Sie sind auf Seite 1von 3

sehepunkte 9 (2009), Nr.

9
Rezension: Vier Biografien zu Johannes Calvin
Das Calvinjahr 2009 hat zu neuer und vorher vielfach nicht geahnter Aufmerksamkeit fr den
Reformator Johannes Calvin gefhrt. Ein Hinweis darauf sind - neben allgemeineren Einfhrungen,
die auch biografische Skizzen enthalten - vor allem die hier wahrgenommenen vier Biografien.
Abgesehen vom Werk von Neuser, der nur den jungen Calvin traktiert, thematisieren alle anderen
die gesamte Lebenszeit. Alle Biografien bieten zuverlssige Einfhrungen in Leben und Werk
Calvins, unterscheiden sich aber betrchtlich voneinander.
Der Heidelberger Kirchenhistoriker Christoph Strohm hat das krzeste Werk vorgelegt, das in der
Wissen-Reihe bei C.H. Beck erschienen ist und sich an diesem Format auch orientiert. Strohm
beginnt mit einer bersicht ber die kontroversen Beurteilungen Calvins, die sowohl
verleumderische wie auch hagiografische Zge tragen - und er will deshalb "die Spannungen, die
Person und Lebensweg kennzeichnen, nicht auflsen, sondern [...] herausarbeiten und zu erklren
suchen." (11) Das erklrt wohl auch den formalen Aufbau seines Werkes: Der sorgfltige und przise
Nachvollzug der Lebensstationen Calvins wird unterbrochen durch zwei Kapitel, die sich der
Kirchenzucht und den reformatorischen Auseinandersetzungen widmen. berhaupt wird der
Kirchenzucht in der Biografie von Strohm in Relation zum Umfang der Gesamtbiografie der breiteste
Raum eingerumt. Hieran ist aber auch besonders gut die bei Strohm stark fokussierte Frage der
Verhltnisbestimmung zwischen den Genfer Rten und Calvins Betonung der Eigenstndigkeit der
Kirche zu erkennen. Es wird deutlich, dass manche in Genf entstandenen Konflikte auf die vielfach
noch nicht erfolgte Feinabstimmung zwischen den zustndigen Gremien zurckzufhren sind und
sich im Laufe der Zeit immer weiter und besser einspielten. Aber nicht nur die Genfer Verhltnisse,
auch Calvins Persnlichkeit wird hier deutlich: "Er verfgte ber einen auerordentlichen
Gestaltungswillen und konnte Widerspruch nur schwer oder gar nicht ertragen. [...] Er sah sich als
Werkzeug Gottes, das nicht in eigener Verantwortung, sondern im Auftrag handelte." (67) Das
theologische Werk Calvins ist in der Biografie ein Nebenschauplatz; Strohm stellt weniger die Inhalte
als die Einflsse dar. Und diese sieht er im Humanismus, in seiner juristischen Ausbildung und bei
Luther und Bucer - letzterer spielt in der Prgung von Calvins reformatorischer Konzeption eine
wesentliche Rolle, weshalb der Straburger Zeit auch das ausfhrlichste Kapitel gewidmet ist. Ein
kleiner Hinweis am Rande: Strohm gibt (52) einen Hinweis auf mehrere Kinder, die Calvin und
Idelette de Bure gehabt haben sollen und die nach der Geburt verstorben seien; entweder liegt hier
ein Irrtum oder eine neue Quelleninformation vor.
Der niederlndische Kirchenhistoriker Herman Selderhuis hat die wohl fr den deutschen
wissenschaftlichen Markt ungewhnlichste Biografie vorgelegt. Ungewhnlich ist dabei nicht der rein
chronologische Aufbau, sondern eher der Blickwinkel und die Sprache. Die niederlndische
Originalfassung macht das Vorgehen von Selderhuis fast noch deutlicher als der lange deutsche
Untertitel: Calvin - ein Mensch. Der deutsche Untertitel (Mensch zwischen Zuversicht und Zweifel)
akzentuiert mehr als der niederlndische eine Distanz, die Selderhuis in seinem Buch
programmatisch nicht einnehmen will. Seine Biografie ist gekennzeichnet durch eine Sichtweise
ganz aus der Perspektive Calvins, weshalb Selderhuis auch mit einer Flle an Zitaten vor allem aus
den Briefen Calvins arbeitet, die er organisch einbindet. Dabei ist es keine historisierende Biografie.

Vielmehr wird der Leser des 21. Jahrhunderts immer wieder angeredet, weil er einerseits die
Wirkungsgeschichte des Calvinismus und die Ereignisse in Genf unterscheiden und zuweilen auch als
Wirkung von Calvin her verstehen soll (manchmal ist bei der Wirkungsgeschichte das Kolorit des
niederlndischen Reformiertentums deutlich zu greifen) und andererseits nicht die Mastbe der
Gegenwart zu Urteilskriterien ber Ereignisse des 16. Jahrhunderts machen soll. Ungewhnlich fr
deutschsprachige wissenschaftliche Bcher ist die das gesamte Buch prgende Ausdrucksweise, die
vielfach als recht salopp zu charakterisieren ist. "Darum bekam er schon Hautausschlge" (115) heit
es ber Luther im Blick auf dessen Wahrnehmung der radikalen Reformation - oder ber Calvin:
"Calvin schrieb jedoch so viel, dass er das Schreiben manchmal grndlich satt hatte." (199) Aufgrund
der die Person Calvins und ihre Sichtweise zum Ausgangspunkt machenden Biographie hat Selderhuis
deshalb auch immer wieder kleinere unvermeidliche Werturteile eingebaut; so heit es im Blick auf
die Umsetzung der Kirchenordnung in Genf: "Leider wollte der Rat jedoch nicht alle Vorschlge
Calvins annehmen." (147) Diese fhren dazu, dass die Biografie zuweilen einen leicht apologetischen
Eindruck vermittelt.
Die "Leben und Werk Johannes Calvins" betitelte Biografie des Zrcher Kirchenhistorikers Peter
Opitz sucht anders als beide vorher genannten die Wirkungsgeschichte Calvins so weit wie mglich
auen vor zu lassen. Stattdessen wird mehr noch als bei Strohm und Selderhuis das Umfeld Calvins
in die Darstellung seines Lebenswegs einbezogen; das betrifft vor allem die Einbettung in das
Schweizer Kolorit. Es gelingt Opitz dadurch, Calvin in den Kontext der gesamten sddeutschen,
franzsischen und vor allem eidgenssischen Reformation einzubetten: "Hier geht es immer auch um
persnliche Freundschaften und Abneigungen, um theologische berzeugungen und Gesprche, und
nicht zuletzt um politische Machtverhltnisse." (9) Der Aufbau ist streng chronologisch am Leben
Calvins entwickelt und verzichtet deshalb auch auf ein Kapitel zur Wirkungs- oder Vorgeschichte.
Sehr interessant ist das verhltnismig ausfhrliche III. Kapitel geworden, das - auch aufgrund der
intensiven Kenntnisse des Verfassers - sich der Zeit 1535 bis 1538 widmet und Calvins Weg "im
Krftefeld der zwinglisch-oberdeutschen Reformation" (34) aufarbeitet. Opitz wei, dass aufgrund
der sprlichen Quellenlage die meisten Biografien Calvins seiner Basler Zeit wenig Aufmerksamkeit
widmen, und hlt es doch fr wichtig, den neuen "Kommunikationsraum" und das neue
"Beziehungsnetz" (34 - dieser Begriff fllt des fteren) zu analysieren. Dass es dabei nicht nur zu
persnlichen Kontakten kam, sondern dass dies auch Calvins Theologie schon frhzeitig beeinflusste,
wird nach Auffassung von Opitz bereits in der ersten Fassung der Institutio von 1536 deutlich, die er
als "Zeugnis einer kreativen Synthese der grundlegenden reformatorischen Einsichten sowohl der
Wittenberger wie aus der zwinglisch-oberdeutschen Reformation auf dem Boden des franzsischen
Bibelhumanismus" (41) wertet. Opitz sieht somit bereits in der Frhphase Calvins diesen insgesamt
weniger stark von Luther beeinflusst - hier sieht beispielsweise Strohm Calvin viel strker an Luther
orientiert. Mit der berschrift "Als Mitarbeiter Farels in Genf" (42) wirft Opitz ein ebenso
ungewohntes Licht auf die Jahre 1536 bis 1538, um diese Zeit nicht im Lichte des zweiten
Aufenthalts Calvins in Genf zu verstehen. Diese letzte Periode berschreibt Opitz mit "Im Dienst der
Genfer Kirche" (70) und ordnet so die verschiedenen Ttigkeiten einschlielich der Kirchenzucht
dieser Intention zu.
Von den drei genannten Biografien unterscheidet sich das Werk des emeritierten Mnsteraner
Kirchengeschichtlers Wilhelm Neuser. Einerseits bietet es keine umfassende Biografie wie die vorher
genannten Werke und andererseits ist es mit ca. 350 Seiten auch keine Einfhrung, sondern arbeitet

vielfach mit bisher weitgehend unausgewerteten Quellen und kommt so zu neuen Anstzen in
Einzelfragen. Nur einige Aspekte der sehr materialreichen Arbeit, die oft zu weiteren
Schlussfolgerungen einldt, seien hervorgehoben. Eine Grundthese in der Entwicklung Calvins ist
nach Neuser, dass Calvin sich in einem vierstufigen Prozess zum Reformator entwickelt habe. Die
von Calvin in der Vorrede seines Psalmenkommentars selbst so genannte "subita conversio ad
docilitatem" ist fr Neuser ein Schlsseltext fr seine These, die er anhand verschiedener
Interpretationen erhrtet. Abgeschlossen ist der Prozess 1536 mit der ffentlichen Herausgabe der
ersten Institutio-Fassung. Aus den vielen Hinweisen sei nur eine ausgewhlt: Die in der
Verfasserschaft umstrittene Cop-Rede wird von Neuser eindeutig Calvin zugeschrieben, aber sie ist
nur als Dokument auf dem Wege zu einer reformatorischen Theologie zu verstehen. Calvin ist hier
nach Neusers Auffassung von Melanchthon beeinflusst, wobei entscheidende reformatorische
"Marker" (etwa beim Gesetzesverstndnis) noch fehlen. Auch bei der Interpretation der ersten
Institutio-Ausgabe von 1536 setzt Neuser eigene Akzente. So bestreitet er die fr die 1536er
Institutio weitgehend behauptete Abhngigkeit von Luther oder Melanchthon, sondern sieht bei
Calvin mit dessen Zentralstellung des Grundsatzes der Selbst- und Gotteserkenntnis Gesetz und
Evangelium viel enger miteinander verwoben als dies bei den Wittenberger Reformatoren der Fall
sei. Mit diesen Hinweisen wird Neusers Vorgehen deutlich: Er liefert eine vor allem an der
theologischen Entwicklung Calvins interessierte Interpretation zahlreicher Aussagen Calvins. Ob sich
Neusers Thesen durchsetzen werden, bleibt abzuwarten - spannend sind sie allemal. Bedauerlich
ist, dass das Werk mit einer Flle von Druckfehlern aufwartet.
Rezension ber:
Christoph Strohm: Johannes Calvin. Leben und Werk des Reformators (= C.H. Beck Wissen; 2469), Mnchen: C.H.Beck 2009,
128 S., 3 Abb., 2 Karten, ISBN 978-3-406-56269-3, EUR 7,90
Herman J. Selderhuis: Johannes Calvin. Mensch zwischen Zuversicht und Zweifel. Eine Biografie, Gtersloh: Gtersloher
Verlagshaus 2009, 320 S., ISBN 978-3-579-06489-5, EUR 24,95
Peter Opitz: Leben und Werk Johannes Calvins, Gttingen: Vandenhoeck & Ruprecht 2009, 176 S., ISBN 978-3-525-55000-7,
EUR 16,90
Wilhelm H. Neuser: Johann Calvin. Leben und Werk in seiner Frhzeit 1509-1541 (= Reformed Historical Theology; Vol. 6),
Gttingen: Vandenhoeck & Ruprecht 2009, 352 S., ISBN 978-3-525-56915-3, EUR 79,90

Rezension von:
Georg Plasger
Fachbereich 1 / Ev. Theologie, Universitt Siegen
Empfohlene Zitierweise:
Georg Plasger: Vier Biografien zu Johannes Calvin (Rezension), in: sehepunkte 9 (2009), Nr. 9 [15.09.2009], URL:
http://www.sehepunkte.de/2009/09/15797.html
Bitte geben Sie beim Zitieren dieser Rezension die exakte URL und das Datum Ihres letzten Besuchs dieser Online-Adresse
an.