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INTRODUCCiN
El trmino griego mizos, del que deriva el castellano
mito, en principio significaba simplemente palabra,
dicho o cuento. Slo tras las obras del escritor
griego Herodoto, del siglo IV a.C, sobre todo de su
historia de la guerra entre griegos y persas, se estableci el concepto de hecho histrico en el pensamiento
griego. Entonces, mizos adquiri el significado de ficcin e incluso de falsedad, en contraposicin con
lagos, la palabra de la verdad. A partir de entonces
tambin empez a reconocerse que el lagos siempre tiene un autor identificable, que en las tradiciones juda,
cristiana e islmica puede ser Dios mismo, mientras
que el mizos llega hasta nosotros de forma annima,
de una fuente remota y de una poca incalculable.

Teoras del mito


A pesar de la actitud despectiva de Herodoto hacia el
mizos, las historias mticas han seguido cautivando la
imaginacin humana en el transcurso de los siglos, y
filsofos y cientficos han realizado numerosos esfuerzos para desentraar el secreto de tan duradera atraccin. En los inicios de la poca moderna, el italiano
Giambattista Vico sostiene en Scienza Nuova (La ciencia nueva), publicada en 1725, que los mitos no son
versiones deformadas de las narraciones bblicas, como
se pensaba en la Europa de aquellos das, sino tentativas imaginativas de resolver los misteriores de la vida y
del universo, y que como tales podan compararse, en
una etapa anterior del desarrollo humano, con las teoras cientficas modernas.
Los tericos posteriores trataron de encontrar una
explicacin nica para la aparicin de los mitos. Un
famoso exponente de este enfoque fue el folclorista
alemn del siglo XIX Friedrich Max Mller, quien sostena que todos los mitos creados por los pueblos
indoeuropeos tenan su origen en historias simblicas
o alegoras sobre fenmenos naturales como el sol, la
luna, el cielo o el alba, recubiertos con personajes
humanos. Presentaba como ejemplo el mito griego de
Persfone, una muchacha a la que rapt Hades, seor
de los infiernos, pero a quien se permita vivir en el
mundo superior durante dos terceras partes del ao, si
bien tena que regresar con Hades para pasar el invier-

no. Mller sugiere (punto que parece evidente en la


actualidad) que esta historia simboliza en principio los
cambios estacionales del invierno y el verano.
Otro terico muy influyente fue el antroplogo britnico J. G. Frazer, en cuya obra La rama dorada
(1911-1915), publicada en 12 tomos, reuni relatos
mticos del mundo entero, centrndose en la idea de
que el bienestar de la sociedd dependa del de los
reyes, a los que se sacrificaba ritualmente cuando eran
demasiado viejos o estaban demasiado enfermos con el
fin de dejar paso a unos sucesores ms fuertes. En poca ms reciente, en 1979, Walter Burkert, folclorista
alemn, ofreci una hiptesis similar, segn la cual, los
mitos de chivo expiatorio son reliquias de una primitiva experiencia humana supues-tamente frecuente,
la de tener que sacrificar a los miembros ms dbiles
del grupo a los carnvoros que los perseguan para que
los dems pudieran escapar.

Mente y sociedad
Otros han recurrido al interior del hombre para explicar la atraccin constante de mitos concretos, o del
mito en general y, segn ellos, tienen resonancias de
los rasgos permanentes de la mente o psique humanas.
Un ejemplo de este enfoque es la interpretacin
de
Sigmund Freud del mito griego de Edipo, en el que el
hroe mata a su padre y se casa con su madre sin
conocer la condicin de ambos. Segn Freud, esta historia refleja los sentimientos inconscientes de todos los
hombres jvenes hacia sus padres. Carl G. Jung, primero colaborador y despus rival del creador del psicoanlisis, propuso una teora general. Segn el psiclogo suizo, los mitos derivan su misterioso poder del
hecho de que, sus principales personajes encarnan
arquetipos primitivos que han ejercido gran influjo
sobre la psique humana, como el Viejo Sabio o la
Madre.
J. G. Frazer trabaj nicamente con bibliografa
sobre el tema, pero hace un siglo los antroplogos ya
empezaron a estudiar las sociedades tribales in situ,
circunstancia que los puso en contacto por primera
vez con mitos vivos y con su creacin y que ha contribuido en gran medida a la comprensin del tema en

INTRODUCCIN

LAS PRUEBAS DEL MITO


Nuestro conocimiento de los mitos
tribales procede sobre todo de viajeros,
administradores coloniales y, desde poca
ms reciente, de los trabajos de campo
realizados por los antroplogos. En
algunos pueblos tribales han surgido
escritores que han creado antiguas
historias para los lectores occidentales,
pero hemos de fiarnos de lo que estos
autores quieran contarnos.
Las civilizaciones de la antigedad nos
han dejado un legado de escritos que
testimonian su herencia mitolgica; pero

tambin en este caso nos enfrentamos


con los resultados finales de un largo
proceso de seleccin y ordenacin de
unos relatos en principio orales.
Los textos antiguos plantean a los
arquelogos tremendos problemas de
interpretacin. Se comprendieron los
jeroglficos del antiguo Egipto despus de
1799, gracias al descubrimiento, cerca de
Alejandra, de la piedra Rosetta,
trilinge. Sin tal avance, los tesoros de la
tumba de Tutankamn, hallada en 1922,
no hubieran tenido tanta importancia

Mural de la tumba de Horemheb,

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soberano

de Egipto entre 1319y 1292 a. C; en Tebas.


Aparece entre Horus, dios con cabeza de
halcn,

Hatbor,

la diosa-vaca.

para el entendimiento del pensamiento


egipcio. El desciframiento de la escritura
lineal B, en los aos 50, permiti acceder
a los mitos de la cultura micnica de
Creta, pero an no se ha descifrado la
escritura de la civilizacin del valle del
Indo, en la India y el Pakistn actuales.

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INTRODUCCIN

La regin de Gandbara, '


India, fue un mosaico de culturas, como refleja un estilo
escultrico mezcla de iconografia budista y motivos
grecorromanos: Hrcules (Heracles) con su clava.

LA TRANSMISIN DEL MITO


Al igual que los cuentos populares, los
relatos mitolgicos viajan con facilidad
de un grupo de personas a otro.
Naturalmente, pueden cambiar en el
camino, e incluso transformarse en el
seno del mismo grupo al ser contados
una y otra vez.
Un ejemplo famoso de la movilidad del
mito es el motivo del Gran Diluvio,
que aparece en Oriente Medio y el
Mediterrneo oriental, incluyendo
Grecia, y en el sur y el este de Asia y en
diversas regiones de Amrica. Los temas
semticos (y bblicos) de la torre de Babel
y la separacin de las aguas del mar
Rojo por un jefe religioso o poltico
aparecen en numerosas versiones locales
por toda frica, y los relatos de Prometeo
y Jasn y el Vellocino de Oro forman
parte de la mitologa local de las culturas
caucsicas de Georgia y Armenia.
En muchos casos, resulta imposible
descubrir el lugar de origen de un motivo
mitolgico muy extendido. Se tiene ms
certeza all donde los testimonios
apuntan a la incorporacin de un cuerpo
de mitos local a una tradicin literaria,
como, por ejemplo, en el Tbet, donde el
budismo oficial absorbi elementos
chamansticos de la cultura indgena.

Baco (izquierda, en un mosaico del s. 1)


sustituy a Dioniso como dios del vino y el
xtasis en la mitologa que los romanos
tomaron de los griegos.

INTRODUCCIN

toda su complejidad. La gran aportacin de Bronislaw


Malinowski consisti en demostrar que el mito de los
orgenes de los habitantes de las islas Trobriand, en
Melanesia, si bien en apariencia se refiere al pasado
remoto, extrajo su significado de la importancia que
reviste para el actual orden social. Segn este relato,
los antepasados de los cuatro clanes de las islas fueron
unos animales que salieron de un agujero de la tierra
en el inicio de los tiempos. Aquellas bestias mticas no
aparecieron
simultneamente,
sino siguiendo un
orden, el mismo que se refleja en las distintas versiones
del mito. Malinowski demostr que este orden corresponda con toda exactitud al del estatus social de los
cuatro clanes en su interrelacin: el animal antepasado
del clan ms elevado surgi en primer lugar de la tierra
primordial,
el segundo era el antepasado del clan
siguiente en la escala social y as sucesivamente.

Oposiciones y contradicciones
Naturalmente, el hecho de que pueda establecerse una
relacin directa entre unos relatos arcaicos y la forma
de organizacin social actual no implica que los mitos
no contengan otros significados, quiz igualmente
importantes o incluso ms. En la ltima mitad del
siglo :xx ningn estudioso ha contribuido ms a una
comprensin profunda del mito que el antroplogo
francs Claude Lvi-Strauss. En sus exhaustivos anlisis de los mitos de los nativos de Amrica del Norte y
del Sur, Lvi-Strauss ha tratado de demostrar que el
objetivo de tales mitos consiste en resolver las contradicciones observadas en la experiencia humana, que
pueden tener un carcter inmediato y sensorial (como
el conflicto entre vida y muerte, hambre y saciedad) o
sumamente abstracto (como el problema filosfico de
lo uno y lo mltiple). El antroplogo sostiene que los
creadores de mitos procuran resolver contradicciones
de todas clases estableciendo una relacin, o intentando establecerla, entre un aspecto de la vida y su opuesto en una cadena de oposiciones binarias; por ejemplo, juventud
y vejez, estacin hmeda y seca,
masculino y femenino, humano y animal, cultura y
naturaleza, vida y muerte.
En el anlisis de Lvi-Strauss, un mito plantea tantas preguntas como respuestas proporciona. -En su
interpretacin de ms de ochocientos mitos, la mayora de ellos con diversas variantes, de los pueblos del
norte y del sur de Amrica, ha demostrado con todo
lujo de detalles que las preguntas que surgen de
unos mitos las recogen otros, en un interminable proceso que traspasa sin cesar los lmites geogrficos y tribales.
La teora y los mtodos de Lvi-Strauss se han aplicado con xito a los mitos de la India, frica, Australia

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y Oceana, as como a la antigua Grecia (el propio


antroplogo realiz un anlisis del mito de Edipo en
1955), pero an quedan muchas preguntas pendientes. En su preocupacin por las oposiciones binarias,
Lvi-Strauss abandon un campo de investigacin, el
tema de la estructura narrativa, la forma de unir los
episodios para construir una historia. En el anlisis
de Edipo asegura que la ordenacin de tales episodios
carece de importancia para la comprensin del significado de la narracin; pero es eso.cierto?
Por el contrario, de la obra del folclorista ruso Vladimir Propp y sus seguidores se desprende que la
estructura narrativa posee una importancia crucial en
el significado de todos los cuentos tradicionales,
mitos incluidos. En total, Propp ha descubierto la
existencia de treinta y un episodios o funciones que
constituyen los elementos bsicos de todos los cuentos
populares rusos. Entre ellos se cuentan la prohibicin,
la violacin de la prohibicin, la maldad, el abandono
del hogar para emprender la bsqueda, el dilogo con
colaboradores mgicos, la aparicin del villano, la huida, la persecucin y la liberacin de la persecucin.
Adems, aunque pocos de los cien relatos tradicionales
analizados por Propp contienen estas treinta y una
funciones, los episodios que aparecen en cualquier
cuento concreto siempre siguen el mismo orden. El trabajo del folclorista estadounidense Alan Dundes sobre
cuentos nativos de Norteamrica sugiere que, si bien
en este caso la lista de episodios bsicos es mucho ms
corta, tambin se aprecia una secuencia fija. Se han
obtenido resultados semejantes en las investigaciones
sobre frica, donde Lee Haring, discpulo de Dundes,
ha descubierto una secuencia de seis episodios en un
relato caracterstico de los kambas de Kenia.

Mito y cuento populares


A la hora de distinguir entre mito y cuento popular, los expertos, adems de estar divididos, suelen
ofrecer muy pocas aclaraciones. Por lo general, coinciden en que estas dos modalidades de narracin tienen
mucho en comn: ambas son productos comunales,
en el sentido de que no hay unos autores identificables, y presentan mltiples versiones. Pero, si existe
alguna diferencia entre ellas, en qu consiste? Aunque
las dos formas se entremezclan, algunos estudiosos
aplican la etiqueta de mito a los relatos annimos
que tratan de explicar los orgenes del mundo, la
sociedad y la cultura humanas. Como son temas de
inters universal, no puede sorprender que cualquiera
pueda reconocer de inmediato un mito definido como "
tal, por ajena o remota que sea la cultura de la que
proceda.
Qu condiciones sociales producen el mito en

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INTRODUCCION

MITO, HISTORIA Y LITERATURA


Mito e historia se encuentran
inextricablemente entretejidos en los
testimonios documentales de las
civilizaciones. Un ejemplo de invencin
de un mito histrico es la Eneida, del
poeta latino Virgilio, en la que
transform un relato ya existente que
vinculaba la fundacin de lo que ms
adelante constituira el imperio romano
con el exiliado troyano Eneas (vanse
pginas 172-173). En diversas culturas,
los mitos de los orgenes han servido para
reafirmar el prestigio de una comunidad.
En los comienzos de la era moderna suele
relacionarse a Hernn Corts y la relativa
facilidad con la que destruy el imperio
azteca en 1521 con un mito azteca
coetneo que predeca la llegada de unos
extranjeros blancos y barbudos con
atributos semidivinos, Se cree que
existieron mitos similares entre los incas
que podran haber influido en la cada de
su imperio, en el siglo XVI.
Al igual que el mito puede reforzar la
historia, sta puede pasar a formar parte
de la materia prima de la imaginacin
mtica. En muchos casos, la probabilidad
llega a lmites fabulosos. El cronista
William de Newburgh (h. 1198)
comenta que en su Historia de los Reyes
de Britania, Geoffrey de Monmouth
presenta el meique del rey Arturo ms
grueso que la espalda de Alejandro
Magno. Carecemos de datos reales sobre
la persona de Arturo, pero posiblemente
fue el dirigente a quien Nennio atribuye
la decisiva batalla de Mount Badon
contra los sajones (h. 500).

Arturo y los treinta reinos, ilustracin medieval de la Crnica de Perer Langroft.

INTRODUCCIN

este sentido csmico? Parece que tales relatos destacan


en dos tipos de sociedad precientfica situados en los
extremos opuestos del espectro evolutivo. Por un lado,
los encontramos en las sociedades igualitarias, sin estratificacin, que subsisten mediante la caza y la recoleccin y que, por consiguiente, son las comunidades
humanas que ms estrechamente dependen de la naturaleza. (Los ejemplos recogidos en el presente libro
provienen de los pueblos cazadores y recolecto res de
Amrica del Norte y del Sur, sureste asitico, Australia
y frica, as como de los inuit del Crculo Polar rtico.) Por otro lado, hallamos algunas de las mitologas
ms complejas en sociedades precientficas que se han
liberado lo suficiente de la dependencia de su entorno
natural como para desarrollar una jerarqua entre la
que se cuenta un sacerdocio intelectual privilegiado.
(Podramos citar como ejemplos la India, Grecia, China y el Japn de la antigedad, los dogones, bambaras
y yorubas del frica occidental, los incas de Surarnriea y los mayas y aztecas de Centroamrica, as como los
pueblos celtas y germnicos de Europa septentrional.)
El cuento popular es producto de sociedades basadas en la agricultura y con un grado de complejidad a
medio camino entre las comunidades de cazadoresrecolectores y las sociedades divididas en clases. El
contenido caracterstico del cuento popular guarda
relacin con el conflicto y los problemas sociales, no
con los temas csmicos que tratan los mitos. (Hay que
establecer una clara distincin entre los cuentos
populares, annimos y de transmisin oral, y los
cuentos de hadas, creaciones literarias del romanticismo decimonnico.)
El cuento popular tpico encierra un mensaje social:
puede centrarse, por ejemplo, en el conflicto entre el
empuje juvenil y la autoridad de los mayores, pero, en
muchos casos, estos relatos tambin tienen ecos de
las fases anteriores de la evolucin social. En los cuentos populares eslavos (muchos de los cuales se remontan a una poca en la que los rusohablantes an no
constituan un grupo tnico distinto, hace siete u ocho
siglos, e incluso a antes de la aparicin de los eslavos,
en el siglo V), la presencia de la ogresa Baba Iaga refleja el culto a una diosa asociada con la muerte y los
infiernos. De igual modo, los mitos sobre manzanas
doradas, que tambin se encuentran en los cuentos
eslavos, estn relacionados con un culto solar desaparecido hace mucho tiempo y, posiblemente, con creencias an ms antiguas vinculadas a los viajes a los
infiernos que emprende el chamn de la tribu. Tambin pueden hallarse antiguas asociaciones con el chamanismo en la frecuente aparicin en los cuentos de
Rusia y de otros pases europeos de la metamorfosis de
seres humanos en animales y viceversa (como en el
caso dellicntropo).

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Para simplificar, podramos decir que los cuentos


populares son mitos domesticados, historias construidas con elementos mticos que persiguen un doble
objetivo: entretener y extraer una moraleja sobre la
sociedad humana.

La creacin de mitos
Una de las ventajas de los trabajos de campo que realizan actualmente antroplogos y folcloristas consiste en
que ya no se consideran los mitos y cuentos populares
equivalentes primitivos de los textos impresos, como
ocurra en el siglo XIX. Por el contrario, gracias a las
investigaciones sobre las mltiples sociedades rurales y
tribales del mundo entero en las que los mitos siguen
vivos se ha comprendido
el carcter cambiante y
dinmico de la narracin oral. En cierto sentido, cada
vez que se cuenta un mito o un cuento popular, se
produce una nueva creacin. El momento de la composicin coincide con el momento en que se cuenta:
un poema se compone durante la acruacin, no para
ella.
Lo anterior no equivale a decir que el poema, el
cuento o el mito se creen por entero de la nada. Se
extraen de una almacn de ideas e imgenes originadas
en incontables actuaciones anteriores, que existen en la
memoria del narrador, pero no slo en la suya, sino en
la de todos aquellos que lo escuchan y participan en la
narracin, ya que la produccin del mito y el cuento
popular en el transcurso de la narracin no es slo
tarea de un individuo, sino de todo un grupo.
El pblico suele participar en la creacin de relatos mediante preguntas y comentarios que estimulan
la memoria y la imaginacin del narrador, circunstancia que comprend al participar en esta actividad con
un grupo de fipas del suroeste de Tanzania, en frica
oriental.

Mito y leyenda
Pero, qu se puede decir de la leyenda, otro concepto
que en muchos casos se contrapone al de mito? Por lo
general, los expertos coinciden en que una leyenda
es, en principio, un relato literario basado en un acontecimiento o personaje supuestamente histricos que
contienen elementos o temas de una narracin mtica
anterior transmitida por tradicin oral. Los relatos
legendarios se encuentran en el mundo entero, en las
culturas con tradiciones literarias antiguas, como en
China, Japn, India, Mesopotamia, Egipto, Grecia,
Roma y la Britania celta. Como ejemplo de la tradicin celta de Irlanda podramos citar la epopeya nacional Tin B Cualinge (El asalto al ganado de Cooley),
obra maestra de la literatura repleta de motivos mti-

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INTRODUCCION

coso Otro ejemplo del gnero, ms famoso, es el ciclo de


leyendas del estudioso ingls del siglo XII Geoffrey
de Monmouth, basado en las hazaas de Arturo, jefe de
los britnicos en las guerras contra los invasores sajones. En las historias del rey Aturo y los caballeros de la
Tabla Redonda hay mltiples alusiones a la mitologa
celta prehistrica, como las visitas de Arturo al reino
de los muertos en busca de una caldera mgica (el
Santo Grial), e incluso sugieren que el relato del rey y
los caballeros podra remontarse
a una poca muy
anterior a la aparicin de los celtas en la historia. Se
tiene constancia de narraciones similares en las tradiciones de Escitia (la actual Rumania) y en los relatos
de las hazaas de jimmu-tenno,
primer emperador
mtico de Japn (vase p. 122).
Las tres categoras -mito,
cuento popular y leyenda- se encuentran entremezcladas, como hemos visto: tanto el cuento popular como la leyenda pueden
cimentarse en elementos mticos, o estar salpicados de
stos, y en el presente libro, si bien nos hemos centrado en el mito, hacemos incursiones
en el cuento
popular (sobre todo el de Europa central y oriental) y
en la leyenda (especialmente la de Japn, Roma y las
regiones celtas).

La atraccin imperecedera del mito


Ahora podemos volver a la pregunta que se planteaba
al principio de la Introduccin:
cmo se explica la
atraccin que sigue ejerciendo el mito?
Un campo frtil para la creacin de mitos es el tipo
de sociedad de pequea escala en la que las personas
son ms o menos iguales y en la que existe una especializacin ocupacional o una estructura de clases escasa. Lo ms cercano al especialista en estas sociedades
viene representado por el chamn, el experto en explorar los mundos invisibles situados por encima y por
debajo de los dominios humanos y en ofrecer a todos
la sabidura y el conocimiento
que adquiere en tales
lugares. En cierto sentido, la tarea del chamn se ase-

meja a la del cientfico moderno, pues se basa en la


acumulacin de experiencia que obtiene directamente
mediante la experimentacin, y tambin a la del sacerdote, que se ocupa de los dominios del espritu. Pero
el chamn posee asimismo una libertad creativa que
no caracteriza ni al cientfico ni al sacerdote de nuestra
sociedad, sino que ms bien pertenece al artista. El
mundo del mito tiene su origen en el arte cientfico y
religioso del chamn, y su aspecto ms destacado es el
del juego.
Los cambios de forma (como los relatos de los inuit
sobre hombres que se transforman
en osos polares)
ejemplifican
este espritu ldico. A medida que las
mitologas fueron configurando
una casta de actores
divinos con funciones especializadas, la transformacin ldica poda ser un rasgo caracteriolgico general
(como en el caso de los distintos miembros del panten griego) o especializarse en el papel del embustero
(el coyote o el cuervo entre los indios norteamericanos, Loki entre las divinidad es nrdicas, Eshu o Elegba entre los pueblos del frica occidental). En otros
lugares de frica, el embustero se ha domesticado y ha
adquirido la forma de un personaje de cuento, la astuta liebre, figura que tambin aparece en el conejo Brer
de la tradicin oral de la Amrica negra.
En mi opinin, el juego creativo constituye la esencia
misma de la invencin de mitos. Aunque ste cambia y
se desarrolla sin cesar, nunca pierde el contacto con sus
races, que se adentran en la experiencia del chamn tribal. Como esta experiencia se centra en las interconexiones entre todos los aspectos de la vida -visibles
e
invisibles, terrestres y celestes, humanos, animales,
vegetales y minerales-,
el mito slo puede tener un
carcter global, un alcance csmico y, por consiguiente,
registra y transmite el significado en el sentido ms profundo. Pero tal significado, al provenir de una tradicin
humana mundial irrevocablemente igualitaria (no jerrquica y no autoritaria), juega con el oyente o el lector
en lugar de imponerse. En esto radica, en mi opinin,
el secreto de su atraccin, universal e imperecedera.