muy probablemente una defensa sumisa aprendida a raz de haber vivido antes reiteradamente esta misma situacin
de amenaza y de peligro. Los depredadores o maltratadores suelen
buscar suscitar estas conductas en la vctima, aprovechndose as de
esta reaccin defensiva instintiva para generar una conformidad automtica con los abusos (Herman, 1992).

Los subsistemas inmovilizadores en la traumatizacin


La teora de la jerarqua polivagal de Porges nos recuerda que el
complejo vagal dorsal entra en accin cuando todas las dems defensas fallan en garantizar la seguridad. Las personas que sufren abusos
crnicos de nios, sobre todo durante un perodo evolutivamente vulnerable dentro del desarrollo, y que puede que no hayan tenido la
oportunidad de sacar partido de la conexin social, el apego o las
defensas asociadas a la movilizacin con vistas a la supervivencia,

LOS SUBSISTEMAS DEFENSIVOS

193

generalmente acaban por confiar en las defensas asociadas a la inmovilizacin. Resulta inevitable, dada su condicin dependiente y su vulnerabilidad evolutiva, que los nios se sometan a los abusos cuanto
menos hasta llegar a la adolescencia; las vctimas de abusos sexuales
infantiles rara vez refieren haberse resistido activamente a sus agresores (Nijenhuis et al., 1998).
Si bien las reacciones de paralizacin no estn al alcance ;no son
viables= hasta la segunda mitad del primer ao de vida (Schore, presentado para su publicacin), el aumento del tono vagal dorsal se ha
observado incluso en recin nacidos que manifiestan hipoxia (Bergman et al., 2004; en Schore, presentado para su publicacin). La hipoactivacin propia de la reaccin sumisa conduce a un desapego subjetivo respecto de las emociones, as como a una evacuacin, por as
decir, de la vivencia emocional; observaciones tales como No era yo
parecen sugerir una reduccin o una tregua en el dolor y el sufrimiento emocional de la persona. Los pacientes describen con frecuencia
vivencias de despersonalizacin: sentirse fuera de sus cuerpos, observndose a s mismos desde una cierta distancia, como si se tratara de
otra persona. Una paciente nos deca lo siguiente: Sola abandonar
mi cuerpo y observarla ;a ella misma, la paciente= desde la grieta del
techo. Senta lstima de ella durante los abusos. Luego volva a entrar
en el cuerpo una vez que haba pasado todo. En otros casos, la persona contina actuando pero tambin est separada del cuerpo, como
en el siguiente ejemplo de un soldado combatiente:
Mi mente abandon mi cuerpo, ech para adelante y me qued
de pie sobre un cerro. Desde all observ, casi de forma objetiva
e incluso con cierta diversin, las luchas de este cuerpo mo
tambalendose sobre las pasarelas del ro y avanzando a travs
del lodo donde las pasarelas estaban destrozadas. Lo vi agachar
la cabeza cuando se le vino encima una salva de proyectiles alemanes. Lo vi caer totalmente de bruces cuando una batera
oculta de nuestros propios obuses abri fuego a escasos metros
de l ;it, de su cuerpo=. Lo vi conversar con los artilleros, quienes, desnudos de cintura para arriba, lo cogieron, tiraron de los
acolladores de la artillera y se apartaron de un salto del impacto del retroceso (Cloete, 1972, p. 242).

194

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Cuando la huida fsica demuestra ser imposible, estas defensas


inmovilizadoras constituyen las medidas fisiolgicas y psicolgicas
pensadas para proteger a la persona de un sufrimiento adicional. Anteriormente hablamos de diferenciar los estados disociativos asociados
a la hiperactivacin caracterizados por la reviviscencia intrusiva del
trauma, de los estados disociativos que incluyen el entumecimiento
subjetivo (hipoactivacin) y la sumisin. Si bien los flashbacks relacionados con la hiperactivacin (en los que el presente aparece desconectado de la sensacin de reviviscencia vvida) tambin son disociativos
por naturaleza, dichos estados son marcadamente diferentes de los
fenmenos disociativos que caracterizan a las defensas asociadas a la
sumisin. Los flashbacks relacionados con la hiperactivacin incluyen
una intensificacin de los estados emocionales subjetivos y de la conciencia somatosensorial, en agudo contraste con el amortiguamiento
de los estados emocionales subjetivos y de la conciencia somatosensorial que suele acompaar a las defensas sumisas, relacionadas con la
hipoactivacin (Van der Hart et al., 2006).

Fases de la respuesta defensiva


Al describir el orden de las fases en las que los subsistemas defensivos podran ser utilizados, es preciso sobresimplificar un sistema
complejo, instintivo y rpido como un relmpago. Estas fases y el
orden en el que se activan pueden diferir, y algunas fases ser incluso
omitidas, dependiendo de las variables especficas asociadas al hecho
desencadenante en cuestin y a los recursos y las circunstancias individuales.
Estas distintas fases del sistema defensivo aparecen ilustradas en el
ejemplo de Dorothy, la universitaria de 19 aos que presentamos en el
captulo anterior; retomamos su historia en el momento dentro de la
respuesta de orientacin en el que Dorothy valor al intruso como
peligroso. La secuencia que exponemos a continuacin ha sido compilada a partir de una serie de fuentes (Allen, 2001; Fanselow y Lester,
1988; Levine, 1997; Misslin, 2003; Nijenhuis et al., 1998, 1999; Pavlov,
1927; Porges, 2003; Schore, 1994, presentado para su publicacin;
Siegel, 1999) y de la experiencia clnica:

LOS SUBSISTEMAS DEFENSIVOS

195

1. Cambio acusado en la activacin fisiolgica


2. Intensificacin de la respuesta de orientacin
3. Sistemas de apego y de conexin social
4. Estrategias defensivas asociadas a la movilizacin
5. Estrategias defensivas asociadas a la inmovilizacin
6. Recuperacin
7. Integracin
1. Cambio acusado en la activacin fisiolgica. Cuando un estmulo
es valorado como amenazante, se produce un cambio instantneo y
automtico en el nivel de activacin, lo que se suele manifestar bajo la
forma de un aumento de la activacin. Por ejemplo, Dorothy saba que
corra peligro cuando percibi los estmulos visuales que transmitan
los motivos amenazadores del extrao: cuando el desconocido se acerc demasiado a ella y sac un cuchillo. Al igual que cuando inicialmente se orient en direccin al sonido de las pisadas del intruso,
pas de sentir una ligera activacin y una emocin leve asociadas a la
curiosidad, a tener miedo y sentir una elevacin repentina de la activacin fisiolgica. Las sensaciones asociadas a la subida de adrenalina la aceleracin del pulso, los pelos de punta y dems evidenciaban la preparacin defensiva del sistema nervioso simptico para las
acciones motrices correspondientes al ataque o la fuga.
Dorothy no tena antecedentes de abusos durante la niez; otras
personas que s tienen una historia de abusos podran haberse hipoactivado de inmediato, iniciando la defensa de la sumisin inmovilizadora ante la misma situacin, sobre todo si la sumisin fue la reaccin
defensiva habitual y predominante ante la amenaza en el pasado. A
travs de la experiencia previa de los abusos, estas personas han aprendido que las defensas asociadas a la movilizacin son intiles a efectos
de favorecer la seguridad.
2. Intensificacin de la respuesta de orientacin. Ante la amenaza,
la respuesta de orientacin se vuelve inseparable ;indiferenciable= de
las reacciones defensivas y los diversos componentes de la orientacin
se intensifican. Los objetos irrelevantes del entorno y la conciencia de
la experiencia interna pasan a un segundo plano dado que la persona
se concentra estrecha y profundamente en los estmulos relacionados

196

EL TRAUMA Y EL CUERPO

con la amenaza. Hobson (1994, p. 161) describe esto de la siguiente


forma: Cuando nos ponemos alerta, podemos procesar los datos con
ms rapidez y valorarlos con una actitud ms crtica dado que nuestras mentes-cerebros estn ms activados. Al mismo tiempo, nos
orientamos con ms precisin. La intensificacin de la activacin
fisiolgica se acompaa de emociones tales como el miedo, generando una interaccin adaptativa entre las tendencias de orientacin, las
emociones y la atencin con objeto de maximizar las posibilidades de
sobrevivir. Mujica-Parodi, Greenberg y Kilpatrick (2004) resumen as
dicha interaccin:
La activacin emocional prepara al organismo para el peligro
inminente mediante la intensificacin de la respuesta de orientacin, lo que permite que el organismo localice y se concentre
en la fuente del peligro. Una vez orientado en direccin al origen de la amenaza, la activacin emocional refuerza la atencin
hacia la fuente del peligro y disminuye la atencin hacia los estmulos que no estn relacionados con dicha fuente, restringiendo la cantidad de informacin perifrica ;secundaria= simultneamente accesible junto con el blanco de la atencin (p. 1).
Cuando Dorothy entr en un estado aprensivo de amplificacin de
la vigilancia sensorial, todos sus sentidos y su atencin se concentraron en el objeto de la amenaza potencial. En razn de ello su campo
de conciencia se estrech, y su nivel de conciencia era elevado. Dorothy era inconsciente de todo lo dems mientras se orientaba exclusivamente a la posibilidad de un peligro inminente y a las perspectivas que
tena de defenderse y de sobrevivir. En un estado de alerta propio de la
paralizacin del tipo 1, Dorothy permaneci inmvil, con los msculos contrados con objeto de prepararse para la accin, sin despegar
los ojos del hombre y el cuchillo mientras valoraba las distintas opciones que tena de actuar. Pudo pensar con claridad y rpidamente valor si era factible correr hacia la puerta o alargar la mano hacia el telfono. Otra persona con pronunciadas tendencias defensivas del tipo
de hacerse el muerto o de la sumisin total, podra haber tenido la
vivencia absolutamente opuesta: disminucin de la orientacin, apagamiento perceptual asociado a la hipoactivacin fisiolgica y disminucin de los niveles de conciencia.

LOS SUBSISTEMAS DEFENSIVOS

197

3. Sistemas de apego y de conexin social. Una vez que el sistema de


orientacin ha hecho su labor de recabar informacin y ha valorado el
grado de peligro, se procede a hacer uso de acciones defensivas y protectoras manifiestas. Ms arriba hablamos de que una posible lnea de
defensa con vistas a manejar la amenaza poda ser utilizar el sistema
de apego, gritando pidiendo ayuda, o el sistema de conexin social,
tratando de negociar con el agresor. Aunque el papel del sistema de
conexin social es actuar a la manera de un freno sobre el sistema
simptico en base primeramente a iniciar una conducta de comunicacin con objeto de inducir una actitud de proteccin, en algunos casos
el cuerpo ya ha activado las defensas movilizadoras antes de que la
persona comience a negociar o a tratar de negociar con el posible asaltante o agresor. (Este es un ejemplo de cmo las fases de la respuesta
defensiva pueden no seguir un modelo lineal dentro del contexto de
las situaciones complejas de la vida real; en su lugar, se van activando
diferentes estrategias defensivas a medida que se van necesitando).
Inicialmente Dorothy trat de razonar con el asaltante, dicindole que
sus amigas llegaran a casa en cualquier momento y que deba irse
inmediatamente antes de que le cogieran.
4. Estrategias defensivas asociadas a la movilizacin. Como seala
la teora de la jerarqua polivagal de Porges, cuando falla la conexin
social, la siguiente lnea de defensa seran las reacciones de ataque o
fuga mediatizadas por el sistema simptico (aunque, como vimos, la
paralizacin del tipo 1, mediatizada por el sistema nervioso autnomo
simptico, tiene lugar antes de las reacciones de movilizacin, cuando
la amenaza se encuentra a una cierta distancia). A pesar de los intentos de Dorothy por captar la atencin del intruso, ste se acerc a ella
blandiendo el cuchillo. Con el extrao interponindose entre la puerta
y ella, la muchacha se dio cuenta de que era imposible huir. Pens en
cmo podra quitarle el cuchillo al asaltante y pens en gritar pidiendo ayuda pensamientos que tuvieron lugar en una fraccin de segundo. Cuando el extrao se acerc a ella con el cuchillo apuntndole al
pecho, Dorothy estaba lista ;movilizada= para forcejear con su asaltante. Levant el brazo a modo de autoproteccin dndole al asaltante en
el lateral del brazo, y el cuchillo pas rozando el hombro de la muchacha. Despus de un breve forcejeo, los papeles se invirtieron. Dorothy
logr arrebatarle el cuchillo y se lo clav al asaltante en el cuello, lo
que hizo que ste saliera corriendo.

198

EL TRAUMA Y EL CUERPO

5. Estrategias defensivas asociadas a la inmovilizacin. Como


vimos, las defensas movilizadoras tales como las que Dorothy utiliz
dejan paso a las estrategias de inmovilizacin cuando las primeras tienen probabilidades de ser ineficaces o de favorecer un aumento del
peligro. Si bien las defensas asociadas a la inmovilizacin tienen en
comn el cese total o parcial de la accin fsica, tambin existen importantes diferencias entre los tipos 1 y 2 que describimos ms arriba.
Dorothy, que dijo no haber padecido ningn trauma anteriormente,
no recurri a las defensas asociadas a la inmovilizacin durante el
incidente, al margen de la inmovilidad del tipo 1 mientras valoraba las
opciones que tena de actuar. Otra paciente, Petra, haba sido violada
repetidamente por su hermano mayor a lo largo de un perodo prolongado durante su niez. En el momento de aquellos primeros abusos,
su nica defensa fue la sumisin acompaada de hipoactivacin. La
paciente explic que no senta nada en su cuerpo, ninguna reaccin
emocional durante los abusos, y tena amnesia en relacin con gran
parte de lo sucedido. En aos ulteriores, Petra confi instintivamente
en la misma defensa de la sumisin dentro del contexto de las situaciones difciles subsiguientes. Sensibilizada por los aos de una traumatizacin inevitable, la reaccin de inmovilidad de Petra se vea desencadenada por las dificultades de la vida cotidiana (e.g., pedir un
aumento en el trabajo), que para Dorothy eran secundarias y fcilmente manejables con la ayuda de su sistema de conexin social.
6. Recuperacin. La recuperacin tiene lugar cuando la amenaza
ha cesado y el agresor no est cerca; en razn de ello, la recuperacin
no es intrnsecamente defensiva, sino que constituye una desviacin
de las actividades cotidianas normales (Fanselow y Lester, 1988). Es en
este momento cuando la persona entra en una fase de recuperacin
fisiolgica y psicolgica. La recuperacin fisiolgica comienza por la
vuelta gradual de la activacin fisiolgica a un estado basal ms ptimo, y por la desactivacin de aquellos sistemas corporales que haban
sido activados por las reacciones defensivas. Cuando la sumisin o las
reacciones vagales dorsales han constituido la defensa predominante,
la recuperacin se produce a medida que la activacin se eleva desde
la hipoactivacin a un nivel ms ptimo dentro del margen de tolerancia. Cuando la hiperactivacin acompaada de la inmovilizacin ha
sido la reaccin al trauma, con frecuencia vemos que la activacin

LOS SUBSISTEMAS DEFENSIVOS

199

vuelve a la lnea de base a travs de la descarga y la disipacin posibilitada por la actividad fsica. Por ejemplo, y por utilizar una comparacin que no tenga que ver con el trauma, despus de una actividad
emocionante como, pongamos por caso, ver una pelcula de terror, a la
persona le puede resultar til salir a correr un poco, bailar o hacer ejercicio en el gimnasio para ayudar a recuperar su nivel de activacin
fisiolgica basal. Cuando durante la experiencia atemorizante se han
utilizado las defensas mediatizadas por el sistema simptico, esta descarga puede tener lugar en parte a travs del temblor descontrolado,
que se piensa que podra estar generado por la liberacin de la energa
no gastada ;invertida= en forcejear o huir (Levine, 1997). Las sacudidas
o los temblores fsicos son una reaccin comn en las vctimas despus
de un incidente traumtico. Levine (1997) seala que estremecerse y
temblar tambin son reacciones frecuentes en todos los animales una
vez que estn fuera de peligro. En los seres humanos, la catarsis emocional suele acompaar al temblor fsico; tambin suele haber una
necesidad de llorar. Los sistemas de conexin social o de apego tambin
pueden verse estimulados tras la desgracia del trauma. Son muchas las
personas que sienten el impulso apremiante de hablarle a alguien, sobre
todo a las figuras de apego, de la experiencia que han vivido.
Clnicamente, hemos observado que los pacientes que en el momento de la traumatizacin utilizaron las defensas movilizadoras o las
reacciones de paralizacin mediatizadas por el sistema simptico, con
frecuencia refieren intensas sacudidas y temblores despus, o bien
comienzan a tener sacudidas y temblores cuando abordan los incidentes dentro del contexto de la psicoterapia. En el caso de Dorothy, auque
haba logrado repeler el ataque, segua temblando y llorando de forma
intermitente mientras estaba al telfono informando a la polica del
incidente y despus, en compaa de su hermana, mientras describa
con ms detalle lo que haba pasado. Petra, por su parte, no poda
hablar de lo que le haba pasado porque recordaba pocas cosas del
incesto y el intento de rememorarlo suscitaba nuevamente la respuesta defensiva asociada a la hipoactivacin. Durante las primeras sesiones de tratamiento, cuando trajo a la memoria lo poco que de hecho
recordaba, se limit a hablar vagamente de que se senta entumecida,
al igual que se haba sentido resignada y abstrada despus de cada
una de las violaciones.

200

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Despus del incidente traumtico, se requiere un perodo de recuperacin psicolgica y fisiolgica para recalibrar y restablecer los
niveles ptimos de activacin. En la recuperacin, el objeto de la atencin se desplaza de la amenaza al dao; por lo general se inician conductas de descanso y acciones que favorecen la recuperacin y la curacin de las heridas (Fanselow y Sigmundi, 1982). La persona reacciona a las lesiones una vez que la amenaza ha desaparecido, dado que el
sistema analgsico se inactiva y se siente entonces el dolor. De este
modo, la vuelta de la estimulacin nociceptiva conduce a la conducta
de recuperacin (Fanselow y Lester, 1988). La recuperacin en el mundo animal tiene lugar de forma caracterstica en aislamiento, pero los
seres humanos con frecuencia se ponen en contacto con una persona
de confianza o buscan ayuda mdica. Es de notar que la persona no
retoma plenamente las actividades y las habilidades normales hasta
que la recuperacin no es completa. En esta fase, el riesgo puede verse
incrementado (Fanselow y Lester, 1988). En situaciones de traumatizacin crnica, los agresores pueden seguir abusando o daando de
alguna otra forma a las personas agredidas durante esta fase, aprovechndose del aumento de la vulnerabilidad de las vctimas.
Dorothy llam inmediatamente a su hermana y le pidi que viniera
a su casa y despus, una vez juntas, llamaron a la polica. En el caso de
Petra, la fase de recuperacin de las experiencias de los abusos sexuales infantiles fue marcadamente diferente: se senta avergonzada,
crea que los abusos eran culpa suya, no le dijo nada a nadie, y no recibi ninguna ayuda para las lesiones fsicas que sufri. Retom sus
actividades normales, hizo como si no hubiese pasado nada en el stano con su hermano, y se dijo a s misma que el dolor fsico en los genitales no exista. De hecho, se dijo para sus adentros que era una estupidez ni tan siquiera pensar en su cuerpo. La incapacidad de llevar a
trmino la fase de la recuperacin suele derivar en estados crnicos de
lamerse las heridas (sensacin de agotamiento y perodos prolongados en la cama que no son reparadores) o bien en dficits en la capacidad de cuidar del propio cuerpo y/o de uno mismo.
7. Integracin. Las personas sometidas a una traumatizacin crnica o grave con frecuencia no slo son incapaces de llevar a trmino
la fase de la recuperacin, sino que no logran integrar lo que les pas
con el transcurso del tiempo. En su lugar, tabican las partes de ellos

LOS SUBSISTEMAS DEFENSIVOS

201

mismos que presentan heridas o cicatrices y prosiguen sus actividades


cotidianas como si no hubiera pasado nada. Como ya dijimos ms
arriba, esta compartimentalizacin es caracterstica de los trastornos
de origen traumtico graves y seala un profundo defecto en la capacidad de integracin de la persona (Janet, 1907).
La fase de integracin tiene lugar durante el transcurso de un perodo de tiempo ms prolongado que en el caso de la recuperacin, y
vara dependiendo de la gravedad de la amenaza, el tipo de defensa
utilizada, el xito de la defensa, el grado de completud de la fase de
recuperacin, adems de los antecedentes ;la historia individual=, las
habilidades y el sistema de apoyo de la persona. La integracin es un
proceso de reorganizacin a largo plazo que incluye la asimilacin
tanto fsica como psicolgica de la experiencia traumtica. La integracin incluye el postprocesamiento de los efectos del trauma en
otras palabras, informarse, elaborar, integrar y finalmente desconectar la poderosa maquinaria del estrs relacionado con la supervivencia (Shalev, 2001), i.e., los subsistemas defensivos. Todos los acontecimientos importantes, y en particular los incidentes traumticos, tienen que ser puestos en ;su= lugar dentro de la historia de la vida que
cada uno de nosotros estamos perpetuamente elaborando y que para
cada uno de nosotros constituye un elemento esencial de nuestra personalidad (Janet, 1925, p. 662).
La experiencia de la traumatizacin cambia profundamente a las
personas (Herman, 1992; Janoff-Bulman, 1992; Rieker y Carmen,
1986; Van der Kolk, 1996a). Incluso en el caso de que las defensas asociadas a la movilizacin hayan sido eficaces y las personas hayan
logrado salir del incidente traumtico, no suelen volver a sentirse igual
que antes del incidente. Las sensaciones subjetivas de destreza o ineptitud pueden acrecentarse, dependiendo en cierto modo del xito o del
fracaso de los esfuerzos defensivos de autoproteccin y huida. Van der
Kolk seala que las secuelas conductuales y bioqumicas del shock
eludible son justamente las contrarias de las del shock ineludible
(1987, p. 67). Mientras que el shock ineludible dificulta la resiliencia,
en una situacin de traumatizacin eludible las defensas asociadas a
la movilizacin han sido eficaces. La superacin de un incidente traumtico puede ayudar a los seres humanos a ser ms resilientes y
aumentar su capacidad de integracin.

202

EL TRAUMA Y EL CUERPO

En respuesta al triunfo sobre la amenaza puede manifestarse toda


una gama de emociones positivas exuberancia, gratitud, alivio, alegra, euforia u optimismo. La fase de triunfo de Janet (1919, 1925)
mencionada anteriormente, incluye una sensacin de placer asociada
a lo que Janet llama la accin terminada en este caso el placer de
utilizar con xito las defensas movilizadoras. La investigacin con
animales corrobora adicionalmente la teora de que se desarrolla una
mayor resistencia al estrs cuando los animales se ven sometidos a un
trauma eludible y, al igual que los seres humanos, demuestran tener
una mayor resiliencia. Janet (1919, 1925) tambin habla de la necesidad de resignarse: de la aceptacin de los hechos traumticos en s
mismos, de sus efectos irreversibles y tal vez de las prdidas que pueden haber provocado todo lo cual forma parte del proceso de integracin. La resignacin es un elemento importante de la integracin en
virtud del cual la persona hace las paces con el pasado.
El proceso de integracin comprende varias fases. Aunque Dorothy
se defendi con xito, despus segua teniendo pesadillas y flashbacks
de fragmentos del incidente. Tambin comprob que desencadenantes
;estmulos= ambientales anteriormente neutros, tales como las pelculas que incluyeran escenas de agresiones similares, noticias en la radio
de agresiones a mujeres y chaquetas similares a la que llevaba su asaltante, hacan que su ansiedad se elevara rpidamente. Si bien estos
sntomas no eran lo bastante graves como para alterar su capacidad de
desenvolverse, Dorothy habl de que, incluso aos despus del incidente, todava se alteraba de vez en cuando con pelculas o con noticias que incluan una agresin similar a la que ella haba vivido.
La integracin por parte de Dorothy del trauma que vivi se vio
facilitada por una sensacin final de orgullo por su capacidad de conservar la presencia de nimo y de contraatacar durante la agresin.
Dorothy decidi tomar clases de artes marciales de alto nivel para fortalecer su confianza y su capacidad de defenderse fsicamente. El proceso de realizar los movimientos defensivos con la ayuda de las artes
marciales o del ejercicio fsico contribuye al desarrollo de una sensacin interna de recomposicin y de reparacin que facilita la sanacin. A travs del entrenamiento en autodefensa, las vctimas se colocan en posicin de reconstruir ;restablecer= la respuesta fisiolgica
normal ante el peligro, de recomponer el sistema de accin que haba

LOS SUBSISTEMAS DEFENSIVOS

203

quedado destrozado y fragmentado por el trauma (Herman, 1992, p.


198). A medida que la reorganizacin y la integracin del incidente
traumtico por parte de Dorothy iban evolucionando con el tiempo, la
paciente hablaba del incidente con una mayor confianza y seguridad
en ella misma, concentrndose ms en su capacidad de cambiar las
tornas con su asaltante y obligarle a salir corriendo, y no tanto en el
terror que haba sentido.
Por contraste, las secuelas de las experiencias incestuosas de Petra
tuvieron un efecto mucho ms debilitador, dado que su defensa asociada a la sumisin se convirti en un estilo de respuesta habitual y de
larga duracin. Petra sigui sintiendo una sensacin frecuente de
derrumbe, una tendencia a darse por vencida ante dificultas relativamente secundarias, una prdida de entusiasmo, una ausencia de
alegra de vivir, y una falta de rumbo en relacin con su futuro. Su tendencia a la hipoactivacin prosigui durante la adultez y le impeda
desarrollar su potencial a nivel psicolgico, profesional y social. Sus
respuestas contrastaban marcadamente con las de Dorothy: en lugar
de una mayor confianza en s misma y una mayor sensacin de dominio, Petra senta vergenza y entumecimiento; en lugar de ser capaz
de tomar medidas activas para integrar la experiencia, su defensa
inmovilizadora de la sumisin y la hipoactivacin acompaante le
impedan reorganizar su capacidad de recuperacin e integracin.

Respuestas defensivas incompletas o ineficaces


La propia experiencia subjetiva de seguridad y proteccin
depend;e= de una serie de creencias en las propias fuerzas (Krystal,
1988, p. 157). En condiciones traumticas, estas fuerzas no han logrado proteger a la persona (Cole y Putnam, 1992; Herman, 1992; Janet,
1925; Levine, 1997, 2004; Pearlman y Saakvitne, 1995; Van der Kolk,
McFarlane et al., 1996). Cuando un incidente traumtico es tan grave
que la persona no tiene otro recurso que paralizarse o someterse, el
sistema defensivo queda ulteriormente desorganizado: Cuando no es
posible ni la resistencia ni la huida, el sistema humano de autodefensa
se ve desbordado y queda desorganizado. Cada uno de los componentes de la respuesta normal al peligro, una vez perdida su utilidad, tien-

204

EL TRAUMA Y EL CUERPO

de a persistir en un estado alterado y exagerado mucho despus de


que el peligro real haya pasado (Herman, 1992, p. 34). El factor ms
habitual de mantenimiento en los trastornos de origen traumtico
parece ser la persistencia, incluso dcadas ms tarde, de reacciones
defensivas alteradas, junto con respuestas de orientacin desadaptativas. Es una premisa esencial de la psicoterapia sensoriomotriz que
con el tiempo, estas secuencias habituales de movimientos defensivos
fsicos interrumpidos o ineficaces contribuyen poderosamente al
mantenimiento de los sntomas, dificultando con ello su resolucin.
Su disociacin de otros aspectos de la propia identidad los mantiene
separados y no integrados en relacin con la vida y la experiencia
actual de la persona en cuestin.
La persistencia de componentes del subsistema defensivo tiene
lugar de distintas formas. Muchos sntomas somatomorfos, como la
anestesia y la analgesia, guardan relacin con las defensas animales
(Nijenhuis et al., 1999). Van der Hart et al. (2000) especulan que la alta
proporcin de sntomas disociativos somatomorfos en los soldados
combatientes de la Primera Guerra Mundial se debi, al menos en parte, a la inmovilidad forzosa frente a la amenaza a la integridad corporal, suscitando estados defensivos animales crnicos, en particular la
paralizacin defensiva, junto con las consiguientes manifestaciones
somatomorfas. De forma caracterstica, las personas traumatizadas
que tienden a la inmovilizacin parecen sentirse atrapados con facilidad e incapaces de actuar ante una posible amenaza. Por contraste
con la sumisin al peligro inevitable, ;la paralizacin defensiva= se
relaciona con un estado crnico de hipervigilancia, una tendencia a
alarmarse y ocasionalmente a entrar en pnico (Krystal, 1988, p. 161).
Dado que la inmovilizacin incluye la hiperactivacin mediatizada por
el sistema simptico, las personas traumatizadas que tienden a tener
estas reacciones pueden hiperactivarse con facilidad, manifestando
sntomas caractersticos de la zona de hiperactivacin que describimos
en el captulo 2.
Las personas que han reaccionado con la defensa de la sumisin
mediatizada por el sistema parasimptico tienden a hipoactivarse fcilmente. Petra reaccionaba con frecuencia a la sensacin de angustia
precipitndose nuevamente hacia un estado de ensimismamiento
acompaado de una prdida del tono muscular. Deca de s misma que

LOS SUBSISTEMAS DEFENSIVOS

205

se entregaba sexualmente a los hombres durante su adolescencia y


su adultez joven. Durante los encuentros emocionalmente abusivos y
fsicamente dolorosos con su novio, era incapaz de defenderse ni de
huir, usando en su lugar la reaccin sumisa que le haba funcionado
durante la niez. Su reaccin era similar a la que aparece en animales
que han sido sometidos repetidamente a un dolor inevitable: estos animales tienden a mostrarse desvalidamente sumisos, quedndose echados en el suelo y gimoteando en lugar de resistirse activamente, al
exponerlos al dolor (Seligman, 1975). Petra se senta disociada de s
misma y esperaba, enmudecida, a que acabaran los abusos.
La prdida del locus interno de control es comn en el caso de los
pacientes que han confiado en alguna de las defensas asociadas a la
inmovilizacin: paralizacin, sumisin total o conductas sumisas. Las
personas traumatizadas a menudo no pueden retomar su anterior
tipo de personalidad, sino que asumen la personalidad sumisa, servil
;de esclavo=, y su capacidad de actuar asertivamente se ve perjudicada
en mayor o menor grado (Krystal, 1988, p. 157). Al no comprender
que esta prdida es el resultado normal de una reaccin defensiva
inmovilizadora ascendente, pueden sentirse avergonzados e incapaces, y se censuran despus por su falta de asertividad. Inconscientes
de que sus reacciones son un reflejo de unas defensas inmovilizadoras
activadas instintivamente, los pacientes como Petra se culpan a s mismos, como si sus opciones fueran voluntarias y deliberadas. A su vez,
la autoatribucin y la autoculpabilizacin solidifican [refuerzan] las
tendencias a la inmovilizacin. Sin la sensacin de que pueden confiar
en ellos mismos o en sus cuerpos, los pacientes acaban identificndose con sus reacciones habituales; las reacciones inmovilizadoras se
viven como as es como soy en realidad.
Mientras que en el caso de muchas personas traumatizadas las
defensas inmovilizadoras predominan y desplazan al funcionamiento
adaptativo, para otras las defensas movilizadoras pueden seguir persistiendo bajo la forma de reacciones defensivas hiperactivas. Janet
describe claramente una variante extrema de una resolucin fallida de
la reaccin de ataque: Determinados pacientes manifiestan agresividad de una forma cruda; pegan, araan, muerden y profieren gritos
amenazantes Los movimientos defensivos de los brazos extendidos
hacia adelante, el cuerpo echado hacia atrs, son bastante caracters-

206

EL TRAUMA Y EL CUERPO

ticos (1907, pp. 102-103). Aunque la mayora de nuestros pacientes


pueden no manifestar unas conductas tan extremas, s vemos de hecho
variantes ms sutiles de lo que describe Janet. Muchos pacientes son
propensos a mostrarse emocionalmente susceptibles, enfadados o
incluso violentos, y sienten arrebatos importantes de rabia a la menor
provocacin. Esta propensin a la agresividad se puede atribuir tanto
a una reaccin de ataque no integrada como a la supresin de la rabia
dentro del contexto de una situacin traumtica, por lo que la rabia
queda soterrada y retorna como un escollo permanente para la futura adaptacin ;de la persona= (Krystal, 1988, p. 165). Las conductas
de huida, tales como el salir corriendo y la evitacin, pueden seguir
siendo utilizadas mucho tiempo despus del incidente traumtico. Se
conocen casos de veteranos con neurosis de guerra que agachan la
cabeza ante la presencia de objetos voladores imaginarios durante
aos despus de los hechos dramticos; algunos pacientes que estaban cerca del World Trade Center cuando los aviones chocaron contra
los edificios tambin se descubren a s mismos corriendo para ponerse a cubierto cada vez que pasa un avin sobre sus cabezas, o tienen
reiteradas pesadillas en las que se esfuerzan por huir del peligro. De
este modo, las defensas asociadas a la movilizacin tambin pueden
persistir mucho despus del incidente traumtico original.

Conclusin
Las respuestas defensivas, al igual que las respuestas de orientacin, estn determinadas por los sistemas de accin psicobiolgicos
que se ven activados rpidamente por el peligro ambiental, otorgando
as la ventaja de la velocidad. En los seres humanos existe tambin un
componente cognitivo que posibilita el aprendizaje y el juicio previos
a fin de ajustar la respuesta defensiva al contexto especfico. Modificaciones [variantes] de estas defensas nos permiten desarrollar unas
habilidades fsicas que garantizan nuestra seguridad mientras conducimos, patinamos, esquiamos o incluso simplemente andamos por la
calle. Es necesario un ajuste motriz constante a travs de la orientacin y de la valoracin de la dificultad actual a fin de poder garantizar
la seguridad, el equilibrio y la direccin. Por desgracia, nuestros pacientes traumatizados tienen mayores probabilidades de sobreutilizar

LOS SUBSISTEMAS DEFENSIVOS

207

las defensas que se usaron habitualmente durante el perodo de la


traumatizacin en respuesta a estresores menores o elementos ambientales actuales que traen a la memoria los hechos del pasado. A travs
de las estrategias de la psicoterapia sensoriomotriz, a estos pacientes
se les puede ayudar primero a observar sus reacciones defensivas desadaptativas simplemente como unos fenmenos fisiolgicos normales
o mejor todava, como recursos de supervivencia, como formas
ingeniosas mediante las cuales su legado evolutivo preserv la supervivencia en un mundo peligroso. A medida que los pacientes comienzan a explorar estas tendencias defensivas de forma plenamente consciente, suele ocurrir un fenmeno espontneo: las reacciones defensivas movilizadoras comienzan a manifestarse a nivel corporal: un tensamiento de la mandbula, los brazos y los puos, o sensaciones en la
garganta acompaadas de la impresin de querer hablar o gritar (vase el captulo 11). A travs de la lenta y dolorosa labor de observar lo
que el cuerpo quiere hacer a medida que el trauma es trado a la memoria, va emergiendo la posibilidad de una respuesta diferente, incipiente durante la traumatizacin original, apta ahora para proseguir su
evolucin en direccin a unas respuestas defensivas ms flexiblemente adaptadas al presente.

La adaptacin: el papel
de los sistemas de accin
y las tendencias de accin

Todas nuestras experiencias, desde los momentos de quietud, contemplativos, a aquellos en los que rendimos al mximo, incluyen acciones tanto fsicas como mentales. Incluso la experiencia sencilla y aparentemente pasiva de ver una puesta de sol (lo que supone una vivencia
sensorial, emocional y cognitiva) activa neuronas del sistema motriz.
Nuestras respuestas cognitivas, emocionales y sensoriomotrices se
organizan y configuran en tendencias de accin a travs de los sistemas
de accin psicobiolgicos, evolutivamente preparados ;incorporados=,
que son: (1) epigenticamente innatos ;hard-wired=, (2) susceptibles de
condicionamiento clsico, (83) organizadores, (4) estabilizadores, y (5)
adaptativos por naturaleza (Cassidy y Shaver, 1999; Nijenhuis, Van der
Hart y Steele, 2002; Panksepp, 1998; Van der Hart et al., 2006).
Dada la diversidad de las dificultades a las que nos enfrentamos
en la vida desde la niez a la vejez, se necesita tener una amplia gama
de posibles sistemas de accin al alcance con vistas a la adaptacin
ptima al entorno. Mientras que el sistema de accin responsable de
la defensa organiza nuestra respuesta a la amenaza, otros sistemas
de accin rigen facetas de la experiencia que no guardan relacin con
el peligro y la amenaza. Estos sistemas nos estimulan a crear relaciones afectivas ntimas, explorar, jugar, participar en las relaciones
sociales, regular la energa (a travs de la comida, el sueo, etc.),

210

EL TRAUMA Y EL CUERPO

reproducirnos y cuidar de los dems (Cassidy y Shaver, 1999; Marvin


y Britner, 1999; Panksepp, 1998; Van der Hart et al., 2006).
Se han utilizado diferentes trminos para describir conceptos similares a los sistemas de accin. Bowlby (1969/1982), Cassidy y Shaver
(1999), y dems representantes de la teora del apego utilizan el trmino de sistemas conductuales, mientras que Gould (1982) y Lichtenberg (1990; Lichtenberg y Kindler, 1994; Lichtenberg, Lachmann y
Fosshage, 1992) utilizan el trmino de sistemas motivacionales. Fanselow y Lester (1988) utilizan el trmino de sistemas funcionales, y Panksepp (1998) habla de los sistemas operativos emocionales, subrayando
las motivaciones emocionales de los sistemas y su objetivo evolutivo
de garantizar la supervivencia. Siguiendo el ejemplo de Van der Hart
et al. (2006), hemos optado por utilizar el trmino de sistemas de accin
dado que la activacin de cada uno de los distintos sistemas estimula
determinadas acciones fsicas en particular sensaciones y movimientos corporales adems de las correspondientes acciones mentales
pensamientos y emociones pertinentes a cada uno de los sistemas.
La intencin de la teora de los sistemas de accin es proponer un
paradigma que permita relacionar el mbito interno de la experiencia
cognitiva, emocional y sensorial con la accin fsica. Lo que nosotros
llamamos sistemas de accin no es exactamente lo mismo a lo que aludan los autores anteriores. Lo que sigue es una amalgama de diversas
teoras y de nuestra propia experiencia clnica. Nuestras formulaciones corresponden ms al mbito de la especulacin documentada,
antes que ser el reflejo de unos modelos de accin psicofsica debidamente investigados. Partimos de la premisa de que estos sistemas de
accin intrnsecos ;hard-wired= pueden determinar acciones fsicas,
sensaciones, emociones y cogniciones desde la base [i.e., en sentido
ascendente=. Aunque los sistemas de accin no dictan ni determinan
inflexiblemente unas acciones en particular, s afectan de hecho e
influyen en las tendencias hacia determinadas acciones en determinadas situaciones especficas (Steele, Van der Hart y Nijenhuis, 2006).
La psicoterapia sensoriomotriz enfatiza la observacin meticulosa de
las posturas, acciones e inhibiciones manifestadas por el cuerpo del
paciente y asociadas a los diversos sistemas de accin.
Los sistemas de accin son interdependientes y estn interrelacionados, pero cada uno de ellos est programado dentro del cerebro y

LA ADAPTACIN

211

aparece representado por una serie de circuitos neurales que, al activarse, determinan unas respuestas ms o menos predecibles encaminadas a alcanzar los objetivos especficos propios de dicho sistema (Nijenhuis et al., 2002). Un sistema de accin es activado por unos estmulos
internos y externos diferenciados que, a su vez, impulsan una orientacin adicional hacia estmulos relacionados con el sistema y tambin
organizan la conducta a fin de satisfacer los objetivos de dicho sistema.
Cuando se percibe un estmulo, se suscita un pensamiento o una emocin junto con una respuesta motriz preliminar, lo que a continuacin
impulsa la direccin de la siguiente percepcin y/o suscita otro pensamiento o emocin. Las relaciones entre estos distintos componentes
vivenciales (pensamiento, emocin, sensacin corporal, percepcin
sensorial y movimiento) son mutuamente influyentes y se organizan en
torno a la satisfaccin de los objetivos del sistema de accin en particular activado. Dichos objetivos se prolongan durante largos perodos, al
tiempo que la conducta necesaria para alcanzarlos se ajusta flexiblemente, de forma no aleatoria, a una amplia gama de entornos y al ;nivel
de= desarrollo de la persona (Cassidy y Shaver, 1999, p. 651; vase tambin George y Solomon, 1999). Por ejemplo, los objetivos del sistema de
apego tales como la proximidad y la seguridad en relacin con un otro
de confianza permanecen relativamente constantes a lo largo de toda
la vida, pero la conducta requerida para satisfacer dichos objetivos se
va modificando y desarrollando a medida que la persona madura y que
el entorno cambia. Con el tiempo, las personas crean su propia forma
de responder a la activacin de cada uno de los sistemas y de satisfacer
sus objetivos esto es, desarrollan sus propias tendencias de accin en
relacin con cada uno de los sistemas con un grado variable de amplitud, riqueza, xito, adaptabilidad y satisfaccin personal.
Cada uno de los sistemas se asocia a unas emociones especficas,
las cuales se coordinan con la conducta apropiada para satisfacer los
objetivos del sistema. Por ejemplo, la curiosidad es caracterstica de la
exploracin, la alegra suele verse suscitada por el juego, la rabia y el
miedo acompaan a las reacciones defensivas y as sucesivamente
(Panksepp, 1998). Cada emocin, a su vez, se asocia a determinadas
expresiones faciales, movimientos, sensaciones y conductas diferenciadas. Las percepciones sensoriales se ven sesgadas por la estimulacin de un determinado sistema de accin y su cualidad emocional:

212

EL TRAUMA Y EL CUERPO

por ejemplo, si se activa la exploracin y su correspondiente tonalidad


emocional de curiosidad, nuestros sentidos se agudizan en direccin
a los estmulos novedosos e interesantes, y nuestros movimientos y
ajustes posturales se organizan con objeto de aumentar nuestra capacidad de percibir dichos estmulos. Nuestros pensamientos, asimismo, cambian de contenido para corresponderse con el proceso y los
objetos de la exploracin. De esta forma, todos los niveles de procesamiento de la informacin cognitivo, emocional y sensoriomotriz
obran concertadamente, sistmicamente, en la prosecucin de los
objetivos de un determinado sistema de accin en particular.
Si bien cada uno de los sistemas de accin es nico, tambin son
mutuamente dependientes, estn interconectados y con frecuencia se
complementan. Normalmente son varios los sistemas de accin que se
activan simultneamente y actan juntos para alcanzar una variedad
de objetivos interrelacionados. Por ejemplo, la relacin de pareja puede activar simultneamente los sistemas de apego, juego, exploracin
y sexualidad. Las combinaciones de sistemas de accin requieren una
capacidad de integracin de nivel superior que suele ser deficitaria en
las personas traumatizadas. Por ejemplo, el equilibrio entre el trabajo,
el juego, el descanso, las amistades, las relaciones de pareja y la educacin de los hijos es difcil de alcanzar y requiere flexibilidad, colaboracin y coordinacin entre los distintos sistemas de accin (Steele et
al., 2005). A medida que vamos madurando, el cultivo de la capacidad
de integracin incluye desarrollar esta interrelacin en base a prestar atencin simultneamente a los cometidos y objetivos de diversos
sistemas de accin y realizar las acciones complejas necesarias para
que todo salga bien. Por ejemplo, en el caso de un matrimonio, actividades tales como asistir a una fiesta relacionada con el trabajo puede
satisfacer simultneamente los objetivos de diversos sistemas de
accin e.g., el sistema de apego (proximidad), el sistema de exploracin (tentativas profesionales), el sistema del juego (recreacin) y el
sistema de la sociabilidad (hacer relaciones fuera del matrimonio).
Con objeto de poder responder satisfactoriamente durante la fiesta a
los objetivos potencialmente conflictivos de todos estos sistemas de
accin, se precisa una comunicacin compleja, sofisticada y mutuamente emptica entre los miembros de la pareja, lo que requiere la
suficiente capacidad de integracin por parte de los dos.

LA ADAPTACIN

213

Los ocho sistemas de accin


Sobre la base de la obra de Barkes, Cosmides y Tooby (1992), Bowlby (1969/1982), Cassidy y Shaver (1999), Fanselow y Lester (1988),
Gould (1982), Lichtenberg (1990; Lichtenberg y Kindler, 1994), Panksepp (1998), Steele et al. (2005b) y Van der Hart et al. (2006), hemos
delimitado ocho sistemas de accin fundamentales e interrelacionados que rigen la conducta humana:
1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.
8.

Defensa (descrito en el captulo anterior)


Apego
Exploracin
Regulacin de la energa
Cuidados
Sociabilidad
Juego
Sexualidad

Estos sistemas de accin se dividen en dos categoras principales:


1) los sistemas que favorecen la defensa en los contextos amenazantes, lo que incluye los subsistemas defensivos que describimos en el
captulo anterior; y 2) los sistemas que favorecen el desenvolvimiento
dentro de la vida cotidiana (no amenazante, normal) (Steele et al.,
2005b). Estas dos categoras tienden a inhibirse recprocamente: si se
activa el sistema de defensa, cesan las actividades correspondientes a
los sistemas de accin responsables de la vida cotidiana, retomndose
nuevamente una vez que el peligro haya pasado.
Debido a su papel crucial de cara a garantizar la supervivencia y
brindar la necesaria regulacin biopsicosocial para el desarrollo cerebral ptimo, el sistema de apego sienta las bases de todos los otros sistemas. A travs de las relaciones de apego el nio aprende a responder
a la activacin de cada uno de los otros sistemas de accin. La expresin
nica que cada sistema adopta en ltima instancia y el grado de adaptabilidad de las tendencias de accin individuales en respuesta a la activacin de un sistema de accin dado, depende en gran medida del desarrollo del sistema de apego en los primeros aos de vida, de la forma
como queda configurado por ;la accin de= las principales figuras de
apego del nio.

214

EL TRAUMA Y EL CUERPO

El sistema de accin responsable de la defensa


El apego est ntimamente conectado al sistema de defensa, dado
que se activa cada vez que el nio siente inseguridad, malestar o peligro. Como dijimos en el captulo anterior, el sistema de accin responsable de la defensa sirve al objetivo de la supervivencia y se activa cada
vez que un estmulo es percibido como potencialmente peligroso. La
tendencia de las personas traumatizadas a sentir determinados estmulos inocuos como amenazantes hace saltar reiteradamente los subsistemas defensivos incluso en situaciones en las que no existe ninguna amenaza. A la larga, estas tendencias de accin defensivas se convierten en conductas automticas que toman precedencia sobre las
acciones que podran satisfacer los objetivos de los sistemas de accin
correspondientes a la vida cotidiana no asociados a la amenaza. Por
ejemplo, una mujer de 50 aos, Annie, que haba sufrido maltratos
fsicos y desatencin grave por parte de su madre alcohlica, segua
siendo vulnerable a la activacin traumtica cuando, de adulta, las
relaciones se volvan ms cercanas y familiares. Su sistema de defensa
se movilizaba, junto con las correspondientes tendencias de accin,
cada vez que los intentos de otra persona por estrechar su relacin con
ella activaban su sistema de apego. Con el tiempo, este estilo de reaccin no slo deriv en problemas crnicos de relacin sino que tambin interfiri en la elaboracin y la maduracin del sistema de accin
responsable del apego en general.
El predominio del sistema de accin responsable de la defensa en
las personas que adolecen de trastornos de origen traumtico constituye un elemento central en el tratamiento de estos sujetos. El profesional debe ser consciente de la intrusin de las tendencias de accin
defensivas en la conducta y los movimientos del paciente, lo que anula
el funcionamiento de otros sistemas de accin. En la psicoterapia sensoriomotriz, los pacientes aprenden a reconocer los signos fsicos
indicativos de la activacin de su sistema defensivo, tales como la
hiperactivacin o la hipoactivacin fisiolgica y la tensin muscular o
la flacidez. Los pacientes aprenden a valorar si dichas reacciones son
apropiadas a su situacin actual, y tambin aprenden a inhibir o calmar dicha activacin de manera que puedan responder eficazmente a
los sistemas de accin que rigen los aspectos de la vida cotidiana que
no revisten ninguna amenaza.

LA ADAPTACIN

215

El sistema de accin responsable del apego


Como ya vimos, el sistema de apego est vinculado al sistema de
defensa debido a su papel crucial con vistas a garantizar la supervivencia. Tres importantes necesidades evolutivas intervienen para estimular el sistema de apego en el nio: la necesidad de proximidad, un
refugio seguro ;haven, un puerto, un oasis= y una base segura ;base, un
fundamento, unos cimientos= (Simpson, 1999). La necesidad de proximidad se activa cuando la separacin respecto de la figura de apego
sobrepasa el terreno conocido del nio ;comfort zone, el rea de seguridad o de bienestar=, ya sea en trminos de tiempo o de distancia.
Desde una perspectiva evolutiva, la funcin del apego de mantener la
proximidad tiene por objeto disminuir el riesgo de peligro/dao para
el infante o el nio vulnerable, garantizando la cercana con un cuidador ms poderoso y competente. La figura de apego tambin ofrece a
nivel emocional un refugio seguro de consuelo y ayuda en caso de
necesidad. Dentro del contexto de esta base segura, los nios sienten
la seguridad necesaria para aprender habilidades de regulacin, lo
que facilita el desarrollo de todos los otros sistemas de accin. En el
proceso de contribuir a satisfacer los objetivos de dichos sistemas, las
figuras de apego brindan consuelo, contacto fsico, comunicacin,
ayuda en caso de necesidad, regulacin fisiolgica y relacional ;interpersonal, interactiva=, y una sensacin de pertenencia (Ainsworth et
al., 1978; Bowlby, 1969/1982; Carlson, Cicchetti, Barnett y Braunwald,
1998; Cassidy y Shaver, 1999).
Por ejemplo, una madre puede alentar el sistema de accin responsable de la exploracin en base a sostener al nio con firmeza mientras llama su atencin en direccin a aspectos perceptivos interesantes del entorno. O puede estimular el sistema de accin responsable
del juego iniciando el juego del cuc ;ocultar el rostro y mostrarlo de
repente diciendo cuc!=. Con el tiempo, incluso en la adultez las
relaciones de apego se convierten en un medio de apoyo para la materializacin de otros sistemas de accin. Si bien durante el curso del
desarrollo el sistema de apego se vuelve menos crucial para la supervivencia fsica, contina desempeando un papel prominente en la
existencia cotidiana a lo largo de toda la vida en virtud de su relacin
con los restantes sistemas de accin. Como seala Bowlby: Es evidente que los seres humanos de todas las edades se sienten de lo ms

216

EL TRAUMA Y EL CUERPO

felices y son capaces de desplegar sus talentos y sacarles el mximo


partido cuando se sienten seguros de que, detrs de ellos, hay una o
ms personas de confianza que vendrn en su ayuda en el caso de que
surja alguna dificultad (1973, p. 359).
Numerosas acciones fsicas son caractersticas de la conducta de
apego: las conductas de bsqueda de proximidad y de induccin de la
proximidad, las expresiones faciales tales como sonrer, responder a
las expresiones ;faciales= y al contacto ocular de la madre, llorar y alargar las manos ;extender los brazos= en direccin al cuidador, amoldarse ;shaping= (Stern, 1985) o adaptarse ;conformarse= automticamente al cuerpo de la madre, y dems (Ainsworth, 1963; Bowlby, 1988;
Lyons-Ruth y Jacobvitz, 1999; Schore, 1994, 2003a). Observa Schore
que las seales auditivas tales como, por ejemplo, una determinada
inflexin, velocidad y sonidos verbales, generan numerosas consecuencias conductuales relacionadas con el apego.
Como ya adelantamos en el captulo 2, en las personas que adolecen de trastornos de origen traumtico dichas conductas de apego
coexisten con tendencias de accin defensivas. En el caso de estas personas, las tendencias de accin asociadas a la bsqueda de proximidad relacionada con el apego, suelen verse estimuladas simultnea o
secuencialmente junto con las tendencias defensivas, como se evidencia en el movimiento de los nios con un estilo de apego desorganizado-desorientado. En la psicoterapia sensoriomotriz se observan y analizan las secuencias de movimientos de apego del paciente, a menudo
dentro del contexto del desarrollo del apego hacia el terapeuta, de
manera que las conductas de apego no se confundan con las tendencias defensivas, ni se vean desplazadas ni anuladas por las tendencias
defensivas. El terapeuta sensoriomotriz puede pedirles a los pacientes
que de forma plenamente consciente observen, repitan, alteren o
aumenten los movimientos relacionados con el apego, tales como el
alargar la mano o extender el brazo. Por ejemplo, Kat vino a terapia
quejndose de tener sentimientos contradictorios ;de sentir ambivalencia= en relacin con su matrimonio. Cuando su terapeuta le pidi
que se imaginara a su marido en la habitacin con ella, Kat sinti el
impulso de dirigirse hacia l y cogerle de la mano; sin embargo, simultneamente tambin senta las tendencias defensivas de la tensin en
el pecho y el impulso a apartarse bruscamente de l. Este conflicto

LA ADAPTACIN

217

entre el apego y las acciones fsicas defensivas es caracterstico de los


pacientes como Kat, que han vivido la experiencia de unas relaciones
traumticas durante la niez. En el transcurso de la terapia, Kat aprendi a comprender e inhibir las tendencias defensivas relacionadas con
su antigua traumatizacin, de manera que pudiera realizar movimientos cariosos de bsqueda de proximidad sin sentir impulsos contradictorios simultneos. Este cambio reforz el bienestar y la seguridad
asociados a un sistema de apego menos conflictivo, lo que redujo adicionalmente el impulso contrario a defenderse.

El sistema de accin responsable de la exploracin


El sistema de exploracin no se activa a menos que la seguridad
est garantizada; en razn de ello, tambin depende fuertemente del
sistema de apego durante la infancia y la niez. Ainsworth (1963) propone que la relacin de apego brinda una base segura desde la que el
nio puede explorar sin peligro, subrayando la importancia del equilibrio apego-exploracin (Ainsworth, Bell y Station, 1971; Cassidy y
Shaver, 1999). Estos dos sistemas son complementarios e inhibitorios: cuando el sistema de apego no est activado en otras palabras,
cuando el nio se siente seguro la exploracin aumenta; pero cuando el nio percibe una posible amenaza y se activa el sistema de apego, cesa la exploracin hasta que la amenaza haya pasado o bien se
valore como una falsa alarma (Ainsworth y Wittig, 1969). Dentro del
contexto de unas relaciones de apego seguro, por lo tanto, los hbitos
exploratorios del nio reflejan la vivencia de una exploracin segura
(Grossmann y Zimmermann, 1999). El nio siente la seguridad asociada a una figura de apego que vendr en su ayuda, lo que a su vez le
permite explorar.
Panksepp describe elocuentemente el sistema de accin responsable de la exploracin como el sistema de inspeccin/exploracin/
investigacin/curiosidad/inters/expectacin/ bsqueda que llena la
mente de inters y motiva a los organismos a mover sus cuerpos sin
esfuerzo en busca de las cosas que necesitan, ansan y desean (1998,
pp. 145, 53). Desde una perspectiva evolutiva, la exploracin es el sistema que histricamente ha permitido a los hombres y mujeres investigar el entorno, localizar terrenos ptimos de caza y descubrir fuen-

218

EL TRAUMA Y EL CUERPO

tes de alimento. En los tiempos modernos, la exploracin impulsa la


curiosidad y el aprendizaje, y es la base de las actividades tanto educativas como vocacionales. Panksepp sostiene que el sistema de exploracin impulsa y dinamiza muchas de las complejidades mentales que
los seres humanos sienten bajo la forma de sensaciones persistentes
de inters, curiosidad, bsqueda de sensaciones y, en el caso de darse
un crtex [en presencia de un desarrollo cortical] lo bastante complejo, la bsqueda de un sentido ms elevado (1998, p. 145).
La exploracin est estrechamente vinculada a otros sistemas de
accin debido a su capacidad nica de participar en la satisfaccin de
los objetivos de cualquier otro sistema de accin. Por ejemplo, si se
activa el sistema responsable de la regulacin de la energa, la conducta de la persona se organizar en torno a la gratificacin de las necesidades de dicho sistema en particular: si est cansado, buscar un lugar
abrigado para dormir; si tiene hambre, buscar comida ;bsqueda =
exploracin=.
Las acciones fsicas caractersticas del sistema de exploracin
incluyen expresiones faciales y conductuales de curiosidad y apertura;
movimientos de rastreo, bsqueda y orientacin encaminados a descubrir e investigar estmulos novedosos, interesantes; y la coordinacin ojo-mano utilizada para explorar objetos dentro del entorno. Las
conductas, expresiones y los gestos vivaces con la mano indicativos de
inters y de curiosidad tambin suelen hacerse evidentes en el mbito
de la exploracin de las ideas y los conceptos abstractos. En la prctica clnica, el sistema de exploracin se activa cuando se ayuda a los
pacientes a sentir curiosidad por la forma en que se manifiestan sus
tendencias de accin en el presente, en lugar de identificarse con ellas.
En particular, el terapeuta estimula la curiosidad y la disposicin de
los pacientes a observar sus tendencias defensivas cuando stas se ven
suscitadas por estmulos inocuos que recuerdan el trauma. Esta conducta exploratoria puede ser inducida por la inflexin de la voz del
terapeuta, el modelado, la plena conciencia, y la activacin del sistema de exploracin del propio terapeuta junto con la correspondiente
curiosidad. La interrelacin entre el paciente y el terapeuta favorece el
desarrollo del sistema de accin responsable de la exploracin dentro
del contexto de una relacin de apego reparadora.

LA ADAPTACIN

219

El sistema de accin responsable de la regulacin de la energa


Como ya vimos en el captulo 3, el sistema de apego desempea un
papel crucial en la regulacin de la activacin autnoma del nio en virtud de brindar la reparacin relacional necesaria, de manera que la activacin asociada a la alteracin ;laguna o brecha en la relacin= se vea
seguida de una vuelta al margen de tolerancia. Adems de asegurar un
equilibrio ptimo entre los estados de actividad y de descanso, el sistema
de regulacin de la energa tambin modula el comer, beber, dormir, la
temperatura corporal, las funciones de eliminacin, la asimilacin de
oxgeno, la actividad fsica y las reacciones al dao o el dolor fsico. La
respuesta oportuna de la figura de apego a la activacin del sistema de
regulacin de la energa del nio es esencial para el bienestar fisiolgico
y emocional del nio. A lo largo de toda la vida, la activacin de estas funciones fundamentales para la supervivencia que mantienen la homeostasis derivan en acciones con un objetivo encaminadas ya sea a brindar
una satisfaccin inmediata o bien a un aplazamiento temporal.
La regulacin de la energa se mantiene mediante una variedad de
mecanismos. Los mecanismos reflejos incluyen la modificacin inmediata de los procesos reguladores como, por ejemplo, modificar el ritmo de la respiracin de acuerdo con la necesidad de oxgeno, o tiritar
para mantener la temperatura corporal. Tendencias conductuales
innatas similares a stas son las responsables de que los animales busquen fuentes de calor, comida, agua y lugares protectores donde poder
dormir, necesarias para la supervivencia a largo plazo (Panksepp,
1998). De este modo, las acciones asociadas a la regulacin de la energa se interrelacionan con el sistema de exploracin. Adems, las conductas asociadas a la regulacin relacional y la autorregulacin, que
modulan la activacin emocional y fisiolgica como, por ejemplo, el
intercambio de miradas amorosas entre los padres que les tranquilizan mutuamente durante un encuentro difcil con su hijo adolescente,
son acciones de regulacin de la energa que se interrelacionan con los
cuidados, el apego y la sociabilidad. Conductas tales como el ejercicio
vigoroso o el juego enrgico tambin pueden hacer las veces de acciones reguladoras de la energa que devuelven la activacin fisiolgica
dentro de los lmites del margen de tolerancia. Las acciones tranquilizadoras, descansadas, tales como el balanceo rtmico ;mecerse rtmicamente=, el tai chi o el yoga, pueden satisfacer un propsito similar.

220

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Los desequilibrios en la homeostasis interna se acompaan de sensaciones de hambre, sed, hiperactivacin o hipoactivacin, o fatiga
seales todas ellas dirigidas al organismo para que alivie estas sensaciones tomando medidas. Las personas traumatizadas suelen ser
insensibles a estas necesidades de regulacin de la energa, o bien
desarrollan tendencias adictivas en respuesta a las mismas, y el tratamiento incluye ayudar a los pacientes a tomar conciencia gradualmente de las sensaciones corporales que advierten de estas necesidades y a continuacin cultivar posibles acciones que las satisfagan de
forma apropiada y en el momento ms oportuno.

El sistema de accin responsable de los cuidados


El apego tambin est ntimamente interrelacionado con el sistema responsable de los cuidados ;caregiving=. Bowlby (1969/1982, 1988)
sugiere que las respuestas de la figura de apego al infante se organizan
a travs del sistema responsable de los cuidados, el objetivo primario
del cual es la proteccin de la prole. El sistema de accin responsable
de los cuidados se activa en las figuras de apego cuando stas perciben
que el nio est estresado, amenazado o en peligro (George y Solomon, 1999), o cuando el nio percibe un estmulo externo o un estado
interno como amenazante, desagradable o estresante; as pues, el sistema de accin asociado a los cuidados por parte del progenitor se
desactiva cuando el nio se siente seguro, satisfecho y cmodo. Schore (2003b) describe esta relacin recproca entre los sistemas del apego y los cuidados, sealando que el llanto del nio desregula al cuidador y ste responde con los cuidados. La modulacin del malestar del
nio permite recprocamente que el cuidador se regule a s mismo.
Este es el mecanismo subyacente a las emociones placenteras que los
padres sienten cuando pueden proteger y cuidar de sus hijos, y del
miedo, la rabia y la ansiedad cuando no pueden.
Cuando se activa el sistema de los cuidados, el cuidador debe decidir si piensa responder y cmo (George y Solomon, 1999, p. 652). Su
conducta depende de la valoracin que haga de la seal emitida por la
otra persona y de la valoracin de una posible amenaza. La observacin detenida de la relacin madre-infante ha permitido describir una
gama enorme de pautas de movimientos asociados a los cuidados,

LA ADAPTACIN

221

incluidas las conductas de supervisin ;monitoring= en virtud de las


cuales la madre sondea el nivel de energa del nio, su estado de nimo y su capacidad de relacin, adems de las conductas asociadas a la
tranquilizacin y al desarrollo emocional (Tronick, 1998). Las emociones nutritivas ;nurturing, favorecedoras del desarrollo emocional= que
acompaan al sistema de los cuidados se describen como sutiles,
clidas y suaves (Panksepp, 1998, p. 247) y se hacen evidentes cuando
la madre ajusta receptivamente su conducta, su voz y su aparato perceptivo al cuerpo y las emociones del infante.
La conducta solcita va cambiando de forma natural dependiendo
de la fase del desarrollo individual: los infantes, los nios, los adolescentes, los adultos y los ancianos, todos ellos requieren diferentes cuidados. La naturaleza de la relacin didica tambin influye en la forma de cuidar: la conducta solcita entre el progenitor y el nio difiere
de la que se da entre amigos, que a su vez difiere de la que se da entre
los hijos adultos y los padres que se van haciendo viejos. Los pacientes
suelen requerir ayuda teraputica para desarrollar las tendencias de
accin asociadas a la dispensacin de los cuidados apropiados a sus
hijos, a s mismos, sus parejas, sus mayores y sus amigos.
En la prctica clnica los terapeutas regulan, varan, individualizan
y ejemplifican las conductas solcitas apropiadas sobre la base de las
necesidades y los objetivos teraputicos de cada paciente. De forma
similar al cuidador de un nio, el terapeuta debe ser sensiblemente
receptivo al paciente, adems de ser capaz de capear el temporal ;los
tormentosos momentos difciles= y brindar una reparacin relacional
cuando aparezcan los inevitables fallos a nivel de empata (Steele,
2003; Tronick, 1998).

El sistema de accin responsable de la sociabilidad


En su condicin de primera relacin social, la relacin de apego
sienta las bases del sistema de accin responsable de la sociabilidad,
conocido tambin como el sistema responsable de la afiliacin
(Murray, 1999) o de la afeccin. El sistema de la sociabilidad es un
sistema mucho ms extenso, o ms amplio, que el apego y no pertenece exclusivamente a la conducta dirigida tan solo a una o dos figuras
significativas de apego, sino que incluye la conducta dirigida hacia la

222

EL TRAUMA Y EL CUERPO

tribu o la comunidad (Bowlby, 1969/1982). Toda una variedad de


relaciones que forman parte de la experiencia humana tales como, por
ejemplo, la amistad, el compaerismo, la camaradera y la asociacin
grupal, se incluyen dentro del sistema de la sociabilidad (Cassidy y
Shaver, 1999). El sistema de accin responsable de la sociabilidad es
fundamental para la supervivencia (Cassidy y Shaver, 1999; Panksepp,
1998). Sin esta interdependencia relacional, no habramos sido capaces de desenvolvernos dentro de las manadas o grupos que optimizaron la supervivencia de las especies.
La sociabilidad contribuye a la salud psicolgica: una persona puede sufrir importantes consecuencias negativas si durante los aos de
la niez no se establecen adecuadamente los vnculos sociales oportunos. Es ms, si se establecen dichos vnculos y ms adelante se pierden, de ello se pueden seguir unas consecuencias negativas (e.g.,
depresin, temor al abandono, ansiedad) (Panksepp, 1998). El sistema responsable de la sociabilidad depende mutuamente de los otros
sistemas de accin. Adems de aumentar las opciones defensivas, los
grupos sociales: (1) ofrecen un espacio ;una aldea= para los cuidados tanto de los nios como de los adultos, (2) contribuyen a satisfacer
las necesidades de alimento y abrigo asociadas a la regulacin de la
energa, (3) favorecen la exploracin y el juego, y (4) brindan la oportunidad de desarrollar lazos afectivos ;de apego= a travs de la relacin
de pareja, la sexualidad y la reproduccin.
Como ya vimos en el captulo 2, el sistema de conexin social rige
los msculos faciales, la laringe y los msculos del odo medio, y regula los sistemas simptico y vagal dorsal con objeto de facilitar la comunicacin social efectiva. Las secuencias motrices preprogramadas
que se inician con el apego se desarrollan en direccin a la enorme
gama de conductas sociales que manifiestan los seres humanos.
Dichas conductas incluyen las expresiones emocionales (e.g., sonrer,
llorar, rer), las vocalizaciones tanto verbales como no verbales, y los
gestos, las posturas, las expresiones faciales y corporales que subrayan la comunicacin interpersonal. La conducta asociada a la sociabilidad viene estimulada y definida ;se desarrolla y queda determinada= por el entorno social particular que configura el contexto cultural
del individuo. Las personas manifiestan un amplio espectro de diversas habilidades y capacidades en lo relativo a crear conexiones socia-

LA ADAPTACIN

223

les con los dems (Goleman, 1995). Con los sistemas de conexin
social habitualmente debilitados, las personas traumatizadas aaden
una enorme gama de conductas problemticas a la activacin del sistema responsable de la sociabilidad, incluidas las tendencias agorafbicas, las fobias sociales, la incapacidad de estar solos, la profunda
falta de habilidades sociales, y una dificultad general en crear lazos
sociales. En la psicoterapia sensoriomotriz, se exploran dichas tendencias a travs del conocimiento de las acciones fsicas que interfieren en el sistema de la sociabilidad. Por ejemplo, una paciente manifestaba escasa expresividad facial o movimientos afectivos en sus relaciones interpersonales, lo que haca que los dems se sintieran desconectados de ella. Otro paciente, un varn, tena la costumbre de
cruzar los brazos por delante del pecho e inclinarse hacia atrs cuando hablaba con los dems, una tendencia fsica que su pareja interpretaba como una actitud de superioridad. Otro se quedaba inmvil y
tena dificultades en hablar dentro de las situaciones sociales. Estas
conductas indican la activacin simultnea de la defensa y de la sociabilidad. Los terapeutas observan las tendencias fsicas que salen a la
superficie cuando se activa el sistema responsable de la sociabilidad,
y ayudan a los pacientes a cuestionar las tendencias que interfieren en
la satisfaccin de los objetivos de dicho sistema.

El sistema de accin responsable del juego


Sentimientos contrarios ;interferentes= de malestar o miedo suelen
dificultar la capacidad de jugar por parte del individuo, que depende
para su activacin de la sensacin subjetiva de seguridad. Si la seguridad se ve amenazada, el juego finaliza inmediatamente, y si la amenaza se prolonga, de forma caracterstica la capacidad de jugar se pierde. Esto se pone de manifiesto en las conductas tanto humanas como
animales. Los chimpancs maltratados o enjaulados manifiestan unos
sntomas y una ausencia de actitud ldica ;playfulness, de juguetonera, de alegra y retozo despreocupados= similares a los que se observan en los seres humanos traumatizados (Goodall, 1995).
La exploracin y el juego suelen incluirse en la misma categora,
dado que con frecuencia suelen concurrir ;co-occur= o tener lugar en
una sucesin tan rpida que parecen ocurrir simultneamente. Las

224

EL TRAUMA Y EL CUERPO

actividades de exploracin suelen desembocar con frecuencia en el


juego; y a la inversa, el juego puede conducir a descubrir nuevos movimientos e ideas y, con ello, al aumento de la exploracin. Sin embargo,
Panksepp (1998) argumenta que el juego activa un sistema de circuitos cerebrales diferentes de la exploracin y por tanto constituye un
sistema de accin por derecho propio. El juego no es conformista ni
condescendiente (Winnicott, 2005, p. 68), sino una actividad intrnsecamente placentera, no estereotipada, espontnea, exenta de ansiedad o de cualquier otra emocin opresiva o intimidatoria (Brown,
1995, pp. 7-8). El juego comienza en la primera infancia, cuando el
beb es reflejado eficazmente ;mirrored, en alusin a la funcin de
espejo por parte de la madre=, se le ofrecen objetos y se le trata de forma que el beb desarrolle un sentido de la continuidad temporal (Cannon, en prensa). Ello puede incluir el juego frentico ;las rias espontneas o el retozo carente de reglas= en el que las cras de animales y
los nios pequeos suelen enzarzarse, otras variantes de juegos fsicos
y el juego con objetos. Las actividades competitivas deportes, videojuegos, concursos suelen calificarse como juegos y pueden considerarse como tales si la emocin y el placer que acompaan a dichas
actividades no acaban por tener un componente ansioso, lo que ira en
detrimento de la espontaneidad y la alegra del juego en s e indicara
la activacin de la defensa. A medida que se desarrolla el crtex, aparecen variedades de juego ms complejas, de naturaleza menos fsica
y ms cognitiva como, por ejemplo, los chistes, los juegos de palabras
y dems formas de humor mental, comedias y entretenimientos ;diversiones, espectculos=. Segn Panksepp (1998), el sello indicativo del
sistema de accin responsable del juego es la risa, que fortalece el apego y los lazos sociales. El juego relaciona ;conecta= recprocamente el
aumento de la activacin y el placer, y est asociado a la produccin
de endorfinas, el bienestar general y el aumento de la salud fsica y
mental (Schore, 2003a). Los sistemas de accin responsables del juego y de la exploracin se interrelacionan con la sociabilidad en virtud
de su contribucin a los lazos sociales, la colaboracin, la comunicacin, la determinacin del rango social, la estructura social, y el desarrollo de habilidades de liderazgo (Panksepp, 1998).
Los terapeutas sensoriomotrices sondean los movimientos caractersticos del juego y ayudan a los pacientes a explayarse en su capaci-

LA ADAPTACIN

225

dad de emprender estas acciones. Una variedad de pautas motrices


transculturales (y entre distintas especies) caractersticas permiten
indicar la conducta ldica a otros miembros del entorno social, incluida la postura corporal relajada, abierta, y una inclinacin de la cabeza
junto con una expresin soadora ;whimsical, despreocupada= en el
rostro (Beckoff y Allen, 1998; Caldwell, 2003; Donaldson, 1993). La
conducta ldica tambin incluye cambios rpidos de una conducta a
otra, los cuales estn ausentes en las relaciones serias, no ldicas (Beckoff y Byers, 1998; Brown, 1995). Los movimientos ldicos primitivos,
elementales, se suceden rpidamente, son aleatorios, fortuitos, no
estereotipados ;i.e., espontneos y originales=, y se manifiestan en los
nios y los animales en una amplia variedad de saltos, balanceos y
movimientos rotatorios (Goodall, 1995). Los movimientos agitados o
nerviosos habitualmente suelen servir para dar por finalizada la conducta ldica, a menos que sean vividos e interpretados como parte del
juego (Brown, 1995).
La incapacidad de jugar tiene consecuencias debilitadoras: La
exclusin del juego significa vivir una vida de empobrecimiento y aislamiento, desarrollando una tendencia a la literalidad ;un literalismo=
que impide el contacto y el desarrollo normal (Cannon, en prensa).
Winnicott (1971) afirma que uno de los cometidos fundamentales del
terapeuta es ayudar a los pacientes a aprender a jugar. La estimulacin del sistema de accin responsable del juego y de las correspondientes emociones de diversin y placer son especialmente importantes en la terapia con los pacientes traumatizados, que habitualmente
son incapaces de emprender conductas ldicas. De forma caracterstica, les resulta difcil relajarse lo bastante como para divertirse, y a
menudo perciben la chanza juguetona espontnea o los movimientos
fsicos rpidamente cambiantes del juego como molestos ;incmodos,
desgarbados= o amenazantes. La conducta ldica suele verse desplazada por las tendencias defensivas: miedo, movimientos agitados,
inmovilidad, tensin o colapso. Adems, a los pacientes les puede
resultar atemorizante o desagradable la conducta ldica espontnea
de los dems. Encontrar la forma de acceder a la parte del paciente
que puede estar dispuesta y ser capaz de participar en el juego constituye una delimitacin ;diferenciacin, hallazgo= importante en el
desarrollo de la relacin teraputica. El terapeuta sensoriomotriz ras-

226

EL TRAUMA Y EL CUERPO

trea meticulosamente la presencia de acciones ldicas incipientes el


esbozo de una sonrisa, un chiste, o bien una accin espontnea y les
saca provecho a estos momentos, prolongndolos y volvindolos apropiadamente ldicos. Al igual que sucede con la exploracin, la induccin del estado de juego en los pacientes les permite comenzar a disfrutar del proceso de curacin, dejar de identificarse con las asociaciones traumticas y emprender una nueva gama de posibilidades.

El sistema de accin responsable de la sexualidad


La evolucin ha dejado grabadas una sensaciones implacables
[inexorables] de deseo sexual en el cerebro (Panksepp, 1998, p. 226),
y tales sensaciones hacen las veces de motivaciones parciales con vistas al apareamiento y la reproduccin (Belsky, 1999). Sin embargo,
criar a los hijos hasta la edad adulta ;i.e., hasta que estn, a su vez, en
condiciones de reproducirse= requiere mucho ms por parte de los
padres que una relacin sexual (Bowlby, 1969/1982). Los vnculos
relacionales entre las parejas del sexo contrario o del mismo sexo, que
viven juntos y educan a los hijos abarcan una compleja interrelacin
de diversos sistemas de accin. El sistema responsable de los cuidados, junto con la sexualidad y el apego, estn todos ellos implicados en
las relaciones adultas de pareja (Bowlby, 1969/1982). La amistad ntima (en el sentido del sistema de accin responsable de la sociabilidad)
tambin es un elemento de muchas relaciones de pareja (Cassidy y
Shaver, 1999; Panksepp, 1998). Las relaciones afectivas adultas, al
igual que los primeros lazos afectivos ;las primeras relaciones de apego=, satisfacen los tres criterios del apego: ofrecimiento de proximidad, un refugio seguro y una base segura (Hazan y Zeifman, 1999). La
diferencia es que estos criterios se satisfacen mutuamente ;recprocamente= en el caso de las relaciones afectivas adultas. El apego de las
parejas adultas cimenta unos lazos emocionales duraderos entre las
personas ;los miembros de la pareja=, que se traduce en una supervivencia diferencial y un logro reproductivo ;i.e., el aumento de la probabilidad de sobrevivir y reproducirse= (Hazan y Zeifman, 1999, p.
348). De este modo, el sistema de accin responsable del apego parece
ser el sistema fundamental [i.e., fundacional, la base= del sistema de
accin de la sexualidad.

LA ADAPTACIN

227

Sin embargo, el sistema de la sexualidad incluye una variedad de


conductas especficas que no se encuentran en el sistema de apego,
tales como, por ejemplo, el cortejo, la seduccin, los lazos de pareja, y
las tendencias de accin asociadas al apareamiento y las pautas de
accin fijas que se observan en casi todos los mamferos cuando se
activa el sistema de la sexualidad/reproduccin. De forma caracterstica, pensamos que la sexualidad tambin abarca el sistema de accin
responsable de la sociabilidad, que incluye las relaciones afectuosas o
cariosas entre las parejas. Sin embargo, los miembros de nuestra
especie manifiestan de forma regular que el sexo y la calidez o el apoyo social ;la ayuda y los cuidados fsicos y emocionales clidos y afectuosos= no necesariamente van juntas, y en las zonas primitivas del
cerebro responsables de la elaboracin de dichas emociones, tambin
prevalece la confusin (Panksepp, 1998, p. 226). Los seres humanos
tienen la capacidad de materializar una actividad sexual que no incluye las complejas conductas de cortejo que seran indicativas de una
relacin afectuosa, cariosa, al igual que de materializar unas relaciones sexuales separadas de la reproduccin. En razn de ello, la sexualidad humana incluye una variedad de acciones que no estn directamente relacionadas con el acto real de la reproduccin. Las conductas
de bsqueda del placer sexual, tales como la masturbacin o la visin
de pornografa y de las pginas de Internet dedicadas a una amplia
gama de intereses sexuales, tambin se incluyen dentro del mbito de
las conductas asociadas al sistema de accin de la sexualidad.
Adems de las acciones sexuales explcitas, las secuencias de movimientos asociados a la sexualidad incluyen conductas conocidas ;reconocidas y reconocibles= de cortejo y coqueteo que indican atraccin
sonrer, contacto ocular, vocalizaciones ms agudas y a un volumen
ms elevado, gestos y expresiones faciales vivaces, exageradas (Cassidy y Shaver, 1999) y suelen incluir conductas ldicas ;juguetonas,
joviales= indicativas de la activacin simultnea del sistema de accin
responsable del juego. Esta conducta de coqueteo inicial es fundamental para la activacin del sistema de la sexualidad, pero las conductas de apego se hacen evidentes a medida que se va desarrollando
la relacin (Cassidy y Shaver, 1999). A medida que la atraccin sexual
se convierte en una relacin sentimental activa, con frecuencia se
suelen desarrollar modalidades reconfortantes de contacto fsico

228

EL TRAUMA Y EL CUERPO

tales como, por ejemplo, rodearse mutuamente con los brazos, cogerse de la mano y hablar en un tono de voz suave, intensificando o desplazando al contacto galante ;coqueto, seductor= que caracteriza a
los encuentros ms puramente sexuales (Cassidy y Shaver, 1999). Y a
medida que con el tiempo los nuevos amantes van formando una
relacin de apego, las conductas continan cambiando adicionalmente para dar cabida a unas conductas solcitas, cariosas y sociables ms sofisticadas ;i.e., asociadas a los sistemas de accin responsables de los cuidados, el apego y la sociabilidad=; la pareja pasa con
ello de tener un efecto recproco intensificador de la activacin
;fisiolgica= a ;tener un efecto= moderador de la activacin (Hazan y
Shaver, 1999, p. 350).
El tratamiento de los pacientes traumatizados, sobre todo de aquellos que tienen antecedentes de abusos sexuales, suele implicar investigar la forma de retomar, o en algunos casos incluso de sentir por primera vez, unas sensaciones sexuales agradables. La concentracin de
la atencin en la excitacin/inhibicin sexual desregulada o en la actividad sexual indiscriminada tambin es un imperativo teraputico.
Con frecuencia, los pacientes tienen problemas en relacionar la atraccin y el deseo sexual con el apego y el juego. Las dificultades pueden
surgir al emprender una nueva relacin y tratar de tolerar las sensaciones, la sensualidad y las acciones relacionadas. En el tratamiento,
los pacientes aprenden a inhibir sus tendencias de accin desadaptativas habituales relacionadas con la sexualidad, y a estudiar y practicar otras acciones diferentes que faciliten el desarrollo gradual del sistema responsable de la reproduccin/sexualidad, de manera que ya no
se viva como algo ni peligroso ni compulsivo. Por ejemplo, Ann vino a
terapia a la edad de 50 aos con objeto de abordar una tendencia de
accin que tena que ver con la sexualidad: sus experiencias sexuales
no le resultaban fsicamente placenteras, pero le permitan tener una
sensacin de poder y de conquista que a la larga le impedan crear una
relacin sentimental duradera. Si bien poda relacionar esta tendencia con los abusos de que fue objeto por parte de su hermano mayor y
que le transmitieron una sensacin de ser importante y especial, ni
este conocimiento ni la creciente insatisfaccin con el hecho de no
haberse casado le ayudaban a cambiar su conducta. En terapia, Ann y
su terapeuta masculino se sirvieron de la presencia y del sexo biolgi-

LA ADAPTACIN

229

co del terapeuta para estudiar de qu forma organizaba la paciente la


experiencia de estar con una persona del otro sexo con la que quera
comunicarse. Ann se esforz por evitar entrar en su estilo sexual
(inclinando la cabeza hacia un lado, pestaeando, sosteniendo la
mirada del terapeuta y alternndolo con mirar hacia abajo con una
coquetera disimulada, cruzar y descruzar las piernas, sonrisas frecuentes, e inclinarse hacia adelante) y advirti que se senta angustiada y desconcertada. La paciente refiri que no tena la menor idea de
cmo moverse, cmo respirar o cmo estar sin utilizar sus poderes
sexuales, y su activacin fisiolgica (no sexual) aument. El terapeuta
la alent a continuar inhibiendo la actitud de coqueteo, le ayud a
estudiar qu se senta al no saber cmo estar en una relacin con un
hombre sin coquetear, y a tolerar la incertidumbre. Si bien se senta
muy incmoda, Ann sigui advirtiendo y sondeando la ansiedad y la
incertidumbre que le resultaban tan poco familiares, hasta que sus
sensaciones fsicas comenzaron a normalizarse.
Con el tiempo, el terapeuta le ayud a explorar una forma diferente
de dominio: en lugar de la sensacin de poder sobre el otro (el hombre), prob a sentir una sensacin de dominio sobre su propio estado.
Mediante la regulacin y la inhibicin de las tendencias fsicas, emocionales y cognitivas, se sinti triunfante y poderosa sin necesidad
de depender de la sexualidad para sentirse fuerte. En una de las sesiones, cuando acab la hora, Ann y su terapeuta decidieron probar a
estrecharse la mano como un gesto de despedida de la sesin. La
paciente luch para no sexualizar esta accin, probando a ver qu se
senta al tener una relacin no sexual con un hombre. Ann dijo sentir
alivio y se fue de la sesin sintiendo una forma diferente de dominio
sobre su antigua tendencia.

La interaccin jerrquica entre los sistemas de accin


El hecho de si un sistema de accin entra en juego en un momento dado, adems de cundo y dnde, depende de toda una variedad
de factores. Segn Cassidy, Los sistemas conductuales ;de accin=
tienen unas normas que rigen la seleccin, la activacin y la terminacin de las conductas en funcin ;susceptible de especificacin= del
estado interior individual y del contexto ambiental (1999, p. 4).

230

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Dichas normas incluyen el nivel de desarrollo y el estado interno de


la persona, adems de los estmulos ambientales inmediatos. Por
ejemplo, si una persona tiene hambre (regulacin de la energa),
explorar el entorno en busca de comida. Por otro lado, si la misma
persona est simplemente dando un paseo y tropieza con una pastelera, puede que sienta hambre ante la vista de una tarta muy apetecible. En este caso, fue la activacin del sistema de exploracin la que
condujo a advertir un alimento que result ser lo bastante apetitoso
como para estimular el hambre; el sistema de regulacin de la energa funciona en este caso como un sistema de accin secundario. El
juego aparece cuando las necesidades de seguridad y de regulacin
de la energa estn satisfechas; los cuidados se producen dentro del
contexto del apego y de las relaciones sociales en las que el otro necesita atencin. La activacin de cualquier sistema de accin est, pues,
ntimamente relacionada con todos los otros sistemas. Independientemente de cul sea el sistema o los sistemas que se activen en un
momento dado, la persona por naturaleza buscar las opciones que
pueda haber en el entorno relacionadas con la satisfaccin de los
objetivos de dichos sistemas.
Mario, por ejemplo, tiene 6 aos de edad cuando lo llevan al zoolgico y ve un hipoptamo por primera vez en su vida. Al principio se
asusta de la boca y los dientes tan grandes del animal, y se abraza a las
piernas de su padre ocultndose detrs. Su padre le tranquiliza y le
anima a ver que los animales estn a una distancia prudente de l que
no hay peligro de que puedan franquear. Mario mira detenidamente al
hipoptamo y se queda fascinado por los dientes tan grandes y la boca
enorme; se re y seala a la cra de hipoptamo que hay en la charca,
procediendo a imitar juguetonamente sus acciones, y al cabo de un
rato se vuelve y le pide a su padre que le compre un helado. En esta
ancdota podemos ver que la conducta es el producto de la interaccin entre distintos sistemas conductuales ;de accin= (George y
Solomon, 1999, p. 653). Primeramente, cuando Mario ve el estmulo
novedoso de un animal grande con una boca grande y unos dientes
grandes, se siente alarmado; los sistemas de accin del apego y la
defensa se activan simultneamente y el nio se esconde detrs de las
piernas de su padre. La base segura brindada por la relacin de apego
con su padre mitiga su necesidad de defenderse y le brinda la suficien-

LA ADAPTACIN

231

te tranquilidad como para que se active el sistema de accin de la


exploracin, y Mario siente curiosidad. A medida que va explorando,
inicialmente desde la seguridad asociada a la relacin de apego con
el cuerpo de su padre protegindole del hipoptamo y que se va sintiendo cada vez ms intrigado con estos estmulos novedosos, se activa el sistema de accin responsable del juego. Cuando despus de un
perodo de tiempo finaliza el sistema del juego, se activa de nuevo el
sistema de exploracin del nio y ste mira a su alrededor, ve un puesto de helados, siente la estimulacin de su sistema de regulacin de la
energa y pide que le compren un helado.
Son muchos los factores que intervienen en las decisiones conductuales que tomamos: la informacin procedente del cuerpo y los sentidos, los objetos de nuestra orientacin inmediata, los pensamientos,
las creencias y las reacciones emocionales, y la respuesta y el feedback
procedentes del entorno ante cada accin concreta. La gama y el tipo
de conductas relacionadas con cada uno de los sistemas de accin y
sus variantes en funcin de la edad, el sexo, las experiencias previas y
el contexto actual, contribuyen a la versatilidad de la respuesta. El
feedback biolgico, a travs tanto de las hormonas como del sistema
nervioso central, nos permite seguir las indicaciones internas y
ambientales que conducen a la activacin o a la finalizacin de cada
uno de los sistemas. A medida que los objetivos de un determinado
sistema de accin son satisfechos a travs de nuestra conducta, aparecen otros objetivos diferentes que podran implicar otros sistemas
de accin adicionales, como en el ejemplo anterior. Mario pas del
objetivo de la seguridad al objetivo de la curiosidad en relacin con el
hipoptamo, y de ah al deseo de comerse un helado. Este rasgo de
correccin ;ajuste= en funcin del objetivo el cual implica que
cuando se alcanza un objetivo, aparece otro propio de los sistemas
de accin, posibilita una variedad y una flexibilidad de respuesta y
favorece la conducta adaptativa.
Algunos sistemas de accin se encuentran presentes desde el nacimiento, mientras que otros se desarrollan con el tiempo o entran en
escena con la madurez. En razn de ello, la conducta tambin se ve
influenciada por el orden en el que los sistemas de accin se encuentran al alcance ;se van volviendo accesibles= (Cassidy y Shaver, 1999;
Maslow, 1970; Panksepp, 1998). Seala Panksepp (1998):

232

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Todos los mamferos y, de hecho, todos los organismos vienen al


mundo con una amplia variedad de capacidades que no requieren un aprendizaje previo, sino que brindan unas oportunidades
inmediatas para que el aprendizaje pueda tener lugar Las habilidades emocionales surgen inicialmente a partir de los sistemas
operativos instintivos del cerebro, los cuales permiten que los
animales comiencen a buscar comida, recabar informacin y
dems recursos necesarios para el sustento de la vida Otros,
tales como el placer sexual y la dedicacin maternal, surgen ms
adelante con objeto de favorecer la reproduccin. Procesos sociales adicionales, tales como el juego y la bsqueda de dominio,
comienzan a controlar la conducta con diferentes intensidades
en fases ulteriores de la vida, y contribuyen a fomentar el establecimiento de unas estructuras sociales estables y a la propagacin
del ms afortunado y del ms capacitado (p. 26).
Los sistemas que se desarrollan primero ;ms precoces= influyen
en la instalacin ;wiring= de los procesos tanto ascendentes como
descendentes y, a su vez, influyen fuertemente en los sistemas de
accin que se desarrollan ulteriormente ;ms tardos=. Por ejemplo,
las relaciones de apego configuran la capacidad de regulacin y el
desarrollo cerebral antes de poder tener acceso a la regulacin descendente, cortical, tal y como indica la observacin de nios pequeos ;entre uno y dos aos medio=, que utilizan instintivamente la
base segura que les brinda el cuidador con objeto de explorar lo que
constituye una estrategia ascendente. Ms adelante en la niez, un
preadolescente puede utilizar el sistema de apego para acceder al
control descendente: por ejemplo, pidiendo consejo o informacin
sobre un trabajo de ciencias que le est generando ansiedad. Aunque
los nios muy pequeos ;menores de un ao= tienen un sistema
sexual rudimentario, como evidencian las actividades masturbatorias entre los infantes, dicho sistema aumenta en la pubertad y se
activa plenamente en la adultez joven. El sistema responsable de la
sexualidad/reproduccin emerge plenamente a travs de los procesos ascendentes asociados a los cambios hormonales y fisiolgicos,
pero ms adelante es encauzado por toda una amplia variedad de
consideraciones cognitivas, dado que madura en un momento del

LA ADAPTACIN

233

desarrollo en el que es posible la regulacin descendente la consciencia introspectiva ;insight=, la interpretacin y la reflexin.
La activacin de los sistemas de accin y sus correspondientes conductas se ve tambin influenciada por los imperativos evolutivos jerarquizados. Janet (1925) sugiere que los sistemas de accin que aparecen antes dentro del desarrollo se caracterizan por una mayor energa o fuerza que los que surgen ms tarde, lo que hace que los primeros ;los sistemas ms precoces= sean ms difciles de regular. As,
los sistemas de accin responsables de la defensa y el apego, tan cruciales para la supervivencia, se activan con una mayor intensidad que
los sistemas de accin que son menos imperativos para la supervivencia o que aparecen ms tarde dentro del desarrollo: el juego, la exploracin o la sociabilidad no suelen ir acompaados habitualmente de
una fuerza o una energa tan intensas como los sistemas de accin de
la defensa o el apego. Si un estmulo actual desencadena un sistema
que est relacionado con la supervivencia y que es ms precoz, la tendencia a reaccionar se cargar de inmediato con una gran medida de
energa vital (Janet, 1925, p. 683). En otras palabras, los sistemas responsables del apego y la defensa se organizan con objeto de expresar
o descargar su fuerza o energa asociadas a travs de la accin inmediata. Solemos ver esta inmediatez en las personas traumatizadas, que
no pueden aplazar o inhibir la activacin y los impulsos a la accin
acompaantes suscitados por los sistemas de apego o de defensa, y
que en razn de ello emprenden acciones impulsivas o incluso destructivas. Cuando se activa hasta alcanzar un grado elevado, el sistema de regulacin de la energa tambin puede asociarse a un mayor
grado de energa y de accin intencional ;dirigida a un objetivo= que
otros sistemas. Si bien los seres humanos son capaces de aplazar la
gratificacin de las necesidades de regulacin de la energa relativas al
alimento, el abrigo, la eliminacin y el sueo durante perodos considerables de tiempo, finalmente dichas necesidades tendrn prioridad
sobre la exploracin, el juego, la sociabilidad, la sexualidad y a veces
incluso el apego y la defensa.
Adicionalmente, los sistemas de accin ms tardos se ven desplazados ms fcilmente por los sistemas ms precoces que a la inversa,
debido a que se requiere un mayor grado de capacidad de integracin
para inhibir las conductas reactivas que se ven estimuladas cuando se

234

EL TRAUMA Y EL CUERPO

activan los sistemas ms tempranos. Por ejemplo, los padres les ensean a sus hijos a comer de formas socialmente apropiadas ;con urbanidad= incluso aunque los nios tengan mucha hambre. Los padres
tratan de influir en las acciones ms elementales asociadas a la regulacin de la energa de manera que los objetivos de dicho sistema se
vean satisfechos con la ayuda de acciones (tales como las buenas
maneras) apropiadas al sistema responsable de la sociabilidad. Este
entrenamiento suele requerir habitualmente aos de correccin social
;prompting, de ayuda en trminos de persuasin, sugestin y educacin en general= que disminuye nicamente a medida que los nios
desarrollan una mayor capacidad de integracin, que les ayuda a inhibir las conductas alimentarias socialmente inaceptables. Despus de
la traumatizacin, para inhibir la reaccin de huida desencadenada
por una falsa alarma autnoma con objeto de poder favorecer el inicio de los sistemas de accin responsables de la exploracin o de la
sociabilidad, se requiere una elevada capacidad de integracin, incluida la reflexin y la capacidad de refrenar las tendencias de orientacin
y defensivas ascendentes.

La sobreactivacin del sistema de accin responsable de la


defensa
Las normas en virtud de las cuales los sistemas de accin son
seleccionados, activados y concluidos, vienen configuradas ya no solamente por la cultura sino tambin por las experiencias traumticas.
En los entornos traumatgenos, el sistema de accin asociado a la
defensa por parte del nio se ve estimulado con frecuencia, ya sea en
respuesta o en previsin de una experiencia desbordante o traumatizante. Es probable que el sistema de apego se vea debilitado como
consecuencia de los cuidados atemorizados o atemorizantes. La
regulacin de la energa puede dejar paso a la defensa: en lugar de dormir por la noche, el nio permanece despierto, atento a los sonidos
que predicen la amenaza. La sociabilidad, la exploracin o el juego
pueden percibirse como algo peligroso. En la vida adulta, mucho despus de que hayan finalizado los incidentes traumticos, de forma
caracterstica la persona traumatizada contina viviendo un conflicto
entre el sistema de accin responsable de la defensa y otro o ms sis-

LA ADAPTACIN

235

temas de accin asociados a la vida cotidiana (no traumtica). Dado


que el sistema defensivo se organiza ms tempranamente, est dotado
por naturaleza ;intrnsecamente= de una gran cantidad de fuerza, y se
ve estimulado de forma crnica en las personas que adolecen de traumas no resueltos, son muchos los pacientes traumatizados que tienen
dificultades en anular o inhibir el sistema defensivo para que los objetivos de otros sistemas de accin puedan verse satisfechos. Por contraste, cuando una persona que no est traumatizada se ve expuesta a
un estmulo amenazante, el sistema defensivo tiende a desvanecerse
;ceder= una vez que la amenaza ha pasado o cuando se revisan las percepciones errneas respecto de una posible amenaza, y a medida que
se restablece la seguridad el individuo puede responder a los otros sistemas de accin que rigen la vida cotidiana.
Por esta razn, en el caso de las personas traumatizadas la tendencia a la sobreactivacin del sistema defensivo se ha convertido en un
hbito reflejo inconsciente entretejido dentro de la trama de sus vidas.
Una amplia variedad de sntomas y de problemas de los pacientes
traumatizados son indicativos de su incapacidad de responder eficazmente a otros sistemas de accin. La alteracin de la regulacin de la
energa se hace manifiesta en los problemas de sueo y de alimentacin, problemas de respiracin que no tienen una base orgnica, la
alteracin en la capacidad de percibir o reaccionar al dolor y el dao
fsico, adems de la desregulacin autnoma crnica de la activacin
fisiolgica. Casi invariablemente, los pacientes son incapaces de jugar
y descubren que su capacidad de sentir placer, entusiasmo y alegra en
las interrelaciones o las actividades ldicas ha disminuido, ha desaparecido completamente a consecuencia del trauma, o es vivida paradjicamente como algo peligroso y amenazante (Luxenberg, Spinazzola,
Hidalgo, Hunt y Van der Kolk, 2001; Luxenberg, Spinazzola y Van der
Kolk, 2001).
De forma similar, el sistema responsable de la sociabilidad suele
resultar daado por la incapacidad de tolerar la estimulacin social o
de servirse de las relaciones sociales con fines de regulacin. Algunos
de los pacientes con trastornos de origen traumtico se aslan, evitando totalmente el contacto social; unos tienen reacciones paralizadoras
cuando consideran la posibilidad de salir de casa para explorar el
entorno (lo que obstruye el sistema de exploracin); otros pegan incon-

236

EL TRAUMA Y EL CUERPO

trolablemente a sus hijos (lo que supone una alteracin del sistema
responsable de los cuidados); otros se quejan de que no tienen ninguna persona de confianza de la que poder depender (apego inadecuado); otros quieren ser padres pero sienten una hiperactivacin relacionada con la defensa ante el solo hecho de pensar en tener una relacin
sexual. Aunque el confiar en el sistema defensivo fue probablemente
adaptativo durante la niez, su constante predominio mucho despus
de que el trauma haya pasado se traduce en una vida adulta que se ve
enormemente limitada y constreida en el caso de muchas de las personas traumatizadas.

Sistemas de accin y tendencias de accin


Los sistemas de accin rigen tanto las tendencias asociadas a las
pautas de accin fijas (i.e., los movimientos estereotipados relativos a
una determinada especie, tales como las reacciones defensivas movilizadoras e inmovilizadoras) como las tendencias menos estereotipadas pero igualmente automticas asociadas al aprendizaje condicionado (e.g., el nio que aprende que la mejor forma de prevenir los
abusos es callarse y hablar nicamente cuando le dirijan la palabra).
La activacin de un sistema de accin modific;a= el procesamiento
sensorial, perceptual y cognitivo, y d;a= lugar a una multitud de cambios fisiolgicos que estn sincronizados de forma natural con las
tendencias conductuales activadas caractersticas de ;dicho sistema=
(Panksepp, 1998, p. 49). Estos cambios incluyen una serie de acciones
mentales y fsicas concretas relativas a la orientacin, el procesamiento de la informacin y la conducta, que finalmente se convierten en
tendencias automticas en respuesta a la activacin de un determinado sistema de accin en particular.
Todos los sistemas de accin organizan diversas conductas en virtud de activar o inhibir una serie de funciones motrices de segundo
orden ;subroutines, subprogramas= y de cambios autnomo-hormonales concurrentes que han demostrado ser adaptativos en relacin
con las circunstancias vitales crticas a lo largo de la historia de la
evolucin de la especie (Panksepp, 1998, p. 49). Ulteriormente, sin
embargo, cuando se activa el mismo sistema de accin en otra serie de

LA ADAPTACIN

237

circunstancias diferentes, la persona se prepara para responder con


las tendencias de accin aprendidas anteriormente, sin incluir una
atencin o una intencin consciente. Dichas tendencias de accin son
tanto fsicas (observables en las reacciones interoceptivas, posturales,
gestuales y motrices habituales) como mentales (manifiestas en las
reacciones cognitivas y emocionales repetitivas).
Dada la enorme variedad de opciones de cara a la accin en un
momento dado, las tendencias de accin confieren la ventaja de limitar o de restringir este extenso (y posiblemente desbordante o potencialmente desorganizador) men de posibilidades (Janet, 1935a).
Como seala Llinas (2001):
las pautas ;motrices= responden ms o menos selectivamente a
un hecho apremiante en el mundo exterior que requiere una
estrategia claramente definida, manifiesta ;en relacin con un
determinado sistema de accin= como, por ejemplo, el ataque y
la defensa, encontrar comida, la reproduccin y dems, y ;aplicada= de una forma oportuna y apropiada. A un sistema ;motriz=
tan extraordinariamente rico y predictivo se debe aadir una
serie de lmites muy claros, los cuales han de ser muy enrgicos El sistema motriz se ve ;de este modo= constreido, limado a partir de una sobrecompletud ;purificado de su exuberancia, tallado= hasta llegar (entre muchas) a esta determinada pauta de accin fija, de manera que en caso de necesidad se vea
activada de inmediato y a la perfeccin (p. 145).
De este modo, cuando se activa un sistema de accin, las infinitas
posibilidades de accin se ven restringidas por las tendencias de
accin automticas formadas anteriormente con objeto de agilizar la
satisfaccin de los objetivos de dicho sistema. La eficiencia de cualquier aprendizaje procedimental restringe las opciones, dado que
reduce la disponibilidad de otras opciones motrices. Una vez formadas, estas acciones tienden a permanecer bajo la forma de unas tendencias de accin relativamente estables aunque la situacin que las
suscit o las requiri ya no est presente (Cassidy y Shaver, 1999).
Mucho despus de que hayan cambiado las condiciones ambientales
e internas, permanecemos en un estado de disposicin a realizar las

238

EL TRAUMA Y EL CUERPO

acciones mentales y fsicas que fueron adaptativas en el pasado. Las


tendencias de accin pueden volverse desadaptativas cuando continan desplazando a otras acciones que demostraran ser ms adaptativas en el actual contexto o entorno inmediato. Por ejemplo, cuando
una joven con antecedentes de abusos infantiles de repente aparta la
cara del beso de su novio, podra estar reaccionando a la inesperada
proximidad de ste con una tendencia de accin defensiva, en lugar de
acoger con agrado su proximidad como figura de apego fidedigna y
pareja sexual deseable.

Prediccin de resultados
La prediccin de resultados es un importante factor en el desarrollo de las tendencias de accin. La capacidad de predecir o imaginar el
efecto de nuestras acciones influye en qu acciones materializamos y
cmo las materializamos. Por ejemplo, el nio del que han abusado
sexualmente y que permanece en silencio y slo habla cuando le preguntan puede predecir que dichas reacciones disminuirn las posibilidades de que se produzcan nuevos abusos. De este modo, las tendencias de accin no constituyen solamente una disposicin a realizar
una determinada accin en particular, sino tambin una expectativa
en relacin con un determinado resultado (Frijda, 1986; Van der Hart
et al., 2006). Por ejemplo, si esperamos que las acciones exploratorias
sean ineficaces, humillantes o peligrosas, tenderemos a evitarlas; si
esperamos que la exploracin desemboque en la satisfaccin, desarrollaremos la tendencia a sentir curiosidad en relacin con el entorno y
a emprender acciones exploratorias de acercamiento.
El trmino modelos internos de referencia alude a los complejos sistemas de creencias que hemos desarrollado en relacin con nuestras
figuras de apego, comenzando desde que ramos unos infantes ;bebs,
hasta un ao de edad= y unos nios muy pequeos ;de uno a dos aos
y medio, hasta empezar a andar=, en respuesta a las experiencias repetidas (Bowlby, 1988). Estos modelos de referencia nos ayudan a prever
y predecir el futuro y por consiguiente nos permiten modelar nuestras
acciones (Bowlby, 1999, p. 135), contribuyendo a la larga al desarrollo
de las tendencias de accin.

LA ADAPTACIN

239

Percibimos el mundo exterior a travs de los sentidos, inicialmente


dentro del contexto de la relacin con nuestros cuidadores, y esta percepcin es ms adelante (y continuamente) comparada con la experiencia anterior ;pasada= y la exterior interna actual correspondiente
al momento presente. Como seala Llinas, de este modo, la solucin
a ;cualquier posible discrepancia dentro de= esta comparacin entre el
mundo interno y el mundo externo se externaliza ;se desplaza a la realidad objetiva=: tomamos las medidas apropiadas, nos movemos. En
virtud de este proceso, tiene lugar una transferencia importante: una
actualizacin ;upgrading= de la imagen interna de lo que est por
venir a su materializacin real en el mundo exterior (2001, p. 38).
Nuestros modelos internos de referencia tienen la capacidad de ayudarnos a predecir continuamente el resultado ms probable de nuestras acciones pero qu sucede cuando los pronsticos no se ponen
al da? La experiencia traumtica y los consiguientes dficits neuropsicolgicos impiden que las personas traumatizadas actualicen sus
previsiones, lo que deriva en una repeticin de las acciones pasadas
aunque stas ya no sean adaptativas.
Con objeto de que las tendencias de accin que acompaan a nuestros modelos de referencia y a sus predicciones asociadas puedan ser
de lo ms eficaces, deben adaptarse ;dirigirse= a las necesidades del
presente en lugar de a las necesidades del pasado. Idealmente, los
modelos de referencia deben ser flexibles, susceptibles de modificarse
en respuesta a las indicaciones ambientales e internas (Marvin y Britner, 1999, p. 48). El repertorio conductual de una persona debera ir
amplindose durante el transcurso del desarrollo, la maduracin y el
aprendizaje ganados a raz de la relacin con los dems y con el entorno. Aunque limitadas por las tendencias de accin y los pronsticos,
nuestras respuestas a la activacin de los sistemas de accin continan necesitando una actualizacin creativa, de manera que nuestras acciones se vuelvan progresivamente ms complejas, ms adaptativas y ms sofisticadas (Janet, 1925, 1937a).
Por ejemplo, el sistema de accin responsable de los cuidados por
parte del progenitor ;la madre= se adapta continuamente a los cambios en el nivel de desarrollo y las necesidades afectivas ;de apego= del
nio, de tal manera que las acciones generales asociadas a los cuidados van cambiando drsticamente de carcter y de tonalidad durante

240

EL TRAUMA Y EL CUERPO

el transcurso del desarrollo del nio. Pero la activacin fisiolgica de


origen traumtico y la sobreactivacin de los subsistemas defensivos
interfieren en el desarrollo de unas tendencias de accin ms flexibles
y creativas. En razn de ello, muchos pacientes son incapaces de
actualizar ;update= sus tendencias de accin, y sus mentes y sus cuerpos reaccionan en el presente con la activacin, las interpretaciones y
los pronsticos sobre la base de las experiencias traumticas del pasado. Las conductas que los terapeutas (y los pacientes intuitivos, perspicaces) consideran desadaptativas en relacin con las circunstancias
actuales, con frecuencia suelen ser sombras de antiguas acciones,
que fueron adaptativas en anteriores contextos y que no han sido debidamente actualizadas.

Los sistemas de accin, las tendencias de accin y el cuerpo


Los sistemas de accin son intrnsecamente fsicos por naturaleza.
Las sensaciones corporales indicativas de la activacin del sistema de
regulacin de la energa son las ms evidentes. La vejiga llena indica
la necesidad de orinar, los ruidos en el estmago son seal de hambre,
la sequedad en la boca nos dice que tenemos sed, la carne de gallina
indica fro, el sudor es seal de exceso de calor, y as sucesivamente
(Panksepp, 1998). Las sensaciones fsicas acompaan igualmente a la
activacin de otros sistemas de accin: la tensin en los brazos o en
las piernas es una seal de las reacciones defensivas de ataque o fuga;
los impulsos a movernos hacia ;adelante= o extender los brazos ;alargar la mano= tienen lugar en presencia de una figura de apego; las
mariposas en el estmago acompaan a la experiencia de separarse
de una figura de apego; el tirn en el corazn que sienten los padres
cuando ven a su hijo bregando con una nueva dificultad; el aumento
de energa que acompaa a la emocin de explorar, y dems. Cuando
cualquiera de estas sensaciones alcanza una determinada intensidad,
se vuelven tan apremiantes que el objetivo de aliviarlas puede tener
prioridad sobre la posibilidad de responder a otros sistemas de accin.
Junto con las sensaciones asociadas a la activacin de los distintos
sistemas de accin, la perspectiva de satisfacer los objetivos relacionados con los mismos y de sentir el placer resultante, pueden motivarnos a dar prioridad a dichos objetivos. Y el hecho de sentir las sen-

LA ADAPTACIN

241

saciones relacionadas con un determinado sistema en particular suele inducir el sentimiento ;feeling, la impresin vivenciada= o la emocin de encontrarse en dicho sistema, dado que la emocin es generada por la accin que est teniendo lugar (Damasio, 1999). En razn
de ello, cuando las personas traumatizadas tienen la sensacin de un
aumento de la activacin fisiolgica y de la tensin en el cuerpo (e.g.,
provocadas por el sistema responsable de la exploracin o el sistema
de la sexualidad), suelen sentirse en peligro y asocian estas sensaciones con los sistemas defensivos.
Para que un sistema de accin logre satisfacer su objetivo particular, tiene que apropiarse ;co-opt= de las capacidades fsicas del cuerpo.
Las acciones fsicas especficas sirven a ms de un sistema: la locomocin, por ejemplo, puede estar al servicio del sistema de apego (permitindole al individuo avanzar en direccin a una figura de apego), del
sistema de defensa (permitindole escapar de un posible peligro) y del
sistema exploratorio (permitindole moverse en direccin a un objeto
que suscita su curiosidad) (Marvin y Britner, 1999). Sin embargo,
como ya sealamos anteriormente, cada sistema de accin tambin
est organizado por una serie de creencias y de emociones especficas
tendencias de accin mentales de manera que el mismo movimiento o el mismo tipo de locomocin puede adoptar un carcter muy diferente dependiendo de qu sistema de accin, y sus correspondientes
creencias, se ha visto movilizado. La locomocin dentro del contexto
de la exploracin tiene un carcter diferente de la locomocin dentro
del contexto de la conducta de huida. Cuando se activa el sistema
defensivo junto con los sistemas de accin responsables del apego, la
sexualidad, la sociabilidad, la exploracin, el juego, los cuidados o la
regulacin de la energa, la locomocin puede reflejar unas tendencias
contradictorias simultneas o consecutivas: por ejemplo, avanzar
;hacia adelante, en un movimiento de aproximacin= al tiempo que
tensando el cuerpo; avanzar hacia adelante y despus cambiar bruscamente de direccin; movimientos vacilantes ;fragmentarios, interrumpidos= al tiempo que avanzando hacia adelante, y dems.
Se considera que nuestras acciones fsicas, tales como las descritas
en el prrafo anterior, estn generalmente bajo nuestro control consciente, pero la mayora de los movimientos se generan a partir de la
memoria procedimental, sin reflexin, en respuesta a los estmulos

242

EL TRAUMA Y EL CUERPO

sensoriales y los procesos internos al margen de nuestra conciencia.


Cada acto motriz consta de una serie de acciones precisas ensartadas
en una secuencia giratoria, un bucle sensoriomotriz (Cohen, 1993).
La informacin sensorial recibida procede primeramente del mundo
exterior y de la experiencia interna. A continuacin, esta informacin
entrante se compara con la experiencia anterior ;pasada=. Dicha comparacin deriva en una interpretacin de los estmulos y una prediccin de los posibles resultados de diversas acciones, seguido de la
organizacin de una respuesta motriz. Slo despus de completar
estas secuencias tiene lugar de hecho un movimiento real, comenzando nuevamente el bucle una vez ms. El procesamiento cognitivo y
emocional se ven afectados por la impresin ;la percepcin de sensaciones, feelings= de lo que est sucediendo a nivel corporal (Damasio,
1999). Estos bucles sensoriomotrices ascendentes crean el contexto
para las experiencias ;experiences= y las acciones mentales. A su vez, las
acciones mentales y los procesos descendentes afectan a las acciones
fsicas y a los procesos ascendentes.
Las tendencias de accin incluyen tanto la activacin como la inhibicin de movimientos diferenciados (fsicos y mentales) y generalmente suelen corresponder a una de entre dos categoras: (1) la disposicin a aceptar, recibir y aproximarse, o (2) la disposicin a defenderse, huir y evitar (Frijda, 1986). Estos dos polos se reflejan en la postura
y los movimientos corporales: sonrer, una postura corporal relajada o
moverse en direccin a algo son todas ellas acciones que reflejan aceptacin, receptividad y acercamiento; las conductas defensivas tales
como fruncir el ceo, retraerse, alejarse o constreirse reflejan evitacin, defensividad y huida de una posible amenaza. Al movernos en
direccin hacia algo con una actitud corporal relajada y abierta, estimulamos unas sensaciones corporales internas relajadas pero enrgicas (y con frecuencia placenteras), una intensificacin de las percepciones sensoriales, y las emociones y cogniciones relacionadas con el
inters y el placer. Al alejarnos de algo con los msculos faciales rgidos y los ojos entornados, estimulamos la tensin muscular, el aumento de la activacin autnoma, y las cogniciones y emociones relacionadas con el peligro y la defensa. La conducta defensiva y evitativa
que fue adaptativa en la niez se ha convertido en algo habitual para
muchos de nuestros pacientes traumatizados, lo que interfiere en la

LA ADAPTACIN

243

materializacin plena de la conducta de aproximacin (e.g., la exploracin y los ensayos de experiencias diferentes). En lugar de ello, sus
tendencias de accin incluyen movimientos simultneos o secuenciales de aproximacin y de defensa/evitacin.
Podemos formular hiptesis con una cierta base acerca de las expectativas y los pronsticos de una persona observando la organizacin de sus tendencias de accin fsicas cuando emergen espontneamente en respuesta a un estmulo inmediato. Las acciones tanto de
aproximacin como de evitacin son observables. Por ejemplo, si le
pedimos a varias personas que consideren la posibilidad de explorar
una actividad novedosa que suponga un reto como, por ejemplo, actuar
delante de un grupo o conocer a una persona nueva y quedar, cada persona reaccionar con una tendencia hacia determinadas acciones fsicas y mentales automticas y dichas acciones se pueden manifestar
en una misma persona en momentos diferentes, y en circunstancias
diferentes. Unas personas sentirn emocin y curiosidad, y sus cuerpos pueden demostrar un aumento de la activacin fisiolgica y de la
tonicidad general, transmitiendo apertura y una actitud de acercamiento. Otras pueden sentir miedo, fastidio o aversin, manifestando
una actitud de evitacin o una actitud defensiva de constriccin y
retraccin. Unos contendrn la respiracin, otros puede que se inclinen hacia adelante ;literalmente= de antemano ;ilusionados=, y otros
pueden reaccionar con movimientos simultneos de aproximacin y
evitacin como, por ejemplo, inclinarse hacia adelante y echarse hacia
atrs simultneamente. Cada reaccin tiene un significado especfico
y dice algo diferente sobre los pronsticos, con frecuencia inconscientes, que hace la persona respecto de qu resultado se desprender de la
accin en este caso, actuar en pblico o quedar con alguien.
En el caso de las personas crnicamente traumatizadas, las acciones suelen ser con frecuencia conflictivas e incluir movimientos simultneos o secuenciales de aproximacin y evitacin/defensa, similares
a las acciones asociadas al estilo de apego desorganizado-desorientado que describimos en el captulo 3. Dichos movimientos contradictorios se observan cuando los pacientes reaccionan desplegando las tendencias de accin defensivas ante la activacin de otros sistemas de
accin que no estaban al alcance o no fueron de fiar ;safe, seguros,
exentos de peligro= durante la niez.

244

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Niveles de tendencias de accin


Las acciones fsicas y mentales van desde las ms primitivas, reflejas y elementales, a las acciones ms complejas y sofisticadas que
requieren un amplio grado de capacidad de integracin (Janet, 1925,
1937a). Una de las ventajas evolutivas de las tendencias de accin es
que nos ayudan a conservar la energa y en razn de ello permiten el
desarrollo de acciones ms novedosas, ms complejas. Una vez que
est formada, la tendencia est inmediatamente disponible ante la
aparicin de estmulos internos o externos especficos. Por ejemplo,
cuando los nios pequeos aprenden por primera vez a usar una
cuchara, toda su energa se concentra en llevarse la cuchara a la boca.
Con el tiempo, esta accin se convierte en una tendencia aprendida
procedimentalmente, tan automtica que el nio queda libre para
emprender otras acciones cada vez ms complejas, tales como las
interrelaciones sociales durante las comidas. Durante el transcurso
del desarrollo, nuestras acciones se vuelven cada vez ms sofisticadas
y complejas a medida que aprendemos ms habilidades mundanas
;modales, urbanidad= y desarrollamos habilidades mentales de orden
superior, tales como la capacidad de reflexionar sobre nuestras experiencias, sopesar el posible efecto de nuestras acciones, cuestionar las
acciones desadaptativas y contemplar ;considerar detenidamente=
cmo podramos actuar de una forma diferente.
Careciendo de la capacidad de integracin para emprender estas
acciones complejas e impulsados por la activacin autnoma y los
subsistemas defensivos, las personas traumatizadas tienden a volver a
los caminos trillados de las tendencias de accin ms antiguas, ms
reflejas. En palabras de Janet, son sobre todo las acciones nuevas
;ms complejas= las que ;les= resultarn ms difciles ;a las personas
traumatizadas= y, durante mucho tiempo, los pacientes continan con
las antiguas acciones siendo incapaces de detenerse (1907, p. 315).
Ante la presencia de los recuerdos somatosensoriales del trauma, se
desencadenan las tendencias reflejas mentales y fsicas de nivel inferior, incluso en contextos en los que las acciones mentales de nivel
superior seran ms adaptativas y podran conducir a una accin fsica ms eficaz. Las tendencias de accin reflejas son sumamente estereotipadas e inmediatas, estn asociadas a la supervivencia ms ele-

LA ADAPTACIN

245

mental, y se acompaan de la prdida concomitante de las tendencias


de nivel superior. Dichas tendencias reflejas tienden a ser repetitivas,
fallar en favorecer o brindar satisfaccin, y con frecuencia suelen
resultar incmodas para las personas que las presencian (Caldwell,
1996). Por ejemplo, los pacientes traumatizados pueden sentir que es
ms seguro gritar, retraerse, pegar, someterse, paralizarse, pelear,
huir o enzarzarse en conductas adictivas, que emprender acciones
menos familiares y ms complejas que parecen menos seguras y que
ponen en duda las tendencias de accin reflejas. En resumen, su capacidad de conexin social se ve anulada por las acciones defensivas ms
primitivas.
Por ejemplo, una paciente coma impulsivamente grandes cantidades de dulces, refiriendo que estos alimentos siempre le haban ayudado en el pasado a regular transitoriamente su hipoactivacin crnica.
Esta tendencia de orden inferior a contrarrestar la hipoactivacin con
comida tena precedencia, y la paciente era incapaz de reflexionar
sobre el coste de comer este tipo de alimentos en trminos de irritabilidad ulterior, desregulacin de los niveles de azcar en sangre,
ganancia de peso y sensacin de vergenza. Estas tendencias de orden
inferior son ms fciles de satisfacer y ms difciles de cambiar, en
tanto que las tendencias adquiridas ms recientemente como, por
ejemplo, la capacidad de considerar detenidamente los efectos de las
acciones, son ms difciles de llevar a cabo (Janet, 1937b). La reflexin,
al ser una accin desarrollada ulteriormente y ms compleja, se convierte en un objetivo primario dentro del tratamiento: esto es, aumentar la capacidad de integracin del paciente hasta poder disponer de
acciones ms flexibles y sofisticadas que permitan desplazar a las
acciones desadaptativas, reflejas.
El complejo proceso de materializar acciones mentales y fsicas tiene lugar con rapidez y continuamente a travs de una serie de fases
diferenciadas: planificacin (estructurar la accin), inicio, ejecucin y
finalizacin (Janet, 1903; Van der Hart et al., 2006). En cada una de
estas fases la persona tiene la opcin de cambiar el curso: detenerse,
reanudar, repetir o continuar, y evaluar si se ha satisfecho el objetivo.
La capacidad de reconocer y utilizar distintas opciones refleja complejas habilidades de integracin, tales como: (1) considerar el efecto de la
accin sobre el entorno, (2) llevar un seguimiento de las sensaciones,

246

EL TRAUMA Y EL CUERPO

emociones y cogniciones, (3) valorar si se han cumplido los objetivos,


(4) establecer nuevos objetivos, y (5) planificar nuevas acciones. Para
poder acceder a estas opciones se necesitan unas acciones mentales
complejas que con frecuencia es preciso ensear a los pacientes traumatizados. Las acciones adaptativas requieren que los pacientes sean
capaces de reflexionar sobre la exactitud de sus predicciones, comparar sus predicciones con los resultados reales, y evaluar el efecto de las
acciones terminadas sobre las acciones actuales y ulteriores. A su vez,
este proceso requiere advertir cundo aparece una tendencia de accin
antigua, refleja o desadaptativa; inhibir la tendencia refleja; considerar
otras posibilidades diferentes, ms adaptativas; tomar una decisin; y
encontrar una forma de llevar a cabo una accin alternativa ms adaptativa, compleja y creativa. Adems, la accin adaptativa requiere hacer
un seguimiento respecto de cmo est afectando la accin a otras personas y de qu forma le est afectando a uno mismo.
Algunas personas traumatizadas son capaces de planificar una
accin diferente, novedosa, pero se muestran incapaces de pasar a la
siguiente fase de ponerla en marcha verdaderamente ;de iniciarla de
hecho=. Otros pueden iniciarla, pero son incapaces de llevar a trmino
la materializacin de la accin nueva. En su lugar, bajo la influencia
de las tendencias desadaptativas abandonan la nueva accin o inician
otra accin antes de acabar la accin original. Otros acaban la accin,
pero con escaso inters o satisfaccin; se sienten desconectados de la
nueva experiencia e incapaces de adscribirle un sentido o un valor a la
accin (Janet, 1903). Tambin los hay que son incapaces de distanciarse de sus tendencias de accin reflejas lo bastante como para poder
reflexionar sobre la eficacia de la nueva accin (Van der Hart et al.,
2006), y algunos parecen no ser conscientes de los efectos de sus acciones sobre el entorno o sobre ellos mismos.
Todas y cada una de las acciones realizadas afectan a la capacidad
de integracin de la persona de una forma u otra. El acto logrado y
acabado eleva la capacidad de integracin, mientras que el acto inacabado, fallido o abreviado ;limitado= la disminuye (Ellenberger, 1970;
Janet, 1925). En terapia, se les ayuda a los pacientes a tomar conciencia de los distintos componentes de que constan sus tendencias de
accin, observarlos a medida que se van desplegando y determinar de
forma plenamente conscientemente si son adaptativos o no lo son.

LA ADAPTACIN

247

Con el tiempo, los pacientes desarrollan la capacidad de inhibir las


tendencias desadaptativas y, a travs de la prctica, crear tendencias
nuevas, ms adaptadas al presente ;ms actualizadamente adaptativas= que, al practicarlas y materializarlas, dan origen a nuevas tendencias ms creativas y sofisticadas (Janet, 1925).

Los sistemas de accin y la disociacin


Como ya vimos en el captulo 1, los trastornos de origen traumtico se caracterizan por seguir una pauta bifsica (Chu, 1998; Van der
Kolk et al., 1996) en la que el individuo alterna entre revivir experiencialmente el trauma, reactivando con ello las tendencias defensivas, y
evitar las reminiscencias potencialmente perturbadoras y desreguladoras con objeto de poder desenvolverse en la vida cotidiana. Los sntomas de entumecimiento y de evitacin se derivan de los esfuerzos
instintivos por sortear los estados de activacin extrema y las acciones
defensivas estimuladas por las reminiscencias traumticas con objeto
de poder responder a los sistemas de accin de la vida cotidiana.
Varios autores han analizado la separacin o la alternancia entre
los estados de temor y los perodos de calma relativa en las personas
gravemente traumatizadas (Barach, 1991; Liotti, 1999b; Schwartz,
1994). Seala Allen que la aplicacin de la teora del apego contribuye
a nuestra comprensin del desarrollo y la necesidad de compartimentalizar los distintos aspectos de la personalidad: Los giros ;cambios=
discontinuos a nivel de estados conductuales forman parte integrante
de los modelos contradictorios de relacin. Con el tiempo, estos modelos de referencia derivan en una historia sobre la base de una larga
serie de interrelaciones en determinados contextos. De este modo, los
modelos de referencia se convierten en componentes de la identidad
o, cuando se disocian, se unen a una sensacin ilusoria de identidad
separada (2001, p. 193).
Como ya vimos anteriormente en este mismo captulo, el sistema
de accin responsable de la defensa contribuye a la supervivencia y a
la adaptacin bajo la amenaza, mientras que los otros sistemas de
accin favorecen el desenvolvimiento dentro del marco la vida cotidiana. Los sistemas de accin comprenden, pues, dos tipos generales:

248

EL TRAUMA Y EL CUERPO

el sistema defensivo que responde al peligro, y todos los dems sistemas que fomentan la participacin en las actividades del da a da
(Steele et al., 2005).Cuando estas alternancias bifsicas entre los sistemas de accin defensivos y los sistemas de accin de la vida cotidiana
aparecen repetidamente y persisten a lo largo del tiempo, observamos
un aumento de la compartimentalizacin entre la reviviscencia del
trauma (que activa el sistema de defensa) y la evitacin de los recuerdos traumticos (que permite dedicarse a los otros sistemas de accin).
En palabras de Steele et al. (2005b):
Metafricamente hablando, aparecen lagunas entre los sistemas de accin asociados a la vida cotidiana y los asociados a la
defensa, dado que de forma natural tienden a inhibirse mutuamente. Por ejemplo, no seguimos centrados en limpiar la casa o
en leer cuando percibimos un peligro inminente; antes bien,
nos ponemos hipervigilantes y nos preparamos para la defensa.
Despus, una vez que el peligro ha pasado, de forma natural volvemos a las actividades normales en lugar de seguir a la defensiva. Es ms probable que se malogre la integracin entre estas
dos modalidades de sistemas de accin durante o despus del
estrs traumtico a que tenga lugar la integracin entre los distintos componentes internos de cada uno de estos dos complejos sistemas de accin (p. 17).
Cuando el sistema de accin responsable de la defensa no se integra con otros sistemas de accin, de ello se desprende una modalidad
de pauta disociativa bifsica. El primero en observar esto fue Janet,
que describe la alternancia sucesiva de dos existencias psicolgicas
en las personas traumatizadas: En uno ;de los estados=, la persona
tiene sensaciones, recuerdos, movimientos, que no tiene en el otro, y
consecuentemente presenta, de una forma ms o menos clara dos
caracteres y, de alguna manera, dos personalidades (1901/1998, p.
491). Los trabajos pioneros de Janet sobre la disociacin han contribuido a preparar el terreno para la formulacin de la teora de la disociacin estructural de la personalidad (Nijenhuis et al., 2002; Steele y
Van der Hart, 2001), la cual propone que, de resultas de la traumatizacin, un estado del yo ;self-state=, o una parte de la personalidad, permanece fijado a la defensa frente a la amenaza, mientras que el otro

LA ADAPTACIN

249

estado del yo, o parte de la personalidad, se dedica a desempear las


actividades de los otros sistemas de accin: las asociadas al apego, la
regulacin de la energa, la exploracin, el juego, la sociabilidad, la
sexualidad y los cuidados (Nijenhuis et al., 2002). La teora de la disociacin estructural tambin tiene sus races en la obra de Charles S.
Myers, psiquiatra y psiclogo del ejrcito britnico que estudi a los
soldados traumatizados que combatieron en la Primera Guerra Mundial. Myers (1940; vase tambin Van der Hart et al., 2000), al igual que
Janet, se qued sorprendido por la compartimentalizacin o la separacin de las experiencias y de la identidad observadas a consecuencia
del trauma: La personalidad normal ;la parte normal de la personalidad= queda en suspenso Las experiencias emocionales recientes
[i.e., traumticas] dominan y determinan la conducta: la personalidad
normal ha sido desplazada por lo que podramos llamar la personalidad emocional ;la parte emocional de la personalidad= (p. 67). De
acuerdo con las observaciones de Myers, esta parte de la personalidad
del soldado traumatizado difiere ampliamente en la apariencia fsica
y en la conducta, adems de mentalmente, de la personalidad completamente normal (1940, p. 69). Impulsada por fragmentos no integrados de los recuerdos traumticos, una parte de la personalidad, o uno
de los estados del yo, permanece fijada al trauma y al esfuerzo por
sobrevivir al mismo, activando y reavivando reiteradamente el sistema de accin defensivo. Los recuerdos traumticos y la activacin del
sistema de accin responsable de la defensa preocupan a la persona
en estos momentos en los que predomina la parte emocional de la
personalidad, atrapada en la reviviscencia del pasado traumtico.
Las experiencias de la vida actual que incluyen la regulacin de la
energa, las relaciones, la crianza de los hijos y las obligaciones profesionales activan necesariamente los sistemas de accin responsables
de la vida cotidiana. Si, por ejemplo, nos vemos implicados en un traumtico accidente de circulacin, la parte de nosotros asociada a los
sistemas de accin de la vida cotidiana tratar de reemprender lo ms
pronto posible las actividades propias de nuestra vida normal, aun
cuando el sistema de accin responsable de la defensa se vea activado
por la visin o los sonidos relacionados con los coches y comencemos
a estremecernos y a temblar cada vez que introducimos la llave en el
contacto. La parte de nosotros que trata de retomar la actividad nor-

250

EL TRAUMA Y EL CUERPO

mal fue descrita por Myers como la parte aparentemente normal de


la personalidad: Gradual o repentinamente suele reaparecer una personalidad aparentemente normal ;una parte aparentemente normal
de la personalidad= normal salvo por la ausencia de cualquier recuerdo de los acontecimientos directamente relacionados con el shock;
normal salvo por la manifestacin de otros trastornos histricos
(somticos) indicativos de una disociacin mental (1940, p. 67). As
pues, el aspecto del yo que se esfuerza por reanudar la actividad normal responde a los estmulos ambientales que sealan las necesidades
propias de los sistemas de accin asociados a la vida cotidiana (tales
como tener que ir a trabajar en coche o tener que recoger en el coche
a los nios de las prcticas de ftbol), y la parte aparentemente normal de la personalidad sale a la superficie para responder de la mejor
forma posible a la satisfaccin de dichos objetivos. La compartimentalizacin entre el desenvolvimiento en el mbito de la vida cotidiana
y la reviviscencia del trauma aparece claramente descrita en el siguiente extracto procedente de una vctima de incesto:
Quin era mi otro yo? Aunque habamos dividido una personalidad entre nosotras, yo tena la mayora de las acciones ;era la
accionista principal=. Yo era la que iba a la escuela, haca amigos y ganaba experiencia ;me ocupaba de los sistemas de accin
de la vida cotidiana=, desarrollando con ello mi parte de la personalidad, mientras que ella ;se ocupaba del sistema de accin
defensivo y= moral y emocionalmente segua siendo una nia
que funcionaba por instinto ms que con ayuda de la inteligencia. Comenz siendo algo as como mi propia criatura, obligada
a hacer lo que yo me negaba a hacer, pero dado que yo borraba
de mi mente el recuerdo de su existencia, ella se escapaba a mi
control tan completamente como una figura salida de un sueo
(Fraser, 1987, p. 24).
De este modo, una parte de la personalidad trata de mantener a
raya el recuerdo del trauma con objeto de poder realizar las actividades de la vida cotidiana y proseguir el desarrollo normal, pero con diferentes grados de xito. Cuando la persona se ve enfrentada a los estmulos desencadenantes ;que reactivan la reviviscencia traumtica=,
irrumpe el sistema de accin defensivo e interrumpe la finalizacin de

LA ADAPTACIN

251

las tareas asociadas al da a da. Cada uno de los sistemas de accin, ya


sea que est asociado a la defensa o a la vida cotidiana, tiene una determinada organizacin en particular de las tendencias de accin que es
nica y exclusiva de dicho sistema. A consecuencia de ello:
en una situacin dada, cada una de las partes disociativas de la
personalidad tiene una propensin a manifestar una pauta
determinada de conductas, pensamientos, emociones, sensaciones y percepciones, que puede diferir significativamente de
otras partes, segn los distintos sistemas de accin por los que
cada una de ellas est influenciada. As, las diversas partes estn
limitadas hasta cierto punto por los sistemas de accin especficos por los cuales estn mediatizadas, lo que conduce a unas
acciones mentales y fsicas relativamente inflexibles (Steele et al.,
2005, p. 17).
Annie, la paciente con antecedentes de abusos durante la niez que
describimos en el captulo 2, recuerda que la compartimentalizacin
obr adaptativamente durante su niez y es consciente de que, incluso
en el da de hoy, una parte de ella contina evitando los recuerdos
traumticos con objeto de poder desenvolverse en las actividades de la
vida cotidiana: su matrimonio, sacar la casa adelante, criar a sus dos
hijos y acabar sus estudios de postgrado. En esos momentos Annie
permanece disociativamente compartimentalizada, distanciada de las
partes de su personalidad que continan sintiendo la activacin fisiolgica, los afectos y las reacciones defensivas relacionadas con el trauma. Sin embargo, cuando trata de dormirse por las noches o cuando
se ve estimulada por los recuerdos del trauma durante el da, los sntomas asociados a la hiperactivacin fisiolgica, la movilizacin de
los subsistemas defensivos asociados al forcejeo, la huida o la conformidad/sumisin, y la evitacin aislante relacionada con la hipoactivacin atestiguan la intrusin de las partes emocionales de su personalidad que continan reviviendo el aprendizaje procedimental traumtico y emprendiendo tendencias de accin asociadas a la defensa.
Durante estos momentos, Annie tiene grandes dificultades en seguir
adelante con los sistemas de accin asociados a la vida cotidiana.
La disociacin estructural entre las partes de la personalidad representa un profundo defecto de integracin. Los sistemas de accin no

252

EL TRAUMA Y EL CUERPO

estn integrados en la totalidad de la personalidad. Por ejemplo, cada


parte del yo puede girar en torno a diferentes subsistemas defensivos
con sus correspondientes tendencias de accin (Nijenhuis et al., 2002;
Van der Hart et al., 2006). Unas partes de la personalidad reflejan las
diferentes tendencias fsicas y mentales caractersticas de los sistemas
de accin asociados a la vida cotidiana, mientras que otras partes
manifiestan unas tendencias relacionadas con los diferentes subsistemas defensivos: una parte combativa puede manifestar una elevada
activacin general, tensin y viveza en los brazos, una actitud social
spera y una orientacin hipervigilante hacia las indicaciones amenazantes, acompaado de agresividad y de pensamientos de agredir.
Esta parte de la persona puede tener una voz ms recia y ms alta, y
una serie de recuerdos centrados en experiencias de cuestionamientos
y exigencias. Un aspecto yoico organizado en base a una respuesta de
huida podra manifestar actitudes fsicas de echarse para atrs,
impulsos a moverse en las piernas y los pies, e intensificacin de la
respuesta de orientacin, acompaado de miedo y pensamientos de
huir. Una parte organizada por la reaccin de paralizacin podra
manifestar probablemente tensin muscular y una inmovilidad rgida
como, por ejemplo, contraccin de los msculos de las piernas y de los
brazos, acompaado de una elevada ansiedad. Una parte sumisa
podra mostrar flacidez en la musculatura, entumecimiento, inmovilidad asociada a la sensacin de derrumbe, apagamiento de la respuesta de orientacin y reduccin de la capacidad emocional y cognitiva. Otra parte podra manifestar movimientos exagerados de acercamiento o aferramiento, junto con sensaciones de desesperacin y de
aoranza. De forma similar, los aspectos de la persona que se ocupan
de las actividades de la vida cotidiana manifestarn unas tendencias
fsicas y mentales caractersticas de cada uno de los distintos sistemas
de accin asociados al mbito de la normalidad.
Es preciso enfatizar que la expresin disociacin estructural de la
personalidad es un concepto terico que define la disociacin traumtica, en consonancia con la teora de los sistemas de accin, como una
respuesta adaptativa y organizada neurobiolgicamente ante la experiencia de la traumatizacin. El lenguaje de esta teora no pretende
dar a entender la existencia de una divisin real ;objetiva, de hecho= de
la personalidad en entidades diferenciadas convenientemente separa-

LA ADAPTACIN

253

das, sino describir la compartimentalizacin de las ;inter=relaciones


entre distintas tendencias de accin encapsuladas compartimentalizacin que refleja la activacin reiterada de las alternancias bifsicas
entre diferentes sistemas de accin. Trminos tales como parte de la
personalidad son clasificaciones descriptivas metafricas de sistemas
;de accin= mentales ;y somticos= que no han llegado a integrarse
(Steele, Van der Hart y Nijenhuis, 2004, p. 39).
La presencia de un defecto en la integracin de los sistemas de
accin defensivos con los sistemas de accin asociados a la vida cotidiana es inevitable en diferentes grados en los pacientes que adolecen
de trastornos de origen traumtico. Los conceptos de disociacin
estructural y de compartimentalizacin hacen referencia a una serie
de rasgos importantes, cruciales para la comprensin y el tratamiento
sensoriomotriz del trauma: (1) el conflicto inherente entre los sistemas de accin responsables de la defensa y los asociados a la vida cotidiana normal; (2) la forma en que las tendencias de accin se encapsulan en distintos estados yoicos o partes de la personalidad; y (3) el
papel esencial de la capacidad de integracin de cara a armonizar
;reconciliar= el pasado y el presente.

Conclusin
Terapeutas y pacientes crean conjuntamente nuevos niveles de
comprensin en virtud de analizar las tendencias de accin nicas y
propias de los pacientes cuando stos reaccionan a la activacin de
cada uno de los distintos sistemas de accin. El desarrollo de unas tendencias de accin ms adaptativas en relacin con la vida normal (no
amenazante ;inocua, al margen de las situaciones de peligro=), adems de en relacin con las situaciones ;verdaderamente= amenazantes, requiere que estudiemos la activacin simultnea de ambas categoras de sistemas de accin a medida que van saliendo a colacin en
el curso natural de la terapia o de la vida normal. Dentro del contexto
de la terapia a largo plazo, los pacientes se sirven del sistema de
conexin social para desarrollar una relacin de apego con el terapeuta, lo que favorece el desarrollo de los sistemas responsables de la
sociabilidad y del apego, modela la conducta solcita apropiada ;el sis-

254

EL TRAUMA Y EL CUERPO

tema de accin responsable de los cuidados= y facilita una base segura


de cara a explorar sus tendencias de accin, tanto habituales como
potenciales, en respuesta a la activacin de la totalidad de los sistemas de accin. Es importante que el terapeuta valore qu acciones
permanecen inacabadas o inexpresadas, y que ayude a los pacientes a
aprender a acabar estas acciones potenciales y favorecer con ello el
desarrollo de nuevas capacidades. Cuando las tendencias defensivas
se desencadenan involuntariamente, pueden ser estudiadas y con ello
desentraadas ;dilucidando el elemento misterioso=, de manera que
no continen interfiriendo con el funcionamiento de los sistemas asociados a la vida cotidiana. Cuando ayudamos a los pacientes a interesarse y sentir curiosidad por sus sistemas de accin a travs de la
observacin de sus reacciones fsicas, mentales y emocionales, se activa el sistema de la exploracin. Dentro del contexto de la exploracin
curiosa y que se abstiene de juzgar, suelen aparecer espontneamente
momentos significativos de jovialidad ldica ;playfulness= entre el
terapeuta y el paciente. El objetivo del tratamiento es mejorar el funcionamiento adaptativo de todos los sistemas de accin y mitigar la
activacin desaforada del sistema defensivo, de manera que se active
solamente cuando verdaderamente sea necesario, dejando de alterar
el funcionamiento de los restantes sistemas.

La traumatizacin psicolgica
y el cerebro: hacia un modelo
neurobiolgico de tratamiento
Ruth Lanius, Ulrich Lanius, Janina Fisher 1
y Pat Ogden
3

Los captulos anteriores han pasado revista a las numerosas formas mediante las cuales las experiencias traumticas inciden tanto en
la mente como en el cuerpo del nio en desarrollo, afectando al procesamiento jerarquizado de la informacin, a los sistemas de apego y de
conexin social, a la activacin autnoma y la capacidad de regulacin, y a las tendencias de accin relacionadas con los sistemas responsables de la defensa y del desenvolvimiento dentro del contexto de
la vida cotidiana. La comprensin de la neurobiologa del trauma puede reforzar adicionalmente nuestra concepcin de las secuelas a largo
plazo del trauma, y ayudar a guiar nuestros esfuerzos teraputicos en
direccin a aumentar la precisin y la especificidad de las estrategias
;intervenciones= clnicas. En este captulo revisaremos las zonas cerebrales ms relevantes que la reciente investigacin con neuroimgenes ha podido identificar como asociadas a los sndromes por estrs
traumtico, concentrando la atencin especficamente en la heterogeneidad de la respuesta a los recuerdos traumticos y la forma en que
 Ruth Lanius es mdico, psicloga y profesora asociada del departamento de
psiquiatra de la universidad de Western Ontario (Londres, Ontario, Canad), y
directora del Traumatic Stress Service del London Health Sciences Centre. Ulrich Lanius es psiclogo clnico y trabaja en el departamento de psiquiatra del
Royal Columbian Hospital (New Westminster, Columbia Britnica, Canad).
Janina Fisher es psicloga, formadora y supervisora tcnica del Trauma Center
de Boston (Massachusetts, USA).

256

EL TRAUMA Y EL CUERPO

las diferentes regiones del cerebro podran estar relacionadas con la


respuesta bifsica a la traumatizacin. Finalmente, nos serviremos de
algunos ejemplos extrados de la bibliografa neurocientfica para
analizar cmo se procesa la experiencia a nivel cognitivo, emocional y
sensoriomotriz, adems de analizar el efecto de las reacciones sensoriomotrices no resueltas sobre todos los niveles del procesamiento de
la informacin.

El trauma, los niveles de procesamiento de la informacin y el


cerebro triuno
Como ya vimos en el captulo 1, el concepto de procesamiento jerarquizado de la informacin (Wilber, 1996) propone que existen relaciones funcionales interconectadas entre los diferentes niveles del procesamiento de la informacin. Para trabajar con esta jerarqua en la
prctica clnica, debemos prestar atencin a los tres niveles: procesamiento cognitivo (pensamientos, creencias, interpretaciones y dems
cogniciones), procesamiento emocional (emociones y afectos) y procesamiento sensoriomotriz (reacciones fsicas y sensoriales, sensaciones
y movimientos). De forma similar, MacLean (1985) habla de un cerebro dentro de un cerebro, dentro a su vez de otro cerebro. El cerebro
reptiliano, el primero en desarrollarse desde una perspectiva evolucionista, rige la activacin fisiolgica, la homeostasis del organismo y los
impulsos asociados a la reproduccin. El cerebro paleomamfero o
cerebro lmbico, que se encuentra en todos los mamferos, rodea al
cerebro reptiliano y est relacionado con las emociones, la memoria,
algunas de las conductas sociales y el aprendizaje (Cozolino, 2002). El
ltimo en desarrollarse filogenticamente es el neocrtex ;o cerebro
neomamfero=, que posibilita la conciencia de s mismo y el pensamiento consciente, e incluye amplias porciones del cuerpo calloso, que
une los hemisferios derecho e izquierdo del cerebro (MacLean, 1985).
Cada uno de los tres niveles del cerebro tiene su propia percepcin
del entorno y responde en consonancia con dicha percepcin, de
manera que un determinado nivel en particular puede anular a los
dems, dependiendo de las condiciones ambientales. Aun cuando un
nico nivel pueda exceder a los restantes, sin embargo el procesa-

LA TRAUMATIZACIN PSICOLGICA Y EL CEREBRO

257

miento cognitivo, emocional y sensoriomotriz son mutuamente interdependientes y estn mutuamente interrelacionados desde el punto
de vista funcional (Damasio, 1999; LeDoux, 1996; Schore, 1994); los
tres estratos cerebrales y sus correspondientes niveles de procesamiento de la informacin se interrelacionan y se influyen simultneamente, funcionando como un todo unido ;coherente=, con el grado de
integracin de cada uno de los niveles de procesamiento afectando a
la eficacia de los niveles restantes.

El tlamo
El proceso de interrelacin entre los tres niveles cerebrales estara
facilitado probablemente por el tlamo, estructura que desempea un
papel fundamental en lo relativo a transmitir la informacin sensorial
al sistema lmbico y al neocrtex, lo que conduce finalmente a la integracin de la informacin sensorial (Lanius et al., 2005). Toda la informacin sensoriomotriz, a excepcin del olfato, pasa por el tlamo en
direccin a la corteza cerebral, y por ello se alude con frecuencia al
tlamo como la entrada sensorial al crtex. Se ha sugerido que el tlamo podra estar asociado a la mediacin de la interrelacin entre la
atencin y la activacin fisiolgica (Portas et al., 1998), siendo ambos
procesos ;atencin y activacin= claramente relevantes para la integracin de la informacin y para la fenomenologa de los sndromes por
estrs traumtico. El tlamo estara localizado en la interseccin
entre el cerebro reptiliano y el cerebro paleomamfero en la parte superior del tallo cerebral, conectando este ltimo con el sistema lmbico y
el neocrtex. ;Las alteraciones en el funcionamiento del tlamo podran
interferir probablemente en la transmisin de la informacin sensorial
al sistema lmbico y al neocrtex, as como en la integracin de la informacin sensorial=. En la lnea de que el tlamo sirve de entrada ;sensorial= que, de forma directa o indirecta, modula el acceso de la informacin sensorial al crtex, la amgdala y el hipocampo, Krystal et al.
(1998) proponen que el tlamo facilitara la transmisin de la informacin sensorial a dichas reas cerebrales. Hipotetizamos, pues, que el
tlamo desempea una funcin crucial en la interrelacin ;e integracin= de los tres estratos cerebrales y podra ser importante para la
interrelacin entre las cogniciones, las emociones y las conductas.

258

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Nuestro grupo de investigacin ha informado recientemente de la


presencia de una disfuncin talmica en las personas aquejadas de
TEPT ;trastorno por estrs postraumtico=, como han hecho tambin
otros laboratorios (Bremner, Narayan et al., 1999a; Liberzon, Taylor,
Fig y Koeppe, 1996). Es probable que las alteraciones en el funcionamiento del tlamo interfieran en la transmisin de la informacin sensorial al sistema lmbico y al neocrtex, as como en la integracin de
dicha informacin. Este proceso podra explicar posiblemente la
vivencia continua de fragmentos sensoriales en el TEPT. Es decir, los
datos sensoriales procedentes de las estructuras cerebrales inferiores
permaneceran sin integrarse dentro de la conciencia normal, dado
que la informacin no puede llegar ni al sistema lmbico ni al neocrtex debido a la presencia de una disfuncin talmica. Los pensamientos, emociones y sensaciones fsicas asociadas inicialmente a un mismo hecho ;experiencia= permaneceran divididos en representaciones
separadas que no se recordaran como un todo integrado. La disfuncin talmica puede, pues, subyacer a los flashbacks del TEPT i.e.,
recuerdos traumticos bajo la forma habitualmente de fragmentos
sensoriales muy vvidos, intemporales, de la experiencia original. Para
complicar todava ms el cuadro clnico, estos fragmentos mnmicos
disociados suelen asociarse a una marcada labilidad emocional, sntomas somticos inexplicables, o autoevaluaciones negativas y conductas derrotistas (Brewin et al., 1996; Van der Kolk et al., 1996).
En razn de ello, la disfuncin talmica podra ser uno de los factores que explicaran la incapacidad de integrar los recuerdos traumticos en el contexto actual, que se observa con tanta frecuencia en los
trastornos de origen traumtico, fenmeno ste que podra estar relacionado con las alteraciones en la concatenacin temporal ;temporal
binding, la unificacin temporal, la sincronizacin= mediatizada por el
tlamo. La concatenacin temporal alude a las oscilaciones de 40 Hz
del tlamo que derivan en la actividad sincrnica de los bucles talamocorticales reentrantes. En otras palabras, cuando la actividad
mental est claramente presente en el estado mental de alerta, las clulas nerviosas del tlamo oscilan a una frecuencia de 40 Hz. Se piensa
que las conexiones de las clulas nerviosas talmicas con las clulas
nerviosas del crtex inducen frecuencias similares de oscilaciones
celulares nerviosas corticales, generando as los bucles de feedback

LA TRAUMATIZACIN PSICOLGICA Y EL CEREBRO

259

talamocorticales reentrantes. Se ha sugerido que la concatenacin


temporal sera un hecho temporalmente coherente que vincula dentro de la dimensin temporal los componentes fracturados de la realidad interna y de la realidad externa en un concepto nico el yo ;self,
el s mismo, la propia identidad= (Joliot, Ribary y Llinas, 1994, p. 126;
vase tambin Llinas, 2001). Dicha falta de concatenacin temporal y
la falta resultante de dilogo talamocortical podra ser un proceso que
explicara, entre otros fenmenos, las experiencias de los flashbacks
que se observan en el TEPT (Lanius, Bluhm, Lanius y Pain, 2005). As,
en ausencia de una concatenacin temporal los individuos experimentan una incapacidad de integrar la totalidad de lo que est sucediendo
dentro de la memoria y de la identidad personales, de manera que
dichos fragmentos mnmicos permanecen aislados de la conciencia
habitual. Esta formulacin suscita la cuestin de si los cambios en el
estado dinmico del sistema corticotalmico podran explicar la naturaleza fragmentaria de los recuerdos que se observan en las personas
aquejadas de TEPT, y si el TEPT es un trastorno neuropsiquitrico que
se podra caracterizar por la disritmia talamocortical (Llinas, Ribary,
Contreras y Pedroarena, 1998). Si el TEPT genera una interferencia
con la funcin transmisora del tlamo, dicha interferencia podra
explicar en parte la naturaleza predominantemente sensorial de los
fenmenos intrusivos que se observan en los trastornos de origen traumtico: la disfuncin talmica alterara la integracin de la informacin sensorial interfiriendo en su transmisin al sistema lmbico y al
neocrtex. Es decir, las estructuras cerebrales superiores quedaran
transitoriamente desconectadas de las estructuras cerebrales inferiores cada vez que se accediera a la memoria traumtica, interfiriendo
simultneamente con el procesamiento eficaz ascendente, adems del
procesamiento descendente.

Trauma y lateralizacin
Adems de lo que parece ser una desconexin horizontal entre las
estructuras cerebrales inferiores y superiores, los estudios del TEPT con
la ayuda de neuroimgenes tambin muestran la existencia de diferencias en la lateralizacin secundarias al trauma, con un aumento durante
la rememoracin de los recuerdos traumticos de la actividad cerebral

260

EL TRAUMA Y EL CUERPO

en el hemisferio derecho y una disminucin de la actividad cerebral en


el hemisferio izquierdo. Dicha activacin diferencial se podra atribuir a
las diferencias en la naturaleza y la cualidad de la memoria traumtica
(Lanius et al., 2004), y a la participacin de diferentes redes neurales
implicadas en la rememoracin de los recuerdos. Por ejemplo, se han
observado diferencias en las redes cerebrales implicadas en la rememoracin de los recuerdos traumticos en sujetos aquejados de TEPT que
tenan flashbacks, por contraste con los sujetos sin TEPT que rememoraban los hechos traumticos como recuerdos autobiogrficos normales. Estas diferencias sugieren posibles diferencias en la recuperacin de
la memoria episdica entre los dos grupos (figura 7.1).
Revivir los recuerdos traumticos bajo la forma de flashbacks es
muy diferente de rememorar los incidentes como recuerdos autobiogrficos normales (Brewin et al., 1996; Van der Kolk y Fisler, 1995). La
mayora de las veces los flashbacks suelen tener lugar espontneamente, desencadenados por experiencias internas o externas, y habitualmente no es posible controlar su aparicin. Los flashbacks incluyen
una distorsin subjetiva en la vivencia del tiempo y son mucho ms
vvidos que los recuerdos normales; el incidente suele ser vivido como
si estuviera volviendo a suceder en el presente. Los flashbacks son vividos como fragmentos de los componentes sensoriales de los hechos
traumticos, tales como imgenes visuales o sensaciones olfatorias,
auditivas o kinestsicas (Van der Kolk, McFarlane y Weisaeth, 1996), y
que no cambian con el tiempo (Brewin et al., 1996) lo que difiere de
los recuerdos normales, que se alteran con la rememoracin reiterada
(Brewin et al., 1996). A grandes rasgos, los flashbacks son experiencias
sensoriales vvidas, mientras que los recuerdos autobiogrficos normales son narrativas personales que describen los elementos sensoriales de la experiencia (Brewin et al., 1996; Van der Kolk, McFarlane y
Weisaeth, 1996) y son rememorados en lugar de revividos.
Nuestro laboratorio ha puesto de manifiesto que los sujetos que no
adolecan de un TEPT mostraban unas pautas de activacin cerebral
consistentes con la recuperacin verbal de la memoria episdica (Lanius
et al., 2004). La comparacin de las redes cerebrales de los sujetos con y
sin TEPT mostr que los sujetos sin TEPT tenan mayores niveles de
activacin cerebral en las reas prefrontales izquierdas ;del hemisferio
cerebral izquierdo= mientras que los pacientes con TEPT mostraban

261

LA TRAUMATIZACIN PSICOLGICA Y EL CEREBRO

Ncleo
caudado
izquierdo

Gyrus frontal Lbulo parietal Gyrus cingulado


superior
inferior
anterior
izquierdo:
izquierdo:
izquierdo:
AB 9
AB 40
AB 32

Control > TEPT

Ncleo
caudado
derecho

Gyrus cingulado
posterior
derecho:
AB 30

Cuneus
derecho:
AB 19

Lbulo parietal
inferior
derecho:
AB 40

TEPT > Control

Figura 7.1. Regiones cerebrales con una activacin que pone


de manifiesto una conexin/covariacin significativamente mayor
con la activacin del gyrus cingulado anterior derecho en sujetos
traumatizados que desarrollaron un TEPT que en sujetos traumatizados
sin TEPT durante la rememoracin de un incidente traumtico.
;AB = rea de Brodman; TETP = trastorno por estrs postraumtico=
ms activacin en las reas posteriores derechas ;del hemisferio cerebral derecho=. Se ha sugerido que la activacin de las reas prefrontales
izquierdas del cerebro desempea un papel en las modalidades ms verbales de rememoracin de los recuerdos (figuras 7.2a y 7.2b), mientras
que las redes cerebrales activadas en los pacientes con TEPT mostraba
unas pautas de activacin neural asociadas a unas modalidades mucho
ms no verbales de recuperacin de la memoria (revisado por Cabeza y
Nyberg, 2000, 2003). Estas activaciones de redes neuronales claramente
diferentes observadas en los sujetos con TEPT por contraste con los
sujetos sin TEPT podran ayudar a explicar los fundamentos neuronales
de los fenmenos no verbales de base sensorial que aparecen en el TEPT.
Sobre la base de estos resultados, los sntomas relacionados con el TEPT
parecen estar asociados a diferencias en la lateralidad, y ms especficamente con el predominio del hemisferio derecho.
La importancia de las respuestas lateralizadas en el TEPT haba
sido anteriormente analizada utilizando la electroencefalografa
(EEG) y la atenuacin de los potenciales evocados auditivos (PEA).
Schiffer, Teicher y Papanicolaou (1995), por ejemplo, informan de que
los sujetos que han vivido traumas tempranos manifestaban una asimetra ;pre=dominante izquierda significativa durante la rememora-

262

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Tlamo

AB 47: Gyrus frontal inferior

AB 19: Lbulo occipital

AB 32: Gyrus cingulado anterior


AB 11: Gyrus frontal medio

Figura 7.2a. Regiones que presentan activacin durante


la rememoracin del recuerdo traumtico por contraste
con la lnea de base implcita, donde el grupo de contraste
(n = 10) muestra una mayor activacin que el grupo con TEPT
y reviviscencias/flashbacks (n = 11), k > 10. ;AB = rea de Brodman;
TEPT = trastorno por estrs postraumtico=
cin de recuerdos neutros y un predominio derecho relativo durante
la rememoracin de los recuerdos traumticos. Adems, se ha puesto
de manifiesto que los abusos ;malos tratos= psicolgicos estaran asociados a un aumento de la prevalencia de anormalidades EEG ;electroencefalogrficas= localizadas en el hemisferio izquierdo y un
aumento de la prevalencia de las asimetras entre los hemisferios
izquierdo y derecho (Teicher, Ito, Glod, Anderson y Ackerman, 1997).
Los estudios de coherencia EEG de nios con antecedentes y sin antecedentes de abusos tambin refieren que los nios que fueron objeto
de abusos tenan una mayor coherencia hemisfrica izquierda promedio que los nios sin antecedentes de abusos, pero que los dos grupos
tenan un grado comparable de coherencia hemisfrica derecha. Teicher et al. (1997) sugieren que estos hallazgos podran estar relaciona-

LA TRAUMATIZACIN PSICOLGICA Y EL CEREBRO

AB 38: Gyrus temporal superior

263

AB 9,10: Gyrus frontal medial

AB 39: Gyrus temporal medio

AB 24: Gyrus cingulado anterior


AB 7: Lbulo parietal medial

Figura 7.2b. Regiones que presentan activacin durante


la rememoracin del recuerdo traumtico por contraste
con la lnea de base implcita, donde el grupo con TEPT
y reacciones disociativas (n = 10) muestra una mayor activacin
que el grupo de contraste (n = 10), k > 10. ;AB = rea de Brodman;
TEPT = trastorno por estrs postraumtico=

dos con la disminucin de la diferenciacin hemisfrica izquierda en


el grupo con antecedentes de abusos y, por tanto, podra indicar que
los abusos infantiles tienen un efecto significativo sobre el desarrollo
cortical. Los anteriores estudios de neuroimgenes en sujetos con
TEPT, utilizando el paradigma de la provocacin de sntomas a travs
de las imgenes evocadas por un guin ;traumtico= previamente elaborado, tambin sugieren la presencia de reacciones lateralizadas.
Utilizando las imgenes traumticas evocadas por la lectura de un
guin, Rauch et al. (1996) encontraron que en el estado traumtico,
por comparacin con el estado neutro, se produjeron aumentos del
flujo sanguneo cerebral regional en el crtex orbitofrontal medial
derecho, la nsula, la amgdala y el lbulo temporal anterior.

264

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Hemos analizado lo que podra parecer una desconexin horizontal entre las estructuras cerebrales inferiores y superiores en el TEPT,
adems de la evidencia a favor de un predominio derecho relativo
durante la rememoracin de los recuerdos traumticos. En el tratamiento, el paciente y el terapeuta tambin podran sacar partido del
hecho de que el cerebro parece tener otra conexin alternativa entre
los hemisferios, a la que a veces se alude como el puente subcortical,
a travs del cual se puede intercambiar informacin (Austin, 1998). A
pesar del hecho de que las estructuras corticales se bifurcan en los
hemisferios izquierdo y derecho, el cerebro permanece indiviso al
nivel de las estructuras cerebrales reptilianas inferiores (Sperry, Zaidel y Zaidel, 1979). De hecho, la existencia de estas conexiones subcorticales podra explicar el hecho de que los pacientes con el cerebro
dividido (cuyo cuerpo calloso ha sido seccionado) continan comportndose de forma coordinada ;unificada= durante la realizacin de sus
actividades cotidianas.
En general, parece que la informacin basada en el lenguaje no fluye con facilidad a travs del puente subcortical (Gazzaniga, Holtzman
y Smylie, 1987), mientras que la informacin no verbal, incluidos los
cdigos inconscientes o preconscientes, los matices a los que jams
podremos darle un nombre, pasa sin la menor dificultad (Austin,
1998, p. 348). Por ejemplo, el puente subcortical puede transmitir con
facilidad mensajes subcorticales con asociaciones emocionales que
informan de impresiones de peligro, movimientos repentinos y estmulos indicativos de posible violencia. Cuando estos mensajes atraviesan los hemisferios del lado derecho al lado izquierdo, tienden a activar una suerte de disposicin a responder en el sentido de una accin
adaptativa como, por ejemplo, facilitar posibles respuestas verbales en
el hemisferio izquierdo que reflejaran las tendencias de accin necesarias para estimular el sistema de conexin social como primera reaccin con vistas a garantizar la supervivencia.
El usar la experiencia somtica como va de acceso a la terapia y el
mantener la conciencia plena del cuerpo, pueden facilitar el procesamiento de la informacin favoreciendo la transferencia de informacin entre los hemisferios. Los pacientes traumatizados suelen tener
dificultades en regular las emociones y la activacin fisiolgica dentro
de los lmites del margen de tolerancia, y el hecho de trabajar a nivel

LA TRAUMATIZACIN PSICOLGICA Y EL CEREBRO

265

corporal permite que las tendencias de accin fijas sean movilizadas


sin necesidad de generar una activacin autnoma incontrolable; de
este modo, el secuestro ascendente tiene lugar con menos frecuencia y facilidad. Parece razonable que la conciencia del cuerpo tambin
pueda favorecer el intercambio de informacin somatosensorial y de
informacin no verbal entre los dos hemisferios; sin embargo, por el
momento dicha hiptesis es una mera especulacin.

Correlatos neurales del TEPT


El estudio de los mecanismos neurales que subyacen a las experiencias traumticas fue primeramente objeto de conjeturas hasta la
aparicin de la tecnologa con neuroimgenes y el inters creciente
por la investigacin neurocientfica que tuvo lugar a finales de los 90
y principios del nuevo siglo, y que sirvieron para transformar el mbito del tratamiento del trauma. Las neuroimgenes se han convertido
en una tcnica importante para comprender la neuroqumica, adems
de los cambios funcionales que subyacen a diversos trastornos psiquitricos. Los estudios que utilizan la tomografa por emisin de
positrones (TEP) y las imgenes por resonancia magntica ;nuclear=
funcional (IRMf) en sujetos con TEPT, han tratado de dilucidar qu
reas del cerebro podran estar implicadas en la rememoracin de los
incidentes traumticos. El objetivo de estos estudios ha sido analizar
los cambios en el flujo sanguneo cerebral regional (FSCr) durante la
exposicin a las reminiscencias ;recuerdos= del incidente traumtico,
utilizando uno de entre dos paradigmas: la provocacin de sntomas a
travs de la imaginacin impulsada ;las imgenes evocadas= por un
guin traumtico, que incluye la rememoracin del recuerdo traumtico despus de or un guin describiendo la experiencia, o la exposicin a fotografas o sonidos que traen a la memoria la experiencia
traumtica. Adems, varios estudios han incluido tentativas farmacolgicas, tareas cognitivas o estmulos emocionales como, por ejemplo,
rostros enmascarados o encapuchados, con objeto de analizar el sistema de circuitos neuronales subyacentes a los trastornos de origen
traumtico. Sirvindose de estos paradigmas, la investigacin con
neuroimgenes ha identificado una serie de reas cerebrales que parecen estar implicadas en los sndromes por estrs traumtico: la amg-

266

EL TRAUMA Y EL CUERPO

dala, el crtex prefrontal medial, el gyrus cingulado anterior, el hipocampo, la nsula y el crtex orbitofrontal (Bremner, 2002; Hull, 2002;
Lanius, Bluhm, Lanius y Pain, 2006; Liberzon y Phan, 2003; Pitman,
Shin y Rauch, 2001; Tanev, 2003).

La amgdala
Localizadas en los lbulos temporales derecho e izquierdo, se considera que las amgdalas forman parte del sistema de procesamiento
emocional del cerebro (con frecuencia conocido con la denominacin
de sistema lmbico). La amgdala desempea un papel fundamental
en el condicionamiento del miedo (LeDoux, 2002) debido a su funcin
de dar la alarma cuando una estmulo se percibe como amenazante,
y podra estar implicada en el inicio de las respuestas del sistema nervioso simptico. Varios estudios con neuroimgenes han puesto de
manifiesto el aumento de la activacin de la amgdala en el TEPT
(Bremner, 2002; Hull, 2002; Lanius, Bluhm, Lanius y Pain, 2006;
Liberzon y Phan, 2003; Pitman et al., 2001; Tanev, 2003). Se ha sugerido que la sobreactivacin de la amgdala en el TEPT podra derivar en
la generalizacin de la respuesta de miedo, lo que conducira al aumento general de la conducta temerosa.
Sin embargo, el hallazgo del aumento de la activacin de la amgdala en el TEPT no siempre ha demostrado ser consistente. Por ejemplo, los hallazgos de Lanius en los estudios que utilizan la provocacin
de sntomas a travs de la lectura de un guin traumtico en personas
con traumas mltiples, sugiere una ausencia de activacin de la amgdala durante la rememoracin del trauma (revisado en Lanius, Bluhm,
Lanius y Pain, 206). De forma similar, Britton, Phan, Taylor, Fig y
Liberzon (2005) y Bremner (Bremner, Narayan et al., 1999; Bremner,
Staib et al., 1999) tambin han observado una ausencia de activacin
de la amgdala durante la rememoracin de los incidentes traumticos en sujetos con TEPT. De hecho, Perry et al. (1995) sugieren que
algunas personas traumatizadas podran presentar una irritabilidad
lmbica, junto con una tendencia a reaccionar a los estmulos traumticos con una sobreactivacin de la amgdala, mientras que otras
pueden presentar una propensin a reaccionar con una hipoactivacin de la amgdala. En apoyo de esta hiptesis, Chugani et al. (2001)

LA TRAUMATIZACIN PSICOLGICA Y EL CEREBRO

267

informan de la presencia de una asociacin entre los antecedentes de


desatenciones graves y la ausencia de activacin de la amgdala.
La hiptesis de que la ausencia de activacin de la amgdala podra
de hecho ser adaptativa en determinadas circunstancias ha sido confirmada por la investigacin con animales, que sugiere que la ausencia de activacin de la amgdala podra permitir el seguir funcionando en situaciones caracterizadas por una amenaza constante. Por
ejemplo, se ha observado que cuando una rata invada el territorio de
otra rata y era vencida por dicho ocupante, permaneca inmvil y
paralizada en una esquina, sin alejarse, acercarse o desafiar a la rata
victoriosa (Austin, 1998). Advirtamos la similitud con las defensas
asociadas a la inmovilizacin que describimos en el captulo 5 y la
prdida de la capacidad de explorar que se observa en los seres humanos en condiciones amenazantes. Al igual que el nio en un entorno
traumatgeno, que debe adaptarse a una amenaza que tiene lugar
dentro de un contexto en el que los cuidadores ejercen su dominio, la
rata confa en las defensas inmovilizadoras de la evitacin, la paralizacin y la sumisin para facilitar la supervivencia y la adaptacin
dentro del territorio de otra rata. En una conducta que puede recordar a la de los nios con un estilo de apego desorganizado, la rata
mantiene la proximidad con su compaera de jaula, pero se sirve de
las estrategias inmovilizadoras autorreguladoras para evitar el peligro y aumentar la seguridad. Por contraste, las ratas cuya amgdala
corticomedial ha sido lesionada se comportan de forma sorprendentemente diferente despus de haber sido vencidas por otra rata: se
mueven libremente de ac para all por la jaula, extienden el hocico
y olisquean imprudentemente a la rata vencedora. Estas ratas no
parecen ser conscientes de las convenciones, de los lmites sociales
esperables. No han aprendido la leccin (Austin, 1998, p. 176). Tambin se ha demostrado que los monos se vuelven llamativamente
temerarios despus de destruir sus amgdalas; se habla de que se
muestran tan ingenuos que se acercan a una serpiente y la cogen!".
Ningn mono normal se acerca a ninguna serpiente (Austin, 1998;
Horel, Keating y Misantone, 1975).
Estas conductas animales se asemejan extraordinariamente a algunas de las conductas que se observan co frecuencia en la prctica clnica en personas con historias de traumas crnicos, y podran explicar

268

EL TRAUMA Y EL CUERPO

dichos fenmenos como reescenificaciones ;reproducciones= traumticas del sndrome de Estocolmo. No es inhabitual que los pacientes
con antecedentes de traumas crnicos continen buscando relaciones
abusivas sin ser conscientes de los peligros que implican las relaciones
de tales caractersticas. Es preciso, por lo tanto, que las futuras investigaciones se ocupen de las consecuencias clnicas de las alteraciones
en la activacin de la amgdala.

El crtex prefrontal medial


Se considera que el crtex prefrontal medial forma parte del sistema de procesamiento cognitivo y se ha hipotetizado que desempea
un papel en la extincin de las reacciones de miedo condicionado
(Morgan, Romanski y LeDoux, 1993). Al ejercer una influencia inhibidora en el sistema lmbico, incluida la amgdala, el crtex prefrontal
medial regula de este modo la generalizacin del miedo y el aumento
general de la conducta temerosa mediatizada por la amgdala. Por
ejemplo, los estudios que utilizan la TEP ;tomografa por emisin de
positrones= han mostrado la presencia de correlaciones negativas entre
el flujo sanguneo en el crtex prefrontal izquierdo y la amgdala (revisado en Lanius, Bluhm, Lanius y Pain, 2006; Pitman et al., 2001).
La alteracin del crtex prefrontal medial se ha descrito ;documentado= consistentemente en la mayora de estudios con neuroimgenes
del TEPT y se ha hipotetizado que podra estar asociada al dficit atencional y el dficit frontal que a veces se asocian a un sndrome similar
a una cuasi-demencia en el TEPT (Markowitsch et al., 2000). Tambin
se ha puesto de manifiesto que el crtex prefrontal medial suprime la
respuesta de estrs mediatizada por el eje hipotalmico-pituitarioadrenal, desempeando con ello un papel en la regulacin del cortisol,
la hormona del estrs (revisado en Lanius, Bluhm, Lanius y Pain,
2006). Finalmente, tambin se ha identificado el papel del crtex prefrontal medial en la regulacin emocional (Lane y McRae, 2004).
Adems, se piensa que esta regin cerebral desempea un importante papel en la recuperacin de la memoria episdica (Tulving,
Kapur, Craik, Moscovitch y Houle, 1994), y tambin podra estar
implicada en la segregacin temporal de los recuerdos (Schnider,
Ptak, Van Daniken y Remonda, 2000). La funcin cerebral responsa-

LA TRAUMATIZACIN PSICOLGICA Y EL CEREBRO

269

ble de la segregacin temporal garantiza que los recuerdos actualmente relevantes puedan ser diferenciados de los recuerdos que pueden haber sido relevantes en otro tiempo, pero que ya no lo son (Moscovitch y Winocur, 2002, p. 187). En razn de ello, la alteracin de los
niveles de activacin del crtex prefrontal medial podra ser parcialmente responsable de la naturaleza intemporal de los recuerdos
traumticos vivenciada por muchos de los pacientes que adolecen de
un TEPT.
Los estudios con neuroimgenes tambin han investigado los
correlatos neurales del procesamiento autorreferencial ;referido a s
mismo y a la propia identidad= y han identificado una red de regiones
cerebrales implicadas, incluido el crtex prefrontal medial (Johns,
Baxter et al., 2002). Esta funcin autorreferencial es particularmente
relevante en relacin con los aspectos de la terapia sensoriomotriz que
se concentran en la conciencia de las vivencias actuales; por ejemplo,
cuando le pedimos al paciente que rastree concienzudamente (lo que
supone un proceso cognitivo, descendente) las sensaciones y los
impulsos fsicos (lo que supone un proceso sensoriomotriz) a medida
que van evolucionando a lo largo del cuerpo, y que deje a un lado transitoriamente las emociones y los pensamientos que puedan aflorar,
hasta que las sensaciones y los impulsos corporales se diluyan hasta
alcanzar un nivel de descanso [reposo] y estabilizacin en el cuerpo
[volviendo a la lnea de base]. En general, se piensa que la plena conciencia (la capacidad de ser testigo de s mismo o de servirse del yo
observador) activa el crtex prefrontal medial.

El gyrus cingulado anterior


El gyrus cingulado anterior es una estructura compleja con mltiples funciones; se ha demostrado que desempea un papel fundamental en la representacin de la experiencia subjetiva, en la integracin
de las reacciones corporales con las necesidades conductuales (Vogt
&Gabriel, 1993) y en la conciencia emocional. Lane, Fink, Chau y
Dolan (1997) informan de la presencia de correlaciones positivas entre
las puntuaciones en la escala de niveles de conciencia emocional y el
flujo sanguneo cerebral en el rea 24 de Brodman correspondiente al
gyrus cingulado anterior durante las emociones inducidas por la

270

EL TRAUMA Y EL CUERPO

visin de una pelcula y por la rememoracin. Estos resultados indican que el gyrus cingulado anterior tambin podra desempear un
papel en el componente vivencial de la emocin, as como en la integracin de la emocin y la cognicin.
La investigacin con animales (Vogt, 2005) sugiere que el gyrus
cingulado anterior tiene amplias conexiones con mltiples estructuras cerebrales, incluida la amgdala, el hipotlamo, el ncleo accumbens, el rea tegmental ventral, la substantia nigra, los ncleos del
rafe, el locus ceruleus, la sustancia gris periacueductal y los ncleos
autnomos del tallo cerebral. As pues, el gyrus cingulado anterior forma parte de un sistema que orquesta la expresin autnoma, neuroendocrina y conductual de las emociones (revisado en Lanius, Bluhm,
Lanius y Pain, 2006). Sobre la base de la participacin crucial del
gyrus cingulado anterior en la regulacin del componente autnomo
as como del componente experiencial y/o expresivo de la emocin, es
posible que la alteracin en el funcionamiento de esta estructura cerebral, tal como se observa en el TEPT, pueda brindar una base neural
para explicar la desregulacin emocional, incluidos los extremos de
revivir y de evitar los recuerdos emocionalmente perturbadores, as
como el problema generalizado de la hiperactivacin fisiolgica y del
entumecimiento emocional. Adems de estas funciones, el gyrus cingulado anterior tambin desempea un papel significativo en otras
reacciones que son cruciales para prevenir o para sobrevivir a la traumatizacin, incluido el dolor, la seleccin de posibles respuestas, la
conducta maternal, la verbalizacin ;vocalizacin, i.e., la fonacin y la
comunicacin verbal= y el control esqueletomotriz.
Es interesante advertir que se ha observado que la traumatizacin
psicolgica, incluida la traumatizacin relacional ;a nivel del apego=,
en el primero al tercer trimestre del primer ao de vida afecta negativamente a la maduracin de los circuitos lmbicos cingulados anteriores, que depende de la experiencia (Schore, 2001). Dado que las funciones del gyrus cingulado anterior son cruciales para la activacin
ptima de una serie de sistemas de accin, su maduracin dependiente de la experiencia podra aumentar la probabilidad de que los sistemas de accin asociados a la vida cotidiana se vieran afectados negativamente a consecuencia de la traumatizacin y la desatencin grave
crnicas durante la niez. Por ejemplo, el sistema de accin responsa-

LA TRAUMATIZACIN PSICOLGICA Y EL CEREBRO

271

ble de la exploracin depende de la concentracin de la atencin, la


seleccin de respuestas, la regulacin autnoma y los movimientos
esqueletomotrices. El sistema responsable de la conexin social tambin precisa del movimiento y de la seleccin de respuestas, adems
de la verbalizacin. De este modo, uno y otro de estos importantes sistemas, de los que dependen otros sistemas para su desarrollo ptimo,
podran verse comprometidos ;debilitados= dentro del contexto de la
alteracin del desarrollo del gyrus cingulado anterior.
Ayudar a los pacientes a orientarse y concentrar la atencin voluntariamente, adems de abordan los componentes cognitivos, emocionales y sensoriomotrices, podra contribuir a optimizar el funcionamiento del gyrus cingulado anterior. Adems, la introduccin ;el uso=
de los movimientos podra normalizar la activacin del gyrus cingulado anterior en virtud de suscitar unas reacciones esqueletomotrices
que anteriormente haban sido inhibidas por las tendencias de origen
traumtico. Lisa, que refiri que quera salir corriendo pero se quedaba paralizada durante los abusos sexuales que sufri durante la
niez, repeta la tendencia de quedarse paralizada durante las ulteriores relaciones sexuales no deseadas. Al trabajar los recuerdos traumticos en terapia, la paciente refiri una sensacin de paralizacin, pero
tambin el impulso de correr. Su terapeuta le pidi que se levantara y
andara por el despacho, y que sintiera la capacidad que tenan sus
piernas de moverse accin que Lisa vivi como algo fortalecedor. De
esta forma, se materializaron las respuestas motrices (el movimiento
en las piernas) cuando la paciente sinti la sensacin de paralizacin,
mientras que dichas respuestas haban sido anteriormente inhibidas
por la tendencia dominada por el trauma. Habra que resaltar, sin
embargo, que la hiptesis de que dicha accin podra afectar al funcionamiento del gyrus cingulado anterior es sumamente especulativa
y justifica la necesidad de una mayor investigacin.

El hipocampo
El hipocampo, ms frecuentemente asociado a la funcin mnmica, forma parte del lbulo temporal y recibe informacin tanto de la
amgdala como del crtex, y enva impulsos eferentes a ambas estructuras cerebrales. El hipocampo desempea un papel importante en la

272

EL TRAUMA Y EL CUERPO

memoria declarativa ;discursiva= y en razn de ello podr estar implicado en la mediatizacin de las respuestas aprendidas a una constelacin de estmulos. Adems, los estudios preclnicos demuestran la
muerte de las neuronas del hipocampo y la contraccin del hipocampo a raz de la exposicin de los animales a un estrs crnico. Esta
reaccin podra esta mediatizada en parte por el cortisol a travs de la
accin sobre los receptores de glucocorticoides del hipocampo (Charney et al., 1993).
Dada la multitud de efectos traumticos que incluyen tanto la reviviscencia vvida de los recuerdos traumticos como la amnesia, no es
sorprendente que el hipocampo haya sido incluido en los sndromes
por estrs traumtico. Una serie de estudios demuestran la implicacin del hipocampo en el TEPT (revisado por Geuze en Bremner, Vermetten, Afzal y Vythilingam, 2004; Geuze, Vermetten y Bremner, 2005;
Shin et al., 2004).
Los estudios de imgenes por resonancia magntica (IRM) tambin demuestran que tanto en los veteranos combatientes varones
como en las mujeres que fueron vctimas de abusos sexuales infantiles
y que presentan un TEPT, el volumen del hipocampo aparece reducido (revisado en Geuze et al., 2005). En algunos de estos estudios, la
disminucin del volumen del hipocampo se correlaciona con la exposicin a experiencias traumticas o al dficit mnmico. Se piensa que
esta reaccin estara relacionada con los efectos del cortisol sobre los
receptores de glucocorticoides del hipocampo, lo que conducira a la
degeneracin celular. Al mismo tiempo, habra que sealar que algunos investigadores tambin alegan que el volumen pequeo del hipocampo podra no ser el resultado de la exposicin al estrs crnico,
sino representar ms bien un factor previo de riesgo en relacin con el
desarrollo de un TEPT (revisado en Geuze et al., 2005).
Ya se trate de un factor preexistente o del resultado de la exposicin
a una experiencia traumtica, o ambos, existen varias sugerencias
incipientes de que, dada la capacidad que tiene el hipocampo de generar clulas nuevas, la reduccin del volumen del hipocampo podra
ser reversible con la ayuda del tratamiento. En uno de los estudios la
reduccin del hipocampo se invirti con la administracin de un antidepresivo, la paroxetina (revisado en Geuze et al., 2005).

LA TRAUMATIZACIN PSICOLGICA Y EL CEREBRO

273

La nsula
En captulos anteriores pusimos de relieve que las experiencias
traumticas afectan a los tres niveles del procesamiento de la informacin. No slo las reacciones autnomas impulsan las tendencias habituales, sino que las distorsiones cognitivas, las percepciones y las emociones relacionadas con la traumatizacin tambin desempean un
papel a la hora de perpetuar el aprendizaje procedimental en otro
tiempo adaptativo aplicado a las situaciones traumticas. La nsula,
localizada dentro del crtex cerebral, parece estar preferentemente
implicada en la respuesta emocional a los estmulos cognitivos potencialmente perturbadores, los estmulos sensoriales interoceptivos y
las sensaciones corporales (Reiman, Lane, Ahern, Schwartz y Davidson, 2000, p. 399). En razn de ello, la nsula desempea un papel en
los tres niveles de procesamiento de la informacin: (1) mediatiza las
respuestas a los estmulos cognitivos; (2) desempea un papel clave en
la percepcin corporal (interocepcin); y (3) tambin afecta a la percepcin de las emociones. De hecho, Craig (2003) sugiere que la nsula del hemisferio no dominante (derecho) brinda una base neuronal
para la evaluacin subjetiva del propio estado, esto es, para saber
cmo se siente uno. Se ha demostrado tambin que la nsula recibe
seales relacionadas con los estados de dolor, la temperatura corporal
y las sensaciones viscerales, as como seales referentes al estado de la
musculatura blanda en los vasos sanguneos y dems vsceras (vase
la descripcin en Craig, 2003). Reiman et al. (2000) sugieren que la
nsula podra desempear un papel en la evaluacin de las sensaciones corporales potencialmente perturbadoras aplicadas al contenido
emocional y, en relacin con este papel, podra hacer las veces de centro de alarma interior (Nijenhuis et al., 2002, p. 19) a travs de su relacin de entrada-salida con la amgdala.
Damasio (1999) tambin subraya el papel de la nsula y de los crtices ;cortezas= somatosensoriales en el procesamiento de las seales
relativas al estado corporal, sugiriendo que dichas seales configuraran la base de las emociones en el ser humano. En un estudio con
TEP que investiga la actividad cerebral durante las emociones generadas por la propia persona, Damasio et al. (2000) identificaron la
activacin de la nsula a lo largo de toda una gama de emociones. Se

274

EL TRAUMA Y EL CUERPO

observ que la activacin bilateral de la nsula apareca asociada a la


rememoracin de los recuerdos que generaban sentimientos de tristeza y rabia, mientras que la activacin hemisfrica derecha se observ dentro del contexto de los sentimientos de felicidad y miedo. Se
han referido hallazgos similares en conjuncin con la rememoracin
de recuerdos traumticos: el estudio de 1996 de Rauch et al. de sujetos con TEPT demostr un aumento del metabolismo de la nsula
derecha cuando los sujetos eran expuestos a la lectura de guiones de
los recuerdos traumticos y experimentaban un aumento de la activacin autnoma. En un estudio con imgenes cerebrales que comparaba a sujetos con y sin TEPT, Lanius, Bluhm et al. (2006) observaron la activacin de diferentes redes neuronales que incluan la nsula en sujetos con TEPT que mostraban una reaccin disociativa ante
la rememoracin de los recuerdos traumticos, por comparacin
con los sujetos que no padecan un TEPT. Los pacientes con TEPT de
este estudio refirieron sentirse sustrados de sus propios cuerpos as
como del contenido emocional de los recuerdos traumticos. Esta
investigacin tiene importantes consecuencias para el tratamiento: a
medida que los pacientes traumatizados aprenden a aumentar gradualmente su conciencia de las sensaciones, los movimientos y los
impulsos corporales, y a tolerar las sensaciones y la activacin emocional, puede que tengan lugar cambios en la activacin de la nsula
y del crtex prefrontal medial, aumentando con ello su capacidad de
procesamiento autorreferencial de los estados corporales y las emociones. A nivel clnico, hemos observado que esta capacidad de observar de forma plenamente consciente la experiencia interna en el aqu
y ahora, en la mayora de los casos permite reducir los sistemas de
accin defensivos y aumentar la activacin de los sistemas de accin
relacionados con la vida cotidiana, y en especial los sistemas responsables del apego, la exploracin y la sociabilidad.

El crtex orbitofrontal
En el mbito de la neurociencia, particularmente de la investigacin relacionada con la traumatizacin y/o el apego, el papel del crtex orbitofrontal ha generado un inters creciente. El crtex orbitofrontal es la parte del lbulo frontal que estara justamente encima de

LA TRAUMATIZACIN PSICOLGICA Y EL CEREBRO

275

la rbita de los ojos, en una posicin que facilita la entrada directa de


la informacin procedente de una serie de reas cerebrales corticales
y subcorticales adyacentes: el tlamo dorsomedial, el crtex temporal,
el rea tegmental ventral, el sistema olfativo y la amgdala. Su informacin de salida tambin se extiende a las regiones cerebrales tanto
corticales como subcorticales, incluido el crtex cingulado, la formacin hipocmpica, el crtex temporal, el hipotlamo lateral y la amgdala. Su complejo sistema de entrada de datos le brinda al crtex orbitofrontal una riqueza de informacin respecto de lo que est sucediendo en el entorno, y de qu posibles planes estn organizando otras
reas corticales. A su vez, sus comunicaciones de salida afectan a una
variedad de conductas y reacciones psicolgicas, incluidas las reacciones emocionales y autnomas organizadas por la amgdala. El crtex
orbitofrontal tambin desempea un papel en la mediacin de las
reacciones autnomas y conductuales a travs de sus conexiones con
el crtex cingulado. En resumen, el crtex orbitofrontal goza de una
situacin nica para mediatizar la comunicacin entre los sistemas
subcorticales y corticales.
El sistema orbitofrontal tambin podra estar implicado en la
regulacin del estado corporal y en el reflejo de los cambios en dicho
estado (Luria, 1980. p. 262; Schore, 2003a), y en razn de ello podra
desempear un papel importante en la regulacin de la activacin
fisiolgica dentro del margen de tolerancia. En su funcin como parte
del sistema de accin responsable del apego, se piensa que el crtex
orbitofrontal permite que la informacin procesada a nivel cortical
referente al entorno (e.g., los estmulos visuales y auditivos que emanan de una expresin facial) sea integrada con la informacin procesada a nivel subcortical dentro del medio visceral interno, facilitando
as la asociacin de la informacin entrante procedente del medio
exterior con los estados motivacionales y emocionales internos. Dentro de la interrelacin didica madre-infante, dichas experiencias, en
las que la percepcin de la expresin facial se integra con las sensaciones asociadas a los estados corporales ptimos, se convierten en la
base de un apego seguro y, a su vez, facilitan el desarrollo ptimo del
crtex orbitofrontal (Schore, 2003a).
Se ha sugerido que los abusos y/o la desatencin grave durante los
dos primeros aos de vida afecta negativamente a la maduracin del

276

EL TRAUMA Y EL CUERPO

sistema prefrontolmbico orbital (Schore, 1994, 2003a, 2003b). Diferentes tericos proponen diferentes mecanismos de accin para
explicar este proceso. Martin, Spicer, Lewis, Gluck y Cork (1991)
sugieren que en los primeros aos de vida postnatal, el mantenimiento de los niveles crticos de informacin tctil de cualidad y contenido emocional especficos es importante para la maduracin cerebral
normal, mientras que Greenough y Black (1992) proponen que la
informacin sensorial mltiple, derivada del contacto con la madre
durante la alimentacin y/o el pecho, son cruciales en la configuracin del desarrollo del crtex orbitofrontal. Schore (2003a) alega que
los datos sensoriales son solamente un aspecto de un proceso ms
amplio de regulacin didica de la activacin fisiolgica y del afecto
dentro del contexto de un apego seguro, que contribuye al acabado
;pruning= sinptico ptimo:
El entorno social temprano, mediatizado por el cuidador primario, influye directamente en el encendido ;activacin= final
de los circuitos en el cerebro del infante responsables de las
futuras habilidades sociales y emocionales de afrontamiento
por parte del individuo. El producto ltimo de este desarrollo
social-emocional es un determinado sistema especfico en el
;crtex orbitofrontal= del hemisferio cerebral derecho que
domina el procesamiento inconsciente de la informacin
socioemocional, la regulacin de los estados corporales, la
capacidad de afrontar el estrs emocional, y la identidad corprea y emocional (p. 219).
En razn de ello, se piensa que el crtex orbitofrontal desempea un papel central en las habilidades que contribuyen al desarrollo
de la capacidad de regulacin, la complejizacin del sistema de
conexin social, el desarrollo del sistema de apego y, en consecuencia, la maduracin del sistema de accin responsable de la exploracin. La interferencia en el desarrollo o la activacin de esta parte
del cerebro podra contribuir, pues, a explicar la desregulacin autnoma, emocional y cognitiva que observamos en nuestros pacientes
traumatizados.

LA TRAUMATIZACIN PSICOLGICA Y EL CEREBRO

277

Las emociones y la importancia de los procesos subcorticales


Panksepp (1998) y Damasio et al. (2000) han argumentado convincentemente que los afectos ;las emociones= son en gran medida un proceso subcortical. En un estudio de la fenomenologa de las emociones
con la ayuda de imgenes del cerebro, se les pidi a los sujetos que
narraran recuerdos personales que evocaran estados emocionales profundos y existencialmente vivenciados de rabia, miedo, tristeza y felicidad (Damasio et al., 2000). Cuando los investigadores juzgaron que los
sujetos estaban vivenciando dichas emociones, se les inyect agua
radioactiva a fin de obtener imgenes por escner para la TEP ;tomografa por emisin de positrones=. El resultado demostr un aumento
marcado de la activacin en las regiones cerebrales subcorticales,
acompaado de reducciones sustanciales del flujo sanguneo en numerosas reas cerebrales superiores, lo que sugiere una disminucin del
procesamiento de la informacin en los sistemas neocorticales durante
los estados emocionales intensos, junto con un incremento de la actividad subcortical. Ms especficamente en relacin con los sndromes
por estrs traumtico, Pissiota et al. (2002) sugieren que la provocacin
de sntomas traumticos en el TEPT estara asociada a una reaccin
preliminar motriz determinada emocionalmente, que podra iniciarse
a nivel subcortical en lugar de estar controlada corticalmente.
Las tcnicas para el tratamiento del trauma que se centran en
aumentar la activacin emocional corren el riesgo de provocar una
activacin autnoma en escalada mediatizada subcorticalmente, conduciendo as a la hiperactivacin o la hipoactivacin fisiolgica. En la
psicoterapia sensoriomotriz, se facilita la capacidad de integracin
atendiendo separadamente a cada uno de los niveles de procesamiento de la informacin y rastreando la presencia de posibles signos de
desregulacin que pudieran dificultar la integracin. Al aumentar la
plena conciencia y concentrarse exclusivamente en las sensaciones
corporales, los pacientes trabajan primeramente los precursores sensoriales de la emocin y con frecuencia suelen ser capaces de ampliar
los lmites de su margen de tolerancia. A medida que va aumentando
el margen de tolerancia, los pacientes pueden restablecer gradualmente el procesamiento emocional y cognitivo integrador. Es decir, la
concentracin inicial en las sensaciones, sin acceder a la gama com-

278

EL TRAUMA Y EL CUERPO

pleta de la experiencia traumtica, podra, paradjicamente, facilitar


un funcionamiento cerebral ms integrado y ayudar a garantizar que
los pacientes no padezcan el malestar asociado a la activacin y junto
con una escasa integracin o transformacin de dicha alteracin.

La respuesta heterognea a los recuerdos traumticos


En los trastornos relacionados con el trauma, fragmentos de los
recuerdos traumticos adoptan una vida propia, siendo susceptibles
de irrumpir en cualquier momento, avivando de este modo las reacciones propias de la hiperactivacin y la hipoactivacin fisiolgica
que sobrepasan los lmites del control cognitivo. Dentro del contexto
de la desregulacin de origen traumtico, las vivencias emocionales,
que tambin activan la amgdala y la nsula, pueden llegar a ser tan
irrefrenables que a la persona le resulte todava ms difcil mantener
la activacin dentro de los lmites del margen de tolerancia.
La investigacin decisiva con neuroimgenes ha puesto de manifiesto que las personas que reaccionan con reviviscencias/flashbacks
cuando se les pide que rememoren un recuerdo traumtico, presentan
una actividad cerebral sorprendentemente diferente de las personas
que no han desarrollado un TEPT y que pueden rememorar sus recuerdos traumticos como un recuerdo del pasado, como un recuerdo autobiogrfico normal (Lanius, Bluhm et al., 2006). Los sujetos con TEPT
suelen manifestar un tipo de conexiones cerebrales congruentes con
una modalidad no verbal de rememoracin mnmica (i.e., activacin
de los lbulos occipitales, del lbulo parietal derecho y del gyrus cingulado posterior), por contraste con los sujetos del grupo de control, que
activan unas redes neurales ms congruentes con las modalidades verbales de recuperacin mnmica (i.e., crtex prefrontal y gyrus cingulado anterior izquierdo) (figura 7.3). Estos hallazgos con neuroimgenes
son consistentes con lo que a menudo observamos en la prctica clnica: los pacientes con TEPT viven sus recuerdos traumticos como fragmentos sensoriales intemporales, intrusivos, que con frecuencia no se
pueden expresar bajo la forma de una narrativa, mientras que las personas que han sufrido un trauma pero no padecen un TEPT habitualmente recuerdan los recuerdos traumticos como un todo integrado

279

LA TRAUMATIZACIN PSICOLGICA Y EL CEREBRO

que se puede expresar fcilmente bajo la forma de una narrativa. Esta


observacin pone en entredicho el beneficio de las terapias puramente
verbales como modalidades de procesamiento de una informacin
vivenciada primariamente a nivel sensorial, y sugiere la necesidad de
explorar los mtodos centrados en el cuerpo. La psicoterapia sensoriomotriz implica a los pacientes en el procesamiento de dichos fragmentos sensoriales, alentando el rastreo detenido de las sensaciones asociadas a los recuerdos traumticos, hasta que dichas sensaciones dejan de
estar fragmentadas y pueden ser vividas como un todo integrado. Dado
que la fragmentacin de los recuerdos se da en los tres niveles de procesamiento de la informacin, el psicoterapeuta sensoriomotriz estar
alerta a todos los elementos constitutivos de la experiencia actual: cogniciones, emociones, datos perceptuales y sensoriales, sensaciones corporales internas y movimientos o impulsos motrices. Por ejemplo, las
vivencias sensoriales fragmentadas pueden estar asociadas al impulso
de emprender determinados movimientos, particularmente de movimientos que la persona no fue capaz de emprender o que no pudo llevar
a trmino a consecuencia de la experiencia traumtica.
A
t

Z=3

Y = 64

Y = 14

Y = 18

B
t

Z = -4

Y = -86

X = -4

Figura 7.3. Regiones que presentan un aumento significativo


de la activacin cerebral durante la rememoracin del recuerdo
traumtico. A = Hombre; B = Mujer.

280

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Una mujer maltratada dentro del contexto de la violencia domstica podra haber querido apartar ;push away, rechazar, repeler= a su
compaero maltratador, pero instintivamente confi en las defensas
asociadas a la inmovilizacin en una situacin en la que no exista la
posibilidad de una huida inmediata ni caba tener esperanzas de que
la autodefensa fuera a dar ningn resultado. Cuando la paciente y su
terapeuta observan lo que sucede en su cuerpo cuando rememora la
situacin de estar acorralada ;atrapada= por su compaero enfurecido, puede que viva un determinado fragmento sensorial asociado al
impulso de apartar como, por ejemplo, el tensamiento de la mandbula o de la parte superior del brazo, o el cierre de la mano formando
un puo. En una sesin de psicoterapia sensoriomotriz, la paciente
sera alentada a estudiar la tendencia de accin propia de la defensa
asociada a la movilizacin, hasta que pudiera completar el movimiento de apartar a un lado y recuperar la vivencia somtica de s
misma ;el sentido de la propia identidad somtica= reforzada por la
capacidad de defender y proteger el cuerpo. Al llevar a trmino la
accin defensiva movilizadora, se podran integrar los fragmentos
sensoriales relacionados con las reacciones asociadas tanto a la in movilizacin como a la movilizacin; se podran tolerar emociones
tales como la euforia o la sensacin de triunfo; y podra aparecer la
adscripcin de un significado cognitivo como, por ejemplo, una
creencia diferente del tipo de Ahora s puedo protegerme, para
contrarrestar la vivencia fsica de verse sobrepasada ;vencida, derrotada=. Podramos especular que, en esta modalidad de procesamiento de inspiracin somtica, la activacin cerebral asociada a la rememoracin del recuerdo se vera modificada ;pasara= de una modalidad de activacin posterior predominantemente derecha, a una
modalidad prefrontal ms izquierda.
La mayora de los estudios que se sirven de la provocacin de sntomas ;a travs de distintos paradigmas= se centran en los pacientes
que manifiestan reacciones de reviviscencia/hiperactivacin fisiolgica (revisado en Lanius, Bluhm et al., 2006). Ms recientemente, sin
embargo, nuestro laboratorio tambin ha comenzado a estudiar a un
grupo de pacientes traumatizados con estilos de reaccin disociativos, y a comparar su actividad cerebral en respuesta a la provocacin

LA TRAUMATIZACIN PSICOLGICA Y EL CEREBRO

281

de sntomas con la actividad cerebral del grupo que presenta una


reaccin de reviviscencia/hiperactivacin fisiolgica. Por ejemplo,
Lanius et al. (2002) encontraron que un porcentaje pequeo pero
significativo responda a los estmulos traumticos manifestando
los clsicos sntomas de disociacin asociados en algunos casos con
la hipoactivacin fisiolgica autnoma. En respuesta a la provocacin de imgenes de los recuerdos traumticos con la ayuda de un
guin traumtico, estos pacientes refirieron tener sensaciones de
entumecimiento, de abandonar su cuerpo o de vivir el recuerdo traumtico a una cierta distancia. Adems, este tipo de reaccin subjetiva a las imgenes suscitadas por el guin apareci asociada a unas
modalidades de activacin cerebral claramente diferentes de las asociadas a la reaccin de reviviscencia/flashback (vase figuras 7.2a y
7.2b).
Las tcnicas basadas en el modelo sensoriomotriz pueden ser igualmente eficaces con los pacientes que muestran reacciones primariamente disociativas a los recuerdos traumticos. Dentro del contexto
de las reacciones disociativas que pueden aparecer asociadas a la
hipoactivacin fisiolgica, el objetivo de la psicoterapia consiste en
aumentar la conciencia somtica como un medio de llevar la activacin fisiolgica dentro de los lmites del margen de tolerancia; por
ejemplo, ensear a los pacientes a rastrear lentamente ;detenidamente= las sensaciones fsicas asociadas al entumecimiento o a los sntomas de de despersonalizacin. El hecho de volverse plenamente consciente de tales sensaciones e impresiones, de intensificar la curiosidad
respecto de cmo se organizan las mismas a lo largo del cuerpo, puede
conducir a aumentar la activacin de las reas cerebrales superiores,
tales como el crtex prefrontal, y aumentar con ello la capacidad por
parte de los pacientes de mantener la activacin fisiolgica ptima y
orientarse adaptativamente en direccin tanto al medio externo como
al medio interno. El uso ;la aplicacin= de recursos somticos que contrarresten el entumecimiento (como, por ejemplo, moverse, ponerse
de pie en actitud firme y arraigada, o estirar ;enderezar= la columna)
tambin puede aumentar la capacidad de integracin ante la presencia de una tendencia autnoma ;del sistema nervioso autnomo= a la
disociacin o la hipoactivacin.

282

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Heterogeneidad de la respuesta: ejemplo de un caso


A fin de poder apreciar los diferentes retos planteados por diferentes tendencias de accin y pautas de activacin, describiremos el caso
de un matrimonio que compartieron la misma experiencia traumtica
y manifestaron dos reacciones estratgicas muy diferentes. En ambos
casos, Lanius, Hopper y Menon (2003) observaron unas reacciones
subjetivas marcadamente diferentes a nivel de activacin cerebral y de
ritmo cardaco ante las imgenes inducidas por un guin traumtico.
La pareja estaban viajando juntos cuando se vieron involucrados en
un grave accidente automovilstico accidente que afect a ms de
100 coches y caus numerosas muertes y graves lesiones. Despus de
chocar con el coche que iba delante de ellos, marido y mujer quedaron
atrapados varios minutos, durante los cuales vieron cmo un nio de
un coche cercano mora a causa de las llamas y temieron tambin por
sus propias vidas. Ninguno de los dos sufri lesiones fsicas.
Ambos fueron evaluados cuatro semanas despus del accidente. El
marido, un trabajador de 48 aos, refiri que era una persona completamente sana antes del accidente. Durante el accidente, recuerda que
se sinti extraordinariamente activado ;despierto= y a continuacin se
implic muy activamente, tanto cognitiva como conductualmente, en
salvarse a s mismo y a su mujer, teniendo que romper finalmente el
cristal del parabrisas para que ambos pudieran salir del coche. Al da
siguiente, sin embargo, comenz a tener flashbacks y pesadillas, y
estos sntomas reviviscentes solan incluir la sensacin de que el accidente estuviera volviendo a ocurrir. Tambin se hiperactivaba psicolgica y fisiolgicamente cuando pensaba en el accidente o hablaba del
accidente. Ulteriormente, evitaba conducir por la carretera donde
haba tenido lugar el accidente, adems de evitar los pensamientos y
las conversaciones relacionadas con los hechos. Su sueo era de muy
baja calidad y su concentracin se vio gravemente perjudicada, haciendo que fuera incapaz de desempearse en el trabajo. Otros sntomas
de hiperactivacin incluan irritabilidad y reacciones de alarma. Dijo
no tener factores complicantes: ningn antecedente de abuso de sustancias ni en el pasado ni actualmente, ningn antecedente psiquitrico ni problemas mdicos actuales, ningn medicamento por prescripcin mdica, y ningn antecedente familiar psiquitrico. Refiri su

LA TRAUMATIZACIN PSICOLGICA Y EL CEREBRO

283

niez como un perodo sin incidentes, declar que tuvo una buena
relacin con sus padres, y no refiri ninguna historia de desatencin
ni de abusos emocionales, fsicos ni sexuales. Fue un nio y un adolescente sociable, estudi contabilidad y desde entonces trabajaba como
contable.
Su mujer, una trabajadora de 55 aos, tambin haba estado sana
hasta el incidente traumtico. Dijo haber estado en un estado de
shock durante el accidente y aunque se qued atrapada pero no inmovilizada dentro del coche, refiri que apenas poda moverme porque
estaba completamente paralizada. Fue la iniciativa de su marido de
romper el cristal del parabrisas y sacarla fuera del coche lo que les permiti escapar del vehculo. Al igual que su marido, comenz a tener
flashbacks y pesadillas al da siguiente, sintindose con frecuencia
entumecida y paralizada, como si el incidente estuviera volviendo a
suceder. Evit conducir ni leer nada en los peridicos relacionado con
el accidente. Su sueo era de bajsima calidad, su concentracin se vio
significativamente daada, y se senta muy irritable y se enfadaba con
facilidad. Lo peor de todo era que su desempeo en el trabajo se haba
visto totalmente perjudicado (vendi su negocio varios meses despus
del accidente). Neg haber consumido drogas ni antes ni ahora, pero
s refiri una depresin postparto despus del nacimiento de su primer hijo, adems de antecedentes de un trastorno por angustia ;panic=
leve. No tena problemas mdicos y no estaba tomando ninguna medicacin. Dijo no tener antecedentes familiares psiquitricos, pero describi su niez como un perodo bastante traumtico. Es decir, aunque negaba haber tenido ninguna historia de abusos fsicos ni sexuales, dijo que su padre haba muerto cuando ella tena 9 aos de edad,
dejndola al cuidado de una madre a la que describi como una mujer
muy fra y distante con la que no se senta segura. No obstante,
demostr ser una muchacha sociable a medida que iba creciendo y su
rendimiento escolar estuvo por encima de la media. Estudi en la
escuela de comercio y estuvo llevando un negocio durante varios aos
antes del accidente.
En respuesta a las imgenes del accidente evocadas por un guin
traumtico, el marido refiri tener un recuerdo vvido que inclua
pensamientos sobre la forma de salir del coche, el impulso fsico de
romper el parabrisas y la sensacin de sentirse muy angustiado y

284

EL TRAUMA Y EL CUERPO

nervioso. El pulso le subi 13 pulsaciones ms por minuto respecto


de la lnea de base y esta sensacin se corresponda con la activacin
cerebral de reas que incluan el crtex prefrontal y la amgdala (vase la figura 7.3). Los pensamientos respecto de cmo podan salir del
coche pudieron conducir a la activacin del crtex prefrontal con
objeto de mediar en las funciones de planificacin y de solucin de
problemas. La activacin de la amgdala en respuesta a las imgenes
suscitadas por el guin traumtico puede haber contribuido al desarrollo de los sntomas de hiperactivacin fisiolgica (el sentirse
angustiado y nervioso), adems de los sntomas propios del TEPT,
dado el papel clave de la amgdala tanto en el miedo condicionado
como en el TEPT.
En marcado contraste con su marido, pero congruentemente con
su reaccin peritraumtica original, la mujer refiri sentirse extremadamente entumecida y paralizada mientras rememoraba los
recuerdos traumticos, y el pulso no le cambi respeto de la lnea de
base inicial. Aparecieron aumentos en la activacin cerebral nicamente en las regiones occipitales, las reas del cerebro implicadas en
el procesamiento de la informacin visual, lo que se podra considerar
como un mecanismo subyacente a las vvidas imgenes visuales del
accidente referidas por la paciente durante el proceso de tomar las
imgenes del cerebro (vase la figura 7.3).
En trminos de experiencias subjetivas, reacciones a nivel de ritmo
cardaco y pautas de activacin neural, estos dos supervivientes del
mismo incidente traumtico manifestaron dos reacciones patolgicas
peritraumticas y ulteriores diferentes pero internamente coherentes
ante los recuerdos traumticos. Los informes del marido respecto de
una activacin cognitiva y conductual, junto con una activacin fisiolgica, eran consistentes con el aumento de la activacin observada en
el ritmo cardaco y en el crtex prefrontal y la amgdala. Por contraste,
la tendencia al entumecimiento y a la paralizacin en la mujer, la
ausencia de aceleracin del ritmo cardaco y las muy diferentes pautas
de activacin neural, a pesar de ser un caso grave de TEPT agudo y ulterior, testifican el hecho de que las respuestas asociadas a la hipoactivacin constituyen igualmente una reaccin al trauma, y que el comn
denominador en la traumatizacin podra ser la desregulacin autnoma fuera de los lmites del margen de tolerancia.

LA TRAUMATIZACIN PSICOLGICA Y EL CEREBRO

285

Conclusin
La psicoterapia sensoriomotriz se ha desarrollado enteramente
partiendo de la prctica clnica, y en estos momentos desconocemos
los mecanismos que subyacen a sus estrategias. Dichos mecanismos
sern un terreno emocionante a explorar en el futuro. Ahora bien, los
informes anecdticos tanto de los pacientes como de los terapeutas
testifican la eficacia de utilizar las intervenciones somticas. Los profesionales que han aprendido la psicoterapia sensoriomotriz informan de que los pacientes suelen experimentar una reduccin de los
sntomas tales como pesadillas, crisis de angustia ;panic attacks=, arrebatos agresivos e hiperactivacin general, y que la nueva capacidad de
rastrear las sensaciones corporales ayuda a los pacientes a vivir en la
realidad actual en lugar de volver a actuar como si continuara sucediendo el trauma. La psicoterapia sensoriomotriz les brinda a los
pacientes una serie de instrumentos para abordar las reacciones corporales perturbadoras. Con frecuencia, los pacientes refieren sentirse
cada vez ms capaces de permanecer presentes en el aqu y ahora a
medida que comienzan a aprender a limitar la cantidad de informacin que deben procesar en un momento dado, concentrando la atencin en los movimientos y las sensaciones. Los pacientes tambin
refieren que su sensacin de seguridad se ve intensificada cuando
practican acciones protectoras y defensivas tales como el repeler o
rechazar ;apartar activamente a un lado=.
Las tcnicas de la psicoterapia sensoriomotriz pueden facilitar la
integracin del material traumtico aislado ;secuestrado= en las reas
cerebrales subcorticales o del hemisferio derecho, en base a trabajar
la plena conciencia ascendente creciente (lo que podra incrementar
la actividad cortical), suscitando y estudiando las tendencias de accin
fijas relacionadas con el trauma y experimentando despus con la
prctica de otras acciones diferentes. Debido a su nfasis en regular la
activacin fisiolgica y ampliar el margen de tolerancia, la psicoterapia sensoriomotriz trata de evitar el exceso de activacin autnoma o
emocional que podra interferir con la integracin de la informacin.
La marcada concentracin en el cuerpo suele facilitar la vivencia de
las emociones dentro del margen de tolerancia. Cuando el paciente es
alentado a rastrear incluso las ms pequeas sensaciones fisiolgicas

286

EL TRAUMA Y EL CUERPO

y movimientos, se intensifica la plena conciencia de la experiencia en


el momento presente. La orientacin en direccin al aqu y ahora, al
cuerpo y a uno mismo, puede incrementar la actividad prefrontal
;talmica= y prefrontal medial, lo que podra mediatizar las percepciones de que el incidente traumtico no est sucediendo en el momento
actual. Al dirigir la atencin tanto a la activacin traumtica como a
los recursos somticos, rastrear y modular los niveles de activacin
fisiolgica en respuesta a los estmulos internos y externos, y ensear
acciones diferentes ms adaptativas, se facilita la mejora del funcionamiento y la capacidad de integracin tanto del cerebro como del cuerpo. Esta mejora posibilita el procesamiento de las experiencias traumticas y la aparicin de una experiencia renovada ;un sentido nuevo=
de la propia identidad.
Ahora bien, el acceso a demasiadas sensaciones demasiado rpidamente, sobre todo antes de que los pacientes sean capaces de observar
sus vivencias y dejar a un lado el contenido y los estados emocionales,
puede de hecho incrementar la disociacin y exacerbar los sntomas.
Por tanto, los terapeutas deben proceder en consonancia con el ritmo
y la capacidad de integracin de cada paciente. Adems, los terapeutas que hacen psicoterapia sensoriomotriz refieren que algunos
pacientes no muestran inters en trabajar el cuerpo. Con el tiempo,
tales pacientes pueden aprender lenta y minuciosamente a tomar conciencia de sus vivencias somticas y encontrarle un valor a dicho conocimiento. Algn paciente aislado puede permanecer incapaz o renuente a trabajar las estrategias somticas, parecindole que las sensaciones y los movimientos corporales son demasiado abrumadores y perturbadores, o bien el enfoque somtico podra parecerle carente de
inters, falto de atractivo o ineficaz. En tales casos, la psicoterapia
sensoriomotriz estara contraindicada y el terapeuta deber emplear
otras tcnicas.
Junto con la comprensin de las necesidades y las habilidades particulares de nuestros pacientes, el conocimiento de las regiones y los
sistemas cerebrales implicados en el procesamiento tanto descendente como ascendente puede contribuir a aumentar nuestra capacidad
de seleccionar los enfoques y las tcnicas ptimas para ayudar a los
pacientes traumatizados a lograr dominar sus sntomas y extraer una
satisfaccin de las actividades de la vida cotidiana. En este captulo

LA TRAUMATIZACIN PSICOLGICA Y EL CEREBRO

287

hemos ofrecido una visin general de las reas cerebrales que se hipotetiza o se sabe que estn implicadas en los trastornos relacionados
con la traumatizacin, con objeto de ampliar la comprensin del papel
que desempea el cerebro en los trastornos de origen traumtico y
brindar materia de reflexin en relacin con la elaboracin de un
modelo de tratamiento fundamentado neurobiolgicamente.

II

TRATAMIENTO

Principios del tratamiento:


la teora llevada a la prctica

Como ya vimos en captulos anteriores, componentes importantes


de los hechos traumticos son codificados y procesados a nivel subcortical. El pasado, el presente y el futuro no son diferenciados, y
aspectos de la experiencia traumtica pasada se confunden con la realidad actual. Los intentos del paciente por recordar o reconocer los
hechos traumticos pueden precipitar la rememoracin bajo la forma de sensaciones fsicas, reacciones autnomas y movimientos involuntarios. El terror, el miedo, la indefensin y la desesperacin se ven
avivados por estas reacciones somticas. Las distorsiones cognitivas
relacionadas con la traumatizacin parecen confirmarse una y otra
vez: El mundo es peligroso. Jams estar a salvo. El procesamiento
eficaz de la informacin a nivel cognitivo, emocional y sensoriomotriz
se ve profundamente dificultado.
Ante el desbordamiento, la desesperacin, el autodesprecio y la
desregulacin autnoma postraumticas, todos los terapeutas tratan
de ayudar a los pacientes a lograr una mayor estabilidad a nivel fisiolgico, emocional y funcional. La mayora de los terapeutas coinciden
en que ms tarde o ms temprano, una vez lograda la estabilidad, la
mayora de los pacientes necesitan afrontar directamente sus experiencias traumticas con objeto de poder cerrar ;zanjar, concluir=
la experiencia (Cloitre, Koenen, Cohen y Han, 2002; Gold, 1998). La

292

EL TRAUMA Y EL CUERPO

mayora de los enfoques teraputicos ayudan a los pacientes a encontrar las palabras para describir las terribles experiencias que han sufrido, comprender por qu estas experiencias continan estando tan
penosamente grabadas en su paisaje interior, y desarrollar nuevas
acciones mentales y fsicas que se adapten a la realidad actual. Al
incluir el cuerpo como una va primaria de acceso en el procesamiento del trauma, los terapeutas pueden trabajar directamente las sensaciones y los movimientos con objeto de influir en los sntomas y favorecer un cambio en las cogniciones, las emociones, los sistemas de
creencias y la capacidad de relacin de los pacientes (Aposhyan, 2004;
Bakal, 1999; Kepner, 1987, 1995; Kurtz, 1990, comunicacin personal,
14 de agosto de 2005; Kurtz y Prestera, 1976; Levine, 1997; Ogden y
Minton, 2000; Rothschild, 2000). Este captulo expone los principios
teraputicos bsicos de cara a sintetizar las tcnicas somticas con los
enfoques cognitivos descendentes tradicionales, lo que permite no
slo aliviar los sntomas y resolver el pasado traumtico, sino tambin
ayudar a los pacientes a vivenciar una reorganizacin del sentido de la
propia identidad personal.

Intervenciones descendentes y ascendentes


A medida que los pacientes aprenden a observar, con curiosidad y
sin juzgar, sus tendencias de accin habituales segn van saliendo a la
superficie en el contexto de las sesiones de terapia, se hace posible
experimentar con la posibilidad de desarrollar unas tendencias de
accin diferentes, ms adaptativas. Las tcnicas que permiten ayudar
a los pacientes a efectuar este cambio requieren una diferenciacin y
una integracin concienzudas de los enfoques teraputicos descendentes y ascendentes.
De forma caracterstica, las tcnicas descendentes mediatizadas
corticalmente se sirven de las cogniciones para regular los afectos y
las vivencias sensoriomotrices, centrndose en la adscripcin de sentido y en la comprensin ;understanding=. El punto de partida es la historia, y la formulacin de una narrativa coherente es de vital importancia. El sentido lingstico de la propia identidad se ve fortalecido
por este proceso, y la experiencia ;la vivencia sensoriomotriz= cambia

PRINCIPIOS DEL TRATAMIENTO

293

a travs de la comprensin. En los enfoques ascendentes, las sensaciones y los movimientos corporales constituyen el punto de partida, y
los cambios en la experiencia sensoriomotriz se utilizan para reforzar
la propia regulacin, el procesamiento mnmico y el desenvolvimiento ptimo en la vida cotidiana. El sentido y la comprensin emergen a
raz de las nuevas experiencias corporales y no a la inversa. A travs de
las intervenciones ascendentes, el cambio en el sentido somtico ;no
verbal= del yo ;self= afecta a su vez al sentido lingstico ;verbal= del yo.
La psicoterapia sensoriomotriz combina estas intervenciones ascendentes, que se ocupan directamente de los movimientos, las vivencias
sensoriales y las sensaciones corporales, con los enfoques cognitivos y
el dilogo verbal descendentes.
Las intervenciones ascendentes se utilizan para observar y apoyar el
procesamiento sensoriomotriz: los pacientes aprenden a rastrear concienzudamente (lo que supone un proceso cognitivo descendente) la
interrelacin entre las sensaciones fsicas, los movimientos y los impulsos (procesos sensoriomotrices) y a advertir sus reacciones internas
a los ensayos experimentales de nuevas acciones fsicas. La integracin de las intervenciones ascendentes y descendentes requiere que el
paciente le conceda prioridad a las vivencias sensoriales y motrices, y
observe su interrelacin con los niveles emocional y cognitivo de procesamiento de la informacin. Los pacientes aprenden a advertir de qu
forma los pensamientos y las emociones afectan al cuerpo, y tambin
de qu forma diferentes sensaciones y movimientos fsicos afectan a los
niveles superiores de procesamiento de la informacin. Al utilizar el
cuerpo (en lugar de nicamente las cogniciones o las emociones) como
una entrada fundamental y una va de acceso a la exploracin de las
experiencias traumticas, se abordan directamente los efectos de la
traumatizacin sobre el cuerpo y sobre el aprendizaje procedimental.
En una sesin, un tema o una historia abordados bajo la forma
de una conversacin corriente constituye la introduccin verbal al trabajo por hacer. Mientras el paciente narra la experiencia o expone la
cuestin, el terapeuta observa la organizacin de su experiencia en el
momento actual lenguaje corporal, emociones, pensamientos, movimientos en busca de posibles indicadores (Kurtz, 2004) de tendencias de origen traumtico. Esta detenida observacin de cmo organiza el paciente su experiencia interna cuando habla de la traumatiza-

294

EL TRAUMA Y EL CUERPO

cin pasada o de cuestiones actuales permite guiar la eleccin respecto de qu elemento en particular de la experiencia actual se debera
tomar como la va de acceso ;el punto o puerta de entrada= con vistas
a una exploracin ms profunda.
Incluso en esta primera fase de una sesin, las tendencias relacionadas con la traumatizacin son cuestionadas a travs de la focalizacin plenamente consciente en cada uno de los distintos componentes, a travs de la ralentizacin del ritmo y del desplazamiento de la
concentracin de hablar acerca de a observar qu est sucediendo a
nivel de la experiencia interna del paciente mientras est hablando. El
terapeuta suscita la curiosidad del paciente y su plena conciencia respecto de los distintos elementos constitutivos que componen la experiencia actual en base a interrogarle acerca de los pensamientos, las
emociones, la informacin exteroceptiva (los sentidos), la informacin interoceptiva (las sensaciones corporales) y los movimientos que
van aflorando.

El momento presente
Si bien la mayora de los enfoques psicoteraputicos coinciden en
que la labor teraputica en el aqu y ahora tiene la mxima fuerza a la
hora de suscitar el cambio (Stern, 2004, p. 3), la terapia verbal tiene
un efecto directo limitado sobre las tendencias de accin procedimentales ;instrumentales= desadaptativas cuando stas aparecen en el
momento actual. Si bien el hecho de relatar la historia ofrece una
informacin crucial acerca del pasado y de la experiencia vital actual
del paciente, el tratamiento debe abordar la vivencia en el aqu y ahora
del pasado traumtico, ms que su contenido o su narrativa, con objeto de poder cuestionar y transformar el aprendizaje procedimental.
Dado que las tendencias fsicas y mentales asociadas al aprendizaje
procedimental se manifiestan en el momento actual, las reacciones
emocionales, pensamientos, imgenes, sensaciones y movimientos
corporales momentneos ;in-the-moment, realizados en el momento,
en el aqu y ahora= relacionados con el trauma, que emergen espontneamente en la sesin de terapia se convierten en los puntos focales de
exploracin y de cambio.

PRINCIPIOS DEL TRATAMIENTO

295

Si bien los psicoterapeutas con una formacin tradicional estn


acostumbrados a hacer barridos amplios ;generales, de conjunto, sin
entrar en detalles=, prestando atencin a los relatos verbales de experiencias pasadas o de fragmentos de experiencias, trabajar en el
momento requiere una concentracin ms estrecha en la experiencia
sentida ;la vivencia subjetiva= respecto de lo que sucede durante el
curso de un breve tramo de conciencia (Stern, 2004, p. 32). El centro
de inters de las intervenciones teraputicas se desplaza de la conversacin normal sobre el pasado traumtico o las dificultades actuales
del paciente a lo que est sucediendo al nivel de la conducta y de la
experiencia interna del paciente, momento a momento (Chefetz,
2000). Seala Kurtz (1990):
La experiencia actual ;presente= del paciente ;sensaciones corporales, movimientos, percepciones sensoriales, emociones,
cogniciones= constituye un ejemplo vvido de cmo se organizan todas las experiencias, y brinda la oportunidad de estudiar
cmo y por qu se organiza la experiencia precisamente de esa
forma. Las experiencias ;actuales= son una fuente potencial de
beneficios ;algo que se puede utilizar favorablemente= y estudiarlas es muy diferente de hablar de ellas o de quedarse enganchado ;atrapado, estancado= en ellas (p. 11).
En terapia, cuando tienen lugar incidentes significativos o cuando el paciente describe una experiencia pasada significativa, trabajar en el momento presente les permite al terapeuta y al paciente
descubrir en colaboracin las tendencias de accin y las reacciones
procedimentales que acompaan a dichas narrativas. Esta organizacin de la experiencia en el momento presente es impredecible
respecto de su evolucin: El microcosmos asociado a cada uno de
los momentos del presente ;del aqu y ahora= es nico. Viene determinado por las condiciones locales de tiempo, espacio, experiencia
anterior ;pasada, previa= y las particularidades de las condiciones
constantemente cambiantes en las que adopta su forma. Por tanto,
no es cognoscible de antemano (Stern, 2004, pp. 38-39). El estudio ;self study, por parte del individuo= del momento presente
(Kurtz, 1990) conduce a aumentar el conocimiento y la compren-

296

EL TRAUMA Y EL CUERPO

sin de las tendencias de accin fsicas y mentales, y ampliar el


repertorio de opciones a la hora de cambiarlas.

Estimular la exploracin: la conciencia plena de la organizacin


de la experiencia en el momento presente
Como sealamos en el captulo 6, el sistema responsable de la
exploracin impulsa y dinamiza muchas de las complejidades mentales que los seres humanos sienten bajo la forma de sensaciones persistentes de inters ;y de= curiosidad (Panksepp, 1998, p. 145). La
estimulacin del sistema de exploracin del paciente con objeto de que
sienta curiosidad por las tendencias de accin que se manifiestan en el
momento presente es esencial para poder llevar a cabo un cambio en
las tendencias procedimentales. Por ejemplo, cuando una paciente
habla en terapia de su accidente traumtico de coche, su terapeuta le
sugiere que se interese por la forma como est organizando la experiencia lo que est pasando por dentro a nivel de sus pensamientos,
emociones, sensaciones y movimientos, cuando se pone a hablar o
incluso a pensar acerca del accidente:
;El terapeuta y el paciente= estudian qu es lo que est pasando,
no como una dolencia o algo de lo que haya que deshacerse,
sino en un esfuerzo por ayudar al paciente a tomar conciencia
de cmo se organiza la experiencia y cmo se podra ampliar la
capacidad de vivenciar. La labor en su conjunto ;la totalidad del
cometido= es ms un entretenimiento y un juego que un trabajo
;una obligacin penosa=, y est motivada por la curiosidad ms
que por el miedo (Kurtz, 1990, p. 111).
A travs de la conciencia plena de la organizacin de la experiencia
en el momento presente, el paciente pasa de estar atrapado en la historia y alterarse por sus reacciones a sentir curiosidad por ellas (Siegel, 2007). La paciente advierte que est hablando del accidente, le
viene el pensamiento de Me voy a morir. A continuacin observa que
su cuerpo se tensa en respuesta a dicho pensamiento y dice sentirse
ligeramente nerviosa. En lugar de revivir la experiencia, como podra
haber pasado si el terapeuta no hubiera llamado su atencin en direc-

PRINCIPIOS DEL TRATAMIENTO

297

cin a observar la organizacin de la experiencia en el momento


actual, la paciente est aprendiendo a retroceder ;distanciarse=, observar e informar de ello. Est descubriendo la diferencia entre tener
una experiencia y explorar la organizacin de dicha experiencia aqu
y ahora, das, semanas o aos despus de los hechos.
La observacin plenamente consciente de la experiencia en el aqu
y ahora modifica el procesamiento de la informacin. En lugar de desencadenar el secuestro ascendente de las cogniciones ;i.e., el quedar
atrapados en el nivel sensoriomotriz (fisiolgico)= o la escalada de
las creencias y las emociones de origen traumtico en relacin con el
peligro inminente, el acto de la exploracin plenamente consciente
facilita el procesamiento dual. Los pacientes no se quedan atrapados
en las creencias o la activacin fisiolgica relacionadas con el trauma
sino que, en su lugar, estudian la evocacin de los componentes especficos de la experiencia interna, y en especial de las reacciones corporales. La activacin fisiolgica permanece dentro de los lmites del
margen de tolerancia y las asociaciones con los recuerdos traumticos
comienzan a pasar de ser unas reacciones automticas y exageradas a
ser unas respuestas mediatizadas y observables.
Se ha demostrado que el uso de la conciencia plena modifica el
funcionamiento cerebral en un sentido positivo, incrementando la
actividad en las reas del cerebro asociadas a las emociones positivas (Davidson et al., 2003). La exploracin consciente de la experiencia en el aqu y ahora tambin se cree que activa las funciones ejecutiva y observadora del crtex prefrontal. Con frecuencia, los crtices
prefrontales y las funciones cognitivas no logran inhibir las acciones
defensivas instintivas suscitadas por el trauma no resuelto (Van der
Kolk, 1994) y la capacidad de autoobservacin se ve dificultada. La
activacin del crtex prefrontal les permite a los pacientes mantener
una presencia observadora. La labor del terapeuta consiste en despertar los crtices prefrontales a travs de la conciencia plena, estimulando la curiosidad caracterstica del sistema de accin responsable de la exploracin con objeto de descubrir la organizacin de la
experiencia. La capacidad de mantener la observacin de la experiencia interna es lo que podra impedir que los pacientes se vean
desbordados por la estimulacin de las reacciones traumticas pasadas y puedan desarrollar una coherencia mental (Siegel, 2006).

298

EL TRAUMA Y EL CUERPO

La conexin social: desarrollar una relacin teraputica


colaboradora
La curiosidad, el sello distintivo de la exploracin, es vivida como
intrnsecamente generadora de conflicto para el nio situado dentro
de un entorno desconcertante, engaoso o peligroso (Berlyne, 1960;
Bronson, 1972). Por un lado, la curiosidad da origen a la fascinacin y
la exploracin; por otro, cuando la exploracin es percibida como algo
potencialmente peligroso, la curiosidad puede suscitar miedo y cautela. Al igual que el cuidador suficientemente bueno en la relacin con
el nio, el terapeuta debe demostrar sensibilidad hacia la necesidad de
los pacientes tanto de seguridad como de exploracin de la organizacin interna de su experiencia. Reconociendo las dificultades que aparecen cuando los pacientes se deciden a explorar, el terapeuta les ayuda
a permanecer dentro del margen de tolerancia, regulando relacionalmente su ansiedad de manera que puedan mantener la atencin en el
objetivo de la exploracin (Cassidy y Shaver, 1999). En otras palabras,
cuando los pacientes prueban a explorar y se sienten perturbados, frustrados o a la defensiva, el terapeuta les ayuda a reducir el desasosiego
al tiempo que alentndoles simultneamente a proseguir cautelosamente con la exploracin: El apoyo receptivo durante la exploracin
se caracteriza por reconocer la frustracin del nio ;o del paciente= e
insinuar una posible solucin que sea apropiada, dado el nivel de desarrollo del nio ;del paciente= (Grossmann et al., 1999, p. 763).
A menudo en terapia, este apoyo receptivo adopta la forma de continuar observando las tendencias defensivas relacionadas con el trauma y estudiar sus efectos sobre los pensamientos, emociones, sensaciones corporales y movimientos del paciente. Los inevitables conflictos entre la curiosidad y el miedo o la frustracin se pueden ir resolviendo gradualmente al tiempo que el terapeuta especializado ayuda
a mantener la conexin social, sirvindose del tono de voz, la temporizacin ;pacing=, la plena conciencia y la modulacin de la activacin
fisiolgica, de manera que el paciente pueda desarrollar un margen de
tolerancia ms amplio. Con cada nueva experiencia de mantener la
conexin social ;el inters, el contacto= y regular la activacin fisiolgica ante la presencia de un aumento de la dificultad y de la estimulacin ;activation=, los pacientes van desarrollando la confianza en que

PRINCIPIOS DEL TRATAMIENTO

299

sus descubrimientos internos arrojarn un resultado positivo, lo que a


su vez les mueve a seguir explorando su paisaje interior.
A modo de ilustracin: despus de varios aos de tratamiento fructuoso, Jennifer entr en el despacho de su terapeuta y sinti que un
estmulo no identificado desencadenaba el subsistema defensivo asociado a la paralizacin. El cuerpo se le puso rgido, baj la mirada,
cruz los brazos delante del pecho y pensaba que su terapeuta iba a
hacerle dao. Tratando de mantener el sistema responsable de la
conexin social, su terapeuta (masculino) reconoci empticamente
la vivencia de la paciente, la tranquiliz y le expres tanto su preocupacin como su curiosidad respecto de que ella pensara que l poda
hacerle dao. Mientras el sistema defensivo de Jennifer segua movilizado, el terapeuta la alent amablemente a activar su sistema de exploracin: le pregunt si estara dispuesta a orientarse en direccin a l y
advertir lo que suceda en su cuerpo. La paciente comenz lentamente
a dirigir su mirada hacia el terapeuta e inmediatamente dijo sentirse
ms asustada y paralizada. Casi simultneamente observ que era
incapaz de sentir ninguna sensacin en su cuerpo. Durante esta exploracin, la atencin de Jennifer pas de tener la experiencia a observarla. Su terapeuta manifest su inters y su sorpresa por la reaccin
de la paciente, dado que llevaban aos trabajando juntos, pero no trat de eludir la cuestin, modelando de esta forma la conducta exploratoria de curiosidad y de inters en lugar del miedo o del enjuiciamiento. El terapeuta le pregunt a Jennifer si estara dispuesta a decirle en qu parte de la habitacin podra sentarse l que a ella le pareciera bien, o a qu distancia respecto de ella a fin de que pudiera sentirse segura. Una vez ms, el terapeuta baj el ritmo, suscit la plena
conciencia y la curiosidad, alent a Jennifer a averiguar ms cosas respecto de la organizacin de su tendencia defensiva, y estimul el sistema responsable de la conexin social solicitndole a la paciente que
controlara literalmente la distancia entre ellos. Jennifer le pidi al
terapeuta que se fuera al otro lado de la habitacin, y cuando ste as
lo hizo, la paciente advirti que se tranquilizaba.
A travs de la experiencia fsica de orientarse hacia su terapeuta y
en virtud de controlar el grado de distancia fsica que ella quera que
hubiese entre los dos, Jennifer aument su capacidad de evaluar la
realidad actual: ya no senta que el terapeuta fuera a hacerle dao. Fue

300

EL TRAUMA Y EL CUERPO

nicamente entonces cuando la paciente pudo identificar el estmulo


desencadenante: el suter que llevaba puesto su terapeuta. Tal como
vimos en el captulo 3, el violador de Jennifer vesta un tipo de suter
en particular, similar al que su terapeuta llevaba puesto aquel da, un
estmulo condicionado relacionado con la traumatizacin hacia el
que la paciente se haba orientado y sobre el que haba concentrado
toda su atencin, desencadenado as su tendencia defensiva.
Cuando sinti que tena el control sobre la distancia entre su terapeuta y ella, e identific por qu le haba asustado tanto el suter, Jennifer refiri que poda volver a sentir su cuerpo y por primera vez se
dio cuenta de que la tensin fsica asociada a la paralizacin era bastante dolorosa. Guiada por su terapeuta, explor la tensin y al hacerlo, su activacin fisiolgica volvi a aumentar. La paciente refiri que
la tensin y el dolor de la reaccin de paralizacin se relacionaban con
el hecho de sentirse incapaz de moverse a fin de protegerse, diciendo
que el mero hecho de pensar en el trauma del pasado generaba la
paralizacin. El terapeuta prosigui ayudndole a explorar estas sensaciones de paralizacin, preguntndole si la tensin en el cuerpo
apuntaba en direccin a alguna accin fsica que le pareciera bien.
Al permanecer consciente de sus sensaciones e impulsos corporales,
Jennifer advirti el impulso fsico de querer hacer movimientos circulares amplios con los brazos, definiendo as lo que ella describa como
;este es= mi espacio: ;y t= qudate fuera. El terapeuta la alent a
materializar estos movimientos y advertir de qu forma esta accin
fsica modificaba la organizacin interna de su experiencia. Jennifer
observ una disminucin de la tensin y una sensacin de satisfaccin. A raz de esta exploracin en el aqu y ahora, la paciente descubri acciones que poda hacer y que se adaptaban ms a la realidad
actual. Comprendi que la reaccin de paralizacin era su cuerpo
comunicndole que necesitaba definir unos lmites personales.
El hecho de realizar y de practicar estos movimientos circulares le
ayud a Jennifer a permanecer tranquila y relajada. Cuanto ms trabajaba conscientemente para establecer unos lmites personales adecuados, ms permaneca la activacin fisiolgica dentro de los lmites
del margen de tolerancia y ms fiablemente se activaba su sistema de
conexin social. Este sistema de accin le ayudaba a desactivar su tendencia habitual a paralizarse ante la percepcin de la amenaza.

PRINCIPIOS DEL TRATAMIENTO

301

Al igual que otras muchas personas traumatizadas, Jennifer no


poda permanecer dentro de los lmites de su margen de tolerancia
mientras se orientaba en direccin a un elemento disociado perteneciente a una experiencia traumtica que no haba logrado integrar en
su caso, el suter. Mientras se concentraba en el suter, su capacidad
de orientarse en direccin a estmulos y percepciones no traumticas,
tales como el apoyo de su terapeuta, se vea notablemente daada. La
paciente no poda ni ampliar su campo de conciencia con objeto de
incluir estmulos no traumticos, ni reducir su intensa concentracin
en lo que le recordaba el incidente traumtico. Otros pacientes evitan
fbicamente lo que les recuerda el trauma; en estos casos, el hecho de
persuadirles para que exploren la opcin de mirar directamente al
estmulo actual les ayuda a tomar conciencia de la diferencia entre la
realidad pasada y la realidad actual.
Cuando el subsistema defensivo responsable de la paralizacin se
activ involuntariamente en la terapia, el terapeuta sac provecho de
la oportunidad de estudiar en el aqu y ahora la tendencia de accin
fija de la paciente e identificar posibles acciones alternativas. El terapeuta trabaj la activacin simultnea del sistema de conexin social,
el sistema defensivo y el sistema de exploracin, utilizando la curiosidad y la conciencia plena para ayudar a Jennifer a averiguar ms cosas
sobre la tendencia defensiva y sobre lo que podra mitigar la activacin fisiolgica asociada. Manteniendo con cuidado la conexin
social, facilit el desplazamiento de la conciencia de la paciente del
estmulo externo a la organizacin interna de la experiencia, declarando explcitamente que el locus de control estaba dentro de Jennifer: la
alent a detener o a cambiar el proceso de atencin, como ella deseara. Esta colaboracin y el restablecimiento de su locus interno de control generaron la seguridad que la paciente necesitaba para poder
tomar conciencia de su experiencia en el momento presente y experimentar con otras acciones diferentes.
Esta exploracin no podra haber tenido lugar sin la colaboracin
entre la paciente y el terapeuta. ste incluy a Jennifer como colaboradora, como reportera observadora de sus experiencias internas, y
como coautora a la hora de decidir qu explorar. A continuacin,
ambos trabajaron juntos, con igual atencin y compromiso, a fin de

302

EL TRAUMA Y EL CUERPO

advertir, rastrear, observar, considerar, traducir y experimentar con la


tendencia de accin responsable de la paralizacin. Y finalmente, con
igual cuidado y colaboracin, paciente y terapeuta trabajaron juntos
para descubrir otras acciones ms adaptativas. A lo largo de todo este
proceso, el terapeuta alent a Jennifer a decidir conscientemente, en
lugar de acceder pasivamente, sobre la respuesta que quera dar al
terapeuta y a sus sugerencias.

Activar el sistema de accin responsable del juego


La exploracin y el juego estn estrechamente relacionados: el juego puede conducir a nuevos descubrimientos ;insights= y aumentar la
exploracin, y la exploracin puede conducir a la jovialidad ;playfulness=. Se ha sugerido que la jovialidad y las actividades ldicas incrementan la capacidad de afrontar los estresores ambientales y favorecen el aprendizaje y la creatividad (Siviy, 1998). Tambin se piensa que
la integracin de la informacin se ve fortalecida por las conductas
ldicas (Beckoff y Byers, 1998). La activacin del sistema de accin
responsable del juego permite cuestionar tilmente las tendencias
impulsadas por la traumatizacin, y en especial las defensas asociadas a la inmovilizacin, los esquema cognitivos asociados a la idea de
peligro y/o de indignidad, y las reacciones fbicas a las sensaciones
placenteras y las emociones positivas. El juego suele venir acompaado de seales ldicas especficas gestos y actitudes no verbales tales
como el aumento del contacto ocular, de la expresividad facial y de la
proximidad fsica espontnea, y la intensificacin de la conexin
social (Beckoff y Byers, 1998). Ello viene habitualmente indicado bajo
la forma de sonrisas, risitas sofocadas, risas abiertas y dems manifestaciones de placer, diversin y contacto social (Panksepp, 1998). Asociado a la complacencia en el sentido de la propia identidad ;sense of
self, la percepcin de s mismo=, y a la sensacin de autonoma y de
bienestar, el juego surge de manera espontnea y, como ya vimos en el
captulo 6, se ve inhibido inmediatamente por la amenaza de un peligro y por el miedo. Por tanto, la aparicin del sistema responsable del
juego indicara una relativa ausencia de temor y de los subsistemas
defensivos.

PRINCIPIOS DEL TRATAMIENTO

303

La prctica de la psicoterapia debe llevar a los pacientes de un


estado de no ser capaces de jugar a un estado de poder jugar (Winnicott, 2005, p. 50). Sin embargo, los terapeutas pueden tener la impresin de que tienen la obligacin de permanecer concentrados exclusivamente en resolver los sntomas y las dificultades que presentan los
pacientes. En razn de ello, pueden no reconocer la salud y la vitalidad que podran salir a la superficie en momentos de jovialidad,
humor y placer dentro de la relacin teraputica. La activacin del sistema de accin responsable del juego contrarresta la con frecuencia
ardua labor del tratamiento de la traumatizacin e introduce un elemento de humor, animacin y resiliencia en un material que de otro
modo sera perturbador, fomentando con ello una sensacin de bienestar general, aunque slo sea por unos momentos.
La jovialidad puede vivirse como una amenaza para la sensacin
de seguridad. Winnicott (2005) enfatiza que los psicoterapeutas deben
brindar oportunidades de tener experiencias informes y de tener
impulsos creativos, motrices y sensoriales, que constituyen la materia
prima del juego (p. 86). Sin embargo, en el caso de los pacientes que
tienen una sensacin crnica de peligro inminente, dicha sensacin
disminuye su responsividad ;receptividad, respuesta= a los sistemas de
accin de la vida cotidiana y aumenta su orientacin hacia los sistemas de accin defensivos. Al igual que sucede con la exploracin, para
poder entrar en las aguas traicioneras del juego, los pacientes han de
tener la sensacin de ser los dueos absolutos ;de ser ellos los que
estn al cargo y al mando= de todo lo referente a su participacin: de
lo contrario no ser posible el juego (Fisher et al., 1991; Levy, 1978). El
terapeuta facilita una colaboracin teraputica meticulosa, de manera que los pacientes puedan vivenciar un locus interno de control. La
activacin de la conducta ldica, al igual que la exploracin, requiere
poder acceder al sistema de conexin social y a una alianza teraputica a la manera de una base segura desde la que los pacientes puedan
experimentar con comodidad.
Alentar el juego en la terapia ayuda a generar estados de placer y
emociones positivas que pueden contribuir a la sanacin del paciente
(Caldwell, 2003). Incluso relativamente pronto en el transcurso de su
labor conjunta, aparecen pequeos momentos de triunfo y de joviali-

304

EL TRAUMA Y EL CUERPO

dad entre paciente y terapeuta. ste reconoce dichos momentos y permite amablemente que se prolonguen. Hacer una pausa con el paciente en estas ocasiones y disfrutar juntos del momento permite que afloren el placer ;la satisfaccin=, un aumento del contacto ;connectedness= y una mayor jovialidad a la manera de poderosos aliados en la
labor de renunciar a ;abandonar, dejar atrs= las antiguas tendencias
de accin relacionadas con el trauma. A travs de su capacidad de
transmitir una despreocupacin apropiada y de ver el elemento de
humor en el marco de la vida cotidiana, el terapeuta tambin promueve la jovialidad dentro del contexto de la terapia.
Seala Cannon (en prensa): ;e=l terapeuta debe estar dispuesto
de buen grado a emprender una suerte de juego conjunto que puede
generar una alteracin del mundo vital del paciente a travs de la experiencia actual, que difiere de la experiencia del pasado distante y del
pasado ms reciente del paciente. A modo de ilustracin, describiremos la conclusin de una sesin con Cate, cuya hermana fue asesinada cuando la paciente era una adolescente. Al comienzo de la sesin,
el objetivo principal de la terapeuta era ayudar a Cate a modular su
hiperactivacin fisiolgica, que se generaba cada vez que hablaba de
la experiencia traumtica. Sin embargo, despus de mantener la activacin fisiolgica dentro de los lmites del margen de tolerancia, lo
que permiti procesar eficazmente los recuerdos, afloraron momentos de jovialidad. Mientras la paciente estaba sentada delante de la
terapeuta, ambas advirtieron que las piernas de Cate comenzaban a
movrsele nerviosamente. La terapeuta juguetonamente reflej en
espejo estos movimientos de las piernas. La paciente se ri y exclam
en un tono de voz sorprendido y alegre: Me hace gracia es como
estar bailando!". La terapeuta se adapt al tono alegre de Cate y trat
de sacarle ms partido a la jovialidad moviendo los brazos y las manos,
adems de las piernas, en el baile sentados del me siento bien que la
paciente imit divertida. A continuacin la terapeuta reflej y exager
los movimientos de Cate, alentndola a experimentar con diferentes
movimientos y frases musicales ;frmulas rtmicas= del me siento
bien. La paciente concluy la sesin manifestando que haba tenido
la experiencia trgica de sentirse fuera del propio cuerpo y quera
recuperar las cualidades alegres, vivaces y joviales que haba perdido
a raz del asesinato de su hermana.

PRINCIPIOS DEL TRATAMIENTO

305

Cambiar las tendencias de orientacin


En la psicoterapia sensoriomotriz, a los pacientes traumatizados se
les ensea a tomar conciencia de las tendencias de orientacin relacionadas con el trauma y a redirigir su atencin lejos del pasado y en direccin al momento presente. El hecho de desplazar ;repetidamente= la
atencin del paciente hacia las diversas cosas que estn teniendo lugar
fuera del flujo de la conversacin ;suscita= experiencias que son instructivas y emocionalmente significativas (Kurtz, 2004, p. 40). Redirigir la orientacin y la atencin de la conversacin a la experiencia ;las
vivencias= en el momento presente esto es, de la conciencia externa a
la conciencia interna y del pasado al presente activa la exploracin y
la curiosidad, y los pacientes pueden descubrir cosas acerca de ellos
mismos que anteriormente no conocan (Kurtz, 2004).
Cuando los pacientes estn hiperactivados o desbordados emocionalmente, el estrechamiento voluntario de su campo de conciencia les
permite asimilar una cantidad limitada de informacin entrante, optimizando de este modo la posibilidad de que pueda tener lugar la integracin. Por ejemplo, cuando una paciente comenz a hablar de su
experiencia traumtica, su activacin fisiolgica aument vertiginosamente: el pulso comenz a acelerrsele, se senta asustada e inquieta y
le costaba pensar. Su terapeuta le pidi que dejara de hablar y de pensar
en el trauma, que inhibiera las imgenes, los pensamientos y las emociones que estaban aflorando, y en su lugar se orientara hacia sus sensaciones fsicas hasta que su activacin fisiolgica volviera a estar dentro del margen de tolerancia. Con la ayuda de su terapeuta, la paciente
se concentr en su cuerpo y describi lo que senta en las piernas, la
sensacin fsica de angustia en el pecho, y los latidos del corazn. Estas
vivencias fsicas fueron remitiendo gradualmente, y slo entonces fue
alentada a retomar la narrativa. La estrategia de guiar al paciente para
que estreche su campo de conciencia y se oriente en direccin a una
cantidad de informacin que pueda manejar, se puede repetir cada vez
que un paciente tenga dificultades en procesar el aluvin de estmulos
y de reacciones sin asimilar derivados del trauma del pasado.
A la inversa, cuando incluso una pequea cantidad de conciencia
interna amenaza con desbordar, el campo de la conciencia se puede
ampliar a fin de incluir fenmenos fuera de la conciencia del paciente

306

EL TRAUMA Y EL CUERPO

que podran demostrar ser estabilizadores. Por ejemplo, a un paciente


que estaba crnicamente angustiado y preocupado por su pulso rpido y sus pensamientos confusos se le pidi que ampliara su campo de
conciencia en base a prestar atencin a los movimientos que tenan
lugar en sus piernas. De nio, su padre le daba grandes palizas y los
intentos de huir no haban hecho sino enfurecer ms a su padre. Ulteriormente, abandon la defensa de la huida. En esta sesin, el paciente comenz lentamente a tomar conciencia de la posibilidad fsica de
correr y huir cuando se orient hacia el movimiento de sus piernas.
Cuando prest atencin al impulso de correr, que haba perdido en
medio de la sensacin crnica de angustia y de inmovilidad que asociaba con el pulso acelerado, advirti un descenso del pulso en direccin a un ritmo ms pausado, ms uniforme, lo que le ayud a sentirse ms presente en el aqu y ahora.
La redireccin de la orientacin y la atencin puede ser tan sencilla
como pedirles a los pacientes que tomen conciencia de una sensacin
de bienestar o de seguridad en el cuerpo, en lugar de concentrarse
en el dolor fsico o en la aceleracin del pulso. O tambin el terapeuta
puede pedirles a los pacientes que prueben a apartar la atencin de la
activacin traumtica a nivel corporal y la dirijan hacia pensamientos
o imgenes relacionados con sus experiencias positivas y sus puntos
fuertes como, por ejemplo, el xito en su trabajo. Este cambio suele
ser difcil para los pacientes que estn habituados a sentirse compelidos a volver repetitivamente a los recuerdos somticos ms negativos
de sus vivencias traumticas. Sin embargo, si el terapeuta les gua
para que practiquen el sumergirse profundamente en una experiencia
somtica positiva (i.e., advertir los cambios en la postura, la respiracin y el tono muscular que acontecen cuando recuerdan sus puntos
fuertes), los pacientes ganarn la capacidad de reorientarse en direccin a sus habilidades. Sentirn que tienen la capacidad de elegir a
qu quieren prestar atencin y descubrirn que realmente es posible
oponer resistencia a las exigencias somticas del pasado. Por ejemplo,
si una paciente asocia la sensacin de competencia con sacar pecho y
enderezar la columna, el orientarse en direccin a esta vivencia sensoriomotriz puede contribuir a contrarrestar las asociaciones negativas
que tena en relacin con su cuerpo, ayudndole a ganar un sentido
ms definido y convincente de la propia competencia.

PRINCIPIOS DEL TRATAMIENTO

307

Esta reorientacin no es un intento de evitar ni de minimizar el


dolor y el sufrimiento constante de los pacientes. Antes bien, ofrece un
medio de ayudarles a observar de primera mano cmo sus tendencias
de orientacin crnicas en direccin a los recuerdos del pasado reproducen la sensacin de peligro y de impotencia relacionadas con el
trauma, mientras que el elegir orientarse hacia una sensacin de bienestar puede generar una sensacin de seguridad y de dominio. A medida que los pacientes se vuelven capaces de redirigir la atencin, con
frecuencia los nuevos objetos de la orientacin se vuelven ms definidos y ms vvidos (Perls, Hefferline y Goodman, 1951). En lugar de
dirigir la atencin una y otra vez al dolor fsico y la activacin traumtica, la sensacin de bienestar se vuelve ms prominente en la conciencia del paciente. Este ejercicio de reorientacin hacia un estmulo
positivo puede sorprender y convencer a los pacientes de que no estn
prisioneros indefinidamente en un mundo interno de reviviscencias
traumticas crnicas, y que tienen ms posibilidades y ms control
del que se haban imaginado. Estos ejercicios de reorientacin han de
practicarse una y otra vez para poder dominarlos.
A la inversa, hacer que los pacientes se orienten en direccin al
mismo estmulo al que se han quedado fijados, les ayuda a prestar
atencin consciente y directamente a los recuerdos del trauma del
pasado. Esto les brinda la oportunidad de que las reacciones al estmulo relacionado con el trauma pasen de ser involuntarias y reflejas
a forma parte de la conciencia y la asimilacin reflexivas. Con ello,
la sensacin de control y eficacia por parte del paciente suele verse
reforzada, mientras que la mera orientacin hacia estmulos nuevos, neutros o incluso placenteros puede que no lo logre (Ford,
comunicacin personal, 12 de agosto de 2005). Por ejemplo, Jason,
que se haba quedado traumatizado a raz de un accidente de coche,
evitaba conducir porque senta miedo cada vez que se pona al volante. En terapia, aprendi a orientarse directamente hacia el estmulo
relacionado con el trauma: conducir por la carretera. Su terapeuta
le pidi que se concentrara simultneamente en sus sensaciones
corporales actuales. Finalmente, a medida que Jason practicaba el
imaginarse conduciendo al tiempo que prestando atencin a las
sensaciones corporales, el miedo disminuy. Entonces practic el
orientarse en direccin a sus sensaciones corporales cuando condu-

308

EL TRAUMA Y EL CUERPO

ca de verdad, hasta que finalmente sinti una sensacin de confianza y de destreza incluso estando al volante de su coche.
Perls et al. observaron que cuando la atencin se dirige a un objeto
en este caso, las sensaciones corporales ste se ilumina en su condicin de figura y el fondo se oscurece; el objeto se vuelve simultneamente ms unitario, pero tambin ms detallado. Mientras se advierten cada vez ms detalles y se analizan uno por uno, al mismo tiempo
stos se organizan ;integran= ms en torno a sus relaciones recprocas (1951, p. 63). Al redirigir la respuesta de orientacin, el estmulo
como, por ejemplo, conducir por la carretera deja de suscitar la
reaccin condicionada de miedo. Afloran una reaccin diferente y un
nuevo significado otorgado al estmulo: en este caso, una sensacin de
capacidad y de confianza dentro del marco de una situacin anteriormente traumtica.

Una breve introduccin a la transferencia y la contratransferencia


somtica
La labor de la psicoterapia sensoriomotriz, al igual que de todas las
psicoterapias, se ve tanto facilitada como dificultada por la relacin
transferencial que se establece entre el terapeuta y el paciente (Pearlman y Saakvitne, 1995). El comprender la complejidad de estas poderosas fuerzas cuando se aplican las estrategias somticas es tan necesario como en cualquier otra intervencin teraputica. A medida que
se establece una conexin con el terapeuta, la relacin teraputica le
ofrece al paciente la oportunidad de vivenciar un apego seguro en el
aqu y ahora, pero tambin saca a relucir unas tendencias transferenciales asociadas a las relaciones de apego procedentes del pasado
(Sable, 2000). Determinadas por la experiencia de la traumatizacin y
la traicin interpersonal, las relaciones transferenciales postraumticas pueden ser excepcionalmente intensas y voltiles. En respuesta al
terapeuta, los pacientes sienten miedo, rabia, desconfianza y suspicacia, adems de esperanza, vulnerabilidad y aoranza, y se muestran
agudamente receptivos a las seales sutiles de desinters o de inters,
de compasin o de enjuiciamiento, de abandono o de constancia (Herman, 1992; Pearlman y Saakvitne, 1995).

PRINCIPIOS DEL TRATAMIENTO

309

Un ejemplo de transferencia difcil que se pudo abordar tuvo lugar


cuando una paciente traumatizada que estaba en terapia de pareja
comenz a sentir que su terapeuta y su padre eran similares. Su padre
la haba maltratado y desatendido, y con frecuencia la comparaba con
su hermana, a la que prefera y trataba bien. La paciente senta una
mezcla de miedo, rabia y frustracin, y afirmaba que el terapeuta la
estaba rebajando y alindose con su marido. Llegados a este punto, el
terapeuta tom sus declaraciones en sentido literal y primeramente
explor todas las formas mediante las cuales la paciente se haba podido sentir ofendida durante la sesin. Despus de una exploracin concienzuda, el terapeuta comprendi la acusacin de la paciente y concedi que haba dicho algunas cosas que se poda interpretar que estaban sesgadas. Despus de esta declaracin, que validaba y de algn
modo satisfaca los sentimientos de la paciente, el terapeuta aadi:
En el tratamiento del trauma, cuando afloran las emociones o cuando nos sentimos alterados dentro de una relacin, tambin puede ser
til explorar la posibilidad de que nuestras antiguas relaciones puedan estar reproducindose nuevamente dentro del marco de la dinmica de la relacin actual. Pasemos a explorar los estados corporales
especficos que se han visto suscitados en tu caso y mantengmonos
abiertos a la posibilidad de que estos estados puedan tener varios
estratos. Puede que descubramos que las sensaciones y reacciones
corporales suscitadas por la dinmica actual que se est dando aqu
en esta habitacin entre tu marido, t y yo, se relacionan igualmente
con el maltrato que sufriste en tu casa y que te incluy a tus padres y
a ti. Con esto, el terapeuta hizo que la paciente considerase y revisara
la vivencia somtica que acompaaba a la dinmica existente entre
los tres, y que haban estado explorando slo cognitivamente. El terapeuta le pidi a la paciente que prestara atencin a su cuerpo cuando
tomaba conciencia de la presencia, a su derecha, de su marido (por el
que se senta excluida y minusvalorada) y del terapeuta (que le haba
dado la impresin de que senta preferencia por su marido). La
paciente sinti aflorar su estado corporal como una mezcla de tensin, aumento de la activacin fisiolgica y una sensacin de sentirse
perdida, todo ello combinado con miedo y ansiedad. La paciente
reconoci que estaba volviendo a sentirse fracasada como antao en
relacin con el maltrato y el abandono emocional de su padre, que

310

EL TRAUMA Y EL CUERPO

tena idealizada y prefera a su hermana. Con la ayuda de este descubrimiento ;insight=, el terapeuta ayud a la paciente a diferenciarle
ms claramente de su padre ofensivo con la ayuda de una almohada
que representaba a su padre. En la exploracin subsiguiente, la paciente fue alentada a coger una cuerda y colocarla formando un crculo
alrededor de ella con objeto de sealar sus lmites, y a continuacin
escribir tres notas distintas en tres hojas de papel, una dirigida a su
padre, otra dirigida a su terapeuta y otra dirigida a su marido. La
paciente escribi en un papel: No te acerques y Entra en mi espacio
solamente con mi permiso, colocndolo delante de su padre (la almohada). La paciente escribi en otro papel: Escucha tambin mi versin y lo coloc delante de su terapeuta. En el papel dirigido a su
marido escribi: Por favor, tmate en serio lo que siento. A travs de
esta exploracin la paciente se aclar respecto de qu elemento de su
pasado se haba visto estimulado, y tambin respecto de qu necesidades especficas tena ella en relacin con cada una de las personas
implicadas tanto en su pasado como en la situacin actual.
El trmino transferencia alude al fenmeno de la asociacin y la
prediccin inconscientes: las caractersticas ms sobresalientes del
terapeuta o de la relacin teraputica evocan redes asociativas cognitivas, emocionales y sensoriomotrices vinculadas a relaciones histricas
emocionalmente significativas. El tratamiento se ve afectado por las
reacciones transferenciales negativas que se pueden manifestar bajo la
forma de hiperactivacin o hipoactivacin autnoma, tensin fsica
excesiva, rebelda, suspicacia, rabia, miedo, sumisin y evitacin, El
tratamiento se ve afectado igualmente por las manifestaciones positivas de la transferencia, tales como los sentimientos de idealizacin, la
bsqueda de proximidad excesiva con el terapeuta, confianza ;ciega= y
conformidad ;sumisa=. Los conflictos infantiles no resueltos del paciente en diferentes fases del desarrollo afectan a la transferencia de diferentes formas: problemas muy antiguos relacionados con la desatencin grave pueden derivar en una reaccin transferencial positiva que
incluye la visin del terapeuta como una figura nutricia; problemas
adolescentes pueden evocar un encaprichamiento ;crush, un enamoramiento adolescente transitorio= hacia el terapeuta (Hunter y Struve,
1998), que se manifiesta bajo la forma de conductas de cortejo y galanteo ;coquetera= caractersticas del sistema de accin de la sexualidad.

PRINCIPIOS DEL TRATAMIENTO

311

Adems, la experiencia del trauma interpersonal deja como legado


transferencial tanto el deseo de salvacin como la conviccin de la traicin (Davies y Frawley, 1994; Herman, 1992). El paciente puede vivir
al terapeuta como el agresor o el salvador, o reaccionar a la neutralidad
del terapeuta como si el terapeuta fuera un espectador indiferente.
Estas reacciones deben tratarse como sntomas de experiencias de
desatencin grave y/o traumatizacin y tomarse en serio (Maldonado
y Spiegel, 2002; Spiegel, 2003).
De forma caracterstica, el lenguaje corporal del paciente suele
transmitir estas cuestiones conflictivas mucho antes de que el paciente pueda expresar ;verbalizar= los pensamientos o los sentimientos no
formulados ni diferenciados (Krueger, 2002). Las tendencias a nivel
de movimientos, tensin o gestos suelen ser los primeros indicadores
de los fenmenos transferenciales. El deseo de ser salvado, por ejemplo, puede manifestarse bajo la forma de una organizacin ;disposicin= somtica infantil: la cabeza ladeada, la orientacin hacia abajo
en una actitud de indefensin, o mirando hacia arriba ;alzando la
vista= al terapeuta con idealizacin.
El terapeuta rastrea los signos, a menudo sutiles, de los subsistemas defensivos indicativos de la transferencia: sumisin (bajar la
vista, aquiescencia y conformidad, flacidez en la musculatura), paralizacin (tensin general, inmovilidad), huida (echarse hacia atrs) o
ataque (tensar los brazos y los hombros). A medida que progresa el
tratamiento, los esfuerzos del paciente por rastrear, comprender,
identificar y expresar las emociones suelen derivar en la manifestacin de estados afectivos de temor, vulnerabilidad, inseguridad o
rabia hacia el terapeuta, lo que refleja la conviccin interna del
paciente de que la vivencia emocional est asociada a la amenaza.
Habra que analizar tanto las tendencias somticas como la dinmica relacional implicadas, ayudando al paciente a diferenciar la relacin teraputica actual de las relaciones pasadas, a fin de prevenir la
reescenificacin traumtica patolgica y la transferencia traumtica
inabordable. Por ejemplo, la rabia y la desconfianza hacia el terapeuta pueden indicar la activacin de reacciones defensivas movilizadoras activas, perdidas o truncadas, que a continuacin se pueden trabajar somticamente, en lugar de interpretarse como mera transferencia hacia el terapeuta. Al mismo tiempo que observa estos fen-

312

EL TRAUMA Y EL CUERPO

menos, el terapeuta debera evitar minimizar la fuerza de los sentimientos del paciente hacia l, lo que tambin requiere atencin.
Los problemas evolutivos no resueltos tambin se ven estimulados
de forma natural e inconsciente dentro del contexto de la transferencia. Con frecuencia, las transferencias de la propia identidad corporal temprana corresponden a los recuerdos somticos y sensoriales
ya sea del contacto fsico con la madre, o de la necesidad de contacto
sensorial y la receptividad que estuvieron ausentes. Estas vivencias
sensoriales y somticas incipientes relacionadas con las primeras
experiencias de apego se activan bajo la forma de la vivencia transferencial del paciente, ;adems de= la memoria procedimental respecto de lo que sucedi o no sucedi originalmente (Krueger, 2002, p.
181). Esta dinmica se puede manifestar a travs de actitudes infantiles, ilusiones de ser cogido en brazos ;held, abrazado= o ansias de
intimidad ;closeness, contacto fsico=, tales como fantasas y sensaciones de poder acceder al cuerpo ;del terapeuta= y de entremezclar
los cuerpos de una forma sensual, no sexual en esencia, a veces bajo
la forma de la exigencia de una respuesta fsica por parte del ;terapeuta= (Krueger, 2002, pp. 181-182).
En consonancia con la mayora de los enfoques, el psicoterapeuta
sensoriomotriz trata de hacer consciente la transferencia inconsciente. El tratamiento se concentra tanto en trabajar la transferencia dentro del contexto de la relacin, como en explorar y clarificar las tendencias cognitivas, emocionales y somticas en el aqu y ahora asociadas a la transferencia. El tratamiento permite explorar los fenmenos transferenciales sin suscitar injustificadamente la activacin
fisiolgica autnoma ni alterar indebidamente la relacin teraputica. Se fomenta la capacidad del paciente para la madurez, la autonoma y el locus interno de control, al tiempo que permitiendo simultneamente el desarrollo de una dependencia apropiada hacia el terapeuta (Steele et al., 2001).
Esencial para dilucidar las cuestiones transferenciales es que el
terapeuta observe las reacciones somticas y emocionales del paciente ante cualquier intervencin teraputica o accin fsica por parte del
terapeuta; en respuesta a tales reacciones, el terapeuta sopesa posibles significados e interviene en consecuencia. Por ejemplo, cuando
la terapeuta se inclin hacia adelante en la silla, el paciente, Jim, retro-

PRINCIPIOS DEL TRATAMIENTO

313

cedi fsicamente ;se ech para atrs=. A continuacin, se procedi a


verbalizar y analizar esta dinmica: Y si la terapeuta ajustara la proximidad retrocediendo ligeramente? (El paciente se tranquilizaba y respiraba hondo). Y si la terapeuta volviera a inclinarse hacia adelante?
(Jim volva a echarse hacia atrs, su cuerpo se pona rgido y su respiracin se volva ms superficial). Sintiendo curiosidad por la forma en
que el paciente estaba interpretando inconscientemente su accin el
mensaje comunicado a Jim cada vez que ella se inclinaba hacia adelante la terapeuta repiti lentamente la accin y le pidi al paciente
que advirtiera qu era lo que le transmita a nivel no verbal esta accin
y que haca que se echara para atrs. La terapeuta dijo: Cmo traduciras este movimiento en palabras? Si mi gesto de inclinarme hacia
adelante pudiera hablar, qu dira?. Jim contest inmediatamente:
El hecho de inclinarse hacia adelante significa que usted quiere algo
de m. Esta exploracin sac a la luz la transferencia del paciente: su
madre haba abusado sexualmente de l a lo largo de toda su niez, y
la creencia de Jim era que la terapeuta, al igual que su madre, tambin
podra querer algo de l. A continuacin, paciente y terapeuta prosiguieron analizando esta cuestin, trabajando la forma en que su cuerpo acoga esta reaccin, y procesando los recuerdos y las emociones
que iban aflorando. A medida que Jim fue pudiendo separar el pasado
del presente, tambin pudo permanecer relajado cuando la terapeuta
se inclinaba hacia adelante. De este modo, dentro del marco de un
enfoque somtico, el rastrear e identificar el significado de la comunicacin somtica que tiene lugar cuerpo a cuerpo es esencial de cara
a desvelar y trabajar la dinmica transferencial.
Las reacciones contratransferenciales suelen considerarse como
un valioso instrumento para el terapeuta de cara a comprender al
paciente. No es posible ni tampoco preferible erradicar las reacciones personales hacia un paciente. Nadie puede ser de ayuda para un
paciente respecto del cual no siente ninguna emocin en absoluto, y
la represin de tales emociones nicamente sirve para generar puntos
ciegos (Kudler, Blank y Krupnick, 2001, p. 179). Escuchar el dolor, la
rabia, el miedo de un paciente puede suscitar ya no slo empata sino
tambin vivencias similares de sufrimiento en el terapeuta, y puede
activar los problemas traumticos no resueltos del propio terapeuta
(Figley, 1995).De no ser analizadas, estas reacciones pueden afectar al

314

EL TRAUMA Y EL CUERPO

tratamiento y enturbiarlo, conduciendo a distorsiones o interrupciones de la terapia. Por ejemplo, si el hecho de que la terapeuta se inclinara hacia adelante fuera un intento inconsciente de maternizar la
relacin con Jim, esta accin fsica sera un reflejo de la contratransferencia y requerira un reconocimiento y una consideracin concienzuda por parte de la terapeuta. De no ser analizada, sin lugar a dudas
tendra un efecto adverso sobre la terapia. Se recomienda encarecidamente que los terapeutas permanezcan atentos a sus propias reacciones somticas que podran indicar posibles tendencias contratransferenciales, las cuales se pueden manifestar bajo la forma de cambios
asociados a estados de somnolencia, activacin ;excitacin, emocin=, inquietud, aburrimiento, o deseos de coger ;en brazos=, sacudir
;estrechar efusivamente=, acunar, y dems acciones dirigidas hacia el
paciente (Krueger, 2002, p. 186).
La contratransferencia somtica es particularmente complicada
cuando los terapeutas se suman a sus pacientes, o se acoplan a ellos
;match, se ponen al mismo nivel=, imitando inconscientemente su postura fsica y sus movimientos. Si el reflejo especular se lleva a cabo sin
un conocimiento consciente, el terapeuta puede asumir ;take on, en
el sentido de hacer suya , apropiarse de= la tensin, la activacin fisiolgica, los movimientos y la postura del paciente sin darse cuenta, lo
que a su vez afecta a los niveles cognitivo y emocional de procesamiento. Por otro lado, el reflejo deliberado le puede brindar al terapeuta una valiosa informacin acerca de las tendencias fsicas del
paciente y ayudarle al paciente a sentir una buena relacin ;rapport=
emptica con el terapeuta.
La transferencia y la contratransferencia entre Peter y su terapeuta
ilustran cmo trabajar a nivel somtico esta compleja dinmica. Peter,
un joven que se describi como una persona genticamente predispuesta al fracaso vino a tratamiento despus de volver a perder a otra
novia a la que se senta profundamente apegado. A pesar de sus remordimientos y de su autodesprecio despus de la ruptura, Peter segua
creyendo que la quera. Deseaba apasionadamente que ella no le
hubiese dejado y persista en tratar de hacer que volviera con l. Peter
era un hijo nico al que con frecuencia haban dejado a su aire ;abandonado a sus propias fuerzas=. Sus primeros recuerdos de su entorno
domstico eran los de una madre deprimida a la que ingresaron en el

PRINCIPIOS DEL TRATAMIENTO

315

hospital psiquitrico en varias ocasiones por lo que parecan ser los


rasgos psicticos de una enfermedad depresiva crnica. Su padre era
un hombre muy activo que siempre estaba trabajando.
La psicoterapia tradicional no haba tenido xito y Peter inici la
psicoterapia sensoriomotriz con escepticismo. Pero cuando conoci a
su joven terapeuta femenino se sinti ms esperanzado, teniendo
repentinamente la sensacin de que las cosas podran ir mejor de lo
que se haba imaginado. Poco despus de iniciar el tratamiento, afloraron una serie de problemas transferenciales y contratransferenciales importantes.
La terapeuta comprob que le disgustaba la conducta de Peter y
que, por extensin, tena una opinin desfavorable de l y se pona
tensa ante su presencia. Pero la disposicin de Peter a trabajar y de
hecho su desesperacin al comienzo de la terapia la movi a querer
ayudarle teraputicamente. La terapeuta busc supervisin intentando comprender la fuerza de su reaccin ante el paciente y analiz
algunas cuestiones de su pasado que podran estar contribuyendo al
desarrollo de su contratransferencia. Descubri que su tendencia a
tensar el cuerpo y alejarse fsicamente de Peter era idntica a una
caracterstica que haba desarrollado de nia en respuesta a su propia
madre necesitada, que esperaba que su hija cuidara de ella. Estos descubrimientos le dieron la informacin que necesitaba para comprender su contratransferencia en lugar de entregarse ciegamente a su
reaccin. Cuando el paciente vino a su sesin de terapia, la terapeuta
se record a s misma que su madre y Peter no eran la misma persona
y conscientemente se refren de las acciones fsicas de tensarse y
retraerse; en su lugar, respir profundamente y se inclin ligeramente
hacia adelante, relajando su cuerpo.
A medida que la terapia fue progresando, se desarrollaron sentimientos transferenciales positivos en Peter. Se hicieron evidentes sentimientos de amor, emocin y deseo sexual, y su terapeuta advirti el
aumento de la conducta de galanteo en la postura corporal abierta, los
brazos estirados a lo largo del sof, la cabeza inclinada hacia un lado,
manteniendo el contacto ocular ms tiempo del habitual, y dems
conductas seductoras. La terapeuta, con tacto, llev estas conductas a
la conciencia del paciente, y ste reconoci su atraccin hacia ella.
Dentro del marco de una buena alianza teraputica donde la seguri-

316

EL TRAUMA Y EL CUERPO

dad, los lmites claros y el apoyo eran preponderantes, los sentimientos de Peter fueron validados y aceptados como algo positivo, al tiempo que la terapeuta estableca unos lmites profesionales claros y le
recordaba/garantizaba que sus sentimientos no se veran materializados ;acted upon= (Davies y Frawley, 1994).
En lugar de ofrecer interpretaciones teraputicas tradicionales de
las reacciones transferenciales de Peter, la terapeuta le pregunt si
estara dispuesto a explorar su actitud fsica. El paciente se mostr de
acuerdo, y la terapeuta le pidi que tomara conciencia de la postura
corporal abierta y de la inclinacin de la cabeza, tratando de advertir
conscientemente qu suceda dentro de l. Cuando as lo hizo, Peter se
sinti triste, hablando del recuerdo de la ausencia de su padre y de su
deseo (del paciente) de nio de estar junto a su madre y de ayudar a su
madre, a la que adoraba. Se acordaba de tratar de animarla llevndole
regalos y entretenindola, tratando de ocupar el lugar de su padre. Su
conducta de galanteo en una situacin en la que su amor y su ayuda
no fueron correspondidos era similar dentro de las sesiones de terapia
al recuerdo de su niez. Peter se dio cuenta espontneamente de que
la atraccin hacia su terapeuta era una reminiscencia de la relacin
con su madre. Esta conciencia marc un punto de partida con vistas a
explorar sus sentimientos infantiles de futilidad durante la niez, que
todava le estaban afectando hasta el da de hoy y se vean reflejados
en sus tendencias somticas y su persistencia en las relaciones insatisfactorias y sin porvenir ;dead-end, sin salida=.
La contratransferencia del terapeuta habitualmente suele estar
interrelacionada ;interactuar, combinarse complementariamente=
con la transferencia del paciente. Si aparece una transferencia negativa, el terapeuta puede sentirse inmovilizado por el miedo al enfado o
al conflicto. La transferencia positiva puede desencadenar la necesidad por parte del terapeuta de demostrar competencia, omnisciencia
o capacidad de salvar al paciente. Las escenificaciones ;enactments=
de la dinmica transferencial/contratransferencial pueden brindar la
oportunidad de que el paciente y el terapeuta emprendan una relacin
autntica en la que se puedan abordar las dificultades interpersonales;
dicha oportunidad favorecera un mayor grado de curacin en el
paciente a medida que se fueran resolviendo estas cuestiones (Stark,
1999). Pero las reacciones tanto transferenciales como contratransfe-

PRINCIPIOS DEL TRATAMIENTO

317

renciales suelen ocurrir al margen de la conciencia. Si la contratransferencia y sus tendencias somticas evolucionan sin ser reconocidas,
el terapeuta corre el riesgo de actuar dichas tendencias. Es de la responsabilidad del terapeuta ocuparse de la contratransferencia a travs
del autoconocimiento y la supervisin, de manera que pueda ser una
ventaja en lugar de un lastre en la terapia. Las reacciones transferenciales tambin son esperables y deseables; las tendencias de accin
fsicas y mentales que las acompaan ofrecen la oportunidad de una
mayor conciencia respecto de esta dinmica, adems de una experiencia correctora, emocional y evolutiva, para el paciente.

La capacidad de integracin y el cuerpo


En lugar de definir la traumatizacin en trminos de la magnitud
del acontecimiento precipitante, Janet la define como un defecto en la
capacidad de integracin (1889). Sin la adecuada capacidad de integracin, los pacientes no pueden mantener una activacin fisiolgica
regulada, resolver sus recuerdos o llevar unas vidas provechosas y
satisfactorias. En razn de ello, el objetivo primordial del tratamiento
consiste en ampliar la capacidad de integracin del paciente. Las posturas, los movimientos y los gestos pueden servir ya sea para reforzar
o para menoscabar la capacidad de integracin.
La capacidad de integracin requiere diferenciar y vincular los
distintos componentes de la experiencia interna y de los hechos externos con objeto de poder crear asociaciones significativas entre ellos
(Van der Hart et al., 2006). A medida que nos volvemos conscientes de
la experiencia interna y la relacionamos con los datos ;estmulos= sensoriales externos, iniciamos el proceso de dotar de sentido al entorno
y hacerlo nuestro ;desentraar la relacin o la correspondencia que
guarda con nosotros=. Si nuestras interpretaciones y explicaciones son
relativamente exactas ;objetivas=, ello se traducir en unas acciones
adaptativas. Esta exactitud ;objetividad= requiere la capacidad de
reconocer nuestra experiencia interna: nuestros pensamientos, emociones, imgenes internas, sensaciones corporales y movimientos. En
la psicoterapia sensoriomotriz prestamos una gran atencin al desarrollo de esta capacidad.

318

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Janet (1903) denomina personificacin a la capacidad de diferenciar la propia experiencia sensaciones corporales, movimientos,
pensamientos y emociones de la experiencia de los dems. De forma
similar, Schnarch (1991) denomina diferenciacin a la capacidad de
distinguir la propia experiencia interna de la experiencia interna de
los dems. Esta capacidad facilita el mantenimiento de un locus interno de control sobre nuestro cuerpo, nuestras emociones y nuestros
pensamientos.
En terapia, la organizacin corporal se utiliza para alentar la capacidad de personificacin y diferenciacin. Por ejemplo, Bill se cas
con una mujer que se deprima peridicamente. Cuando su mujer
tena un episodio depresivo, el cuerpo de Bill se encorvaba, su respiracin se volva superficial, y andaba despacio y con dificultad. Sin darse cuenta, imitaba las tendencias fsicas de su mujer, y en consecuencia tambin se senta deprimido. Su capacidad de integracin se vea
disminuida por su dificultad en diferenciar su postura y sus movimientos de los de su mujer. A medida que aprendi a tomar conciencia
de esta tendencia y volver a su propia organizacin fsica asociada a
la columna enderezada y la respiracin ms profunda, mejor su
capacidad de integracin junto con la capacidad de responder adaptativamente dentro del marco de su relacin matrimonial.
Adems de la capacidad de diferenciacin, una adecuada capacidad de integracin requiere: (1) separar la realidad actual, interna y
externa, de las experiencias del pasado y (2) predecir correctamenteel efecto de la experiencia interna y de los hechos externos sobre
el futuro (Janet, 1928; Van der Hart y Steele, 1997). Por ejemplo, la
paciente que tiene sntomas de pnico cuando suben hombres en
un ascensor junto con ella, debe aprender a discriminar su experiencia interna (aceleracin del pulso, respiracin entrecortada,
sensacin de miedo) de la realidad externa actual (estos hombres
son sus compaeros de trabajo, apreciados y bien conocidos por
ella; hay otras personas en el ascensor; ella puede quejarse si alguien
se le acerca de manera importuna). Janet (1928) denomina presentificacin a esta capacidad, definindola como la capacidad de ser
conciente del momento presente, al tiempo que advirtiendo su relacin con el pasado y sus posibles implicaciones o consecuencias
para el futuro.

PRINCIPIOS DEL TRATAMIENTO

319

La presentificacin facilita una sensacin de continuidad a lo largo


del tiempo y contribuye al desarrollo de un sentido estable de la propia
identidad (Van der Hart et al., 2006). La capacidad de estar presente en
el aqu y ahora incluye ser consciente de qu posturas y movimientos
son apropiados dentro del contexto actual y cules reflejan unas tendencias somticas desadaptativas programadas ;determinadas= por el
pasado. Por ejemplo, cuando un compaero de trabajo le hizo a Megan
algunas observaciones negativas de manera constructiva, la paciente se
encogi instintivamente sin darse cuenta de que esta conducta era producto de los abusos que haba sufrido durante su niez. Megan dijo
haber interpretado el incidente como un ataque agresivo, aunque saba
intelectualmente que este no era el caso. Su capacidad de integracin se
vio socavada dado que su actitud corporal encogida haca que fuera
incapaz de interpretar ni de reaccionar adecuadamente al momento
presente, por mucho que se dijera a s misma que no corra ningn
peligro. Para poder superar esta mezcla distorsionada y subjetiva entre
el pasado y el presente, Megan tena que aprender a desplazar su orientacin del estmulo relacionado con el trauma (que le hicieran observaciones correctivas) y dirigirla en direccin a su experiencia sensoriomotriz, y en lugar de encogerse y avergonzarse, practicar literalmente
el mantenerse derecha ante las crticas.
La capacidad de integracin requiere, pues, la sntesis de los distintos componentes en los tres niveles de procesamiento de la informacin las cogniciones, las emociones, las percepciones sensoriales, las
sensaciones y los movimientos corporales, y el sentido de la propia
identidad (Steele et al., en prensa). En el caso de Megan, sus movimientos y sensaciones corporales y sus cogniciones no eran congruentes. Aunque saba que no corra ningn peligro, su cuerpo le deca
que s. Si los hbitos sensoriomotrices estn firmemente arraigados,
puede que las interpretaciones cognitivas objetivas no ejerzan demasiada influencia a la hora de modificar la organizacin corporal y las
reacciones asociadas a la activacin fisiolgica. En lugar de ello, puede que las personas traumatizadas vivan ms la realidad del cuerpo
que la realidad de la mente. Para lograr la mxima eficacia, la psicoterapia sensoriomotriz trabaja a nivel tanto cognitivo como sensoriomotriz. En el caso de Megan, un enfoque puramente cognitivo podra
alentar algn cambio en su capacidad de integracin, pero el cambio

320

EL TRAUMA Y EL CUERPO

sera nicamente momentneo y transitorio, si la reaccin de encogerse se reactivara cada vez que le hicieran alguna observacin correctiva en el trabajo. Su actitud de encogerse tambin tendra un efecto
negativo sobre la imagen de s misma y su capacidad de percibir objetivamente las diferencias de poder en las relaciones actuales como
algo distinto de las diferencias de poder que se dieron en las relaciones
traumticas del pasado. Pero si le animan a acordarse de mantenerse
derecha ante las crticas, su cuerpo y su pensamientos sern congruentes entre s ;mutuamente= y con respecto a la realidad actual.
El resultado final de la terapia se traduce en un nivel ms elevado
de capacidad de integracin: la consciencia ;realization, en el sentido de tomar conciencia, darse cuenta, comprender claramente= (Janet,
1935b; Van der Hart, Steele, Boon y Brown, 1993). Las dos acciones
solapadas de la presentificacin y la personificacin estaran incluidas en la consciencia. Cuando los pacientes logran tomar conciencia,
aceptan que el trauma es algo que les ocurri a ellos en el pasado; esta
perspectiva les permite responder adaptativamente a las dificultades
de la vida actual (Van der Hart et al., 2006). Segn la mayora de los
autores, la consciencia requiere expresar con palabras la experiencia
traumtica (Van der Hart et al., 1993). Pero cuando la persona no
recuerda lo que sucedi, la consciencia se refleja en un cuerpo que
deja de estar dominado por los subsistemas defensivos asociados al
ataque, la huida, la paralizacin o la sumisin. En su lugar, la persona
desarrolla otras tendencias fsicas apropiadas a la realidad actual. La
consciencia incluye la reorganizacin de las viejas tendencias y el
desarrollo de nuevas acciones cognitivas, emocionales y fsicas que
respalden ;refuercen= unas acciones ms adaptativas ante la activacin de los distintos sistemas de accin (Janet, 1898).

El tratamiento por fases


El modelo de tratamiento por fases fue formulado por primera vez
por Janet en el ao 1898 y aparece sistemticamente recomendado en
diversas directrices sobre el tratamiento de la traumatizacin (Brown
y From, 1986; Brown, Scheflin y Hammond, 1998; Cardea, Van der
Hart y Spiegel, 2000; Chu, 2005; Cloitre et al., 2002; Courtois, 1988,

PRINCIPIOS DEL TRATAMIENTO

321

1991; Herman, 1992; Nacional Collaborating Centre for Mental Health,


2005; Steele et al., 2005; Van der Kolk, McFarlane et al., 1996). La psicoterapia sensoriomotriz se adhiere a las directrices del tratamiento
por fases, y las intervenciones se evalan en trminos de los objetivos
teraputicos de cada una de las fases. Este modelo de tratamiento tiene tres fases, cada una de ellas con sus correspondientes objetivos, sus
intervenciones o estrategias, y sus requisitos respecto del desarrollo
de determinadas habilidades. Segn la descripcin original de Janet
(1898), la primera fase estara consagrada a la reduccin de sntomas
y la estabilizacin, la segunda fase al tratamiento de los recuerdos
traumticos, y la tercera fase a la integracin de la personalidad y a la
rehabilitacin. Si bien las tres fases se formulan secuencialmente, en
su aplicacin clnica tienden a evolucionar en espiral (Brown et al.,
1998; Courtois, 1999; Herman, 1992; Janet, 1898, citado en Van der
Kolk y Van der Hart, 1989; Steele y Van der Hart, 2001; Steele et al.,
2005; Van der Kolk y Van der Hart, 1989). Por ejemplo, los pacientes
que se han estabilizado en la fase 1 del tratamiento suelen desestabilizarse durante la difcil tarea de abordar los recuerdos traumticos en
la fase 2, necesitando volver a las intervenciones de la fase 1.
Como ya vimos en los captulos anteriores, la traumatizacin deja
tras de s unas tendencias de accin que fueron adaptativas dentro del
contexto original: una activacin ;fisiolgica= autnoma profundamente desregulada, un estilo somtico de tensin y derrumbe ;hundimiento=, una tolerancia limitada a los afectos, y multitud de recuerdos
no verbales con frecuencia subjetivamente desconectados de los
hechos que los generaron. En la fase inicial del tratamiento, la concentracin en reducir los sntomas y lograr la estabilizacin requiere prestar atencin a los remanentes traumticos sensoriomotrices, afectivos
y cognitivos desregulados con el objetivo de estabilizar al paciente. Si
bien el paciente y/o el terapeuta pueden querer ;estar deseosos por=
concentrarse en el recuerdo de los hechos o la elaboracin de una
narrativa, esta labor es dejada de lado hasta el momento en que el
paciente haya desarrollado un margen de tolerancia lo suficientemente amplio como para poder entrar en contacto con dichos recuerdos
sin por ello generar una mayor desregulacin, descompensacin o
disociacin. Las estrategias teraputicas estaran encaminadas a restablecer la capacidad de regulacin y corregir o cuestionar las tenden-

322

EL TRAUMA Y EL CUERPO

cias de accin de origen traumtico que desestabilicen al paciente. El


aumento de la capacidad de regulacin por parte del paciente permite
progresar a la siguiente fase del tratamiento: trabajar los recuerdos
traumticos.
La labor de la fase 2 se centra no tanto en recuperar los recuerdos
traumticos cuanto en superar la evitacin fbica de los mismos (Van
der Kolk y Van der Hart, 1989) y abordar las tendencias de accin
truncadas o inacabadas que quedaron en estado incipiente dentro del
marco de la experiencia traumtica original; el objetivo de esta fase es
alcanzar a tomar conciencia de los recuerdos traumticos e integrarlos (Van der Hart et al., 2006; Van der Hart et al., 1993). El terapeuta y
el paciente hacen uso de las habilidades de la fase 1 que fomentan el
dominio de la activacin fisiolgica desregulada, con objeto de poder
abordar los recuerdos traumticos dentro del margen de tolerancia:
revivir de una forma plenamente consciente la activacin traumtica,
los impulsos motrices, las sacudidas, los temblores, o el entumecimiento, e identificar acciones fortalecedoras incipientes y llevarlas a
la prctica. La transformacin de las tendencias de accin defensivas
desadaptativas al tiempo que manteniendo la conexin social, contribuye a ampliar la responsividad ;receptividad= del paciente a los sistemas de accin de la vida cotidiana y prepara el terreno para la labor de
la fase 3: la integracin y el xito en la vida normal.
En esta fase final, la labor se desplaza de superar los bloqueos de
origen traumtico a participar plenamente en la vida. Los objetivos
teraputicos incluyen ayudar al paciente a: (1) emprender las tareas
propias del desarrollo adulto, (2) superar el miedo a las dificultades y
a los cambios, (3) participar plenamente en el trabajo y en las relaciones (especialmente en las relaciones ntimas), y (4) aumentar la tolerancia a las emociones positivas. La capacidad por parte del paciente
de responder a la activacin de los sistemas de la vida cotidiana excede finalmente a sus reacciones defensivas, y los pacientes aprenden a
prestar atencin a reas de su vida que hasta entonces haban descuidado. Aprenden a utilizar su cuerpo de formas novedosas, que les
mueven a materializar nuevas acciones, tales como acercarse a los
dems en busca de contacto ;humano=.
La duracin de la terapia puede ser bastante variable. Los pacientes con mayor capacidad de integracin terminarn ms pronto que

PRINCIPIOS DEL TRATAMIENTO

323

los que no tengan dicha capacidad (e.g., los pacientes con antecedentes de una traumatizacin compleja durante la niez). Es importante
reconocer que los pacientes cuya inestabilidad contina siendo su
problema ms importante, puede que jams lleguen a tener la capacidad de integracin necesaria como para probar a abordar las dificultades que plantean las fases 2 y 3; estos pacientes extraen el mximo
partido del hecho de proseguir con los recursos estabilizadores de la
fase 1.

La utilizacin del cuerpo en las tres fases del tratamiento


El cuerpo participa de diferentes formas en las tres fases del tratamiento. En la fase 1, los pacientes aprenden a mantener la activacin
fisiolgica dentro del margen de tolerancia en base a reconocer los estmulos desencadenantes, cambiar las tendencias de orientacin y limitar el acceso a las situaciones sobreestimulantes. La activacin innecesaria de las reacciones defensivas que invaden el funcionamiento de
otros sistemas de accin se mitiga mediante el uso de algunos recursos
somticos. Se enfatiza la conciencia del cuerpo, de manera que los
pacientes puedan aprender a reconocer los signos somticos incipientes de la hiperactivacin y de la hipoactivacin, y a utilizar los recursos
somticos para devolver la activacin fisiolgica dentro de los lmites
del margen de tolerancia. Los pacientes se familiarizan con los conceptos de ncleo y periferia corporal, y aprenden a utilizar los recursos
autorreguladores correspondientes principalmente al ncleo corporal,
y los recursos reguladores relacionales que conciernen principalmente
a la periferia del cuerpo, con objeto de cambiar los movimientos y las
sensaciones corporales a fin de facilitar la activacin ptima. Las habilidades de autocuidado ;la capacidad de cuidar bien de uno mismo=
que permiten estabilizar el sistema de accin responsable de la regulacin de la energa, tales como el dormir con regularidad y los hbitos
alimentarios, tambin se establecen en la fase 1.
En la fase 2, se abordan los fragmentos mnmicos no integrados
las sensaciones fsicas, las intrusiones sensoriales, las emociones y
las acciones. Los pacientes proceden a identificar e incorporar los
recursos que les ayudaron a afrontar los hechos traumticos y aprenden a utilizar el cuerpo para descubrir acciones que les brinden una

324

EL TRAUMA Y EL CUERPO

sensacin de dominio incluso en el momento de rememorar estos


hechos traumticos pasados. A travs de la conciencia de los impulsos
fsicos que afloran al evocar los recuerdos, los pacientes descubren y
llevan a trmino los actos de triunfo innatos, las defensas movilizadoras que fueron ineficaces en el momento de la traumatizacin original. La prctica de estas acciones defensivas fortalecedoras disminuye la vivencia de indefensin y de vergenza. A medida que las
acciones movilizadoras desplazan a las defensas inmovilizadoras y se
asocian en su lugar a los recuerdos traumticos, se genera una sensacin de dominio sobre el pasado traumtico.
En la fase 3, con las habilidades somticas necesarias para mantener la activacin fisiolgica en un nivel tolerable, la experiencia encarnada ;la vivencia corporal= de las acciones fortalecedoras ;empowering, que favorecen la sensacin de seguridad y de dominio= en relacin con los recuerdos traumticos, junto con la conciencia y la confianza crecientes en el cuerpo como un aliado en lugar de como un
enemigo, los pacientes estn psicolgicamente equipados y somticamente reforzados para volver su atencin en direccin a enriquecer
sus vidas cotidianas. Los recursos aprendidos en las fases anteriores
del tratamiento se utilizan nuevamente en la fase 3 para respaldar la
experiencia de asumir riesgos sanos y una implicacin y participacin
ms activa en el mundo. Los pacientes se familiarizan con la relacin
dinmica entre el ncleo y la periferia corporal y descubren de qu
forma la integracin del ncleo y de la periferia fomenta la accin
adaptativa y el descubrimiento de un nuevo sentido. Se analizan las
distorsiones cognitivas y las formas mediante las cuales el cuerpo
contribuye a mantenerlas con objeto de ayudar a los pacientes a cambiar las creencias negativas y emprender los sistemas de accin asociados a la vida cotidiana con una satisfaccin cada vez mayor.

Conclusin
Se expusieron las tcnicas y la labor de la psicoterapia sensoriomotriz correspondientes a cada una de las fases del tratamiento que se
desarrollarn en los captulos siguientes. A lo largo de los mismos,
prevalecen los siguientes principios de tratamiento:

PRINCIPIOS DEL TRATAMIENTO

325

v Prestar atencin a la organizacin de la experiencia en el aqu y


ahora;
v Integrar las estrategias descendentes y ascendentes;
v Estimular los sistemas de accin, tales como los sistemas de
accin responsables de la conexin social, la exploracin y el
juego;
v Ampliar el margen de tolerancia y la capacidad general de regulacin;
v Negociar un cambio en la orientacin, desplazando la atencin
del trauma del pasado a la experiencia del presente;
v Permitir que la adscripcin de sentido emerja orgnicamente
de la experiencia fsica;
v Prestar atencin a la transferencia y la contratransferencia
somticas; y
v Aumentar la capacidad de integracin.

La organizacin de la experiencia:
habilidades para trabajar con el
cuerpo en el presente1
4

La prctica clnica de la psicoterapia sensoriomotriz mezcla tcnicas procedentes de las terapias cognitivas y psicodinmicas (tales
como la atencin a los esquemas cognitivos y expresar con palabras
la experiencia sentida) con las estrategias de base somtica (tales
como aprender a rastrear las sensaciones corporales y trabajar los
movimientos). Se piensa que esta combinacin podra favorecer la
capacidad por parte del paciente de utilizar los lbulos frontales en
la autoobservacin ;self-witnessing= plenamente consciente y en la
prctica de nuevas acciones que promuevan la autorrealizacin
;empowerment, el aumento de la emancipacin y la competencia= y
el desenvolvimiento ptimo ;success=. Se aplican estrategias que ayudan a los pacientes a aprender a reconocer y a tomar conciencia de
la interrelacin entre los niveles cognitivo, emocional y sensoriomotriz de procesamiento de la informacin. Se aplican tcnicas que
favorecen la plena conciencia ;mindfulness, la atencin plena= y que
ayudan a los pacientes a advertir de qu forma las autorrepresentaciones ;los conceptos respecto de s mismos= (e.g., Soy una mala
 Los conceptos de organizacin de la experiencia y las habilidades de rastreo, el
contacto, las preguntas para suscitar la conciencia plena y los experimentos,
estn adaptados del mtodo Hakomi de psicoterapia corporal ;centrada en el
cuerpo= de Ron Kurtz (1990).

328

EL TRAUMA Y EL CUERPO

persona) o las emociones relacionadas con la traumatizacin (e.g., el


pnico) afectan a la organizacin fsica. Estos tipos de intervenciones
aumentan gradualmente la capacidad de integracin ayudando a los
pacientes a poder desplazarse con soltura de un estrato o nivel de
experiencia (cognitivo, emocional o sensoriomotriz) a otro, sentando
con ello las bases para unificar los componentes tanto fsicos como
mentales de las experiencias traumticas. El cuerpo se convierte en un
aliado en la tarea de superar la derrota o el fracaso postraumtico,
dejando de vivirlo ;el cuerpo= como una fuente de vulnerabilidad y
humillacin, y de omitirlo de la atencin teraputica (Levine, 1997;
Ogden y Minton, 2000; Rothschild, 2000; Van der Kolk, 2002).

Rastreo y lectura corporal


La habilidad fundamental de la psicoterapia sensoriomotriz es la de
rastrear la experiencia del presente y especialmente la forma como
queda registrada en el cuerpo (Kurtz, 1990). El rastreo alude a la capacidad del terapeuta de observar detenida y discretamente el despliegue
de los componentes no verbales de la experiencia ;la vivencia= inmediata del paciente: movimientos y dems signos fsicos de activacin autnoma o de cambios en las sensaciones corporales. Tambin se rastrean
los signos somticos de las emociones (e.g., ojos hmedos, cambios en
la expresin facial o el tono de voz) y la forma en que las creencias y las
distorsiones cognitivas que se derivan de la narrativa y de la historia del
paciente afectan al cuerpo (como, por ejemplo, el pensamiento de Soy
malo junto con los hombros tensos y la mirada baja).
La mayora de los terapeutas son diestros en rastrear los afectos,
los pensamientos y la narrativa del paciente. La psicoterapia sensoriomotriz tambin requiere rastrear detallada y minuciosamente la organizacin fsica de la experiencia momento a momento por parte del
paciente, tanto los cambios sutiles (e.g., enrojecimiento o palidez de la
piel, dilatacin de las ventanas nasales o de las pupilas, tensin leve o
temblor) como los cambios manifiestos ms obvios (e.g., flexin o
hundimiento de la columna, girar el cuello, levantar la mano, empujar con el brazo, o cualquier otro movimiento muscular). Estos cambios pueden ser fugaces como, por ejemplo, entrecerrar momentnea-

LA ORGANIZACIN DE LA EXPERIENCIA

329

mente los ojos o suspirar, o ms duraderos como, por ejemplo, las


acciones defensivas movilizadoras de ataque que se desprenden de
cerrar los puos y tensar los msculos de los brazos, o una tensin
constante a lo largo de los hombros acompaando a la narracin de la
experiencia traumtica. El terapeuta rastrea especialmente los cambios fsicos que se corresponden con las emociones, los pensamientos
y la narrativa. Por ejemplo, el cuerpo de Jennifer se tensaba cuando
hablaba de sus relaciones afectivas ;de apego=, pero despus se relajaba cuando hablaba de su trabajo.
Mientras que el rastreo se define como la observacin de los cambios fsicos momento a momento, la lectura corporal se refiere a la
observacin de las tendencias de accin persistentes como, por ejemplo, la actitud habitual de los hombros levantados, tensos. La lectura
corporal ayuda a los terapeutas a tomar conciencia de las caractersticas crnicas de la organizacin fsica, los movimientos y la postura ;la
actitud corporal= del paciente que se mantienen constantes a lo largo
del tiempo y se relacionan con las creencias y las tendencias emocionales de larga duracin. Por ejemplo, los hombros crnicamente subidos se podran corresponder con la creencia de que Estoy siempre en
peligro y una sensacin perpetua de temor.
Cuando los terapeutas aprenden a leer el cuerpo a fin de identificar
las tendencias fsicas omnipresentes indicativas de las creencias crnicas y de las habilidades de regulacin, recaban la informacin oportuna para ensear a los pacientes los movimientos necesarios para
cambiar ya no solamente el cuerpo sino tambin para influir en los
niveles cognitivo y emocional del procesamiento de la informacin.
En palabras de Janet: No parece probable que una transformacin
de los movimientos a travs de un proceso de educacin ;somtica=
pueda tener un efecto sobre la totalidad de las actividades ;del paciente=, demostrando con ello su capacidad de prevenir o incluso eliminar
las alteraciones mentales? (1925, p. 725). En diferentes fases del tratamiento se abordan diferentes movimientos y posturas, y los terapeutas leen corporalmente la presencia o la ausencia de toda una variedad
de habilidades fsicas dependiendo de la fase del tratamiento. En la
fase 1, la lectura corporal se utiliza para evaluar las habilidades somticas que favorecen la estabilizacin (tales como alinear ;enderezar= la
columna, arraigarse ;sostenerse firmemente= con las piernas, o respi-

330

EL TRAUMA Y EL CUERPO

rar plenamente); el terapeuta advierte, pues, qu habilidades estn


ausentes y es necesario ensear al paciente. En la fase 2, la lectura corporal se utiliza para evaluar las posibles reacciones defensivas movilizadoras que no fueron materializadas en el momento de la traumatizacin, tales como la tensin en los hombros, los brazos o las manos
(indicando posiblemente una reaccin de ataque inacabada) o la
tensin en las piernas (indicando posiblemente una reaccin de huida truncada), recabando de este modo informacin respecto de las
acciones que podra ser necesario materializar para satisfacer los objetivos de la fase 2. En la fase 3, la lectura corporal se utiliza para evaluar la manifestacin fsica de las creencias crnicas que interfieren
en la capacidad por parte del paciente de satisfacer los objetivos asociados a participar e implicarse ms de lleno en la vida normal. Por
ejemplo, la creencia de que Tengo que ser un triunfador ;llegar muy
alto= para que me quieran puede reflejarse a travs de la tensin general, los movimientos rpidos, decididos, y la postura erecta, rgida,
todo lo cual seran tendencias fsicas que reforzaran el esforzarse
mucho ;para rendir al mximo=.
El terapeuta con una formacin sensoriomotriz se mantiene discreta y constantemente receptivo a las comunicaciones del cuerpo, y
el rastreo y la lectura corporal se producen a lo largo de toda la sesin.
Ya sea que el paciente est de pie, andando, sentado, hablando o gesticulando, el terapeuta trata de advertir qu movimientos son habituales, fciles y familiares, qu movimientos son difciles de realizar o
aparentemente poco familiares, y de formular hiptesis sobre qu
podran significar dichas tendencias.
Es esencial que el terapeuta advierta ya no slo la organizacin
corporal que refleja las reacciones traumticas (e.g., hiperactivacin
fisiolgica, respiracin contenida, constriccin, los hombros y el
pecho hundidos, temblores), sino tambin los signos fsicos de capacidad y bienestar (e.g., respiracin profunda, regular, alineacin fsica o columna derecha, flexibilidad y relajacin) (Eckberg, 2000;
Levine, 1997; Ogden y Minton, 2000). Por ejemplo, cuando Jennifer
hablaba de que su jefe la haba felicitado, enderezaba la columna y
levantaba la barbilla. Pero cuando hablaba de su niez, hunda los
hombros y bajaba la cabeza. El terapeuta puede elegir dedicar una
sesin a trabajar el recuerdo del elogio, de manera que Jennifer pue-

LA ORGANIZACIN DE LA EXPERIENCIA

331

da tomar conciencia del enderezamiento de la columna y aprenda a


mantener dicha actitud derecha ante las experiencias difciles.

Declaraciones de contacto
A travs del rastreo y de la lectura corporal, el terapeuta recaba
informacin y a continuacin le comunica al paciente la informacin
relevante bajo la forma de una declaracin de contacto (Kurtz,
1990). Las experiencias ;vivencias= fsicas suelen permanecer inadvertidas por el paciente hasta que el terapeuta llama la atencin sobre
ellas mediante una declaracin sencilla que describe lo que el terapeuta ha percibido; por ejemplo, Parece que se te est tensando el cuerpo o Mientras ests hablando de esto, se te est empezando a cerrar
la mano en un puo, o Parece que te estn empezando a temblar las
piernas. La mayora de los terapeutas estn familiarizados y se sienten cmodos con el proceso de reflejar especularmente ;reflecting= las
cogniciones y los estados emocionales del paciente: S, debi ser terrible, verdad? o Nos sentimos intiles cuando la gente nos trata de
esa forma. En la psicoterapia sensoriomotriz, el terapeuta tambin
presta especial atencin a rastrear las reacciones sensoriomotrices del
paciente y a continuacin reflejarlas verbalmente.
Para garantizar que se presta atencin a todos los niveles del procesamiento de la informacin, el terapeuta sigue y refleja los aspectos
emocionales o cognitivos de la narrativa, al tiempo que observa simultneamente cmo afecta dicha narrativa a la experiencia corporal
actual. En otras palabras, el terapeuta debe rastrear y contactar con
los procesos fsicos comunicados por el cuerpo, as como con el sentido adscrito y la emocin suscitada por el contenido (Kurtz, 1990). Por
ejemplo, cuando Jennifer hablaba de que su jefe la haba felicitado por
su trabajo, lo que cuestionaba su creencia de que no la valoraba, la
paciente enderezaba la columna. Una declaracin de contacto en relacin con su actitud corporal podra ser: Parece que te ests sentando
ms derecha; una declaracin de contacto en relacin con sus emociones podra ser: Qu gusto da recordar cosas as!; una declaracin
de contacto en relacin con sus cogniciones podra ser: Parece que te
das cuenta de que tienes algo que dar a los dems.

332

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Al rastrear y describir los cambios que acontecen en el cuerpo a medida que se van desplegando en el aqu y ahora, el terapeuta redirige la
orientacin y la atencin del paciente hacia la experiencia corporal
actual y suscita la curiosidad respecto de cmo est siendo organizada
dicha experiencia somtica tanto a nivel mental como corporal (Kurtz,
1990). Si el terapeuta se refiere nicamente al contenido de la historia ;la
narrativa de los hechos= que el paciente est contando, o a las emociones
que la acompaan, entonces el paciente prestar atencin al contenido o
a la emocin, dando por supuesto que esto es lo que le interesa al terapeuta o lo ms importante dentro de la terapia. Si el terapeuta tambin
rastrea y contacta con las vivencias fsicas del paciente en lugar de hacerlo nicamente con las emociones o el contenido del relato, el paciente se
orientar y se interesar tambin por su experiencia fsica.
Cuando el terapeuta presta atencin tanto a las reacciones traumticas como a los signos fsicos de competencia y bienestar, la fobia
de los pacientes (Steele et al., 2005) a la experiencia interna disminuye
y el paciente mira con ms simpata su paisaje interior. Las declaraciones de contacto por parte del terapeuta contribuyen a la regulacin
relacional del estado ;del paciente= ;y= le permiten comenzar a categorizar verbalmente la experiencia afectiva ;y sensoriomotriz= (Schore,
2001b, p. 76). A medida que el paciente va adquiriendo las habilidades
necesarias para rastrear y darle un nombre a sus vivencias fsicas, emocionales y cognitivas, se refuerza el locus interno de control.
Las declaraciones de contacto son sencillas y breves, encaminadas
a facilitar la autoobservacin ms que el anlisis (Kurtz, 1990; Naranjo, 1993). Los pacientes no necesitan pensar ;darle vueltas= ni traducir
una declaracin breve, exenta de complicaciones, como puede ser:
Parece que se te estn poniendo tensas las manos. Estas declaraciones precisas y claras respecto de unos cambios evidentes mantienen a
los pacientes conscientes de la experiencia actual y minimizan el
esfuerzo requerido para pensar en las palabras del terapeuta. Dado
que el centro de inters recae en la organizacin de la experiencia
actual, el terapeuta no trata de interpretar ni de darle un sentido a
;desentraar el significado de= los fenmenos fsicos que manifiesta el
paciente (Gendlin, 1981), sino que antes bien se limita a observar y
describir los elementos sensoriomotrices en los trminos ms sencillos y ms concretos posibles.

LA ORGANIZACIN DE LA EXPERIENCIA

333

Las declaraciones de contacto suscitan y mantienen la conexin


social. Como seala Kurtz: Las declaraciones de contacto ;que verbalizan la toma de contacto= no son obligatorias. Son opcionales. Generar una conexin s es obligatorio (1990, p. 77). Las declaraciones que
confirman un buen contacto pueden ser pocas, pero si son precisas y
se hacen eco de la experiencia del paciente, la conexin social y la
receptividad se vern estimuladas, mantenidas y aumentadas. Por
esta razn, no se pueden pasar por alto las declaraciones de contacto
que demuestran la receptividad del terapeuta ya no slo hacia el cuerpo sino a las emociones y las cogniciones, a medida que van aflorando
en el paciente en el aqu y ahora: Parece como si un aluvin de emociones estuvieran vinindote en este preciso momento o Parece que
estos pensamientos son desconcertantes son formas de contactar con
la experiencia mental y emocional, que demuestran una receptividad
sin necesidad de alentar a pensar en actuar ;i.e., en la accin=.
Para preservar la conexin social, la receptividad y la colaboracin,
al paciente siempre se le brinda la oportunidad de rebatir o de pulir las
declaraciones de contacto del terapeuta. En razn de ello, las declaraciones de contacto deberan transmitir la sensacin de un cuestionamiento sutil, conllevar un tono que implicara una invitacin a la revisin por parte del paciente. Las oraciones subordinadas al comienzo
de una declaracin (e.g., suena, parece que, tiene pinta de) dejan
las declaraciones de contacto oportunamente abiertas, como tambin
las formulaciones subordinadas al final de la declaracin. Por ejemplo, en la frase Te ests empezando a relajar, eh?, el eh? aade a
la observacin una pregunta retrica ;en el sentido de subrayar la persuasin de la formacin, ms que suscitar una posible respuesta=. Si el
terapeuta seala: Parece que te estuvieras echando hacia atrs y la
respuesta del paciente consiste en fruncir el ceo o en decir algo as
como No, no es eso, el terapeuta no discute la vivencia del paciente.
La buena relacin ;rapport, en el sentido de la comunicacin, la compenetracin= y la conexin social seran sacrificadas ;se destruiran= si
la identificacin de la experiencia actual fuera a convertirse en una
lucha a propsito de quin tiene razn. La declaracin del terapeuta
puede ser acertada, pero el hecho de aceptar e incluso de alentar el
desacuerdo del paciente mantiene la conexin social en base a mostrar respeto, paciencia y disposicin a colaborar, adems de validar

334

EL TRAUMA Y EL CUERPO

que nadie, salvo el propio paciente, puede conocer su propia experiencia interna ;lo que est sintiendo por dentro=.
La oportunidad de corregir al terapeuta tambin puede permitirle
al paciente ser ms profundamente receptivo a lo que est pasando de
hecho en su cuerpo, y afinar la descripcin respecto de cmo est
viviendo las sensaciones a nivel corporal. Por ejemplo, si el terapeuta
dice: Ests tensando los hombros, eh?, el paciente puede responder
diciendo: No, es ms como si se estuvieran encogiendo como si me
estuviera haciendo ms pequeo. En este dilogo el terapeuta no fue
objeto de ningn desaire; por el contrario, la comunicacin y la compenetracin ;rapport= pueden verse reforzadas despus de que el
paciente formule esta correccin.
La invitacin al paciente a aceptar, rebatir, corregir o pulir una
declaracin de contacto sita la autoridad y el locus de control en el
paciente, ms que en el terapeuta, reforzando as la sensacin de colaboracin tan necesaria en la labor propia de la psicoterapia sensoriomotriz. Adems, la modificacin ;el ajuste= por parte del paciente de
las declaraciones del terapeuta suele suponer un riesgo emocional, y
el hecho de asumirlo brinda la oportunidad de que el paciente pueda
diferenciarse del terapeuta.

Conciencia plena
El rastreo y las declaraciones de contacto crean el marco ;sientan
las bases= para explorar la experiencia del momento presente en virtud
de facilitar la conciencia plena ;mindfulness= del paciente. Kabat-Zinn
define la conciencia plena como prestar atencin de una determinada
forma en particular, intencionadamente, al aqu y ahora sin emitir
ningn juicio (1994, p. 4). Linehan (1993) describe la conciencia plena como una combinacin de las habilidades relativas al qu, que
incluyen la observacin, la descripcin y la participacin, y las habilidades relativas al cmo, que incluyen mostrar una actitud no crtica,
concentrarse en una sola cosa a la vez y ser eficiente. Dentro del enfoque sensoriomotriz, la conciencia plena implica orientarse y atender a
las idas y venidas de la experiencia interna actual. El conocimiento
;awareness= y la atencin se dirigen a los distintos elementos constitutivos que componen la experiencia actual: pensamientos, sentimien-

LA ORGANIZACIN DE LA EXPERIENCIA

335

tos, percepciones sensoriales, sensaciones corporales internas, cambios musculares e impulsos motrices, a medida que van aflorando en
el momento presente. Dentro del mbito de la vida cotidiana, las creencias y los hbitos que ejercen su influencia sobre nuestras percepciones y nuestras acciones habitualmente suelen permanecer al margen
del conocimiento consciente. Uno de los principales objetivos del proceso teraputico es llevar esta informacin organizadora a la conciencia, estudiarla y comprenderla. La conciencia plena, como estado de
conciencia ;consciousness=, es la herramienta de la que nos servimos
(Kurtz, 1990, p. 27). En una discusin, o en una conversacin, hablamos de en lugar de estudiar nuestra experiencia interna. En el marco
de la conciencia normal, contamos la historia ;narramos los hechos=;
en el marco del conocimiento consciente, observamos desplegarse la
experiencia de la historia en el aqu y ahora, a travs de los cambios en
la sensacin corporal, el movimiento, la percepcin sensorial, la emocin y el pensamiento.
A travs del rastreo y las declaraciones de contacto, el terapeuta
redirige la orientacin del paciente hacia el presente, y a travs de la
conciencia plena, se mantiene y ampla la capacidad del paciente de
prestar atencin a la experiencia actual. Si bien la plena conciencia no
excluye la conciencia del medio exterior, se dirige al interior a fin de
ver el efecto que ejercen los estmulos internos (e.g., rememorar una
experiencia traumtica) y los estmulos externos (e.g., una declaracin de contacto) sobre las sensaciones, percepciones, movimientos,
emociones y pensamientos.
El terapeuta ensea el desarrollo de la conciencia plena en virtud
de formular preguntas que requieren para responderlas del conocimiento [tomar conciencia] de la experiencia del presente. Tales preguntas podran incluir:
Qu sientes en el cuerpo ahora mismo?
Dnde sientes la tensin exactamente?
Cmo de grande es el rea que abarca la tensin del tamao
de una pelota de golf o del tamao de una naranja?
Qu sensacin sientes en las piernas justamente ahora, mientras ests hablando de los malos tratos?
Qu le pasa a tu cuerpo cuando te sientes enfadado?

336

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Cuanto ms precisa sea la pregunta, ms profundamente estar a


la escucha [tuned-in, receptivo] y ms consciente de la experiencia
corporal se volver el paciente.
La intencin de la conciencia plena es permitir que los pensamientos y sentimientos difciles ;y las sensaciones y movimientos corporales= simplemente afloren ;cristalicen, aparezcan=, para llevar a
ellos un conocimiento [consciencia] amable, para adoptar hacia ellos
una actitud ms de bienvenida que de una necesidad de solucionar
[i.e., en el sentido de resolver o encontrar una respuesta] (Segal,
Williams y Teasdale, 2002, p. 55). Esta observacin atenta y sin juzgar
tiene un efecto positivo sobre el funcionamiento cerebral (Davidson et
al., 2003): activa el crtex prefrontal a fin de facilitar la observacin de
las experiencias sensoriomotrices, en lugar de permitir que estos procesos ascendentes relacionados con la traumatizacin aumenten en
escalada y secuestren el procesamiento de la informacin de nivel
superior. A medida que afloran los pensamientos o las emociones, la
observacin atenta y plenamente consciente conduce no tanto a la
interpretacin sino a la curiosidad y al estudio de s mismo: por ejemplo, el terapeuta puede preguntar: Cuando te viene ese pensamiento,
qu sucede con la tensin en el hombro? o Cuando sientes esa emocin, qu le ocurre a tu cuerpo?.
Las preguntas relacionadas con la conciencia plena desalientan la
discusin, la conversacin normal y la meditacin grave sobre las
experiencias pasadas o futuras. Cuando tenemos una conversacin,
una discusin, o contamos una historia, ello no coincide necesariamente con la conciencia y la atencin plena. No estamos observando
los efectos de nuestras palabras o de nuestra experiencia interna: estamos hablando acerca de. Para facilitar la conciencia plena cuando el
paciente est hablando acerca de alguna experiencia o incidente significativo, reciente o pasado, el terapeuta dirige con cuidado la orientacin del paciente de vuelta a la experiencia interna suscitada por dicho
contenido: los sentimientos, pensamientos y las sensaciones y movimientos corporales que tienen lugar cuando el paciente recuerda el
pasado o piensa en el futuro. De esta forma, las tendencias de accin
mentales y fsicas que ponen de relieve el legado del aprendizaje procedimental se convierten en objetos de exploracin, ms que el relato
de los hechos o incidentes hechos que generaron dicho aprendizaje
procedimental (Grigsby y Stevens, 2000).

LA ORGANIZACIN DE LA EXPERIENCIA

337

Dado que las preguntas relacionadas con la conciencia plena


requieren la presencia de un yo observador, los pacientes se ven
obligados a salir de las experiencias somticas o emocionales crnicas propias del trauma con objeto de poder formular una respuesta
consciente. En el esfuerzo por responder a una pregunta formulada
con objeto de profundizar en la conciencia plena, el paciente deja de
ser la experiencia traumtica. En su lugar, en virtud de observar y de
informar acerca de la experiencia actual con la ayuda de un yo observador, el paciente tiene una vivencia en lugar de ser la vivencia
(Ogden y Minton, 2000). La posibilidad de volver a quedar traumatizado es mnima, dado que el crtex prefrontal permanece encendido
a fin de observar la experiencia interna, inhibiendo con ello el aumento en escalada de la activacin subcortical.
El uso de preguntas para dirigir la atencin actual en direccin a
un sntoma o una conducta que se est manifestando en el paciente en
el aqu y ahora brinda la oportunidad de acceder conscientemente a
las tendencias traumticas y los recursos subyacentes (Eckberg, 2000;
Kurtz, 1990; Levine, 1997; Ogden y Minton, 2000; Rothschild, 2000).
Por ejemplo, en lugar de sentir la tensin en el cuerpo e inmediatamente tratar de relajarse, la atencin consciente plena ;mindful attention= se utilizara para observar la tensin y averiguar ms cosas en
relacin con ella de qu forma est tirando o presionando, cmo es
de fuerte, cules son sus parmetros, a qu se parece la sensacin de
tensin, si la tensin es una antesala [precursor] de una determinada
tendencia de accin en particular, y tal vez qu emociones o qu pensamientos la acompaan.

Experimentos y exploracin
En el estado de conciencia plena, es posible observar y estudiar las
tendencias de accin y a continuacin transformarlas a travs de la
prctica de nuevas acciones (Janet, 1925). El terapeuta adopta una
actitud experimental una mentalidad de apertura y receptividad
caracterizada por la curiosidad y la jovialidad ldica en lugar del
esfuerzo o el miedo (Kurtz, 1990). La actitud experimental invita a la
exploracin de nuevas experiencias sin interesarse por ningn resulta-

338

EL TRAUMA Y EL CUERPO

do en particular una actitud que hace que las respuestas correctas


e incorrectas carezcan de importancia, y que se refleja en la formulacin de declaraciones de contacto y preguntas que suscitan la conciencia plena. El terapeuta de Jennifer suscit una actitud experimental reflejndole lo siguiente: No te parece interesante que tengas hoy
la sensacin de que podra hacerte dao? Vamos a ver si podemos averiguar ms cosas en relacin con esto. Tal vez en primer lugar podramos hacer un experimento: qu pasara si me miraras y vieras qu
sientes a nivel corporal?. Este primer experimento no logr ayudar a
Jennifer a sentirse ms segura. Antes bien, dijo sentirse ms asustada
y ms tensa. El terapeuta se sorprendi, pero mantuvo una actitud de
curiosidad sin emitir ningn juicio respecto de cmo haba reaccionado Jennifer al experimento de mirarle. A continuacin, sugiri amablemente hacer otro experimento: Estaba pensando si podemos hacer
algn experimento para averiguar qu podra ayudar a que te sintieras
ms segura. Qu te parece si exploramos cul podra ser una distancia segura o correcta entre nosotros dos en este preciso momento?
Y si echara la silla un poco para atrs? Vamos a ver qu pasa. A
medida que su defensividad transferencial se vio cuestionada por este
experimento y que sinti de forma plenamente consciente que su miedo disminua, la paciente fue capaz de reconocer lo desregulada que
se haba sentido y la terapia progres en direccin a practicar otras
acciones ms adaptativas.
Los experimento teraputicos siempre se realizan con el propsito
de hacer nuevos descubrimientos ;averiguar ms cosas= sobre la organizacin de la experiencia (Kurtz, 1990), de traer a la conciencia los
efectos del trauma y las tendencias de accin resultantes. Estos descubrimientos surgen espontneamente a raz de los experimentos plenamente conscientes; son naturales, automticos y espontneos y, por
consiguiente, reflejan los hbitos y los ;elementos= organizadores
nucleares (Kurtz, 1990, p. 69). Con frecuencia tanto el terapeuta
como el paciente se sorprenden por el resultado imprevisto de algn
experimento, como lo ejemplifica el caso de Jennifer: la paciente se
sinti asombrada de que, cuando prob a dibujar un crculo alrededor
de s misma con objeto de indicar su espacio (Rosenberg et al., 1986),
espontneamente se relajara y le viniera a la cabeza el pensamiento de
que La verdad es que s que tengo un valor como persona!".

LA ORGANIZACIN DE LA EXPERIENCIA

339

A travs de la realizacin de experimentos en colaboracin, se suscita la curiosidad tanto del terapeuta como del paciente; el sistema de
accin de la exploracin se activa, lo que a su vez desactiva el sistema
de accin responsable de la defensa; y sin el dominio ejercido por el sistema defensivo, lo impredecible es esperado y bienvenido. La experiencia por parte del paciente de separarse de los acontecimientos, y la
capacidad de observar la experiencia interna en lugar de confundirse
con ella, conducen a la profundizacin de la conciencia dual: Estoy
aterrado se convierte en Siento un temblor violento en las extremidades. Tanto el paciente como el terapeuta pueden entonces interesarse
por la forma como cambian los distintos elementos de la experiencia:
Cuando cruzas la habitacin en direccin hacia m ;el terapeuta=, qu
sientes en el cuerpo? Qu pensamientos te vienen a la mente? Qu
emociones o qu imgenes aparecen espontneamente a raz del experimento?. La actitud experimental requiere que el terapeuta permanezca desvinculado respecto de cualquier agenda previa o resultado en
particular, y dispuesto a trabajar con cualquier cosa que pueda surgir
de la organizacin de la experiencia del paciente, al tiempo que ofreciendo constantemente una regulacin relacional a fin de mantener la
activacin fisiolgica dentro del margen de tolerancia.
Los experimentos tienen lugar dentro del contexto de la colaboracin y de la conexin social. A los pacientes se les pregunta si estaran
dispuestos a participar en el experimento descrito con un tono que
sugiera que la respuesta no sera exactamente tan bien recibida
como la respuesta s. La disposicin y la resistencia del paciente son
de igual inters para el terapeuta y merecen igualmente una curiosidad y un estudio adicional. Si el paciente responde negativamente, la
actitud de colaboracin contribuye a averiguar cul podra ser el
siguiente paso dentro de la sesin. Si el paciente responde afirmativamente, en ese caso la pregunta viene seguida de una formulacin que
suscite la conciencia plena: Vamos a ver qu pasa si (y a continuacin se formula el experimento en particular; ms adelante se analizan posibles experimentos). Esta formulacin mueve al paciente a
observar el efecto del experimento sobre el cuerpo y la mente: de qu
forma organiza la experiencia en respuesta al experimento.
La actitud experimental alienta los ensayos reflexivos de reacciones diferentes como alternativa a las tendencias desadaptativas, y

340

EL TRAUMA Y EL CUERPO

enfatiza la observacin no sesgada de sus posibles efectos. Como una


forma de cuestionar las tendencias de accin automticas, se llevan a
cabo experimentos pequeos, precisos, con objeto de reunir informacin novedosa y de intensificar la curiosidad. Por ejemplo, los pacientes pueden experimentar con ejercicios de arraigo
del tipo de suavizar y relajar ;el contacto, la presin de= los pies contra el suelo, soltar
las rodillas y ver qu pasa. Un experimento es un cambio de prueba: un cambio en las palabras utilizadas, un cambio en la postura, un
movimiento o una neutralizacin ;inhibicin= del movimiento, un
cambio de orientacin, un cambio de modalidad sensorial. Los experimentos pueden ser fsicos o verbales, como en los ejemplos que se
exponen a continuacin (adaptados de Kurtz, 1990):
5

1. En un tipo de experimento, el terapeuta y el paciente pueden


estudiar qu es lo que sucede cuando el paciente percibe o realiza algo
fsico. Por ejemplo, cuando el paciente se da cuenta del hormigueo en
los brazos, el terapeuta le propone hacer un experimento diciendo:
Observa lo que sucede cuando te concentras exclusivamente en el
hormigueo en los brazos. O, cuando el paciente hace un gesto de
empujar con los brazos, el terapeuta pregunta: Te parece bien que
estudiemos lo que pasa si repites ese mismo gesto con los brazos?
Vamos a ver qu pasa si lo repites otra vez. O bien el terapeuta puede
decir: Vamos a ver qu pasa si te levantas y tocas suelo con los pies, y
a continuacin haces ese mismo gesto.
2. Otro tipo de experimento incluye la verbalizacin por parte del
paciente de una determinada palabra, frase u oracin en particular. Por
ejemplo, un paciente con una tendencia al hundimiento ;derrumbe,
colapso= y a la sumisin deca: Ojal supiera decir no. El terapeuta
propuso entonces explorar juntos lo que suceda si, en lugar de decir
eso, el paciente repeta la frase: S decir no ya. O bien un paciente
podra decir espontneamente: S que no fue culpa ma. Y el terapeuta puede preguntar: Qu sientes a nivel corporal y emocional
cuando repites esa frase?.

N. del T.: Grounding en el original ingls, en el sentido de poner los pies en


tierra, aterrizar (tomar tierra, conectarse al suelo, estabilizarse, asentarse)
en un fundamento slido (objetivo y fctico, una base real), por contraste, e.g.,
con estar abstrado, ;spaced-out=, desorientado, en las nubes, etc.

LA ORGANIZACIN DE LA EXPERIENCIA

341

3. En otra forma ms de experimentar, el terapeuta y el paciente


estudian lo que sucede cuando el terapeuta realiza una accin fsica.
Por ejemplo, la terapeuta advierte y le pide a la paciente que estudie el
hecho de que (la paciente) desva la mirada al tiempo que simultneamente gira el cuerpo en otra direccin. La paciente refiri en cierta
ocasin la creencia de que es peligroso dejarse ver, acompaada de
la reaccin fsica de aceleracin del pulso y respiracin entrecortada.
El hecho de hablar de esta creencia y de sus orgenes podra favorecer
cierta introspeccin ;insight=, pero un experimento ofrecera la oportunidad de cuestionar la creencia de alguna forma. La terapeuta
podra probar toda una variedad de experimentos: Podemos estudiar lo que sientes por dentro si yo cierro los ojos y t los mantienes
abiertos? Y si echo la silla un poco para atrs? Qu sientes? Y si
echo la silla para atrs y giro la cabeza ligeramente en otra direccin?.
Cada experimento es estudiado por la paciente y la terapeuta y sus
resultados son oportunamente valorados: ambas advierten que, cuando la terapeuta echa la silla para atrs y aparta ligeramente la mirada,
el pulso y la respiracin de la paciente vuelven a la normalidad, y la
paciente refiere tener una mayor sensacin de control. Esta exploracin de sus reacciones corporales se traduce en una especie de introspeccin ;insight= somtica, un cambio vivenciado que se traduce en
una comprensin ascendente ;from the body up, del cuerpo hacia arriba, de lo somtico a lo emocional y lo cognitivo=.
4. En una variante ms de los posibles experimentos, el terapeuta
y el paciente observan qu sucede cuando el terapeuta hace una determinada afirmacin o repite una frase. Por ejemplo, el paciente dice:
S que tengo derecho a enfadarme, pero no puedo permitirme sentirme enfadado. El terapeuta le ofrece la oportunidad de estudiar este
dilema proponiendo: Vamos a estudiar qu sientes a nivel corporal
cuando repito tus mismas palabras: Tienes derecho a enfadarte
Vamos a ver qu sientes por dentro cuando yo repita esas mismas
palabras otra vez.
La variedad de los experimentos y sus posibles aplicaciones es
prcticamente infinita. Los experimentos se pueden aplican cuando
los pacientes se hiperactivan o hipoactivan fisiolgicamente a fin de
ayudarles a regular la activacin traumtica. Cuando un paciente

342

EL TRAUMA Y EL CUERPO

est entumecido e hipoactivado, estaran indicadas las estrategias


activas (Courtois, 1991). El terapeuta podra sugerir un experimento
en el que el paciente se levanta y anda decididamente hacia la puerta.
O, y si el paciente gira la cabeza y el cuello con objeto de orientarse
en direccin al entorno que le rodea? Si, por el contrario, el paciente
est hiperactivado y se siente desbordado, podran ser tiles las estrategias de contencin (Courtois, 1991). El terapeuta puede proponer probar a ver qu sucede por dentro cuando ambos se levantan y
tocan suelo, notando las sensaciones de las piernas y los pies. En
cada experimento, las reacciones son detenidamente estudiadas y el
siguiente experimento refleja lo que se haya podido aprender del
experimento anterior.

Aunar habilidades
En cualquier momento dado dentro de la sesin de terapia, existen numerosas posibilidades de rastrear, formular declaraciones de
contacto, aplicar la conciencia plena y experimentar. A travs de la
lectura corporal y del rastreo, el terapeuta selecciona qu elementos
de la experiencia actual identificar con la ayuda de una declaracin
de contacto. El terapeuta debe discriminar concienzudamente entre
los miles de fenmenos sensoriomotrices, emocionales y cognitivos
que tienen lugar en un momento dado, y seleccionar los elementos
que mejor contribuyan al proceso teraputico general y a los objetivos de cada sesin: por ejemplo, fortalecer un recurso, regular la
activacin fisiolgica, materializar reacciones defensivas que quedaron truncadas, u otras acciones adaptativas. Dado que las declaraciones de contacto dirigen la atencin hacia un determinado
aspecto en particular de la experiencia, dichas declaraciones influyen en la direccin de la sesin de terapia; la eleccin de preguntas
que suscitan la conciencia plena y la realizacin de posibles experimentos favorecen adicionalmente la concentracin de la atencin
en aquellos aspectos de la experiencia del paciente que tienen ms
probabilidades de facilitar una transformacin de las reacciones desadaptativas habituales.

LA ORGANIZACIN DE LA EXPERIENCIA

343

Integrar los recursos


Rastrear los indicadores de los recursos del paciente esto es, sus
puntos fuertes, sus destrezas y habilidades es tan crucial como trabajar el material traumtico (Eckberg, 2000; Levine, 1997; Phillips, 1995;
Rothschild, 2000). De hecho, hay que tener cuidado en equilibrar las
intervenciones que abordan el material traumtico con las intervenciones que favorecen los recursos de que dispone el paciente para integrar dicho material. El terapeuta estar atento a la aparicin de posibles signos de competencia, capacidad de integracin, experiencias
positivas, y acciones fortalecedoras ;empowering= o ldicas. Es posible
advertir la presencia de recursos potenciales o manifiestos en los tres
niveles de procesamiento de la informacin. Los recursos sensoriomotrices, o somticos, incluyen un tono muscular que no sea ni demasiado relajado ni demasiado tenso; una postura equilibrada, erecta,
relajada; estados de activacin ptima; y movimientos que sean grciles ;elegantes= y sobrios ;econmicos, mesurados=. El terapeuta podra
rastrear los recursos emocionales o cognitivos que pudieran estar al
alcance ;volverse accesibles= cuando el paciente expresa, aunque slo
sea momentneamente, algn afecto positivo (e.g., alegra, calma, disfrute) o verbaliza pensamientos nuevos, ms positivos (e.g., Tengo
derecho a decir no). En todos y cada uno de los momentos, el terapeuta vigila atentamente el nivel de activacin fisiolgica del paciente
a fin de valorarlo: Es ptimo?, demasiado bajo?, demasiado alto?
Si la activacin fisiolgica est desregulada, el trabajar los recursos
puede reintegrarla dentro de los lmites del margen de tolerancia.

Diferenciar los distintos elementos que componen la experiencia


actual
Para las personas traumatizadas, la conciencia corporal puede ser
un problema en una serie de sentidos. Primero, el hecho de tomar conciencia del cuerpo puede ser desconcertante o incluso atemorizante,
desencadenando en ocasiones la sensacin de estar fuera de control,
aterrado, lleno de rabia, de pnico, o dbil e indefenso. Segundo, con
frecuencia las personas traumatizadas suelen sentir el cuerpo entumecido o anestesiado. En lugar de activarse excesivamente a travs de
la conciencia corporal, estos pacientes tienen que habrselas con un

344

EL TRAUMA Y EL CUERPO

nivel de hipoactivacin que disminuye su sensibilidad en relacin con


el cuerpo. Aparece una tercera dificultad cuando la conciencia corporal estimula pensamientos del tipo de Mi cuerpo es repugnante, No
soporto mi cuerpo, Mi cuerpo me ha decepcionado, No tengo cuerpo, o Mi cuerpo est muerto.
A los pacientes se les ensea a distinguir entre las sensaciones o las
acciones fsicas y las emociones o las cogniciones de origen traumtico, en base a cultivar la conciencia ms profunda y ms focalizada respecto de las sensaciones y los movimientos. Un paciente que senta
pnico cuando tomaba conciencia de su cuerpo, aprendi a dejar a
un lado el pnico y limitarse a seguir sus sensaciones corporales
mientras stas fluctuaban en textura ;consistencia=, cualidad e intensidad, hasta que acababan por ceder y volver a la normalidad. Otra
paciente que declaraba No soporto mi cuerpo fue alentada a diferenciar este pensamiento de las sensaciones reales asociadas a las acciones fsicas acompaantes: acurrucarse en posicin fetal, lo que relajaba sus msculos y la haca sentirse reconfortada. Otra paciente que
senta que su cuerpo la haba traicionado por no protegerla de los abusos, explor las sensaciones y los movimientos asociados a hacer el
gesto de alto! con los brazos y las manos, dejando a un lado los pensamientos y las emociones a fin de advertir nicamente qu le haca
sentir este movimiento fsicamente.
El terapeuta le pide al paciente que limite la cantidad de informacin a integrar, focalizando la atencin exclusivamente en las sensaciones y los movimientos corporales, sintindolos y vivencindolos
como algo distinto de las emociones y los pensamientos (Ogden y Minton, 2000). De esta forma, los pacientes ganan un instrumento ;un
recurso= eficaz con el que poder abordar sus percepciones y sus sensaciones corporales perturbadoras: aprendiendo a separar ;romper la
asociacin entre= las sensaciones y los movimientos de las emociones
y las distorsiones cognitivas relacionadas con el trauma.

Vincular los distintos elementos constitutivos


A medida que los pacientes se vuelven cada vez ms diestros en rastrear la experiencia somtica en el aqu y ahora, el terapeuta estimula
el aumento de dicha conciencia ayudndoles a analizar la interrela-

LA ORGANIZACIN DE LA EXPERIENCIA

345

cin entre sus pensamientos, sentimientos, impulsos motrices, percepciones sensoriales (imgenes, olores, sonidos, sabores y texturas) y
sensaciones corporales. El terapeuta dirige la atencin del paciente
hacia de qu forma los pensamientos y las emociones estn afectando
a la experiencia corporal en el momento presente, en base a formular
declaraciones de contacto tales como: Veo que tensas la mandbula
cuando hablas de que te sientes enfadado, lo que permite relacionar
la tensin con la emocin. Se formulan preguntas que suscitan la conciencia plena con objeto de hilvanar adicionalmente los distintos elementos de la experiencia: Qu sucede cuando te das cuenta del enfado y de la tensin?, o Qu sientes a nivel corporal o a nivel emocional cuando piensas: Soy un fracasado?, o Cuando te sientes feliz,
cmo responde a ello tu cuerpo? Qu imgenes afloran?. El terapeuta presta estrecha atencin a la forma en que la vinculacin de
estos distintos elementos constitutivos afecta a la activacin fisiolgica
del paciente y a su sensacin de dominio. En general, el terapeuta opta
por facilitar la vinculacin de los elementos experienciales cuando ello
no lleva la activacin fisiolgica del paciente fuera de los lmites del
margen de tolerancia, y cuando la capacidad de integracin del paciente es suficiente como para poder tolerar y utilizar ms informacin
adicional. Estos distintos elementos constitutivos se vinculan tambin
al explorar recuerdos o experiencias durante las cuales el paciente tiene una sensacin de dominio, placer, o emocin positiva. Ello contribuye a reforzar y ampliar la sensacin de dominio o de placer, y a contrarrestar la vivencia tan frecuente de dolor o de falta de competencia
que tienen los pacientes (y que analizaremos en el captulo 11).

Intervenciones tactiles en la prctica psicoteraputica


En la prctica de la psicoterapia tradicional, el uso del contacto
fsico generalmente se ha evitado debido a la preocupacin de que
pudiera ser malinterpretado o vivido errneamente por el paciente
como algo sexual, de que sus efectos sobre la transferencia pudieran
fomentar la regresin o la gratificacin en lugar de la introspeccin
;insight=, o que el terapeuta pudiera utilizarlo errneamente para favorecer sus propias necesidades psicolgicas o sexuales. La misma preocupacin existe en la psicoterapia sensoriomotriz. Aunque el contac-

346

EL TRAUMA Y EL CUERPO

to fsico pueda ser teraputico, existen riesgos potenciales y se debe


utilizar con precaucin y con prudencia, en todo caso. Si el terapeuta
opta por introducirlo en su labor clnica, debe estar muy bien formado
ya no slo en el uso ;la aplicacin teraputica= del contacto fsico en s
mismo, sino tambin en su combinacin con la psicoterapia. Las leyes
de su colegio de licenciados deben permitir su uso en la prctica clnica, y su seguro de responsabilidad ;civil, a terceros= debe cubrir su utilizacin. Se aconseja a los terapeutas utilizar un formulario por escrito de consentimiento informado que describa la utilizacin del contacto fsico, y declare explcitamente que el paciente siempre tiene el
control sobre su aplicacin dentro del marco teraputico. Elaborar
una historia de contacto fsico que incluya indagar sobre las vivencias pasadas del paciente en relacin con la experiencia de ser tocados, de tocar ;ellos= y de presenciar el contacto fsico, puede ser una
estrategia til para clarificar las dificultades anteriores en relacin
con este aspecto (Caldwell, 1997b). Identificar la capacidad del paciente para diferenciar las experiencias pasadas de las experiencias presentes a nivel de contacto fsico, as como los usos teraputicos de los
usos no teraputicos del contacto fsico, tambin es un componente
necesario de la labor teraputica que debe preceder a cualquier consideracin respecto de incorporar esta intervencin dentro del marco
del tratamiento.
Es esencial considerar las posibles reacciones contratransferenciales del terapeuta, y sus creencias y actitudes en relacin con el contacto fsico, as como los efectos que su introduccin pudiera tener sobre
el terapeuta, el paciente, y la diferencia de poder inherente a la relacin teraputica (Hunter y Struve, 1998). Con objeto de poder utilizarlo, el terapeuta debe ser capaz de mantener sus propios lmites psicolgicos y sexuales muy claros, y sentirse cmodo con la aplicacin del
contacto fsico teraputico en contextos profesionales. El terapeuta
debe valorar lo apropiado de utilizar el contacto fsico caso por caso,
sesin por sesin, valorando en el paciente la fuerza del yo, el sentido
de los lmites, el diagnstico y el funcionamiento general, adems de
evaluar su propia capacidad de manejar las reacciones transferenciales, incluidas las reacciones sexuales, que pudieran derivarse de ello.
Sera preciso analizar las motivaciones tanto del terapeuta como del
paciente en relacin con la introduccin del contacto fsico: por ejem-

LA ORGANIZACIN DE LA EXPERIENCIA

347

plo, debera evitarse el contacto fsico utilizado para desembarazarse


de emociones desagradables ya sea por parte del paciente o del terapeuta (Caldwell, 1997b). El contacto fsico incluso el contacto fsico
convenientemente meditado, limitado y teraputico puede suscitar
una transferencia inabordable si el terapeuta no se siente cmodo o
no es lo suficientemente diestro, si el paciente tiene una fortaleza yoica limitada, si la alianza teraputica es dbil o si la relacin que se
deriva del contacto fsico excede la intimidad que pudiera ser factible
dentro del marco de la relacin teraputica.
Habra que sealar tambin que la introduccin del contacto fsico
directo entre paciente y terapeuta no es necesaria para satisfacer los
objetivos de la psicoterapia sensoriomotriz. En el caso de que alguna
forma de contacto fsico pudiera potenciar algn logro teraputico,
pero el contacto directo estuviera desaconsejado, cabe la posibilidad
de utilizar objetos tales como almohadas o pelotas para amortiguar el
contacto entre paciente y terapeuta. El uso por parte del paciente de
su propio contacto fsico tambin puede ser eficaz (e.g., rodearse con
sus propios brazos ;abrazarse=).
A pesar de todas las precauciones inherentes a su introduccin
como un procedimiento psicoteraputico, el contacto fsico puede ser
una estrategia eficiente, til y eficaz, y existen objetivos clnicos especficos que justificaran su uso juicioso (Caldwell, 1997a; Hunter y
Struve, 1998). El contacto fsico activa las terminaciones nerviosas de
la superficie de la piel, aumentando con ello la intensidad de las sensaciones, lo que hace que el contacto fsico pueda ser particularmente
til a efectos de restablecer o de aumentar la conciencia de las sensaciones corporales. Si el paciente tiende a perder la conexin con el
cuerpo o tiene escasa conciencia de las sensaciones corporales, sugerir que l mismo introduzca el contacto fsico ;se toque= en una determinada zona en particular (e.g., el cuello, el hombro, el estmago)
puede devolver la conciencia corporal.
La eficacia de introducir el contacto fsico de esta forma reside en
ayudar al paciente a tomar conciencia de la profundidad, localizacin
y modalidad exacta de contacto fsico (con la palma de la mano, con
las yemas de los dedos, etc.) que podra acentuar las sensaciones en un
rea determinada en particular. Por ejemplo, una paciente que padeca alexitimia dijo sentir entumecimiento en el pecho, especialmente

348

EL TRAUMA Y EL CUERPO

en torno al rea del corazn. Su terapeuta le sugiri que colocara su


propia mano en dicha zona. Al principio, la paciente dijo que no senta
nada. Pero cuando el terapeuta sugiri que probara diferentes formas de contacto fsico hasta que descubriera la modalidad exacta que
le ayudara a sentir esta zona de su cuerpo, la paciente descubri que
determinada intensidad y movimiento de sus propios dedos favoreca
de hecho la percepcin de sensaciones en la zona del pecho. La paciente seal: Me siento el corazn es la primera vez que mi corazn se
puede sentir apoyado ;respaldado, ayudado= por m.
El contacto fsico tambin puede contribuir a desarrollar nuevos
recursos somticos o reforzar la conciencia de los recursos ya existentes. Si un paciente tiene dificultades en mantenerse arraigado
;grounded=, el hecho de tocarse las piernas y los pies con objeto de
aumentar las sensaciones en estas zonas puede facilitar la vivencia de
sentirse arraigado ;con los pies en la tierra=. Cuando un paciente est
realizando conscientemente el movimiento defensivo de empujar
con las manos y los brazos contra las manos del terapeuta, o contra
una almohada que sujeta el terapeuta, el paciente puede sentir una
sensacin agradable de fuerza y de capacidad. El paciente es alentado a encontrar la modalidad exacta de contacto fsico y la presin a
utilizar con la almohada o con las manos que transmita la sensacin
de ser la correcta como, por ejemplo, empujar con una mano o con
las dos, empujar contra una resistencia firme o contra una resistencia que va cediendo, o cualquiera de otras posibles variantes. Una
paciente con antecedentes de abusos sexuales refiri que no se poda
permitir rechazar las pretensiones de su padre, y dijo que pensaba
que el gesto de empujar le daba miedo. Con el aliento de su terapeuta,
primero eligi ponerse de pie y empujar contra la pared, diciendo
que le pareca ms seguro que empujar contra el terapeuta. Despus de sentirse ms confiada con este gesto, decidi probar a empujar contra una almohada sostenida por el terapeuta. Con la ayuda de
ste, la paciente descubri que dirigiendo la presin que el terapeuta
utilizaba (pidi que ste aplicara una presin firme y que a continuacin fuera cediendo mientras ella empujaba con fuerza), senta que
tena el control y que su cuerpo le transmita una sensacin de fuerza
y de capacidad. Esta sensacin de capacidad contradeca la impre-

LA ORGANIZACIN DE LA EXPERIENCIA

349

sin de futilidad ;inutilidad, impotencia= que anteriormente haba


asociado al hecho de utilizar los brazos para defenderse.
El uso del contacto fsico puede facilitar el aprendizaje de nuevas
acciones y actitudes posturales. Por ejemplo, en el caso de un paciente
con el pecho hundido o flexionado y la espalda cada, la presin suave
en la parte inferior de la espalda con la sugerencia de que presionara
a su vez contra la mano del terapeuta, condujo a un enderezamiento y
una alineacin espontnea de la columna. Con esta postura derecha,
el paciente comenz a sentir que su relacin con el entorno era ms
enrgica, menos abrumadora.
Dado que el contacto fsico siempre se utiliza como un experimento en colaboracin, es necesario dejar un tiempo para que el paciente
pueda observar y verbalizar su experiencia interna antes del contacto
fsico (ya sea el contacto propio o presionar contra las manos del terapeuta, etc.), y a continuacin los efectos resultantes del contacto fsico
sobre la organizacin de la experiencia del paciente despus del experimento. Pedirle al paciente que tome conciencia de su cuerpo antes
de introducir el contacto fsico, aumenta la atencin plena e intensifica la conciencia de los efectos del contacto fsico despus de que ste
haya tenido lugar. Dicha conciencia tambin puede prevenir algunos
de los riesgos de los que hablamos ms arriba, dado que el paciente
puede advertir algunas seales somticas indicativas de la expectativa
de que se van a sobrepasar los lmites antes de que se produzca el contacto, como le ocurri a una paciente que observ que su cuerpo se
pona en guardia antes de aplicar el contacto fsico. La conciencia del
propio cuerpo mientras el paciente considera la posibilidad de introducir el contacto fsico tambin puede clarificar la transferencia; la
paciente que se puso en guardia descubri que le haba adjudicado a
su terapeuta el papel de agresor, por ejemplo.
Cuando se introduce el contacto fsico, se produce una reaccin: el
paciente puede sentir el impulso de zafarse ;pull away=, sentir un movimiento en el cuerpo, dar un suspiro de alivio, ver que aparece un determinado pensamiento en particular, o una reaccin emocional o un
recuerdo. Todas estas reacciones son potencialmente beneficiosas ;se
pueden utilizar favorablemente para el propio provecho= y brindan
posibles puntos de partida para la indagacin teraputica: Qu hay
en el contacto fsico que te ayuda a relajarte (o te impulsa a zafarte)?,

350

EL TRAUMA Y EL CUERPO

Te transmite la sensacin de seguridad? ;Te parece seguro?= Tienes la sensacin de que eres t quien controlas el tipo de contacto fsico?, Qu mensaje no verbal te transmite el contacto fsico que te
hizo relajarte (o zafarte)?, Qu te dice el contacto fsico?. El efecto
del experimento con el contacto fsico puede ser el contrario a las
intenciones del terapeuta o las expectativas del paciente, de modo que
es fundamental que el terapeuta rastree la reaccin del paciente y solicite descripciones de lo que sucede por dentro cuando se aplica esta
intervencin.
Siempre que el contacto fsico del terapeuta sea receptivo y profesional, la reaccin del paciente tender a reflejar su traduccin automtica de las sensaciones dentro del contexto de las experiencias
anteriores ;pasadas= de contacto fsico. Sentir una determinada sensacin en una parte del cuerpo que ha sido objeto de lesiones o de
abusos, puede traer a la memoria del paciente el trauma del pasado
(Janet, 1925). Por ejemplo, un paciente que haba sido torturado por
motivos polticos pidi que le tocaran suavemente en la espalda, pero
cuando el terapeuta procedi a hacerlo, el paciente se encogi de miedo y le vinieron a la mente las torturas. Finalmente, con la ayuda teraputica experta, fue capaz de sentir el contacto fsico del terapeuta de
una forma diferente, y lentamente las sensaciones fsicas pasaron a
ser ms positivas.
Los experimentos conscientes y de comn acuerdo con el contacto
fsico, pueden ayudar al paciente a tomar conciencia de cmo podra
utilizarlo fuera de las sesiones. Muchos pacientes han descubierto
algunas formas de contacto fsico (tocarse las piernas para favorecer
una sensacin de arraigo, colocar las manos en el abdomen o en el
corazn, etc.) que utilizan en su vida cotidiana. Numerosos pacientes
que han sido objeto de abusos sexuales ha probado a tocarse en los
antebrazos y las manos bajo la gua del terapeuta, y han sido capaces
de valorar ;apreciar= poco a poco su propio contacto fsico sensual.
Con frecuencia han pasado a disfrutar del contacto fsico con sus parejas, siempre que sintieran que tenan el suficiente control e influencia
sobre la modalidad, la localizacin, el momento y el contexto del contacto fsico.
El significado que el contacto fsico reviste para el paciente puede
derivarse de una experiencia anterior negativa o traumtica. Por ejem-

LA ORGANIZACIN DE LA EXPERIENCIA

351

plo, una paciente quera empujar contra las manos del terapeuta para
sentir la sensacin de tener unos lmites propios. Pero tens el cuerpo
y se solt ;apart las manos= cuando el terapeuta empezaba a poner
las manos en posicin para que la paciente pudiera empujar. El contacto fsico real todava no se haba producido, pero la paciente ya
mostr la reaccin de tensarse. Cuando se indag el significado, la
paciente dijo: S que no es verdad, pero sus manos me parecen amenazantes. Sus antecedentes de abusos la llevaban a interpretar sesgadamente cualquier tipo de contacto fsico como daino. Otras veces el
significado adscrito es positivo: otro paciente se senta relajado y respiraba profundamente cuando se introduca el contacto fsico. Refiri
que poda asegurar que este contacto fsico era diferente del que tuvo
en un pasado, dicindole al terapeuta: Estas manos quieren ayudarme, en lugar de hacerme dao. Cuando el terapeuta pregunta por el
significado o las palabras que podran describir el contacto fsico, es
muy efectivo plantear el proceso como un experimento de conciencia
plena. En este ejemplo, el terapeuta hizo que el paciente sintiera exactamente el tipo de contacto fsico que le pareciera justo en su caso.
Despus de acordar el contacto justo, el terapeuta dijo con un tono de
voz pausado, consciente: Trata de sentir la cualidad de este contacto
fsico. Si mis manos pudieran hablar con palabras en lugar de a travs
de sensaciones, qu es lo que te estaran diciendo? Deja que el significado proceda de mis manos ms que venir de tus propios pensamientos. Cuando el terapeuta y el paciente exploran atentamente las
reacciones automticas del paciente ante el contacto fsico y el significado de las reacciones, cabe la posibilidad de facilitar una nueva experiencia y de transformar la reaccin habitual.
El estado fsico y psicolgico del paciente est fluctuando constantemente, razn por la cual, para ser eficaz, el contacto debe adaptarse
momento a momento al proceso y a las necesidades a nivel de lmites
por parte del paciente: ms presin o menos, en el lateral o en la parte
trasera del hombro, probando a disminuir el contacto fsico o aumentarlo para determinar la intensidad justa. El terapeuta ofrece una
experiencia de contacto fsico delimitado, respetuoso, no invasivo y
constantemente abierto a la posibilidad de perfeccionamiento por
parte del paciente. En razn de ello, los pacientes saben que tienen el
control absoluto del contacto fsico y que pueden modificarlo o darlo

352

EL TRAUMA Y EL CUERPO

por finalizado en cualquier momento una experiencia sta que puede


suponer un gran aprendizaje novedoso para las personas que no tuvieron ningn control respecto del cundo y cmo fueron tocados dentro
del contexto de la traumatizacin del pasado. El uso eficaz del contacto fsico en terapia puede contribuir a afianzar ;anclar= al paciente en
el aqu y ahora y en la relacin con el terapeuta, en lugar de precipitarlo nuevamente a los estados asociados a los recuerdos implcitos relacionados con la traumatizacin.

Conclusin
El terapeuta con una formacin sensoriomotriz aborda el tratamiento por fases del trauma con un repertorio de tcnicas que satisfacen unas funciones especficas:
v Reunir informacin a travs del rastreo y la lectura corporal de
las tendencias de accin relacionadas con el trauma y las habilidades de regulacin;
v Estimular el sistema de conexin social a travs del uso de declaraciones receptivas de contacto;
v Activar el sistema de exploracin intensificando la conciencia
plena y la autoobservacin ;self-study, el estudio de s mismo=
por parte del paciente;
v Cuestionar las reacciones habituales y fomentar la adquisicin
de estilos diferentes con la ayuda de experimentos.
Diferenciar o vincular los diferentes niveles de procesamiento de la
informacin, desarrollar los recursos del paciente y utilizar juiciosamente el contacto fsico del terapeuta o el propio contacto fsico del
paciente, todo ello permite satisfacer los objetivos de cada una de las
fases del tratamiento.
En diferentes fases del tratamiento, como describiremos en los
siguientes captulos, estas tcnicas brindan el sustrato sobre el que
poder basar toda una variedad de intervenciones teraputicas. En la
fase 1 del tratamiento, las tcnicas ayudan al paciente a desarrollar su
capacidad de regular la activacin fisiolgica, aprendiendo los recur-

LA ORGANIZACIN DE LA EXPERIENCIA

353

sos necesarios para inhibir la sobreactivacin de las reacciones defensivas. En la fase 2 del tratamiento, el rastreo, la formulacin de declaraciones de contacto, la aplicacin de la conciencia plena y la experimentacin, favorecen la resolucin de los recuerdos traumticos en
base a facilitar la capacidad por parte del paciente de tolerar y rastrear
las sensaciones asociadas a la activacin traumtica, hasta que las
sensaciones ;por s solas= se estabilizan hasta disiparse ;disolverse= en
el cuerpo, y llevar a trmino las reacciones defensivas movilizadoras
que quedaron truncadas. Y finalmente, en la fase 3, estas mismas
estrategias se aplican con objeto de ampliar la capacidad por parte del
paciente de hacer uso de los sistemas de accin asociados a la vida
cotidiana, desarrollar relaciones ntimas, descubrir nuevos significados y aumentar la tolerancia a los afectos positivos.

10

Fase 1 del tratamiento:


desarrollar los recursos
somticos necesarios para
la estabilizacin

De forma caracterstica, los pacientes traumatizados vienen a tratamiento con una activacin fisiolgica desregulada, unos subsistemas
defensivos desenfrenados, un funcionamiento general debilitado y una
prdida subjetiva o real de seguridad psicolgica y/o fsica. Pasado y
presente se confunden ;aparecen entremezclados= somtica, emocional y cognitivamente: la reactivacin de los recuerdos traumticos bajo
la forma de emociones y sensaciones corporales intrusivas indican
posibles peligros incluso en momentos apacibles. La vida cotidiana se
evita fbicamente al tiempo que la atencin se concentra estrechamente en las seales de amenaza o en la desregulacin interna.
Si intentamos abordar los sntomas explorando los recuerdos de
los incidentes que los generaron, podemos desestabilizar todava ms
a nuestros pacientes. En su lugar, durante la primera fase del tratamiento es preciso elegir unas estrategias que faciliten la homeostasis
tanto fisiolgica como psicolgica, y que subrayen las habilidades de
regulacin que permitan mantener la activacin dentro del margen de
tolerancia y reducir o erradicar las tendencias autodestructivas. Las
intervenciones de la fase 1 tienen por objeto elevar la capacidad de
integracin de los pacientes, de manera que el desenvolvimiento adaptativo en el contexto de la vida cotidiana se vea aumentado. Los pacien-

356

EL TRAUMA Y EL CUERPO

tes tienen que aprender a vivenciar las emociones y la activacin desreguladoras sin reaccionar autodestructivamente (e.g., enzarzarse en
autolesiones, actividades peligrosas, violencia, ideacin suicida) o
desadaptativamente en algn otro sentido (Steele et al., 2006).
A medida que avanza la psicoterapia, el terapeuta se convierte en
un regulador relacional psicobiolgico para el sistema nervioso desregulado del paciente. Rastreando el cuerpo para valorar la estimulacin de los subsistemas defensivos y el exceso de activacin, el terapeuta ajusta el ritmo y el proceso de la terapia para ayudar a los pacientes a desarrollar los recursos necesarios para la regulacin. El terapeuta hace las veces de un crtex auxiliar (Diamond et al., 1963) y de
regulador afectivo de los estados desregulados del paciente con objeto de brindar un entorno facilitador del crecimiento para las estructuras inmaduras reguladoras del afecto del paciente (Schore, 2001b, p.
264). Gradualmente, a travs de la regulacin relacional del terapeuta
combinada con la psicoeducacin, la identificacin de los desencadenantes y la observacin atenta de la activacin y de los subsistemas
defensivos, los pacientes aprenden a darse cuenta de cundo su activacin fisiolgica excede el margen de tolerancia y a poner en prctica
una serie de recursos que les ayuden a estabilizarse llegados estos
momentos.
La fase 1 del tratamiento de la traumatizacin debe incluir el restablecimiento de los recursos perdidos, el aprendizaje de nuevos recursos y el fortalecimiento de los recursos ya existentes. Por recursos
entendemos aqu todas las habilidades, capacidades, objetos, relaciones y servicios de que dispone la persona, que faciliten la regulacin y
brinden una sensacin de destreza y de resiliencia ;capacidad de recuperacin, energa, fortaleza, resistencia=. Por ejemplo, los recursos
necesarios para que el paciente se implique en el tratamiento pueden
incluir medicacin encaminada a la estabilizacin, el dinero y las
habilidades suficientes para conducir hasta la terapia o pagar el parking y la gasolina, o las habilidades interpersonales suficientes para
negociar un tiempo extra al margen del trabajo para asistir a terapia.
Observemos que se requieren tanto unos recursos internos (habilidades interpersonales, capacidad de conducir) como unos recursos
externos (medicacin, recursos econmicos) para facilitar que el
paciente vaya a ver al terapeuta.

FASE 1 DEL TRATAMIENTO

357

El desarrollo de los recursos comienza por reconocer y admitir los


recursos ya existentes: las habilidades de los pacientes y sus destrezas
actuales en su condicin de adultos, adems de sus recursos para la
supervivencia que les permitieron sobrellevar las situaciones traumticas excepcionales del pasado. Desde esta actitud ;orientacin= bsica
de validacin, se reconocen y amplan los recursos existentes, y se
ensean aquellos recursos que no se han desarrollado o que estn
ausentes. El desarrollo de recursos ayuda a los pacientes a estabilizarse durante la fase 1, brinda el apoyo necesario para afrontar e integrar
los recuerdos traumticos durante la fase 2, y fomenta la capacidad y
la creatividad necesarias para afrontar las dificultades constantes que
plantea la vida normal durante la fase 3. Con orientacin, esfuerzo,
prctica y tiempo, los pacientes pueden desarrollar una serie de recursos eficaces aplicables a todas las fases del tratamiento.

Recursos somticos
Las habilidades psicolgicas y las creencias estn inextricablemente unidas a la estructura y el movimiento del cuerpo. Los brazos que
cuelgan flojamente de los lados pueden reflejar una incapacidad de
poner lmites o de actuar asertivamente; un modo de andar siempre
rpido y decidido puede reflejar un intento de regulacin a travs de
no parar, de llevar una vida frentica sin dejar ninguna oportunidad
de que los recuerdos del trauma afloren a la superficie. Los recursos
somticos comprenden la categora de las habilidades que se derivan
de la experiencia fsica, pero que influyen en la salud psicolgica.
Incluyen las funciones y capacidades fsicas que favorecen la regulacin y brindan una sensacin de bienestar y de capacidad a nivel
somtico y psicolgico. Por ejemplo, la accin de apartar a un lado
con los brazos combinada con la sensacin ;la experiencia sentida= de
tener derecho a establecer unos lmites personales y a defenderse, permite integrar un movimiento fortalecedor con una creencia adaptativa. La psicoterapia sensoriomotriz explora la interrelacin entre la
accin fsica y el sentido ;asociado a la misma=; sin embargo, por contraste con los mtodos descendentes, el sentido se desprende de la
experiencia fsica en lugar de precederla. Las reflexiones cognitivas se
ven estimuladas por la experiencia de la accin misma: a travs del

358

EL TRAUMA Y EL CUERPO

acto de empujar ;apartar a un lado=, los pacientes se dan cuenta de que


tienen derecho a defenderse; a travs del acto de alargar la mano, caen
en la cuenta de que pueden pedir ayuda.
La fase 1 del tratamiento incluye establecer un sentido de la seguridad y del cuidado de uno mismo, lo que comienza por centrarse en
el control del propio cuerpo (Herman, 1992, p. 160). Los recursos que
contribuyen a este objetivo pueden incluir recursos descendentes,
tales como el diseo de unas estrategias de afrontamiento o la elaboracin de un plan de seguridad, o utilizar las cogniciones para recordarnos a nosotros mismos que no existe actualmente ningn peligro,
adems de los recursos somticos ascendentes, tales como las capacidades y acciones fsicas que favorecen el retorno a la zona de activacin fisiolgica ptima. Los pacientes aprenden a utilizar los movimientos, las sensaciones y la postura del cuerpo para estabilizarse y
aumentar la facilidad para desenvolverse en el da a da. Los recursos
asociados al cuidado de uno mismo que estabilizan el sistema responsable de la regulacin de la energa, tales como el dormir con regularidad y los hbitos alimentarios, tambin se establecen en la fase 1.
Existen literalmente miles de recursos somticos, desde las funciones fisiolgicas elementales (e.g., la digestin) a las capacidades sensoriales (e.g., la capacidad de ver, or, oler y gustar) y las habilidades de
regulacin (e.g., la capacidad de arraigarse y de centrarse ;i.e., de
conectar con el propio centro=). En este captulo nos concentraremos
en las capacidades y las acciones fsicas que se pueden ensear a los
pacientes, con objeto de alcanzar los objetivos de la estabilizacin
empezando desde la primera sesin.
En la entrevista inicial de admisin, a los pacientes se les informa
de que el hecho de trabajar con el cuerpo puede ayudarles a estabilizarse sin necesidad de abordar los recuerdos de los incidentes traumticos. Algunos pacientes se sienten aliviados al enterarse de que no es
preciso que hablen de sus recuerdos ;de entrada=, mientras que otros
necesitan que les garanticen que habr tiempo ms que suficiente
para trabajar estos recuerdos una vez lograda la estabilizacin.
Aunque los pacientes puedan tener la sensacin de que no tienen
recursos, hemos encontrado que incluso el paciente ms desregulado
se ha servido de algunos recursos para la supervivencia que pueden

FASE 1 DEL TRATAMIENTO

359

pasar inadvertidos hasta que el terapeuta no llama la atencin acerca


de su existencia. El hecho de hacerles saber a los pacientes que vienen
a terapia trayendo ya consigo numerosos recursos somticos, es en s
mismo estabilizador; tambin constituye una sorpresa alentadora y
una forma radicalmente diferente de pensar para el paciente crnicamente traumatizado. La evaluacin tanto de los recursos existentes
como ausentes (a travs del rastreo, la lectura corporal, el dilogo, las
preguntas y la elaboracin de la historia) es una prioridad a medida
que avanza la terapia.
Durante la evaluacin, el terapeuta le ensea al paciente a valorar
sus propios recursos somticos dirigiendo la conciencia hacia las sensaciones corporales, las zonas de tensin y de relajacin, los movimientos, el dolor, el malestar, la estructura y la alineacin corporales.
Los pacientes descubren con ello qu capacidades fsicas constituyen
recursos y cules hay que cuestionar y cambiar. El terapeuta tambin
recaba informacin del paciente (y a veces de sus amigos o familiares), formulando preguntas sobre experiencias, estilos, aptitudes y
limitaciones, pasadas y presentes. Se pregunta acerca de los recursos
ya existentes: Qu te ayud a salir de esa experiencia? Cmo lograste sobrevivir? Qu fue lo que te ayud?. Se indaga, adems, la posible conexin entre el cuerpo y las cuestiones psicolgicas: Recuerdas cundo fue la primera vez que empezaste a sentir esa tirantez en
el cuello? o Aparecieron algunas secuelas fsicas duraderas despus
de la violacin como, por ejemplo, tensin, dolor o entumecimiento?
o Recuerdas alguna vez que tu cuerpo te transmitiera una sensacin
de comodidad o de bienestar?.
El terapeuta rastrea el cuerpo del paciente mientras se analizan las
experiencias pasadas y presentes, as como durante la interrelacin
terapeuta-paciente a medida que la relacin teraputica va cobrando
forma. Incluso la manera en la que el paciente da la mano transmite
informacin acerca de sus recursos somticos. El apretn de manos
puede ser flojo, demasiado fuerte, rpido o sostenido, mirando a los
ojos o no, extendiendo plenamente el brazo o no, con toda la mano
o slo con los dedos. Cada uno de estos estilos contiene una serie de
datos importantes sobre la presencia o la ausencia de recursos.
El terapeuta se sirve de la lectura corporal, advirtiendo discretamente las tendencias fsicas generales del paciente a fin de valorar los

360

EL TRAUMA Y EL CUERPO

recursos somticos ya existentes por ejemplo, la respiracin regular


profunda, la columna derecha, los movimientos flexibles, las piernas
firmes, los hombros relajados, la capacidad de establecer contacto
ocular as como los signos crnicos de activacin desregulada y de
defensas truncadas.
La tendencia de siempre que mostraba Amy a la hipoactivacin, la
conformidad y la sumisin haban hundido de hecho su postura,
con la cabeza colgando ;cabizbaja= y los hombros cados ;redondos,
i.e., cargada de espaldas=, generando unas tendencias fsicas duraderas que interferan con su capacidad de regulacin. De adulta, estas
tendencias fsicas, junto con las distorsiones cognitivas que rebajaban
su concepto de s misma, generaron graves consecuencias: Amy se
someta rutinariamente al maltrato fsico de su novio. Aunque manifestaba su deseo de dejar la relacin, hasta la fecha no lo haba logrado. Al insistir en la prioridad de la fase 1 de restablecer la seguridad,
la terapeuta se concentr en los recursos somticos que permitieran
primeramente cuestionar y despus reorganizar su tendencia a la
hipoactivacin y la conformidad.
Dado que los pacientes suelen sentir las defensas inmovilizadoras,
del tipo de la paralizacin o de la sumisin, como un defecto personal,
es importante redefinirlas como recursos para la supervivencia que
les ayudaron a sobrevivir a la traumatizacin de la que no haba posibilidad de escapar. Cuando el terapeuta valida los subsistemas defensivos del paciente como estrategias de afrontamiento que se vieron
obligados a utilizar, los pacientes se ven alentados a verlos como capacidades en lugar de cmo debilidades, y en ese caso pueden trabajarlas ms eficazmente con objeto de poder desmantelar su activacin
crnica. A medida que los pacientes comienzan a valorar estos recursos para la supervivencia, su sensacin de impotencia y su identidad
como vctimas se ven cuestionadas. Por ejemplo, Amy reconoci en
terapia que el tratar de forcejear con su agresor o de escapar corriendo
cuando era nia habra estado desacertado, y que su recurso de supervivencia consistente en la conformidad y la sumisin automticas
minimizaron la gravedad de la traumatizacin en aquel entonces.
Jams se corre el riesgo de tener demasiados recursos: la intencin de desarrollar los recursos somticos debe ser siempre la de
ampliar el repertorio actual de movimientos y sensaciones, en lugar

FASE 1 DEL TRATAMIENTO

361

de suprimir las estrategias de afrontamiento ya existentes (incluso


muchas de las estrategias desadaptativas). El objetivo de trabajar los
recursos en la fase 1 es desarrollar una gama de recursos somticos lo
suficientemente amplia como para poder modular la activacin fisiolgica. La terapeuta de Amy le ense a establecer unos lmites personales como alternativa a la conducta obediente y sumisa. Sirvindose
de su propio cuerpo, se ofreci a ejemplificar una organizacin fsica
y psicolgica ms asertiva a fin de contrarrestar la tendencia a la sumisin de la paciente: el movimiento de enderezar la columna para mantenerse ms erguida y diciendo no de forma no verbal a travs de la
postura y la actitud. Con tacto, la terapeuta contrast este movimiento
con la postura hundida de Amy y le pidi que probara ambas opciones, de manera que pudiera vivenciar por s misma cul de ellas favoreca ms sus lmites personales. A continuacin, la paciente practic
la nueva alternativa hasta que comenz a sentirse ms cmoda, slida
y conectada con las emociones y las cogniciones que acompaaban al
no!". A travs de su disposicin a ejemplificar distintos movimientos,
la terapeuta normaliz el movimiento como un recurso y ayud a Amy
a reflejar ;especularmente= sus acciones.

Crear un entorno seguro para la exploracin somtica


Dado que los pacientes con traumas complejos pueden verse fcilmente desestabilizados por las intervenciones que abordan el cuerpo
demasiado pronto, es importante prestar atencin al ritmo ;pacing, la
velocidad del proceso=, el mantenimiento de los lmites personales, y
la reconexin segura ;exenta de peligros o riesgos innecesarios=, consciente, atenta y gradual con el cuerpo. Muchos pacientes vienen a terapia con un sentido negativo de su propio cuerpo: asustados ante la
posibilidad de tener sensaciones, sintindose entumecidos y desconectados, enfadados con sus cuerpos porque no les respondieron de la
forma como ellos queran o por haberles traicionado ;abandonado,
decepcionado=, o incluso sintiendo que el cuerpo es pasto para el
demonio como dijo una paciente. La persona traumatizada con frecuencia considera la perspectiva de tener sensaciones corporales
como algo aterrador, extrao, repulsivo, falto de inters, tedioso o sencillamente imposible. Debido al efecto desregulador de las experien-

362

EL TRAUMA Y EL CUERPO

cias traumticas no asimiladas, incluso el conocimiento consciente de


las sensaciones normales puede desencadenar la activacin traumtica. Por ejemplo, la aceleracin del pulso en respuesta al ejercicio fsico
puede tener el efecto desconcertante de suscitar una sensacin de
indefensin o pnico, dado que se vive no como una respuesta corporal normal a la actividad fsica, sino como una indicacin de la necesidad de forcejear o huir de una amenaza.
Los pacientes varan ampliamente en su conciencia de las sensaciones corporales y de la conexin entre el cuerpo y la propia regulacin. Unos pacientes son conscientes de las sensaciones nicamente
en determinadas partes del cuerpo, pero no en otras. Otros no son
conscientes de la tensin corporal o no son conscientes en absoluto
de las sensaciones fsicas. Unos vienen a la primera sesin conociendo y queriendo trabajar la relacin entre las tendencias fsicas y los
problemas psicolgicos, mientras que otros no son conscientes de
que pudiera existir semejante conexin. Por ejemplo, un paciente
que mostraba una tensin extrema a lo largo de los hombros, los brazos y la espalda, vino a terapia para aprender a manejar su agresividad, pero no se daba cuenta de que la tensin se corresponda con la
rabia hasta que no pas por la experiencia de tener varias sesiones en
las que se aplicaron distintas estrategias para favorecer la conciencia
somtica.
Durante la fase de evaluacin, el terapeuta averigua si el conectar
con el cuerpo le resulta cmodo al paciente, advirtiendo si es capaz
de reflexionar sobre sus vivencias corporales subjetivas y su influencia sobre la propia regulacin. Si dicha conciencia no est presente,
el terapeuta trata de averiguar las razones que la bloquean. Est evitando el paciente fbicamente la conciencia corporal? Est el paciente entumecido y desconectado de la experiencia corporal? El hecho
de entrar en contacto con el cuerpo genera vergenza o alarma?
Dependiendo de cul pueda ser el obstculo, el terapeuta puede
comenzar a encontrar una forma de trabajar a nivel somtico que le
resulte cmoda al paciente. Algunos pacientes se sienten incmodos
con la palabra cuerpo, de manera que el hecho de evitar la palabra al
comienzo de la terapia les ayuda a sentirse mejor; para otros, el ofrecimiento de un listado de palabras con las que poder calificar las sensaciones corporales, el aprender a observarse uno mismo con objeto

FASE 1 DEL TRATAMIENTO

363

de disminuir la sensacin de estar siendo observado, y normalizar


las vivencias somticas con la ayuda de la psicoeducacin o de una
pequea ancdota ilustrativa que describa unas dificultades similares a las suyas, favorece una mayor comodidad con los enfoques sensoriomotrices.

Sensaciones de destreza y de placer


Encontrar los correlatos fsicos correspondientes a la sensacin de
destreza y las vivencias emociones positivas, genera un marco seguro
para tomar conciencia del cuerpo. Este inters puede parecerles anmalo a algunos pacientes, pero un terapeuta sensible puede habitualmente ayudar incluso a la persona ms traumatizada a encontrar
finalmente una isla de neutralidad fsica, si no de dominio. El terapeuta puede preguntarle al paciente acerca de qu cosas hace o sola hacer
bien, y a continuacin rastrear lo que le sucede al cuerpo del paciente
cuando habla de estos puntos fuertes. Por ejemplo, un paciente refiri
que se le daba bien el ftbol y mientras hablaba de sus habilidades futbolsticas, enderez la columna y levant muy levemente la barbilla.
El terapeuta llam su atencin respecto de este cambio corporal, lo
reflej y alent al paciente a repetir la descripcin de sus habilidades
varias veces, advirtiendo los correlatos fsicos. El enderezamiento inconsciente de la columna y el levantamiento de la barbilla se convirtieron ms adelante en su ancla somtica para sentirse competente
un ancla que aprendi a simular voluntariamente cuando afloraba la
sensacin de incompetencia. As, una vez identificado un recurso
somtico, el terapeuta puede pedirle al paciente que tome conciencia
de dicho recurso, lo exagere y lo estudie atentamente con objeto de
sentir ;notar, percibir= las sensaciones y los efectos ms sutiles del
movimiento. El recurso puede en ese caso utilizarse deliberadamente,
cuando se necesite dentro del marco de la vida cotidiana.
Es tan importante que el terapeuta formule preguntas sobre las
experiencias positivas a nivel corporal como que formule preguntas
sobre la experiencia somtica relacionada con la traumatizacin.
Cuando se le pregunt qu senta en el cuerpo, una paciente diagnosticada de trastorno disociativo de la identidad replic con vehemencia

364

EL TRAUMA Y EL CUERPO

que su cuerpo estaba sucio, al tiempo que procedi a frotarse los brazos y las piernas con violencia. Al ver que se hiperactivaba por el solo
hecho de mencionarle su cuerpo, el terapeuta le pregunt si recordaba
alguna vez, ya fuera en el pasado o en el presente, que se hubiera sentido bien en su cuerpo. La paciente refiri inmediatamente el recuerdo de su abuelo empujndole en un columpio. Este recuerdo brind
un punto de partida para recuperar una experiencia fsica positiva: el
terapeuta le pidi a la paciente que se diera una vuelta ;hang out= por
las sensaciones asociadas a dicho recuerdo las sensaciones de sentir
las risitas sofocadas en el pecho, la sensacin del aire silbndole
contra la piel, la sensacin de fuerza en las piernas sensaciones todas
ellas que rivalizaban con la sensacin postraumtica de suciedad. A
continuacin, el terapeuta hizo que la paciente oscilara entre sentirse
sucia y las sensaciones positivas en el pecho, la piel y los msculos
de las piernas procedentes del recuerdo de columpiarse. Luego de
obrar de este modo durante unos pocos minutos, la paciente exclam
sorprendida: No estoy sucia!".

Experimentos para favorecer los recursos somticos


No hay nada ms perjudicial para el desarrollo de los recursos
somticos que el hacer del proceso de reconectarse con el cuerpo una
experiencia fatigosa, dolorosa, negativa. Advertir y reforzar que los
pacientes ya tienen la capacidad de sentir el cuerpo en lugar de insistir en lo desconectados que estn del mismo y sacar provecho de los
puntos fuertes ya existentes, fortalece su confianza y estimula el entusiasmo de cara a proseguir con la exploracin somtica. Puede ser
alentador para los pacientes ver que se les refuerza positivamente y se
les elogian sus esfuerzos por contactar con el cuerpo (e.g., Es extraordinario que de hecho puedas sentir esa tensin otras personas no tienen esa misma conciencia).
Desde la actitud de reconocer los recursos ya existentes, el terapeuta colabora con los pacientes para disear los experimentos somticos apropiados que les muevan a ir ms all de sus capacidades
actuales, pero sin generar una excesiva frustracin por el hecho de

FASE 1 DEL TRATAMIENTO

365

ser demasiado difciles (Bundy, Lane &Murray, 2002; Janet, 1925). La


colaboracin genera inters, curiosidad y, lo que es ms importante,
esperanza. La planificacin de intervenciones somticas de mutuo
acuerdo junto con unos objetivos claros, sienta las bases para que
todo salga bien. El terapeuta busca averiguar especficamente de
qu otra forma diferente se comportara el paciente o qu le gustara
ser capaz de hacer despus de una determinada intervencin somtica, y que actualmente no pueda hacer (Bundy, 2002, p. 212). Imaginarse alternativas a las reacciones habituales garantiza que el recurso somtico en particular seleccionado para desarrollarlo, tiene un
sentido y un valor para el paciente. Cuando se le pidi a Amy que se
imaginara, en el caso de tener una varita mgica, cmo le gustara
que fueran sus sensaciones internas, contest: Me gustara sentirme
fuerte y no tan entumecida, para as poder dejar esta relacin ;con el
novio maltratador=. Este deseo sent las bases para la exploracin
persistente de los recursos somticos que necesitaba para poder
lograr su objetivo. Sin el estmulo generado por su visin de un futuro diferente de su situacin presente y pasada, no habra sido capaz
de mantener la atencin y la motivacin necesarias para desarrollar
todos los recursos que necesitaba a fin de mitigar sus inveteradas tendencias a la hipoactivacin fisiolgica crnica, el derrumbe fsico y la
conformidad.
Muchos pacientes con una conciencia somtica limitada no son
capaces de utilizar el feedback procedente de su cuerpo para sentir
su postura o sus movimientos, o percatarse de lo que han logrado
despus de una intervencin somtica. Para paliar este dficit, el terapeuta puede hacer las veces de espejo o de modelo para el paciente,
ejemplificando el recurso somtico deficitario y contrastndolo con el
que permitira un aumento de la regulacin (e.g., diferenciar la alineacin ;derecho= del hundimiento ;encorvado=).
Betty, que manifest la creencia de que Nadie me va a apoyar
jams, fue ayudada a modificar la postura y las tendencias de orientacin que contribuan a mantener esta creencia a travs de un proceso gradual, cuidadosamente milimetrado ;titrated=. El terapeuta primeramente contact empticamente con el deseo de apoyo de la
paciente. A continuacin imit la postura de Betty tensando y encor-

366

EL TRAUMA Y EL CUERPO

vando ;redondeando= los hombros, y bajando la mirada y evitando el


contacto ocular, dicindole a Betty: Desde esta posicin no puedo
saber si ests sonrindome o fruncindome el ceo. A raz de la
demostracin del terapeuta, Betty se dio cuenta de sus propias tendencias fsicas y de su efecto sobre su capacidad de reconocer y de
recibir apoyo.
El terapeuta tambin ejemplific un determinado recurso somtico y coment su propia experiencia en relacin con ello: Cuando me
siento ;me coloco= ms derecho, en lugar de encorvarme y de mirar
para otro lado, siento una sensacin de apertura en el pecho es una
sensacin positiva. Y cuando te miro a los ojos, tengo la sensacin de
que estamos ms en contacto. A continuacin, Betty fue invitada a
imitar el recurso. Primero prob a levantar la mirada unos pocos centmetros, de manera que pudiera ver las patas de la mesa de caf del
terapeuta, y despus se tomara un tiempo para que su activacin fisiolgica se normalizara antes de seguir adelante. A continuacin, se le
pregunt si poda levantar la vista hasta llegar a la superficie de la
mesa, de manera que pudiera ver los objetos que haba sobre ella. A lo
largo de una serie de intentos, la paciente gradualmente fue levantando la mirada y la orientacin, y sus hombros se enderezaron. No slo
estaba ahora apoyada por el contacto visual con el terapeuta, sino
tambin por su propia columna y los hombros derechos. Este cambio
fsico se reflejaba en un dilogo ms activo y colaborador con el terapeuta, aumentando as la conciencia de la paciente respecto del apoyo
del terapeuta y contrarrestando la creencia de origen traumtico.
Estas demostraciones de un recurso somtico pueden ser particularmente eficaces dado que las neuronas espejo se activan en los
observadores que contemplan el movimiento, replicando con precisin la forma en que los observadores procederan si estuvieran
haciendo el movimiento ellos mismos (Rizzolatti y Craighero, 2004;
Rizzolatti, Fadiga, Gallese y Fogassi, 1996). La estimulacin visual de
observar moverse a otra persona incluso aunque slo sea ligeramente,
se registra bajo la forma de la representacin motriz equivalente dentro de nuestro propio cerebro mediante la actividad de dichas neuronas espejo (Stern, 2004, p. 79). Cuando los pacientes observan a su
terapeuta ejemplificar un recurso somtico, lo viven a nivel cerebral

FASE 1 DEL TRATAMIENTO

367

como si estuvieran realizando la misma accin y sintiendo el mismo


efecto emocional, como si estuvieran ensayando en esencia el movimiento ellos mismos.
Los recursos somticos son sumamente individuales y deben ajustarse a las necesidades y objetivos teraputicos nicos de cada paciente. Lo que sirve como recurso para una persona puede ser vivido como
un obstculo por otra: un paciente puede necesitar arraigarse a fin de
modular la activacin, mientras que en el caso de otro el arraigo puede tener un efecto desregulador dado que rivaliza con las reacciones
de huida, y en lugar del arraigo necesita trabajar el movimiento.
La supervisin ;seguimiento= de las reacciones de hiperactivacin
e hipoactivacin se convierte en el barmetro para evaluar las eficacia
de cualquier recurso somtico explorado durante la fase 1 del tratamiento: si el recurso favorece una activacin que se mantiene dentro
del margen de tolerancia, entonces es aprovisionador ;resourcing,
i.e., abastecedor, proveedor, en trminos de recursos somticos=; si
estimula la hiperactivacin o la hipoactivacin, es desaprovisionador ;deresourcing, i.e., desabastecedor, desproveedor, en trminos
nuevamente de recursos somticos=. De forma similar, un recurso
somtico puede ser til en un determinado momento en particular de
la terapia y no en otro. En la fase 1 del tratamiento, un paciente desbordado por las emociones intrusivas que acompaaban a la creencia
de que No tengo derecho a decir no, se benefici de un movimiento
de empujar para poner lmites y normalizar su activacin fisiolgica.
En la fase 3 del tratamiento, este mismo paciente aprendi a practicar
el alargar la mano a fin de desarrollar su capacidad para la intimidad,
utilizando con menos frecuencia su capacidad de poner lmites como
una defensa.

El terapeuta como regulador psicobiolgico relacional


Dado que la mayora de los pacientes traumatizados tienen un
amplio historial de abusos interpersonales, suelen sentir una pltora
de dificultades que interfieren con la formacin de una relacin teraputica. Como explica Courtois (1999):

368

EL TRAUMA Y EL CUERPO

El paciente puede sentirse acosado por la vergenza y la ansiedad, y aterrado ante la perspectiva de ser juzgado y visto por
el terapeuta. El terapeuta, a su vez, puede ser percibido como
un sustituto de una ms de las figuras de autoridad poco fiables y abusivas a ;de= la que slo cabe ;esperar= temer, desconfiar, desafiar, poner a prueba, distanciarse, sentir rabia, sexualizar, etc., o puede ser percibido como un sustituto del progenitor bueno anhelado o del salvador al que aferrarse, al que
remitirse y del que nutrirse, o bien las dos figuras pueden alternarse bajo la forma de unos cambios caleidoscpicos, impredecibles (p. 190).
Steele et al. (2001; 2006) conciben este legado traumtico como
una fobia al contacto, o fobia a la terapia y al terapeuta. Los autores
alegan que uno de los objetivos centrales de la fase 1 del tratamiento
consiste en superar la evitacin fbica de la relacin teraputica. Este
proceso comienza por normalizar, validar y valorar la fobia al contacto como un recurso para la supervivencia. En segundo lugar, el terapeuta le ensea al paciente a observar que la sobreactivacin del sistema defensivo socava la formacin de una relacin teraputica entre
ellos, y cuestiona este estilo fijo siguiendo una serie de pequeos pasos
graduales. La fobia al contacto se manifiesta inevitablemente a nivel
somtico. Mientras Betty confesaba su ansia de que la apoyaran, su
cuerpo y su mirada estaban vueltos hacia otro lado; su cuerpo estaba
rgido y blindado; y la expectativa de rechazo y de peligro hacan que
fuera extremadamente sensible al tono de voz y a las palabras que
pudiera elegir el terapeuta. La fobia no se interpret, sino que en su
lugar se abord a nivel somtico en base a transformar lentamente su
orientacin y sus tendencias fsicas, a fin de que pudiera integrar
informacin nueva sobre la terapia procedente del entorno. Sin cuestionar las creencias de Betty de que jams la haban apoyado y sin trabajar la narrativa, el terapeuta cuestion la fobia al contacto de manera que surjiera la posibilidad de sentir un contacto seguro y sostenedor. En el caso de no cuestionarles ;de ninguna forma=, Betty y los
dems pacientes acabaran reproduciendo una y otra vez su forma de
relacionarse con vistas a la mera supervivencia.

FASE 1 DEL TRATAMIENTO

369

La traumatizacin relacional crnica se traduce en una serie de


dficits importantes en la capacidad de reconocer las seales internas
indicativas de lo que hace falta o no hace falta dentro de una relacin,
incluida la relacin teraputica. El terapeuta vigila atentamente la
posible aparicin de cualquier evidencia de perturbacin por parte del
paciente en respuesta a las tcnicas teraputicas o a la relacin teraputica, advirtiendo el impulso del paciente a aferrarse (lo que podra
ser un signo de la fobia a despegarse del terapeuta; Steele et al., 2001,
Steele et al., en prensa), a atacar o a retraerse. La receptividad del terapeuta a estos impulsos le permite tener la oportunidad de elegir y dar
feedback, junto con la debida atencin a los lmites personales (Williamson y Anzalone, 2001).
En las fases iniciales del tratamiento de Rita, cuando su terapeuta se
inclinaba hacia adelante la paciente se pona ligeramente tensa. Cuando el terapeuta advirti y mencion la tensin (Parece como si te pusieras tensa cada vez que me inclino hacia adelante), Rita reconoci que
s, pero inmediatamente aadi que el hecho de que se inclinara hacia
adelante le pareca bien. El terapeuta advirti la discrepancia entre la
comunicacin del cuerpo de la paciente y su declaracin verbal, y sugiri que le dedicaran un tiempo a estudiarlo, proponiendo que tal vez
pudiera haber una distancia que fuera ptima tanto para su mente
como para su cuerpo. El terapeuta le pidi a Rita que identificara la distancia correcta entre ellos y la paciente respondi una vez ms que le
pareca bien donde se sentaba el terapeuta. El terapeuta, manteniendo la curiosidad sobre la discrepancia entre las palabras y la reaccin
corporal, continu preguntndose en voz alta qu posicin sera mejor.
Primero alej la silla y despus la acerc, preguntndole a Rita si notaba alguna diferencia en sus reacciones. La paciente reconoci inmediatamente que se senta mejor cuando el terapeuta alejaba la silla. Cuando el terapeuta la ayud a tomar conciencia de sus sensaciones corporales, Rita habl de que senta una sensacin de tensin en el estmago
cuando el terapeuta acercaba la silla. Esta sensacin era el aviso de
que estaba empezando a sentir una sensacin de amenaza, y acordaron
que ella se fijara en cada vez que apareciera esta sensacin durante la
sesin de terapia, de manera que ambos pudieran explorar qu es lo
que le estaba pareciendo amenazante y, en caso de que fuera necesario,
proceder a reajustar sus lmites personales, fsicos o psicolgicos.

370

EL TRAUMA Y EL CUERPO

La regulacin psicobiolgica relacional eficaz requiere prestar ms


atencin a cmo afectan las intervenciones teraputicas a la activacin autnoma, que al contenido de la narrativa del paciente. El terapeuta mantiene la curiosidad respecto de la organizacin de las vivencias y de las tendencias de accin del paciente, advirtiendo y contactando con la vivencia actual del paciente, en lugar de nicamente con
el contenido de la conversacin. La historia de los hechos cobra
menos importancia que informarse de las tendencias a nivel de la activacin fisiolgica, y de la forma de volver a los niveles ptimos dentro
de los lmites del margen de tolerancia. En su condicin de regulador
psicobiolgico, el terapeuta siempre se esfuerza por fomentar la curiosidad del paciente a fin de averiguar ms cosas acerca de las tendencias fsicas que mantienen la hipoactivacin o la hiperactivacin, y de
desarrollar los recursos somticos necesarios.
Los experimentos se convierten en el vehculo para descubrir los
recursos somticos de cara a la regulacin. Paciente y terapeuta confluyen en la curiosidad respecto de qu es lo que sucede cuando el
paciente dice la palabra no. Qu sucede cuando el paciente respira.
Cuando hace un determinado gesto. Cuando cambia la orientacin o
la proximidad. Inicialmente, el trabajar las sensaciones puede resultarle perturbador a un paciente frgil. Para poder concentrarse en el
propio interior se requiere ser capaz de permanecer arraigado ;grounded= y plenamente consciente ;mindful, atento=, y los pacientes ms
desregulados suelen verse alterados por el hecho de estudiar sus propias reacciones somticas. Estos pacientes deben primeramente
aprender acciones basadas en recursos somticos (e.g., arraigarse)
antes de poder trabajar las sensaciones internas.

Trabajar eficazmente la hipoactivacin y la hiperactivacin


fisiolgica
Cuando se advierten los indicadores de la hiperactivacin o la hipoactivacin fisiolgica, el terapeuta se esfuerza por ayudar al paciente
a encontrar exactamente la accin fsica oportuna que facilite la regulacin. Si el terapeuta advierte la presencia de signos de hiperactivacin (e.g., tensin, respiracin superficial, habla rpida), puede inte-

FASE 1 DEL TRATAMIENTO

371

rrumpir amablemente la narrativa del paciente antes de que la activacin fisiolgica contine aumentando en escalada. Cuando el terapeuta redirige la orientacin del paciente desplazndola del desarrollo de la narracin a los recursos somticos o las acciones fsicas
actuales, la cantidad de informacin que afluye a la conciencia del
paciente se restringe a la experiencia somtica a la conciencia de las
sensaciones y los movimientos sin ninguna interpretacin. El terapeuta interrumpe las tendencias de orientacin relacionadas con el
trauma antes de que puedan generar una mayor desregulacin. Dejar
que el paciente repita la reaccin traumtica de miedo, horror e indefensin es de escaso valor teraputico, y habitualmente suele llevar al
paciente fuera de los lmites del margen de tolerancia. En su lugar, el
terapeuta podra advertir que cuando el paciente comienza a hablar
del trauma, su cuerpo se tensa y su respiracin se vuelve ms superficial. El terapeuta puede entonces interrumpir el contenido de la historia antes de enzarzarse plenamente en la reactivacin traumtica y
redirigir la orientacin del paciente, desplazndola de sus recuerdos a
sus sensaciones corporales o sus acciones fsicas actuales. Por ejemplo, cuando el terapeuta observa que el paciente parece y suena perturbado, y advierte que la activacin se est acercando al lmite superior dentro del margen de tolerancia, podra decir: Me hago cargo de
lo duro que resulta esto y de la perturbacin que est generando. As
que, de momento, qu te parece si dejamos a un lado la narracin?
Vamos a dejar de hablar de los hechos y vamos a centrarnos exclusivamente en qu es lo que sientes en tu cuerpo, y averiguar qu movimientos fsicos te podran ayudar a tranquilizarte. Pasado un minuto,
puedes seguir hablndome de lo que pas. Al interrumpir la reaccin
automtica habitual, el proceso se enlentece y se vuelve ms accesible
a la observacin, brindando con ello la oportunidad de desarrollar
algunos recursos para transformarla.
Un primer paso a la hora de trabajar con un paciente hipoactivado
podra ser que el terapeuta guiara al paciente para que se orientara
nicamente en direccin hacia objetos del entorno actual, en lugar de
los objetos del pasado. El terapeuta puede pedirle al paciente de estas
caractersticas que haga una pausa: Deja de pensar por un momento
en las dificultades del pasado y mira alrededor de la habitacin, trata
de encontrar cuatro objetos que sean rojos y nmbralos. Esta tcnica

372

EL TRAUMA Y EL CUERPO

genera una respuesta de orientacin activa y ayuda tanto a los pacientes hiperactivados como a los hipoactivados a devolver la activacin
dentro de los lmites del margen de tolerancia. En el caso de proseguir
la activacin desregulada, el pedirle a los pacientes que se levanten y
anden por el despacho tomando conciencia de los movimientos de las
piernas y sintiendo la capacidad de acercarse y de alejarse de los objetos o de las personas (capacidad asociada a la respuesta movilizadora
de huida), suele devolver la activacin dentro del margen de tolerancia. El hecho de levantarse y de andar parece ayudar a los pacientes a
sentir mejor su cuerpo de una forma ms equipada ;resourced, con
ms recursos=, y el movimiento en general parece ser til de cara a trabajar tanto la hiperactivacin como la hipoactivacin.

Tcnicas de oscilacin
Las tcnicas de oscilacin implican dirigir al paciente para que de