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Albert

Einstein
fue
un fsico alemn de
origen judo,
nacionalizado
despus suizo y estadounidense. Es considerado como el cientfico ms conocido y popular del siglo
XX.1 2
En 1900 el fsico alemn Max Planck introdujo la idea de que la energa estaba cuantizada, con el
fin de derivar una frmula para la dependencia de la frecuencia observada con la energa emitida por
un cuerpo negro. En 1905, Einstein explic el efecto fotoelctrico con un postulado sobre que luz o
ms especficamente toda la radiacin electromagntica puede ser dividida en un nmero finito de
cuantos de energa, que son localizados como puntos en el espacio.
ara explicar el efecto fotoelctrico, es decir, la emisin de electrones por un material cuando se le
ilumina con radiacin electromagntica, postul que la luz est formada por partculas cunticas
individuales (fotones), basndose en la hiptesis cuntica de Planck (1900).
El efecto fotoelctrico fue descubierto y descrito por Heinrich Hertz, en 1887, al observar que el arco
que salta entre dos electrodos conectados a alta tensin alcanza distancias mayores cuando se
ilumina con luz ultravioleta que cuando se deja en la oscuridad. La explicacin terica fue hecha
por Albert Einstein, quien public en 1905 el revolucionario artculo Heurstica de la generacin y
conversin de la luz, basando su formulacin de la fotoelectricidad en una extensin del trabajo
sobre los cuantos de Max Planck.
Introduccin[editar]
Cuando Einstein recibi el Premio Nobel en 1921, fue su explicacin sobre el efecto fotoelctrico y
no su artculo sobre la relatividad especial lo que se citara. Quiz fuera debido en parte a la negativa
de los cientficos a aceptar la teora especial despus de tan poco tiempo. An as, su anlisis del
efecto fotoelctrico en su artculo Heurstica de la generacin y conversin de la luz es de por s un
trabajo revolucionario. Al explicar un efecto que contradeca las creencias de su tiempo sobre la
naturaleza de la luz, Einstein contribuy a la visin global de hoy en da sobre el mundo subatmico,
que no slo el hombre de la calle, sino incluso los propios fsicos tienen problemas en imaginar.
Heinrich Hertz (1857-1894), cientfico alemn, fue el primero en observar el efecto fotoelctrico, en
1887, mientras trabajaba en la generacin de ondas de radio. Inform esta observacin pero no se
dedic a explicarla
Al incidir luz ultravioleta sobre el ctodo metlico (fotoctodo) se detecta el paso de una corriente
elctrica. Se trata de electrones que abandonan el ctodo (colector) y se dirigen al nodo a travs
del vaco dentro del tubo. Los electrodos se hallan conectados a una diferencia de potencial de slo
unos pocos voltios.
La teora electromagntica clsica considera que la radiacin de mayor intensidad (o brillo, si es
visible), que corresponde a ondas de mayor amplitud, transporta mayor energa. Esta energa se
halla distribuida uniformemente a lo largo del frente de onda. La intensidad es igual a la energa que
incide, cada unidad de tiempo, en una unidad de superficie.

Planck haba llegado a la conclusin de que el traspaso de energa entre la materia y la radiacin en
el cuerpo negro ocurra a travs de paquetes de energa. Sin embargo, no quiso admitir que la
energa radiante una vez desprendida de la materia tambin viajaba en forma corpuscular. Es decir
que sigui considerando a la radiacin que se propaga como una onda clsica.
En 1905, Albert Einstein fue un paso ms all al explicar completamente las caractersticas del efecto
fotoelctrico. Para ello retom la idea del cuanto de energa de Planck, postulando que:

La radiacin electromagntica est compuesta por paquetes de energa o fotones. Cada fotn
transporta una energa E= v . h , donde v es la frecuencia de la radiacin y h es la constante de
Planck.
Cuando un fotn incide sobre el metal, transfiere toda su energa a alguno de los electrones. Si esta
energa es suficiente para romper la ligadura del electrn con el metal, entonces el electrn se
desprende. Si el fotn transporta ms energa de la necesaria, este exceso se transforma en energa
cintica del electrn:
Expresado en frmula matematica es: Ecintica = h . v Eextraccin donde Eextraccin es la
energa necesaria para vencer la unin con el metal.
Esta teora explica perfectamente los hechos observados:
1. Si la frecuencia de la radiacin es baja (como en la luz visible), los fotones no acarrean la
suficiente energa como para arrancar electrones, aunque se aumente la intensidad de la luz o el
tiempo durante el cual incide.

Para cada tipo de material existe una frecuencia mnima por debajo de la cual no se produce el
efecto fotoelctrico.
2. Si la frecuencia de la radiacin es suficiente para que se produzca el efecto fotoelctrico, un
crecimiento de la intensidad hace que sea mayor el nmero de electrones arrancados (por ende ser
mayor la corriente), pero no afecta la velocidad de los electrones.
Aumentar la intensidad de la luz equivale a incrementar el nmero de fotones, pero sin aumentar la
energa que transporta cada uno.
3. Segn la teora clsica, habra un tiempo de retardo entre la llegada de la radiacin y la emisin
del primer electrn. Ya que la energa se distribuye uniformemente sobre el frente de la onda
incidente, sta tardara al menos algunos cientos de segundos en transferir la energa necesaria. La
teora de Einstein, en cambio, predice que:
Una radiacin de frecuencia adecuada, aunque de intensidad sumamente baja, produce emisin de
electrones en forma instantnea.
Pasaron diez aos de experimentacin hasta que la nueva teora fue corroborada y aceptada. Se
determin el valor de h a partir de experiencias de efecto fotoelctrico y se encontr que concordaba
perfectamente con el valor hallado por Planck a partir del espectro de radiacin de cuerpo negro.
Desde ese momento los fsicos aceptaron que, si bien la luz se propaga como si fuera una onda, al
interactuar con la materia (en los procesos de absorcin y emisin) se comporta como un haz de
partculas. Esta sorprendente conducta es lo que se ha llamado lanaturaleza dual de la luz. Esto
muestra que las ideas surgidas del mundo macroscpico no son aplicables al inimaginable mundo de
lo diminuto.

Con radiacin ultravioleta de diferentes intensidades, los electrones salen del metal con la misma
velocidad. La radiacin ms intensa arranca mayor nmero de electrones. Esta observacin tambin
resultaba inexplicable.

Con luz ultravioleta, aun de baja intensidad, los electrones son arrancados prcticamente en forma
instantnea, aunque la Fsica clsica predeca un tiempo de retardo hasta que los tomos
absorbieran la energa necesaria para expulsar el electrn. Con luz visible este fenmeno no se

observa, aunque se aumente la intensidad de la luz y se ilumine durante mucho tiempo, como para
que el tomo absorba bastante energa. Esta observacin resultaba inexplicable.
EXPLICACION FISICA DEL FENOMENO
La dualidad onda-corpsculo, tambin llamada dualidad onda-partcula es un fenmeno
cuntico, bien comprobado empricamente, por el cual muchas partculas pueden exhibir
comportamientos tpicos de ondas en unos experimentos mientras aparecen como corpsculos
compactos y localizados en otros experimentos. Dado ese comportamiento dual, es tpico de los
objetos mecanocanticos, donde algunas partculas pueden presentar interacciones muy localizadas
y como ondas exhiben el fenmeno de la interferencia.
De acuerdo con la fsica clsica existen diferencias claras entre onda y partcula. Una partcula tiene
una posicin definida en el espacio y tiene masa mientras que una onda se extiende en el espacio
caracterizndose por tener una velocidad definida y masa nula.
Actualmente se considera que la dualidad onda-partcula es un concepto de la mecnica cuntica
segn el cual no hay diferencias fundamentales entre partculas y ondas: las partculas pueden
comportarse como ondas y viceversa. (Stephen Hawking, 2001)
Este es un hecho comprobado experimentalmente en mltiples ocasiones. Fue introducido por LouisVictor de Broglie, fsico francs de principios del siglo XX. En 1924 en su tesis doctoral, inspirada en
experimentos sobre la difraccin de electrones, propuso la existencia de ondas de materia, es decir
que toda materia tena una onda asociada a ella. Esta idea revolucionaria, fundada en la analoga
con que la radiacin tena una partcula asociada, propiedad ya demostrada entonces, no despert
gran inters, pese a lo acertado de sus planteamientos, ya que no tena evidencias de producirse.
Sin embargo, Einstein reconoci su importancia y cinco aos despus, en 1929, De Broglie recibi el
Nobel en Fsica por su trabajo.
Su trabajo deca que la longitud de onda de la onda asociada a la materia era:
donde es la constante de Planck y es el momento lineal de la partcula de materia.
En general siendo la velocidad de la partcula, su masa y el factor de Lorentz
Si la velocidad de la partcula es despreciable respecto de la velocidad de la luz, el factor de Lorentz
es prcticamente la unidad y el momento lineal se puede calcular mediante la aproximacin clsica
no relativista
El efecto fotoelctrico fue uno de los primeros efectos fsicos que puso de manifiesto la dualidad
onda-corpsculo caracterstica de la mecnica cuntica. La luz se comporta como ondas pudiendo
producir interferencias y difraccin como en el experimento de la doble rendija de Thomas Young,
pero intercambia energa de forma discreta en paquetes de energa, fotones, cuya energa depende
de la frecuencia de la radiacin electromagntica. Las ideas clsicas sobre la absorcin de radiacin
electromagntica por un electrn sugeran que la energa es absorbida de manera continua. Este tipo

de explicaciones se encontraban en libros clsicos como el libro de Millikan sobre los electrones o el
escrito por Compton y Allison sobre la teora y experimentacin con rayos X. Estas ideas fueron
rpidamente reemplazadas tras la explicacin cuntica de Albert Einstein.
En 1905, Einstein logr una notable explicacin del efecto fotoelctrico, un experimento hasta
entonces preocupante que la teora ondulatoria era incapaz de explicar. Lo hizo postulando la
existencia de fotones, cuantos de luz con propiedades de partculas.
En el efecto fotoelctrico se observaba que si un haz de luz incida en una placa de metal
produca electricidad en el circuito. Presumiblemente, la luz liberaba los electrones del metal,
provocando su flujo. Sin embargo, mientras que una luz azul dbil era suficiente para provocar este
efecto, la ms fuerte e intensa luz roja no lo provocaba. De acuerdo con la teora ondulatoria, la
fuerza o amplitud de la luz se hallaba en proporcin con su brillantez: La luz ms brillante debera ser
ms que suficiente para crear el paso de electrones por el circuito. Sin embargo, extraamente, no lo
produca.
Einstein lleg a la conclusin de que los electrones eran expelidos fuera del metal por la incidencia
de fotones. Cada fotn individual acarreaba una cantidad de energa E, que se encontraba
relacionada con la frecuencia de la luz, mediante la siguiente ecuacin:
donde h es la constante de Planck (cuyo valor es 6,626 1034 Js). Solo los fotones con una
frecuencia alta (por encima de un valor umbral especfico) podan provocar la corriente de
electrones. Por ejemplo, la luz azul emita unos fotones con una energa suficiente para arrancar los
electrones del metal, mientras que la luz roja no. Una luz ms intensa por encima del umbral mnimo
puede arrancar ms electrones, pero ninguna cantidad de luz por debajo del mismo podr arrancar
uno solo, por muy intenso que sea su brillo.
Einstein gan el Premio Nobel de Fsica en 1921 por su teora del efecto fotoelctrico.
Dicho efecto fotoelctrico consiste en la emisin de electrones por parte de un metal al ser
irradiado

con

radiacin

electromagntica.

Sin

embargo,

no

sirve

cualquier

radiacin

electromagntica: tiene que tener una determinada frecuencia, denominada frecuencia umbral. Por
debajo de dicha frecuencia umbral no se produce efecto fotoelctrico, aunque aumentemos
muchsimos la intensidad de la radiacin. Por encima de la frecuencia umbral s que se produce
elefecto fotoelctrico y la emisin de electrones es mayor a medida que aumentamos la
intensidad de la radiacin.
Cabe destacar que cada metal presenta una frecuencia umbral caracterstica.
La ecuacin de Einstein para el efecto fotoelctrico es:

La dualidad onda-corpsculo, tambin llamada dualidad onda-partcula, postula que todas


las partculas presentan propiedades de onda y partcula. Ms especficamente:
Como partculas pueden presentar interacciones muy localizadas.
Como ondas exhiben el fenmeno de la interferencia.
De acuerdo con la fsica clsica existen diferencias entre onda y partcula. Una partcula ocupa un
lugar en el espacio y tiene masa mientras que una onda se extiende en el espacio caracterizndose
por tener una velocidad definida y masa nula.
Actualmente se considera que la dualidad onda-partcula es un concepto de la mecnica cuntica
segn el cual no hay diferencias fundamentales entre partculas y ondas: las partculas pueden
comportarse como ondas y viceversa.
En noviembre de 1922 se anunci que el Premio Nobel de Fsica correspondiente al ao 1921 sera
otorgado a Albert Einstein por sus aportaciones a la Fsica Terica, en especial por su
descubrimiento de la ley del efecto fotoelctrico.
Tras revolucionar la fsica durante los primeros compases del siglo XX, pareca evidente que Einstein
sera galardonado un da con el Premio Nobel. Sin embargo resulta chocante que este
reconocimiento tardara tanto tiempo en llegar y que adems le fuera otorgadoespecialmente por su
descubrimiento del efecto fotoelctrico.
Para explicar este efecto, Einstein postul que la luz se transporta en diminutos paquetes, aportando
as una semilla que contribuira al desarrollo de la fsica cuntica. La introduccin de este
revolucionario concepto supone de por s suficiente mrito para recibir el prestigioso premio, aunque
parece extrao que el Comit Nobel no aprovechara la ocasin para reconocer el mayor de sus
aportes: introducir un cambio radical en la forma que tenemos de concebir el espacio, el tiempo y la
energa. Por qu se lleg a esta situacin?