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"Quando o mundo estiver unido na busca do conhecimento, e no mais lutando
por dinheiro e poder, ento nossa sociedade poder enfim evoluir a um novo
nvel."

COMO MENTIR COM ESTATSTICAS


Por DARREL HUFF
Ilustrado por Irving Geis

Traduzido por Alda B. S. Campbell


Edies Financeiras S.A.

Rio de Janeiro, 1968


Traduo de How to Lie with Statistics
1964, relanado em 1993

PENSAMENTOS
H trs espcies de mentiras:
Mentiras, Mentiras Descaradas e Estatsticas
Disraeli
O raciocnio estatstico ser um dia to necessrio cidadania eficaz como a
capacidade de ler e escrever.
H.G.Wells
No so as coisas que ignoramos que nos atrapalham, mas as que conhecemos.
Artemus Ward
Nmeros arredondados so sempre falsos.
Samuel Johnson
Tenho um grande assunto (Estatstica) para escrever, mas sinto grandemente
minha incapacidade de torn-lo inteligvel, sem sacrficar a preciso e a
profundidade.
Sir Francis Galton

INTRODUO
"AQ UI H UM MONTE DE CRIMES" resmungou meu sogro quando se
mudou de Iowa para a Califrnia. E havia: No jornal que ele lia. um jornal que
no deixa passar um crimezinho na Califrnia, e que devotaria muito mais
espao a um crime cometido em Iowa do que os maiores jornais de l.
A concluso de meu sogro era estatstica, de maneira informal. Baseava-se numa
amostra, uma amostra extraordinariamente tendenciosa. Como muitas outras
estatsticas infinitamente mais ambiciosas e sofisticadas, sofria do mal da prindicao: considerava que o espao devotado por um jornal ao crime era uma
medida da taxa de criminalidade.
Alguns invernos atrs, uma dzia de investigadores apresentou
independentemente nmeros sobre plulas anti-histaminicas. Cada um
demonstrou que uma considervel percentagem de resfriados curava-se aps o
tratamento. Criou-se uma grande onda, pelo menos nos anncios, e iniciou-se
mais um "lanamento de sucesso" de um produto mdico. Baseava-se numa
esperana sempre ressuscitvel, e tambm numa curiosa recusa de examinar as
estatsticas passadas sobre um fato j bem conhecido, de longa data. Como o
humorista Henry G. Felsen (que no tem qualquer pretenso de ser autoridade
mdica) indicou recentemente, "um resfriado adequadamente tratado dura sete
dias, mas deixado a si mesmo, cura-se em uma semana".
Assim sucede com muito do que se l ou se escuta. Mdias, relaes, tendncias,
grficos, tabelas, nem sempre so o que parecem. Pode haver neles mais do que
aparenta, mas pode tambm haver muito menos.
A linguagem secreta da Estatstica, com tanto apelo nossa cultura "baseada em
fatos", empregada para sensacionalizar, inflar, confundir e supersimplificar.
Mtodos e termos estatsticos so necessrios para relatar os dados das tendncias
sociais e econmicas, das condies dos negcios, da "opinio", das pesquisas,
dos censos. Mas sem redatores que utilizem as palavras com honestidade e
compreenso, e sem leitores que saibam o que significam, o resultado s poder
ser o absurdo semntico.
Nos escritos populares sobre assuntos cientficos, a maltratada Estatstica est
quase substituindo a figura do heri de guarda-p branco, esbaforindo-se sem
parar, sem ganhar horas-extras, num sombrio laboratrio. A Estatstica se parece
cada vez mais com o cosmtico barato que tenta tornar atraente a amarfanhada
cortes. Uma estatstica bem embrulhada, melhor ainda que a "grande mentira"
de Hitler,( {1}) leva a falsas concluses, mas ningum pode acusar o seu
utilizador.
Este livro uma espcie de cartilha de como utilizar a estatstica para enganar.

Pode parecer muito com um Manual para Vigaristas. Talvez eu possa justific-lo
como se fosse um arrombador aposentado, cujas reminiscncias publicadas
equivalessem a um curso de formao de arrombadores de fechaduras com
abafamento do som das marteladas: os criminosos j conhecem estes truques;
so os homens de bem que precisam aprend-los, para sua autodefesa.

CAPTULO 1
A AMOSTRA COM
TENDENCIOSIDADE
INTRODUZIDA

"O ex-estudante de Yale, formado em 1924, ganha em mdia 25.111 dlares por
ano", afirmou o Time, comentando algo publicado no Sun de Nova Iorque.
timo !
Mas... espere a! Que significa este nmero impressionante? Ser prova - como
parece ser - de que, se meu filho for mandado para Yale, eu no mais terei que
trabalhar depois de velho, e ele, menos ainda?
Duas coisas nesse nmero saltam aos olhos, se lermos a notcia desconfiados:
(1) Sua preciso surpreendente.
(2) to bom que no deve ser verdade.
muito improvvel que a renda mdia de qualquer grupo muito espalhado seja
conhecida com preciso, at o ltimo dlar. No muito provvel que voc
mesmo saiba qual foi sua renda no ano passado, to precisamente, a menos que
seja originria de salrio. E rendas de 25 mil dlares dificilmente adviro de
salrios; as pessoas situadas em tal alquota muito provavelmente tm
investimentos diversificados.
Alem disso, esta linda mdia, sem dvida, calculada a partir das quantias que os
ex-Yaleistas disseram que receberam. Mesmo que fossem juramentados
verdade, em seu tempo de estudante, l por 1924, no poderamos ter certeza de
que, depois de tanto tempo, seu horror mentira tenha sido mantido, pelo menos,
no mesmo nvel.
Algumas pessoas, quando indagadas sobre suas rendas, exageram-nas, por
vaidade ou por otimismo. Outros minimizam suas receitas, especialmente ( de
lamentar-se) em suas declaraes ao Imposto de Renda; e, assim tendo feito,
podem hesitar em se contradizer num outro papel. Quem sabe l onde os olhos
dos fiscais podem cair?
possvel que ambas as tendncias, a da fanfarronada e a da modstia,
cancelem-se mutuamente, mas no provvel. Uma tendncia pode ser mais
acentuada do que a outra, e no sabemos qual.
Comecemos ento a examinar um nmero - que o bom-senso nos diz que

dificilmente represente a verdade. Agora, ponhamos o dedo na fonte provvel do


maior erro, uma fonte que pode apresentar 25 mil dlares como "renda mdia"
de alguns nomes, cuja mdia real pode bem se aproximar apenas da metade do
tal nmero.

Esta fonte o processo de amostragem, que est no cerne da maior parte das
estatsticas que so encontradas sobre todos os tipos de assuntos. Sua base bem
simples, embora seus refinamentos na prtica conduzam a muitos atalhos, alguns
pouco respeitveis.
Se tivermos um saco de feijo, algum preto e algum fradinho, s h uma
maneira de sabermos quantos gros temos de cada um: Contando-os. Entretanto,
podemos achar aproximadamente quantos so pretos, de maneira bem mais
fcil, apanhando-se um punhado do saco, e contando s os gros do punhado,
considerando que a proporo seja a mesma no saco inteiro. Se esta amostra for
bastante grande, e escolhida adequadamente, representar o todo
suficientemente, para a maior parte das finalidades.
Caso no seja, a amostra poder ser menos acurada que uma adivinhao
inteligente, e nada ter para recomend-la, alm de um ar esprio de preciso
cientifica.
A triste verdade que as concluses de tais amostras, tendenciosas, ou muito
pequenas, (ou com ambos os defeitos), encontram-se atrs de muitas das
informaes que lemos, ou que acreditamos conhecer.
O relatrio sobre o pessoal de Yale origina-se de uma amostra. Podemos estar
seguros disso, porque o bom senso nos diz que ningum pode pegar pelo colarinho
todos os sobreviventes daquela classe de 1924. Os endereos de muitos sero
forosamente desconhecidos, depois de mais de quarenta anos.
E, entre aqueles cujos endereos so conhecidos, muitos no respondero a um
questionrio, especialmente um com perguntas de natureza ntima. Com alguns
questionrios via correio, uma resposta de 5 a 10% bem alta. Esse questionrio
poderia ter atingido proporo maior, mas nunca 100%.

Assim, vemos que a renda se baseia numa amostra composta por todos os
membros da classe de 1924:
(1) Cujos endereos so conhecidos e
(2) Que responderam ao questionrio.

Tal amostra representativa? Isto : pode considerar-se que este grupo tenha a
mesma renda que o outro grupo, no representado, dos ex-alunos que no
puderam ser localizados, ou que no responderam?
Quem so as ovelhinhas desgarradas cujos endereos no constam mais nos
arquivos da secretaria de Yale? So os homens de sucesso, os banqueiros, os
financistas, os diretores das grandes empresas, os executivos industriais? No. Os
endereos destes conseguem-se facilmente. Muitos dos membros mais prsperos
da classe podem ser encontrados no Who's Who in America e em outras obras
de referncia, mesmo que no estejam em contato com a Associao dos ExAlunos.

muito provvel que os nomes perdidos sejam os daqueles que, vinte ou trinta
anos depois da formatura, no tenham tido nenhuma carreira brilhante. So os
funcionrios, os mecnicos, os vagabundos, os alcolatras desempregados, os
escritores, os artistas miserveis... as pessoas que no ganham um dcimo da tal
mdia de 25.000 dlares. Estes no comparecem s reunies de celebrao que
a classe andou fazendo ao longo dos anos, muitas vezes por no ter sequer
dinheiro para a passagem.
Quem so os que jogaram o questionrio na cesta de papis? No podemos ter
certeza, mas talvez no erremos muito se considerarmos serem estes os que no
esto ganhando o bastante para vangloriar-se. Devem parecer-se um pouco com
o sujeito que achou uma notinha no seu primeiro envelope de pagamento,
pedindo que considerasse o seu salrio como confidencial, e que no deveria ser
revelado nem comentado com seus colegas. "No se preocupe", disse ele ao
patro. "Tenho tanta vergonha do meu salrio quanto o senhor".
Torna-se bem claro que a amostra omitiu dois grupos bem capazes de reduzir a
mdia. O nmero 25.111 comea a explicar-se. Se que vale alguma coisa,
expressivo daquele grupo especial da classe de 1924 cujos endereos so
conhecidos e que no se incomodam de dizer quanto ganham. Mesmo assim,
espera-se que os cavalheiros estejam dizendo a verdade.

Tal esperana (de que digam a verdade) no desprezvel. A experincia ganha


num tipo especial de estudo de amostragens, a chamada pesquisa de mercado,
diz-nos que tal esperana (de respostas verdadeiras) deve ser reduzida quase que
a zero.
Um levantamento de porta-em-porta, pretendendo pesquisar a leitura de uma
revista, foi certa ocasio realizado, tendo entre outras a seguinte pergunta-chave:
"Quais as revistas lidas em sua casa?"
Quando os resultados foram tabulados e analisados, parecia que muitos leitores
preferiam Harper's, uma revista literria, e poucos liam True Story,
especializada em xaroposas e melodramticas novelas.
Entretanto, existiam nmeros disponveis sobre a tiragem editorial dessas revistas,
que indicavam claramente que True Story tinha milhes de exemplares em
circulao, enquanto que Harper's tinha s algumas centenas de milhares.
Assombrados, os planejadores da pesquisa perguntavam se tinham entrado em
contato com as pessoas erradas. Mas no! As perguntas foram feitas em todas as
espcies de bairros, por todo o pas. A nica concluso razovel foi que muitos
dos entrevistados no tinham dito a verdade. Tudo o que a pesquisa tinha revelado
foi o alto nmero de pernsticos.
Por fim, descobriu-se que, quando se deseja saber o que determinadas pessoas
lem, de nada adianta perguntar-lhes. Pode-se saber muito mais indo s suas
casas, pedindo para comprar revistas velhas. Depois disso e s separar as
revistas. Mesmo esse recurso furtivo, claro est, no dir o que o pessoal l, mas
apenas revelar ao qu estiveram expostos. No meio, estaro certamente alguns
relatrios tcnicos.
Da mesma forma, a prxima vez que voc ler que o americano mdio (ouve-se
muita coisa dele ultimamente, a maior parte vagamente improvvel) escova os
dentes 1,02 vezes por dia - um nmero que acabei de inventar, mas que to
bom quanto o de qualquer outra pesquisa - faa uma pergunta a si mesmo: como

se pode descobrir isto? Uma mulher, bombardeada por anncios falados e


escritos, que lhe dizem que no escovar os dentes feio e anti-higinico, ir
confessar ao entrevistador que no escova os dentes regularmente? E se lhe
perguntam "Uma vez por dia?", no ser tentada a dizer "Duas!" e contribuir para
os meus dois centsimos acima? A estatstica ter um significado para quem
quiser saber o que dizem as pessoas, quando lhes fazem perguntas sobre escovar
dos dentes, mas na verdade no adianta muito sobre a freqncia real da
aplicao da cerda ao incisivo.
No pode um rio elevar-se acima de sua fonte originaria, dizem. Mas pode
parecer que o faz, se houver uma estao elevatria escondida. Assim tambm
o resultado de uma pesquisa por amostragem: no pode ser melhor do que a
amostra em que se baseia. Pelas alturas em que os dados estiverem sendo
filtrados, atravs de camadas e camadas de manipulao estatstica, e reduzidos
a impressionantes mdias decimais, o resultado passa a ter uma aura de
convico que uma espiada mais de perto na amostra original faria desmoronar.
A descoberta precoce do cncer salva vidas? Provavelmente. Mas, pelos
nmeros geralmente usados para prov-lo, o melhor que podemos dizer que
no salva. Tais nmeros, os arquivos do Registro de Tumores do Connecticut,
retrocedem at 1935, e parecem mostrar um aumento substancial na taxa de
sobrevivncia do perodo quinquenal, at 1941. Na verdade, tais arquivos
iniciaram-se em 1941, e todos os dados anteriores foram obtidos por investigao
do passado. Muitos pacientes tinham deixado Connecticut, e no se sabia se
viviam ou tinham morrido. De acordo com o relator, o mdico Leonard Engel, a
tendenciosidade assim introduzida "basta para ser responsvel por toda a
melhoria indicada na taxa de sobrevivncia".

Para ter valor, um relatrio baseado numa amostragem deve usar uma amostra
representativa, que aquela amostra livre de toda a fonte de tendenciosidade.
aqui que o nosso nmero para os ex-alunos de Yale mostra sua inutilidade. aqui
tambm que muitas das coisas lidas em jornais e revistas revelam sua falta de
sentido inerente.
Um psiquiatra recentemente revelou que praticamente todos so neurticos. Se
assim fosse, tal incidncia destruiria o significado da palavra "neurtico" (e todos
seriam normais, pois a normalidade pertence totalidade). Vamos dar uma
espiada na amostra do nosso cidado. Isto , quem andou o nosso amigo
observando? Descobrimos que ele chegou sua edificante concluso pelo estudo
de seus pacientes, que esto muito, mas muito longe mesmo, de ser uma amostra
da populao. Se um homem normal, o nosso psiquiatra ter pouca
oportunidade de conhec-lo.

Experimente dar esta espcie de segunda olhada nas coisas que ler. Voc poder
evitar aprender um monte de coisas que no existem.
Vale a pena ter em mente, tambm, que a fidedignidade de uma amostra pode
ser destruda com a mesma facilidade, tanto pelas fontes ocultas de
tendenciosidade, quanto pelas fontes visveis. Isto quer dizer que mesmo que voc
no consiga descobrir uma fonte de tendenciosidade patente, permita-se um
certo grau de ceticismo sobre os resultados, enquanto houver possibilidade de
tendenciosidade em algum lugar. E sempre h! As eleies presidenciais
americanas de 1948 e de 1952 so suficientes para provar esta afirmao, caso
haja dvidas.
Para prova maior, voltemos a 1936 e ao famoso fiasco do Literary Digest. Dez
milhes de assinantes da revista, que eram tambm assinantes de telefone,
afirmaram aos editores que os resultados eleitorais seriam de 370 votos para o
candidato Landon e de 161 para Roosevelt. Constavam da mesma lista que tinha
acuradamente previsto a eleio de 1932. Como poderia haver tendenciosidade
numa lista j to bem testada?
Entretanto, havia a tendenciosidade, como foi bem provado por inmeras teses
de ps-graduao e por outras autpsias: as pessoas que podiam dar-se ao luxo de
ter, ao mesmo tempo, um telefone e uma assinatura de revista, em 1936, no
mais representavam todos os votantes. Economicamente, tinham passado para a
categoria especial, e a amostra estava carregada de eleitores republicanos. A
amostra elegeu Landon, mas o eleitorado preferiu o outro resultado.

A amostra bsica do tipo denominado "aleatria". selecionada por puro acaso,


de um "universo", uma palavra pela qual os estatsticos designam o todo, do qual
a amostra uma parte. Cada dcimo nome retirado de um fichrio. Ou
cinqenta papeizinhos so tirados de um chapu. Ou cada vigsima pessoa
encontrada na Rua Nova entrevistada (mas lembre-se de que esta uma
amostra, no da populao do mundo, ou dos Estados Unidos, ou de So
Francisco, mas to somente das pessoas que andam pela Rua Nova naquele
momento).
Um entrevistador de uma pesquisa de opinio disse que tinha entrevistado as
pessoas numa estao ferroviria porque "todas os tipos de pessoas podem ser
encontrados numa estao". Tiveram que lhe dizer que, por exemplo, as mes
recentes, e os proprietrios de automveis, poderiam estar sub-representados.
O teste da amostragem aleatria, ou "ao acaso", o seguinte: Cada nome ou
coisa de todo o grupo dever ter a mesma oportunidade de ser includo na
amostra.
A amostra puramente aleatria a nica espcie que pode ser examinada com
toda a confiana por meio da teoria estatstica, mas existe algo de errado com
ela. to difcil e cara de obter-se que, para muitos fins, o peso de seu custo a
elimina. Um substituto mais econmico, que quase universalmente adotado nos
campos de pesquisa de opinio e de mercado, a denominada "amostragem
aleatria estratificada".
Para se obter esse bicho-de-sete-cabeas, divide-se o "universo" em vrios
grupos, na proporo de sua prevalncia. E aqui que as complicaes

aparecem: sua informao sobre as propores pode estar incorreta. Voc instrui
seus entrevistadores para que falem com tantos negros, e com tais e tais
percentagens de brancos, em tais e tais alquotas de renda, com um certo nmero
de advogados etc. e tal. Toda essa gente deve ainda ser dividida entre os acima e
os abaixo de quarenta anos.
Parece timo! Mas... o que acontece? Na questo de branco e preto, o
entrevistador acertar com bastante freqncia, se no aparecerem pardos pela
frente. Quanto s rendas, os erros sero bem maiores. Quanto a advogados, deve
incluir todos os bacharis? Os que militam no foro? Os que so procuradores, mas
passam o tempo a estudar histria? Mesmo a questo da idade traz problemas,
que o entrevistador hbil (mas profissionalmente errado) contorna escolhendo
pessoas obviamente abaixo ou acima dos quarenta. Neste ponto a amostra ser
tendenciosa pela ausncia virtual dos grupos do fim dos trinta e do inicio dos
quarenta. um caso srio!
Alm de tudo isso, como se obtm uma amostra aleatria dentro da
estratificao? O obvio comear com uma lista de todos e sair atrs de nomes
escolhidos ao acaso, mas isso muito caro. Portanto, voc sai rua - e introduz
tendenciosidade por omitir os que esto em casa. Voc vai de porta em porta
durante o dia - e no encontra a maioria dos que trabalham fora. Voc passa a
fazer entrevistas noturnas - e no encontra os freqentadores de cinema, os
farristas, os redatores de jornal e os que acompanham as esposas costureira.
A operao de um levantamento resume-se, no final, batalha contra as fontes
de tendenciosidade, e tal batalha enfrentada ininterruptamente pelas
organizaes conscienciosas. O que o leitor dos relatrios deve ter em mente
que tal batalha prossegue sempre, e nunca h uma vitria. Nenhuma concluso
do tipo "67% dos americanos so contra" qualquer coisa deve ser lida sem aquela
constante dvida: "67% de quais americanos"?

Isto ocorre no Volume Fmea do Dr. Alfred C. Kinsey (Relatrio Kinsey sobre o
Comportamento Sexual dos Americanos). O problema, como sucede com
qualquer coisa baseada em amostragens, de como o ler (ou ler um sumrio
popular do alfarrbio) sem perder de vista que todas as suas afirmaes no so
obrigatoriamente definitivas, ou mesmo completamente reais.
H pelo menos trs nveis de amostragem no caso. As amostras da populao
(um nvel) esto longe de ser aleatrias e podem no ser especialmente
representativas, mas so amostras enormes, comparadas com qualquer coisa
jamais feita anteriormente no seu campo, e seus nmeros devem ser aceitos
como reveladores e importantes, ainda que no inteiramente acurados. Talvez
seja mais importante lembrar que qualquer questionrio apenas outra amostra
(outro nvel) das questes possveis, e que as respostas dadas pela dama no passa
de ainda outra amostra (terceiro nvel) de suas atitudes e experincias quanto a
cada questo.
As espcies de entrevistadores empregados podero dar um tom especial ao
resultado, de modo interessante. H alguns anos, durante a Segunda Grande
Guerra, o National Opinion Research Center enviou dois quadros de
entrevistadores para fazer trs perguntas a quinhentos negros numa cidade sulista.
Um quadro era de brancos, outro de negros.
Uma pergunta era: "Os negros sero tratados melhor ou pior, caso os japoneses
conquistem os Estados Unidos?" Os entrevistadores negros relataram que nove
por cento dos entrevistados respondeu "Melhor". Os entrevistadores brancos
receberam apenas dois por cento de tal resposta. E enquanto os negros acharam
vinte e cinco por cento de respostas "Pior", os entrevistadores brancos receberam
quarenta e cinco por cento.
Quando, na pergunta, a palavra "Nazista" foi empregada em lugar de "Japons",
os resultados foram similares.
A terceira questo sondava atitudes que poderiam basear-se em sentimentos
revelados pelas duas primeiras. "Acredita que seja mais importante concentrar
esforos para derrotar o Eixo, ou fazer com que a democracia funcione melhor
internamente?" "Derrotar o Eixo" foi a resposta de 39%, de acordo com os
entrevistadores negros; 62%, de acordo com os brancos.
Aqui encontramos tendenciosidade introduzida por fatores desconhecidos. Parece
que o fator mais efetivo foi a tendncia, que devemos sempre descontar em
qualquer inqurito, de se querer dar uma resposta agradvel. No , pois, de
espantar que, ao responder a uma pergunta com conotaes de deslealdade
patritica, em tempo de guerra, um negro sulista dissesse a um homem branco o
que soava bem, antes de lhe dizer o que realmente pensava. tambm possvel
que grupos diferentes de entrevistadores escolham diferentes tipos de pessoas
para se dirigir.

De qualquer modo, os resultados so obviamente to tendenciosos que no tm


qualquer valor. Pode julgar por voc mesmo quantas concluses baseadas em
inquritos de opinio so to tendenciosas e to inteis, mas sem ter um indicador
to bvio para demonstrar imediatamente tal nulidade.
Voc ter suficiente indicao para prosseguir nas suas investigaes, se forem
levantadas suas suspeitas de que um levantamento foi feito numa direo
especfica: a do Literary Digest. Esta a tendenciosidade para a pessoa com
mais dinheiro, mais educao, mais informao e mais vivacidade, melhor
aparncia, comportamento mais convencional e hbitos mais educados do que a
mdia da populao que a amostragem pretende representar.

Facilmente se v o que produz tal tendenciosidade. Digamos que voc seja um


entrevistador que recebe uma determinada esquina de rua como posto para fazer
uma entrevista. Voc v dois homens que parecem estar na categoria desejada:
acima de quarenta, negro, urbano. Um est de macaco limpo, decentemente
remendado, bem ajustado. O outro est sujo e sua fisionomia azeda. Tendo que
cumprir sua misso, voc aborda o mais agradvel, e seus colegas, em todo o
pas, estaro tomando a mesma deciso.
Parte da mais extremada objeo contra pesquisas de opinio publica encontrase nos crculos liberais ou de esquerda, onde se acredita extensamente que tais
pesquisas sejam tramadas. Atrs de tal crena est o fato de que os resultados da
pesquisa freqentemente deixam de coincidir com as opinies e desejos daqueles
cujo pensamento no segue as linhas conservadoras. As pesquisas, dizem eles,
parecem sempre eleger os Republicanos, mesmo quando os votantes, logo aps,
fazem o contrrio.
Na verdade, como vimos acima, no necessrio que uma pesquisa seja prdirigida - isto , que os resultados sejam deliberadamente torcidos para se criar
uma falsa impresso. A tendncia natural, da amostra, nessa direo constante,
automaticamente falsificar a pesquisa.

CAPTULO 2
A MDIA BEM ESCOLHIDA
Acredito que voc no seja um pernstico, e eu, certamente, no estou no
negcio de imveis. Mas digamos que voc seja, e eu esteja, e que voc procure
uma propriedade para comprar, numa estrada no distante do vale californiano
em que vivo.
Tendo avaliado que voc um pernstico, esforo-me para que saiba que a
renda mdia nessa vizinhana de 15.000 dlares por ano. Talvez isso faa com
que voc se decida a viver aqui. De qualquer modo, voc compra, e aquele belo
nmero (15.000!) fixa-se em sua mente. muito provvel, sendo voc por
definio um pernstico, que o nmero seja mencionado casualmente em
conversa com seus amigos.
Um ano depois, nos encontramos. Como membro de uma Comisso de

Contribuintes estou passando um abaixo-assinado para que sejam mantidas


baixas as avaliaes dos imveis, ou as passagens de nibus, ou outra coisa
qualquer. Meu argumento que no podemos arcar com o aumento: afinal, a
renda mdia nesta redondeza de apenas 3.500 dlares por ano. Talvez voc
venha a aderir: alm de pernstico, voc tambm um unha-de-fome, mas a
pobreza dos 3.500 o surpreende. Eu sou mentiroso agora ou no ano passado?
Eu, no!... Aqui est a beleza essencial de mentir-se com estatsticas! Ambos os
nmeros so legtimos, legalmente descobertos. Ambos representam os mesmos
dados, as mesmas pessoas, as mesmas rendas. De qualquer forma, um ou outro
deve ser to enganador que equivale a uma deslavada mentira. Minha mgica foi
usar uma espcie diferente de mdia de cada vez, j que a palavra mdia tem
um significado muito elstico.
Esta mgica largamente utilizada, s vezes inocentemente, s vezes de
propsito, por sujeitos ou indivduos pretendendo influenciar a opinio pblica, ou
mesmo para vender espao para anncios. Quando algum lhe disser que "em
mdia" isto e aquilo, voc ainda estar sem saber quais das espcies normais de
mdias se trata, isto , se o caso de uma "mdia", de uma "moda" ou de uma
"mediana".
O nmero "15.000" que usei quando precisei de um nmero grande, uma
mdia aritmtica das rendas de todas as famlias da vizinhana. Obtm-se
somando todas as rendas das famlias, e dividindo-se o resultado pelo nmero de
famlias. Quando precisei do nmero menor, usei a mediana, que nos diz que
metade das famlias em questo recebe mais de 3.500 e a outra metade recebe
menos de 3.500. Poderia ter ainda usado a moda, que vem a ser, numa srie de
nmeros, aquele que se encontra com mais freqncia.
Aqui, como sucede geralmente com nmeros relativos a rendas, no ser bem
explcito geralmente ser incompreensvel ou - pior - mal entendido. Modas,
mdias e medianas, em certas formas de informao, esto to juntinhas que ao
observador incauto no haver diferena.
Se voc l que a altura dos homens de uma tribo primitiva em mdia 1,5
metros, voc ter uma idia bem razovel de sua altura. No h que indagar se,
no caso, trata-se de mdias, medianas ou modas; sero aproximadamente a
mesma coisa. Claro que se voc estiver no negcio de confeco de macaces
para exportar para a frica, sero necessrias mais informaes do que as
contidas em quaisquer mdias ou medianas. Estas se relacionam aos desvios em
relao mdia, e sero abordadas em outro capitulo.

As diferentes "mdias" aparecem juntas quando se lida com dados referentes a


muitas caractersticas humanas, que graciosamente caem junto ao que se
denomina "distribuio normal". Se uma curva for traada num grfico para
represent-las, voc ver que ela se parecer com um sino - chamam-na
elegantemente de "Curva do Sino" - e mdia, moda e mediana cairo no mesmo
ponto.
Assim, uma espcie de "mdia" to boa como a outra, para descrever a altura
de pessoas, mas isto no servir para descrever suas carteiras. Se voc fizer a
lista da renda de todas as famlias numa certa cidade, poder verificar que
oscilam de "um pouquinho" at 50.000 dlares, talvez, e podero ser achadas
umas poucas que sejam bem altas. Mais de 95% estar abaixo de 10.000 dlares.
A curva, no grfico, nada ter da simetria do sino, ficando bem mais semelhante
ao perfil de um "escorregador" de parque infantil, com uma "escada" quase
vertical, formando um pico, que desce, primeiro abruptamente, numa curva que
vai ficando suave at encontrar aos poucos a horizontal. Em tal curva, a mdia
verdadeira estar muito afastada da mediana.
Na vizinhana onde lhe vendi o tal imvel, as duas "mdias" esto bem
separadas, porque a distribuio bem assimtrica. Acontece que a maioria de
seus vizinhos de pequenos granjeiros ou empregados num vilarejo vizinho, ou
velhotes aposentados. Trs dos habitantes, entretanto, so milionrios que passam
o fim-de-semana aqui, e estes trs elevam para as nuvens a renda total,
mandando a mdia aritmtica a uma altura extraordinria. A altura tal que

praticamente todos tm bem menos que a tal mdia. Na realidade, voc est
num caso que parece brincadeira, ou figura de retrica: Quase todos esto abaixo
da mdia.

por isso que quando voc l uma declarao de um industrial, de que o salrio
mdio dos que trabalham na empresa "de tanto", tal nmero pode significar
algo, e pode no significar coisa alguma. Se a "mdia" uma mediana, isto ter
alguma significao: metade dos empregados ganha mais do que o tal nmero;
metade ganha menos.
Mas se o caso de uma mdia aritmtica (e, creia-me, poder vir mesmo a ser
uma mdia aritmtica, se no houver especificao clara a respeito!), a
informao que lhe esto dando poder revelar apenas que se trata de uma nica
renda de 45.000 dlares - a do dono - e os salrios de uma turba de empregados
sub-pagos. "Renda anual mdia de 5.700" pode esconder tanto os salrios de
2.000 como os lucros do dono.
Examinemos o caso mais de perto. A pgina adiante mostra quantas pessoas
ganham quanto. O patro poder querer exprimir a situao como "renda mdia
de 5.700" - usando aquela mdia enganadora. A moda, entretanto, mais
reveladora: o nvel de salrio mais freqente neste negcio 2.000. Como
costumeiro, a mediana nos diz mais sobre a situao do que qualquer outro
nmero: metade do pessoal ganha mais de 3.000, e metade ganha menos.
Nas declaraes e nos grficos ilustrativos de muitas empresas, quanto pior a
histria, mais bonito o quadro. Vamos passar nosso pincel mgico numa dessas
obras-primas.
Voc um dos trs scios numa pequena indstria. Estamos no fim de um
excelente ano. Voc pagou 198.000 dlares aos 90 empregados. Voc e seus
scios retiraram, cada um, 11.000 dlares. H um lucro de 45.000 a ser dividido
entre os trs. Como vo descrever isto? Para facilitar a explicao, ponha a coisa

em forma de "mdias". Como todos os empregados recebem o mesmo,


aproximadamente, no far muita diferena o uso de uma mdia ou de uma
mediana. Eis o que surge:
Empregados, em mdia 2.200
Scios, em mdia
26.000
Tem uma aparncia horrvel, no? Vamos tentar outra coisa. Apanhemos $30.000
dos lucros e vamos distribuir isto entre os scios como gratificaes. Agora,
quando calcularmos os salrios, incluam-se neles, junto com seus scios. E no
deixe de usar a mdia aritmtica.
Salrio mdio
Lucro mdio dos scios

2.806,45
5.000,00

Ah!... Melhorou bastante. Poderamos fazer melhor, mas j est razovel. Agora
voc j tem nmeros que podem ser publicados, pregados no quadro de avisos ou
usados para recusar aumentos.

Este exemplo bem tosco, por ser simplificado, mas de sublime simplicidade,
comparado ao que tm sido perpetrado em nome da contabilidade. Numa
empresa complexa, com hierarquias de empregados que se estende da
datilgrafa principiante ao diretor-presidente, com gratificaes de vrias
centenas de milhares de dlares, muita coisa poder ser oculta dessa maneira.

Portanto, quando encontrar um nmero de pagamento mdio, pergunte primeiro:


"Mdio de qu? Quem est includo?"
Certa ocasio, a United States Steel Corporation declarou que a renda semanal
mdia de seus empregados subiu 107% entre 1940 e 1948. verdade - mas este
magnfico aumento fica prejudicado quando se nota que o nmero de 1940 inclui
um nmero muito maior de empregados em tempo parcial. Se voc trabalha em
meio-expediente num ano, e expediente integral no outro, sua renda duplicar,
mais isto nada modificar a escala do seu salrio.
Voc poder ter lido nos jornais que a renda da famlia mdia americana era de
3.100 dlares anuais em 1949. No tente descobrir muito sobre tal nmero, a
menos que voc tambm saiba qual "famlia" foi usada como "mdia", e que
espcie de mdia esta. E quem diz isso? E qual a preciso do nmero?
Acontece que este nmero veio do Bureau do Censo. Se voc tiver o relatrio do
Bureau, no ter dificuldade em descobrir o resto da informao de que precisa,
ali mesmo: Trata-se de uma mediana. "Famlia" significa "duas ou mais pessoas
relacionadas uma com a outra e vivendo juntas". Caso fossem includas no grupo
as pessoas que vivem sozinhas, a mediana cairia para 2.700 dlares, o que bem
diferente. Dando-se ao trabalho de ler as tabelas, voc tambm aprender que o
nmero baseia-se numa amostra de tamanho tal que h 19 chances em 20 de que
a estimativa - 3.107 dlares, antes de ser arredondada - esteja correta, com
margem de erro de 59 dlares para mais ou para menos.

Tal probabilidade, e a margem, asseguram uma boa estimativa. O pessoal do


Censo tem bastante qualificao e dinheiro para levar seus estudos de
amostragem a um grau aceitvel de preciso. Presume-se que no tenham que
mentir a ningum. Nem todos os nmeros que voc v, nascem em
circunstncias to felizes, nem so sempre acompanhados de informaes
adicionais, que mostrem quo precisos ou imprecisos podem ser. Este ponto
abordaremos no prximo capitulo.
Enquanto isso, experimente seu ceticismo em alguns itens de uma "Carta do
Editor" na revista Time. Quanto aos novos assinantes, diz a carta: "Sua idade
mediana de 34 anos, e sua renda familiar em mdia de 7.270 dlares anuais".
Ora, uma pesquisa anterior tinha revelado que sua "idade mediana era de 41
anos... renda de 9.535 em mdia..." A pergunta natural : Por que, quando dada
a mdiana para a idade em ambos os casos, a espcie de mdia para rendas fica
cuidadosamente no-especificada? Ser que a mdia aritmtica foi usada por ser
maior, parecendo assim balanar com um corpo de leitores mais ricos na ponta
do anzol, para fisgar os anunciantes?

Experimente voc tambm o jogo "que-espcie-de-mdia-voc-", na base da


alegada prosperidade dos Yaleianos de 1924.

CAPITULO 3

OS NUMEROZINHOS Q UE NO ESTO L
"Pessoas que a usam, declaram ter 23% menos cries com a pasta Doake's",
berram as letras garrafais. medida que voc continua a ler, fica sabendo que
lhe ser mais agradvel ter 23% menos de dor. Tais resultados, descobre voc,
so afirmados por um laboratrio tranquilizantemente "independente, e a
contagem atestada por um contador pblico juramentado". Que mais pedir?
Entretanto, se voc no for exageradamente crdulo ou otimista, h de se
lembrar, por experincia prpria, que raramente uma pasta dentifrcia melhor
do que outra. Ento, por que o pessoal da Doake's apresenta tais resultados?
Podem eles dizer mentiras impunemente, e com letras de tal tamanho? No, no
precisam. Ha meios mais fceis e mais eficazes.
O palhao principal nesta piada a amostra inadequada - quero dizer,
estatisticamente inadequada (para o que a Doake's quer, at que muito
adequada). O grupo das "pessoas que utilizam", usado no teste (dir, em letras
microscpicas, no fundo do anncio), de apenas 12 pessoas. O pessoal da
Doake's muito cavalheiresco. D-nos essa informao que muitos omitiriam, e
deixariam at os estatsticos sofisticados (como ns) apalermados para descobrir
a tramia utilizada. Sua amostra de apenas uma dzia tambm no m, do jeito
que andam fazendo tais amostragens.
Apareceu no mercado, anos atrs, um P Dental do Dr Caloso, protestando ter
tido "considervel sucesso na correo de cries dentrias". A idia-me de que

o p continha uria, a qual considerava-se ter sido demonstrado, em laboratrio,


como sendo um santo remdio, para o fim desejado. A inutilidade da afirmao
estava no fato de o trabalho experimental ter sido puramente preliminar, e de ter
sido aplicado apenas a exatamente seis casos.
Mas voltemos facilidade que tem a gente da Doake's de impor-nos uma
manchete sem falsidades, e tudo cheio de atestados etc. Admitamos que um
grupinho de pessoas fique contando quantas cries aparecem em seis meses, e
depois que mude para o dentifrcio de Doake's. Trs coisas podem ocorrer:
aumento substancial das cries, diminuio substancial das cries, e as cries
aparecerem mais ou menos na mesma proporo. No primeiro ou no ltimo
caso, Doake's arquiva os nmeros (bem escondido) e faz nova tentativa. Mais
cedo ou mais tarde, por fora das probabilidades, um dos grupinhos mostrar
uma melhora digna das manchetes, e talvez de uma campanha publicitria
inteira. Isto acontecer caso usem o Doake's, caso usem bicarbonato ou mesmo
que continuem com o mesmo dentifrcio anterior.
A importncia de se usar um grupo pequeno estar num grande grupo, e
qualquer diferena produzida pelo acaso normalmente pequena, e indigna de
manchetes. Uma melhoria de 2% no vai vender muito mais dentifrcio.
Resultados que no so indicativos de coisa alguma podem ser produzidos por
puro acaso - dado um nmero de casos bastante pequeno. Isto algo que voc
pode testar por si mesmo, a baixo custo. Comece jogando cara-ou-coroa.
Quantas vezes sair cara? Metade das vezes, claro. Todos sabem disso.

Bem, peguemos uma moeda e vamos verificar. Tentei dez vezes e saiu cara oito
vezes, o que prova que moedas caem de cara em 80% das jogadas. Bem, pelo
menos pelas estatsticas dentifrcias, isto verdade. Agora, experimente voc.
Poder chegar a um resultado de 50-50, mas provavelmente isto no se dar; seu
resultado, como o meu, tem uma boa chance de estar bem longe dos 50-50. Mas,
se sua pacincia durar mil jogadas, voc poder ter (quase) a certeza de obter
um resultado muito aproximado de que a metade das jogadas resulte em cara, o
que representa a probabilidade real. Apenas quando h um nmero grande de
tentativas que a lei das mdias fornece uma descrio ou predio realmente
til.

Quantas vezes bastar? Esta uma pergunta difcil. Depende, entre outros
fatores, do tamanho e da variedade da populao que voc est estudando por
amostragem. E, s vezes, o nmero na amostra no o que parece.
Um caso interessante surgiu, ligado a um teste da vacina de poliomielite, h
alguns anos. Parecia tratar-se de uma experincia de escala
impressionantemente larga, ao menos pelos padres das experincias mdicas:
450 crianas foram vacinadas numa comunidade, e 680 ficaram sem vacina,
para servir de controle. Pouco depois, a comunidade foi atacada por uma
epidemia. Nenhuma das crianas vacinadas contraiu um caso conhecvel de
plio. E nenhuma das outras tambm.
O que os experimentadores negligenciaram, ou no perceberam no
planejamento de seu projeto, foi a baixa incidncia da plio paralisante. Na taxa
normal, apenas dois casos seriam de esperar num grupo de tal tamanho e, assim,
o teste foi condenado, de inicio, a no ter sentido. Algo parecido com 15 a 20
vezes essa quantidade de crianas seria necessrio para se obter uma resposta
significativa de alguma coisa.
Muitas das grandes (se bem que temporrias e evanescentes) descobertas
mdicas, foram lanadas desse modo. "Corra", dizia um mdico, "para usar um
novo remdio antes que seja tarde".

Nem sempre a culpa est com a classe mdica. A presso pblica e o jornalismo
apressado frequentemente lanam um tratamento no comprovado,
especialmente quando a demanda grande e o panorama estatstico nebuloso.
Isto sucedeu com as vacinas contra resfriados, que foram populares h alguns
anos, e mais recentemente com os anti-histamnicos. Um bocado da
popularidade dessas "curas" malsucedidas resultou da natureza fugidia do mal, e
de um defeito de lgica. Depois de algum tempo, o resfriado autocurvel.
Como podemos evitar sermos enganados por resultados inconclusivos? Deve
cada um ser seu prprio estatstico e estudar os dados crus por si mesmo? A
situao no assim to m. Existe um teste de significncia que de fcil
compreenso. simplesmente uma maneira de relatar a estatstica de modo que
aparea bem claro se um nmero produzido por testes representa um resultado
real, e no algo produzido pelo acaso. Este o numerozinho que no est l - na
presuno de que voc, o leitor leigo, no entenda. Ou que voc entenda, quando
ento o caso de esconder alguma coisa propositalmente.
Caso a fonte de sua informao lhe d tambm o nivel de significncia, voc ter

melhor oportunidade de saber onde realmente pisa. Esse nivel de significncia


muito simplesmente expresso como uma probabilidade, como sucede quando o
Bureau do Censo lhe diz honestamente que existem 19 chances em 20 de que
seus nmeros tenham um nivel especificado de preciso. Para a maioria das
finalidades, qualquer resultado mais pobre do que esses 5%, no nvel de
significncia, basta para no demonstrar coisa alguma. Para alguns fins, o nvel
requerido de 1%, isto , haver 99 chances em 100 de que uma aparente
diferena (ou seja l o que for) seja verdadeira. Qualquer coisa assim , s
vezes, descrita como "praticamente certa".
H outra espcie de numerozinho que no se encontra l, uma espcie de
nmero cuja ausncia pode ser danosa na mesma intensidade. o que nos
informa a faixa de variao, ou seu desvio da mdia que dada. Geralmente
uma mdia - mdia aritmtica ou mediana, especificada ou no - uma
simplificao tal que pior do que intil. Nada conhecer sobre um assunto ,
frequentemente, mais sadio do que saber o que no verdade, e um pouquinho
s de conhecimento pode ser coisa muito perigosa.

Muito do que se tem feito recentemente a respeito da habitao americana, por


exemplo, foi planejado para ajustar-se famlia estatisticamente mdia de 3,6
pessoas. Traduzido para a realidade, isto significa 3 ou 4 pessoas, o que, por sua
vez, significa habitao com dois dormitrios. E a famlia deste tamanho, embora
seja "mdia", na verdade uma minoria entre as famlias. "Construmos casas
mdias para famlias mdias", dizem os construtores - e deixam de lado a
maioria, que so as famlias acima e abaixo da tal mdia. Algumas reas, por
conseqncia, foram superconstruidas com residncias de dois dormitrios, e
subconstruidas quanto a residncias de um e de trs dormitrios. Aqui est uma
estatstica cuja enganosa parcialidade teve conseqncias extremamente caras.
A Associao Americana de Sade Pblica diz, a respeito desses casos: "Quando
olhamos para alm da mdia aritmtica, para as faixas verdadeiras, que tais
mdias representam enganosamente, verificamos que as famlias de trs e de
quatro pessoas constituem apenas 45% do total; 35% so de uma ou duas pessoas;

20% possuem mais de quatro pessoas".


O bom-senso falhou, em face da convincente preciso e autoridade do 3,6. De
alguma maneira, o nmero fracionrio fez-nos esquecer o bvio, que todos
conhecemos, da simples observao: muitas famlias so pequenas, e algumas
so grandes.
Mais ou menos do mesmo jeito, esses numerozinhos, que esto ausentes no que
chamamos "Normas de Gesell", j encheram de angstia muitos papais e
mames. Que um progenitor extremoso leia, como muitos j o fizeram, em
lugares tais como suplementos dominicais de jornais aparentemente srios, que
"uma criana" aprende a sentar-se ereta aos "tantos" meses, e o coitado pensar
imediatamente no seu filho. Basta que o tal filho no se sente ereto na tal idade, e
o progenitor extremoso concluir que sua descendncia "retardada", "subnormal" ou qualquer outro sinnimo de desvio, j que metade das crianas no
ir sentar-se em tal idade (para poder constituir a mdia), um nmero enorme de
pais torna-se infeliz. Claro que sua infelicidade compensada pelo jbilo
inenarrvel dos outros 50% de pais, cujos rebentos so "avanados". Porm,
males podero advir dos esforos dos pais infelizes que iro obrigar seus filhotes
a se conformarem s normas e escaparem do "atraso".

Nada disso deve se refletir negativamente sobre o Dr. Arnold Gesell ou sobre
seus mtodos. A falha est no processo de filtragem, desde o pesquisador, atravs
do redator sensacionalista ou mal informado, at o leitor, que deixa de notar os
numerozinhos que foram sendo abandonados no processo de dar luz a um
nmero s. Muito da m informao poderia ser evitado se mdia fosse
adicionada uma indicao da faixa de variao. Os pais, vendo que os filhos se
encontram dentro dessa faixa, deixaro de preocupar-se com diferenas
pequenas e de pouca importncia. extremamente difcil que um indivduo seja
exatamente normal em qualquer ponto, exatamente como uma moeda que,
jogada 100 vezes, rarissimamente cair exatamente 50 vezes de um jeito e 50 de

outro.
Confundir "normal" com "desejvel" piora por demais a situao. O Dr. Gesell
simplesmente revelou certos fatos observados. Foram os pais que, ao ler os livros
e artigos, concluram que uma criana que comea a andar um dia, ou em um
ms, aps a mdia, deve estar em inferioridade.
Muito da critica estpida ao relatrio do Dr. Alfred Kinsey, muito conhecido
(ainda que muito pouco lido), resultou que "normal" fosse considerado
equivalente a "bom", "correto" ou "desejvel". O Dr. Kinsey foi acusado de
corromper a juventude, dando-lhe "idias", e especialmente por denominar
"normal" tudo quanto tipo de prtica sexual popular, mas reprovada. Entretanto,
ele simplesmente afirmou que tinha descoberto serem tais atividades "usuais",
que exatamente o que significa "normal", no as tendo carimbado com
qualquer selo de aprovao. ("Normal", em estatstica, significa apenas
"Usual", e nunca "Correto", "Desejvel" ou "Bom").
O Dr. Kinsey achou que estaria fora do escopo de seu trabalho, classific-las de
travessuras ou no. Por isso esbarrou em algo que muito tem incomodado
inmeros outros observadores: perigoso mencionar qualquer assunto com alto
contedo emocional sem antes se declarar, bem rapidamente, onde que se est
contra ou a favor.

O que enganoso, quanto ao numerozinho que no est l, que sua ausncia


geralmente passa despercebida. Aqui, claro, est o segredo de seu sucesso. Os
crticos do jornalismo, como praticado atualmente, deploram a economia atual
da sola dos sapatos dos reprteres e redatores. Para uma amostra do jornalismo
pouco empreendedor, vejam este item de uma lista de "novos progressos
industriais", na revista noticiosa Fortnight: "Um novo banho de tmpera fria que
triplica a dureza do ao da Westinghouse".

Ora, isso parece um bocado de progresso... at que voc tente pr o dedo no


pudim. E ento o pudim torna-se to escorregadio como uma bolinha de
mercrio.
O novo banho triplica o endurecimento de qualquer ao, comparado sua dureza
antes do banho? Ou produz um novo ao, trs vezes mais duro que o mais duro
ao conhecido anteriormente? Ou o que faz exatamente o raio do banho?
Parece que o reprter passou por cima de algumas palavras, sem preocupar-se
com seu significado, e espera que voc leia a noticia tambm sem o menor senso
critico, pela feliz iluso de achar que aprendeu alguma coisa.
Tudo isso lembra uma velha definio do mtodo de ensino tradicional nas salas
de aula (Ateno, professores!): "Um processo pelo qual o contedo do livrotexto do professor transfere-se para o caderno do aluno sem passar pela cabea
de nenhum dos dois".
H alguns minutos atrs, enquanto procurava qualquer coisa sobre o Dr. Kinsey,
no Time, achei outra dessas informaes que entram em colapso a um segundo
olhar: Apareceu num anncio de um grupo de companhias eltricas em 1948.
"Hoje, a energia eltrica acha-se disponvel para mais de trs quartos das
fazendas americanas"... Isto parece timo. Essas companhias esto trabalhando
bem mesmo! Claro que um esprito-de-porco poderia parafrasear a noticia deste
modo: "Quase um quarto das fazendas americanas ainda no dispe de energia
eltrica". Mas o verdadeiro truque est na palavra "disponvel" e pelo seu uso, as
companhias ficaram capacitadas a dizer o que bem entendessem.
Obviamente isto no quer dizer que todos esses fazendeiros tenham realmente
energia, pois seno o anncio trombetearia o fato. Simplesmente disseram que a
energia estava disponvel - e, ao que eu saiba, isto tanto significa que os fios
passam atravs de suas fazendas (sem ser utilizados), como que passam a 300
km.
Deixem-me citar o titulo de um artigo publicado na Collier's em 1952: "Voc
pode saber agora QUANTO SEU FILHO CRESCER". No artigo aparecem
claramente duas tabelas: uma para meninos, outra para meninas, mostrando qual
a percentagem do que vir a ser a altura final que uma criana ir atingindo em
cada ano de vida. "Para determinar a altura de seu filho na maturidade", diz a
legenda, "verifique a medida atual contra a tabela acima".

O engraado que o prprio artigo - se voc continuar a ler - dir qual a


fraqueza fatal da tabela. Nem todas as crianas crescem do mesmo modo. Umas
comeam aos poucos e depois disparam; outras disparam antes e vo freando
depois; outras, ainda, seguem um processo muito regular. A tabela (voc
adivinhou!) baseia-se em mdias, tiradas de um grande nmero de medidas.
Para as alturas totais - ou mdias de 100 jovens, tiradas ao acaso, sem dvida
ser bastante acurada, mas um pai est interessado apenas numa nica altura,
uma s vez, e essa uma finalidade para a qual a tabela no tem o mnimo
valor. Se voc quiser saber a futura altura de seu garoto, sua adivinhao ser
provavelmente melhor, verificando a altura dos avs. O mtodo no e cientifico
nem preciso, mas tem a mesma exatido (inexistente) das tais medias.

Divirto-me ao notar que, aplicando tabela a altura que tenho anotada quando
entrei para o secundrio aos quatorze anos, no deveria ter excedido 1,75 m.
Tendo 1,83 m posso dizer que 8 cm de erro na pequena faixa da altura humana
uma fraca adivinhao.
Diante de mim encontram-se os invlucros de duas caixas de flocos de cereais
para o caf da manh. So edies ligeiramente diferentes, como indicam as
fontes de referncia: Uma fala de Pete Dois-Tiros, e a outra diz: "Se quiser ser
como Hoppy, tem de comer como Hoppy !" Ambas mostram, alm dos
respectivos "cow-boy s" Hoppy e Pete, grficos para demonstrar ("Cientistas
provaram que verdade") que estes flocos "comeam a dar energia em dois
minutos!" Num caso, o grfico escondido nesta floresta de pontos de exclamao
leva nmeros num lado; no outro os nmeros foram omitidos. Isto no faz
diferena, pois no se sabe mesmo o que tais nmeros significam. Ambos
mostram uma linha vermelha bem ngreme ("liberao de energia"), porm
numa tabela a linha inicia-se um minuto depois de ingeridos os flocos, e na outra,
dois minutos aps. Alm disso, uma das linhas sobe numa razo dupla da razo da
outra, sugerindo que o prprio desenhista no considerou que tais grficos
valessem coisa alguma.

Tais asneiras s podem ser encontradas em material destinado aos olhos de uma
criana, ou de seu matinalmente semidesperto pai, claro. Ningum insultaria a
inteligncia de um grande homem de negcios com tais improprios estatsticos.
Mas... Ser mesmo?...
Deixem-me falar de um grfico usado para fazer propaganda de uma agncia
de publicidade (espero no estar confundindo muito voc). Apareceu nas colunas
muitssimo especiais de Fortune. A linha, neste grfico, mostrava a
impressionante tendncia ascensional dos negcios da agncia, ano por ano. No
havia nmeros. Com a mesma honestidade (?) tal grfico poderia representar um
enorme crescimento, com os negcios dobrando ou aumentando em milhes de
dlares por ano, ou poderia mostrar o progresso tartaruguesco de uma empresa
esttica, que adicionasse apenas um dlar ou dois ao seu faturamento anual. Mas
o quadrinho impressionante, de qualquer modo.

D pouca f a uma mdia, a um grfico ou a uma tendncia, quando nmeros


importantes como esses no aparecem.
Por outro lado, voc estar to cego quanto um homem escolhendo um local de
piquenique, guiado apenas por uma lista de temperaturas mdias. Voc poder
considerar 17C como uma mdia anual confortvel na Califrnia, e indo
Califrnia poder dar com os costados em reas oscilando entre o deserto interior
e a ilha de San Nicolas, na costa sul. E com isso voc poder ficar frito ou
congelado, se ignorar a faixa que produziu a mdia californiana, pois San Nicolas
tem uma mediazinha particular de 20C, mas oscila de 8 a 31C, e no deserto,
onde a media quase a da Califrnia (17C) a temperatura vai de -8 a 41C.
Oklahoma City teve suas temperaturas mdias bem constantes, nos ltimos 60
anos: 16,3C. Mas como voc poder constatar no grfico abaixo, nesta
temperatura aprazvel se esconde uma faixa de variao de 51C.

CAPITULO 4
MUITO BARULHO POR PRATICAMENTE NADA
Caso no se incomode, comearemos por lhe dar duas crianas: Pedro e Paula,
que foram submetidas a testes de inteligncia, como sucede com muitas crianas
no decorrer de sua educao. Ora, o teste mental, de qualquer variedade, um
dos grandes fetiches de nossa era, de modo que voc tera que discutir um pouco
para chegar a descobrir os resultados dos testes; tal informao to esotrica,
to resguardada dos olhos profanos, que geralmente s considerada segura nas
mos de psiclogos e autoridades educacionais, e pode ser que andem muito
certos! De qualquer modo, suponhamos que voc descubra que o QI (Quociente
de Inteligncia) de Pedro 98 e o de Paula 101. Suponhamos ainda que voc
saiba que o QI se baseia no nmero 100 como sendo a mdia, ou o "normal".
Ah! Paula a mais brilhante dos dois! Alm disso, est acima da mdia. Pedro
est abaixo, mas deixemos isto, por ora.
Concluses como estas so pura idiotice.
S para aclarar o ambiente, vamos notar primeiro que, seja o que for que
qualquer teste de inteligncia venha a medir, tal coisa no ser bem aquilo que
usualmente consideramos inteligncia. So deixados de fora pontos importantes
como liderana e imaginao criativa. No se leva em conta o julgamento social
ou aptides musicais ou artsticas, para no dizer de coisas da personalidade,
como diligncia e equilbrio emocional. Por cima de tudo, os testes geralmente
aplicados nas escolas so do tipo rpido-e-barato, que dependem um bocado da
facilidade de leitura; brilhante ou no, o leitor de apreenso lenta no tem
grandes chances de se sair bem neles.

Digamos que reconheamos tudo isso, e concordemos em considerar o QI


simplesmente como uma medida de uma capacidade vagamente definida de
lidar com abstraes enlatadas. E Pedro e Paula receberam o que se poder
considerar um dos melhores testes, o Stanford-Binet Revisto, que administrado
individualmente e no exige nenhuma capacidade excepcional de leitura.
Ora, o que um teste de QI pretende ser meramente uma amostragem do
intelecto. Como outro produto qualquer do mtodo de amostragem, o QI um
nmero, com um erro estatstico que expressa a preciso ou fidedignidade de tal
nmero.
Fazer as perguntas do teste parece um tanto com o que voc poderia fazer para
estimar a qualidade do milho num campo, andando por ele, e arrancando uma
espiga aqui e outra l, ao acaso. No momento em que tiver arrancado e
examinado umas cem espigas, voce ter uma idia razovel de todo o milharal.
Sua informao ser bastante exata para uso na comparao deste milharal com
outro - caso ambos no sejam muto parecidos. Se forem parecidos, voc ter
que examinar um nmero muito maior de espigas, e avali-las por um padro de
qualidade mais preciso que seus olhos.

A justeza com que sua amostra possa ser considerada como representativa de
todo o milharal uma medida que pode ser representada por nmeros: o erroprovvel e o erro-padro.
Suponhamos que voc tenha que medir o tamanho de muitos campos, andando
ao longo das cercas. A primeira coisa que deve ser feita verificar a justeza de
seu sistema de medida, andando vrias vezes uma distncia medida de cem
metros, para verificar quantos passos seus esto ali contidos. Voc poder
dscobrir que, em mdia, haver um erro de trs metros. Isto , voc deixou de
acertar a linha exata de cem metros por menos trs metros, em metade de suas
tentativas, e por mais trs metros na outra metade.
Seu erro provvel ser ento de trs metros em cem, ou trs por cento. Daqui por
diante, cada cerca que for medida por seus passos, de cem em cem metros,
dever ter tal medio expressa como (100 metros mais ou menos 3 metros). A
maioria dos estatsticos prefere agora usar outro mtodo de medio, diferente
mas comparvel, chamado "mtodo do desvio-padro". Tal mtodo considera
cerca de dois teros dos casos, em lugar de exatamente a metade, e
considerado mais jeitoso, do ponto de vista matemtico. Para nossa finalidade,
poderemos ficar no mtodo do erro provvel, que o utilizado nos testes
Stanford-Binet.

Como sucede nos nossos passos hipotticos, descobriu-se que o erro provvel do
QI Stanford-Binet e de trs por cento. Isto nada tem a ver com a qualidade bsica
do teste, mas apenas relaciona-se com o grau de justeza ou acuracidade com que
ele "sempre" mede o que quer que seja medido. Assim, o QI indicado para
Pedro poder ser mais completamente expresso como 98 (+ ou -) 3 e o de Paula
como 101 (+ ou -) 3.
Isto revela que h uma chance 'igual' para que o QI de Pedro 'caia' entre 95 e
101; ou que esteja acima ou abaixo de tais nmeros. Do mesmo modo, Paula no
tem uma chance melhor do que 50-50 de ficar na faixa de 98 a 104. Dai voc
depreender rapidamente que h uma chance em quatro de que o QI de Pedro

esteja realmente acima de 101 e uma chance semelhante de que o de Paula


esteja abaixo de 98. Ento Pedro no inferior, mas superior, e por uma
margem de pouco mais de trs pontos!
O que tudo isso revela que a nica maneira de pensar-se em QIs, e muitos
outros resultados de amostragens, deve ser em termos de faixas. "Normal" no
100, mas, digamos, a faixa entre 90 e 110, e poder haver alguma lgica em
comparar-se uma criana nesta faixa com outra numa faixa superior ou inferior.
Mas comparaes entre nmeros de pouca diferena no fazem sentido. Devese ter sempre em mente esse "mais -ou-menos", especialmente quando no
mencionado.
A ignorncia de tais erros, que se acham implicitos em todos os estudos de
amostragem, tem conduzido a certos procedimentos notavelmente tolos. H
editores de revistas para os quais as pesquisas de leitura so evangelhos,
principalmente porque tais editores no entendem patavina das pesquisas. Com
um relatrio indicando 40% de leitura masculina de um determinado artigo, e
35% de um outro, passam a exigir mais artigos para o primeiro.
A diferena entre 35% e 40% de leitura pode ser importante para uma revista,
mas tal diferena, num levantamento, pode no ser real. Os altos custos sempre
reduzem as amostragens de leitura a umas poucas centenas de pessoas,
especialmente depois de eliminados os que nunca lem aquela determinada
revista. Para uma revista primariamente feminina, o nmero de homens na
amostra pode vir a ser pequeno demais. medida que estes forem divididos
entre os que dizem que "leram tudo", que "leram quase tudo", que "leram parte"
ou que "no leram" o tal artigo, a concluso dos 35% poder ter sido tirada de um
simples punhado. O erro provvel, oculto por trs do impressionante nmero
35%, poder ser de tal magnitude que o editor poder vir a dar-se muito mal.
s vezes, faz-se muito barulho sobre uma diferena matematicamente real e
demonstrvel, mas to pequena que no tem a minma importncia. Isto apesar
do velho e timo adgio que diz que "uma diferena s diferena se fizer
diferena." Um caso a calhar foi a barulheira eficiente e lucrativamente
levantada a respeito de praticamente nada, pelo pessoal dos cigarros 'Old Gold'.
Comeou tudo inocentemente, com o editor do Reader's Digest, que fuma seus
cigarrinhos, mas mantm uma atitude combativamente contrria ao fumo. Sua
revista saiu em campo e armou uma bateria de gente de laboratrio analizando a
fumaa de vrias marcas de cigarros. A revista publicou os resultados, dando o
contedo de nicotina e outras porcarias nas fumaas, por marcas. A concluso
declarada pela revista e apresentada em nmeros detalhados era a de que todas
as marcas eram virtualmente idnticas, e que no faria diferena a marca que
voc fumasse.
Ora, isto poder lhe parecer um golpe duro contra os fabricantes de cigarros e

contra os sujeitos que ficam pensando em novos ngulos para seus fraseados, nas
agncias de publicidade. Parecia que todas as afirmativas categricas sobre
suavidades garganta e douras para com a "zona-T" eram mandadas para o
inferno.
Entretanto, algum verificou uma coisa: nas listas de quantidades quase idnticas
de venenos, uma das marcas inevitavelmente teria de ficar por ltimo, e essa era
Old Gold. L saram telegramas, e anncios enormes apareceram
imediatamente nos jornais, nos maiores tipos que se poderia arranjar. As
manchetes e os textos simplesmente diziam que "de todos os cigarros testados por
esta grande revista nacional, Old Gold apresentava a menor quantidade desses
elementos indesejveis em sua fumaa". Foram excluidos todos os nmeros, e
qualquer sugesto de que a diferena fosse, na realidade, nfima. Por fim, o
pessoal da Old Gold foi compelido judicialmente a cessar com campanha to
enganosa. Isto no fez a menor diferena; o beneficio j tinha sido extrado da
idia. Como o New Yorker diz: "Em qualquer situao haver sempre um
anunciante!"

CAPTULO 5
OS GRFICOS MALUCOS
H terror nos nmeros. Humpty -Dumpty dizia a Alice que as palavras que usava
significavam o que ele queria que significassem, nem mais nem menos. Mas
poucas pessoas h que tenham a coragem de estender esta elasticidade aos
nmeros. Talvez soframos de um "trauma de respeito" induzido pela aritmtica
aprendida na escolinha pblica.
Seja qual for a causa, ela cria um problema para o escritor que deseja ser lido,
para o publicitrio que espera que seu texto venda mercadoria, para o editor que
deseja que seus livros ou revistas sejam populares. Quando os nmeros dispostos
tabularmente forem tabu, e as palavras no trabalharem bem, como geralmente

sucede, s h uma resposta: 'desenhe uma figurinha.'


A figurinha estatstica (ou grfico) mais simples a da variedade linear. muito
til para demonstrar tendncias, algo que praticamente todos tm interesse em
mostrar, ou conhecer, ou descobrir, ou deplorar, ou adivinhar. Vamos deixar
nosso grfico mostrar como a renda nacional aumentou dez por cento em um
ano.
Comece pegando papel quadriculado. Ponha os meses embaixo. Indique bilhes
de dlares ao lado. Marque seus pontos e junte-os com uma linha, e seu grfico
ficar parecido com isto:

Este est bem claro. Mostra o que aconteceu durante o ano, e o mostra ms a
ms. Pode ser visto e compreendido, porque o grfico inteiro est proporcional e
h uma linha do zero embaixo, para comparao. Os dez por cento parecem
mesmo dez por cento - uma tendncia ascencional que substancial, mas no
chega a ser espantosa.
Isto timo, se tudo o que voc pretende prestar informao. Mas suponhamos
que voc queira ganhar uma discusso, dar um choque no leitor, ativar um
eleitor, vender alguma coisa! Para isso, o grfico no tem pimenta. Corte-lhe a
base:

Agora, sim, a coisa est melhor! (Voc tambm poupou papel, um bom
argumento. para algum enjoado que venha a reclamar.) Os nmeros so os
mesmos e a curva tambem. o mesmo grfico. Nada foi falsificado - exceto a
impresso que ele d. Mas o que o leitor apressado v agora uma linha de
renda nacional que subiu pela metade do papel em doze meses, tudo porque a
maior parte do grfico no est mais aqui. Como as partes da orao ocultas por
elipse, que voc aprendeu no ginsio, e que, se bem que ocultas, no impedem a
compreenso. Claro que o olho no compreende o que no est ali, e um
pequeno aumento tornou-se, visualmente, grande.
Agora que voc treinou como enganar os outros. por que parar na tcnica da
truncagem? Existe outra tcnica disponvel, que vale dez vezes mais, e far com
que sua modesta ascenso de dez por cento tenha uma aparncia ainda mais viva
do que um aumento de cem por cento teria produzido. s mudar a proporo
entre a ordenada e a abcissa. No h regra nenhuma que impea isto, e seu
grfico ter uma aparncia bem mais esttica! S precisamos convencionar que
cada quadrinho no lado passe a representar apenas um dcimo de dlar e no um
dlar inteiro.

Agora est impressionante, no? Qualquer um que olhe para esta tabela poder
sentir a prosperidade latejando nas artrias vitais da nao! um equivalente
mais sutil do texto: "Renda nacional sobe dez por cento", transformado em
"Dispara vertiginosamente, atingindo a culminncia de dez por cento!"
vastamente mais eficiente, no contm adjetivos, advrbios ou palavras que
prejudiquem a iluso de sbria objetividade. Nada h que possam acusar voc.
E voc estar em boa (ou, pelo menos, respeitvel, companhia). O 'Newsweek'
usou este mtodo para mostrar que "Aes atingem um pice de 21 anos", em
1951, truncando o grfico na linha dos 80. Um anncio da Columbia Gas Sy stem
no Time em 1952 reproduziu um grfico "de nosso relatrio anual". Lendo-se e
analizando-se os numerozinhos, descobre-se que num periodo de dez anos o custo
de vida subiu cerca de 60% e o preo do gs somente 40%. Este um quadro
favorvel, mas ao que parece no era ainda bastante favorvel, na opinio da
companhia. Cortaram seu grfico nos noventa por cento (sem rasgos ou
interrupes para avisar os incautos) de modo que seu olho lhe dir: O custo de
vida mais que triplicou; o preo do gs desceu de um tero!

Companhias de ao tambm tm usado esses recursos enganosos para tentar


engambelar a opinio pblica contra aumentos salariais. Entretanto, o processo
est longe de ser novo, e sua falsidade foi demonstrada h muito tempo - e no
somente em publicaes tcnicas para uso de estatisticos. Um redator editorial na
Dun's Review de 1938 reproduziu um grfico de uma notcia, advogando
anncios em Washington, D.C., o argumento sendo muito bem expresso no ttulo
acima do grfico: "Despesas com funcionarismo sobem!" A linha no grfico
combinava bem com o ponto de exclamao, ainda que os nmeros escondidos
atrs da linha no o fizessem. O que mostravam era um aumento de cerca de
19,5 milhes para 20,2 milhes. Mas a tal linha vermelha saltava de junto da base
do grfico at bem no seu topo, fazendo com que um aumento inferior a quatro
por cento parecesse mais de 400. A Dun's Review dava sua prpria verso
grfica dos mesmos nmeros ao lado - uma linha vermelha honesta, que s subia
realmente quatro por cento, sob este titulo: "DESPESAS COM
FUNCIONALISMO ESTABILIZADAS."

A Collier's usou este mesmo tratamento com um grfico de barras, em anncios


pelos jornais. Note especialmente que o meio do grfico foi cortado fora:

CAPTULO 6
A FIGURINHA DE UMA S DIMENSO
Havia uns dez anos ou mais, ouvia-se falar muito do povo mido, do povo, o que
significava praticamente ns todos. Quando isto comeou a parecer demasiado
paternalistico, tornamo-nos o "homem comum", o "homem das ruas". Logo isto
tambm foi sendo esquecido, o que provavelmente foi bom. Mas o povo mido, o
homenzinho, continua aqui entre ns. o heri do grafico.
Um grfico em que um homenzinho representa um milho de homens, um saco
de dinheiro ou uma pilha de moedas representa um milho (ou um bilho) de
dlares, a silhueta de um boi representa o suprimento de carne para o ano
vindouro. So grficos pictricos. So um recurso til. Tm o que, receio eu,
chama-se apelo visual. E capaz de tornar-se um mentiroso fluente,
escorregadio e bem-sucedido.
O papai do grfico pictrico, ou pictograma, o grfico de barras, um mtodo
simples e popular de representarem-se quantidades, quando duas ou mais vo ser
comparadas. Um grfico de barras tambm capaz de mentir. Desconfie de
qualquer verso em que as barras mudam tanto de altura como de largura,
quando representam o mesmo fator, ou quando aparecem objetos de trs
dimenses cujos volumes no sejam facilmente comparveis. Um grafico de
barras truncado tem (e merece ter) a mesmssima reputao do grfico de linhas
truncado, de que j falamos. O habital do grfico de barras o do livro de

geografia, do relatrio da empresa e da revista noticiosa. Isto tambm verdade


para seu filhote, o grfico do apelo visual.
Mostremos a comparao de dois nmeros - o salrio semanal mdio dos
carpinteiros, nos Estados Unidos e na Rotndia. As quantias podero ser $ 60 e $
30. Pretendo chamar sua ateno, por isso no me satisfaz publicar apenas os
nmeros: fao um grfico de barras. Alis, se esse nmero $ 60 for muito
diferente do que voc teve que pagar ao carpinteiro que lhe consertou a varanda,
lembre-se que seu carpinteiro pode no ter tido trabalho todas as semanas do ano,
ou no ter encontrado quem aceitasse contas to salgadas. De qualquer modo,
no especifiquei a espcie de mdia que estou considerando, ou como cheguei a
este resultado, por isso no adianta discutir. Est vendo como fcil algum
esconder-se atrs da estatistica mais espria, se forem omitidas informaes
adicionais? provvel que voc tenha adivinhado que eu inventei estes $ 60, s
para usar um exemplo, mas no iria duvidar, nem por um instante, se eu tivesse
usado o respeitvel nmero $ 59,8333.
Voltando ao caso: aqui acima est o grafico indicando esquerda os dlares por
semana. um quadro claro e honesto. Duas vezes mais dinheiro e duas vezes
mais no grfico, e o que parece.

Entretanto, ao quadro falta apelo visual, no? Poderei facilmente corrigir isto
usando uma coisa que parece mais com dinheiro do que uma barra: sacos de
moedas. Um saco para o desgraado rotundiano e dois para o feliz americano.
Ou trs para o rotundiano e seis para o americano. De qualquer modo, o grfico
permanece honesto e claro, e no enganar voc, mesmo num relance

apressado. assim que um grfico pictrico honrado feito.

Isto me satisfaria, caso tudo o que eu desejasse transmitir fosse informao. Mas
eu quero mais! Eu quero dizer que o trabalhador americano est muito melhor
que o rotundiano, e quanto mais puder dramatizar a diferena entre trinta e
sessenta, melhor.
Para dizer a verdade (o que, claro est, o que pretendo 'no' fazer) quero que
voc conclua por si mesmo qualquer coisa, que tenha uma impresso exagerada,
mas no quero ser pego com a boca na botija das minhas malandragens. H um
meio, e um meio que est sendo empregado diariamente para enganar os
incautos.
Simplesmente desenho um saco de dinheiro para representar os trinta dlares do
rotundiano, e depois desenho outro, com o dobro da altura, para representar os
sessenta do americano. Est proporcional, no? Agora eu tenho a impresso que
procurava! O salrio do americano torna-se gigantesco ao lado do outro.

bvio que como o segundo saco tem o dobro da altura, ter tambm o dobro da
largura; portanto no ocupa o dobro, mas sim o 'qudruplo' da rea. Os numeros
ainda dizem um para dois, mas a impresso visual, que a dominante, diz que a
razo de um para quatro, Ou pior! Como so representaes de objetos de trs
dimenses, o segundo saco ainda parece ter o dobro da grossura do primeiro.
Como dir o seu livro de geometria, os volumes de slidos semelhantes variam
na proporao do cubo de qualquer dimenso similar. Duas vezes duas vezes dois
so oito! Se o saquinho contm $30, o outro d a impresso de conter, no $80,
mas $240. Olhe outra vez para eles.
E esta , na verdade, a impresso que meu engenhoso grfico d. Ainda que
dissesse "o dobro", deixei a impresso perdurante de uma razo de oito-para-um.
Ser dificil que voc possa acusar-me de qualquer inteno criminosa. Estou
fazendo apenas o que muita gente boa faz. O Newsweek faz isso, e tambm com
saquinhos de moedas.
0 American Iron and Steel Institute j o fez com um par de altos fornos. A idia
era mostrar como a capacidade siderurgica da indstria progrediu de 1930 a
1940, para provar que tal indstria era capaz, e que no necessitava de
interferncias governamentais. H mais mrito no principio do que na maneira
de apresent-lo. O alto forno, representando a capacidade de dez milhes de
toneladas, adicionada industria na dcada dos 30, foi desenhado pouco alm de
dois teros da altura do alto forno de 14 1/4 milhes, representativo do
incremento na dcada de 40. O olho v dois fornos, um quase trs vezes maior
que o outro. Dizer "quase um-e-meio" e ser entendido como "trs"... eis a
faanha que o quadrinbo-de-uma-s-dimenso capaz.

Esta obra de arte do pessoal siderrgico tem outros pontos interessantes. O


segundo forno, de certo modo, engordou horizontalmente fora de proporo com
seu vizinho, e uma barra negra, sugestiva de ferro derretido, ou coisa que o valha,
tornou-se duas-e-meia vezes mais comprida do que na dcada antecedente. Aqui
d-se um aumento de 50 por cento, que passa a ser desenhado como 150 por
cento, para dar uma impresso visual de mais de mil e quinhentos por cento. A
aritmtica torna-se fantasia mgica!
Seria pouco caridoso mencionar que a mesma pgina de papel cuch em quatro
cores oferece um espcime, de bom a timo, de grfico de linha truncado. Uma
curva exagera o crescimento per-capita da capacidade siderrgica, pelo corte da
metade inferior de seu grfico. Isto, como vimos, poupana de papel, e dobra
tambm a taxa do progresso.
Muitos desses casos podem no passar de desenhos malfeitos. Mas a coisa
como receber troco errado: Quando todos os erros so a favor do caixa, no se
pode deixar de ficar pensando...
A Newsweek uma vez mostrou como "os velhos americanos ficam mais velhos",
por meio de um grfico em que apareciam dois homens, um representando a

possibilidade atual de se atingir os 68,2 anos e a outra, a possibilidade de se atingir


os 34 anos, na epoca de 1879-1889. Era a mesma velha histria: uma figura tinha
o dobro da altura da outra, e assim apresentava oito vezes o volume ou o peso. O
quadro sensacionalizava o fato, para tornar uma histria ainda mais interessante.
Chamaria isto de "mau jornalismo". No mesmo nmero da revista havia um
grfico de linhas truncado.

Existe ainda outra espcie de perigo quando se faz variar o tamanho de objetos
num grfico. Parece que em 1860 havia qualquer coisa na ordem de oito milhes
de vacas leiteiras nos Estados Unidos, e que em 1936 havia mais de vinte e cinco
milhes. Mostrando tal incremento pelo desenho de duas vacas, uma trs vezes a
altura da outra, a impresso dada era exagerada, como vimos expondo. Mas o
efeito sobre a pessoa que rapidamente estivesse folheando a revista seria ainda
mais estranho: poderia ela vir at mesmo a pensar que as vacas agora so
maiores do que costumavam ser!

Aplique-se a mesma tcnica enganosa ao que ocorreu com a populao dos


rinocerontes, e eis o que descobrimos. Ogden Nash uma vez rimou rinocerurdo
com absurdo.

CAPTULO 7

O NMERO PR-INIDICADO
Se voc no puder provar o que deseja, demonstre outra coisa e finja que so
iguais. Na confuso que resulta do choque da estatstica com a mente humana,
dificilmente algum notar a diferena. O nmero pr-indicado uma arma
garantida para manter voc em boa situao. Funciona sempre.

Voc no pode provar que seu remdio cura resfriados mas pode publicar (em
letras grandes) um atestado de um laboratrio, "sob a autoridade" de algum
mdico, de que meia ona do preparado matou 31.108 germes num tubo de
ensaio, em onze segundos. Nessa ocasio, assegure-se de que o laboratrio tenha
boa reputao ou nome famoso. Reproduza o relatrio completo. Fotografe um
mdico em roupas brancas e coloque o retrato ao lado do relatrio.
Mas no mencione os truques da sua histria. No cabe a voc - claro - mostrar
que um antissptico que atua bem num tubo de ensaio pode no atuar na garganta
humana, principalmente depois de diludo, de acordo com as instrues, para
evitar queimar os tecidos da goela. No confunda o resultado dizendo qual o tipo
germe que foi morto. Quem conhece o germe causador do resfriado? E, at,
provavelmente, no seja nenhum germe.
Na verdade, no h ligao conhecida entre a multido de germes de um tubo de
ensaio e o seja-l-o-que-for que causa resfriados, mas as pessoas no vo
discutir isso com preciso, principalmente enquanto esto fungando.
Talvez isso seja bastante bvio, e o povo comea a notar, embora os anncios no
dem a perceber. De qualquer modo aqui est uma verso mais ardilosa:
Digamos que durante um perodo de aumento do preconceito racial voc seja
contratado para provar o contrrio. No uma tarefa rdua. Faa uma enquete
ou, melhor ainda, mande uma organizao de bom conceito faz-la. Pergunte
quela parcela usual da populao se eles acham que os negros tm chance to
boa quanto os brancos de conseguir emprego. Repita seu levantamento em
intervalos, de modo a ter uma tendncia geral para relatar.
O Escritrio de Pesquisas de Opinio Pblica de Princeton, certa vez, testou essa
pergunta. O que veio tona foi uma interessante evidncia de que as coisas,
especialmente nas pesquisas de opinio, no so sempre o que aparentam. A
cada pessoa perguntada sobre empregos, foram tambm feitas perguntas com o
fim de descobrir se tinha forte preconceito contra os negros. Revelou-se que as
pessoas que tinham forte preconceito racial eram mais inclinadas a responder
"Sim" para a pergunta sobre oportunidades de emprego. (Ocorreu que dois teros
dos que eram simpticos aos negros no achavam que os negros tinham to boa
chance quanto os brancos num emprego, e cerca de dois teros dos que
demonstravam preconceito diziam que os negros estavam conseguindo to boa
chance quanto os brancos), Era bem evidente que dessa votao voc aprenderia
muito pouco sobre as condies de emprego para os negros, ainda que pudesse
aprender algumas coisas interessantes sobre as atitudes raciais do homem.
Voc pode ver, ento, que, se o preconceito avoluma-se durante o periodo de sua
pesquisa, haver um nmero crescente de respostas para o fato de os negros
terem chances de emprego to boas quanto os brancos. Assim voc anuncia os
resultados: Sua pesquisa mostra que os negros esto recebendo cada vez mais um

tratamento mais justo.


Voc acabou de atingir algo notvel com o uso cuidadoso do nmero prdeterminado. Quanto mais as coisas pioram, melhor aparecem na sua pesquisa.
Veja esta: "27 por cento de uma grande amostra de mdicos eminentes fumam
mais Gargantolas do que qualquer outra marca". Naturalmente, o prprio
nmero pode ser falho de vrios modos, mas isso na verdade no faz diferena
nenhuma. A nica resposta para um nmero to irrelevante "E da?" Com todo
respeito devido classe mdica, conhecem os mdicos mais sobre as marcas de
tabaco do que voc? Tm eles alguma informao que os permita escolher o
menos nocivo dentre os cigarros? Claro que no, e seu mdico seria o primeiro a
diz-lo. Ainda assim, esses "27 por cento" soam de algum modo como se
significassem algo.

Agora, volte atrs um por cento e considere o caso do espremedor de frutas. Foi
amplamente propagado um aparelho que "extrai 26 por cento mais suco", assim
"comprovado por teste de laboratrio" e "garantido pelo Good Housekeeping
Institute".
Isso soa muito bem. Se voc puder comprar um espremedor que seja vinte e seis
por cento mais eficiente, por que comprar qualquer outro? Bem, sem entrar no
fato de que "testes de laboratrio" (especialmente os "laboratrios particulares de
teste") tm provado os maiores absurdos, exatamente qual o significado daquele
nmero? Vinte e seis por cento mais do qu? Quando fosse finalmente
examinado, o significado seria que tal espremedor conseguiria mais suco do que
um arcaico espremedor manual teria conseguido. No tinha absolutamente nada
a ver com o dado que voc desejaria ter antes de fazer a compra; esse
espremedor poderia ser o pior do mercado. Alm de ter uma preciso suspeita, o
nmero "vinte e seis" por cento totalmente irrelevante.
Anunciantes no so os nicos que iro engan-lo com nmeros, se voc deixar:

Um artigo sobre segurana no volante, publicado na revista "This Week",


indubitavelmente com a melhor das intenes, dizia o que poderia ocorrer se
voc, "dirigindo violentamente pela estrada, a 120 Km por hora, capotasse". Voce
teria, dizia o artigo, quatro vezes mais chances de sobreviver se fosse sete horas
da manh, do que se fosse sete horas da noite. A evidncia: "Casos fatais nas
estradas ocorrem quatro vezes mais s sete da noite do que s sete da manh".
Ora, isso aproximadamente verdadeiro, mas a concluso no procede. noite
mais pessoas morrem do que pela manh, simplesmente porque h mais pessoas
na estrada. Voc, um motorista isolado, pode correr mais perigo noite, mas no
h nada nos nmeros, para provar isso ou o contrrio.
Pelo mesmo tipo de absurda falta de senso que o articulista usou, voc pode
mostrar que um tempo elaro mais perigoso que um tempo de cerrao.
Ocorrem mais acidentes num tempo claro porque h mais dias claros do que
nevoentos. Entretanto, na cerrao, muito mais perigoso guiar um carro.
Voc pode utilizar as estatsticas de acidente para apavorar-se com qualquer tipo
de transporte... se voc deixar de observar o valor relativo que os nmeros tm.

Os avies mataram mais gente no ano passado do que em 1910. Todavia, os


avies modernos so mais perigosos? Disparate. H hoje em dia milhares de
vezes mais pessoas voando.
Foi anunciado que o nmero de mortes em acidentes ferrovirios num ano
recente foi 4.712. Esse parece um bom argumento para afast-lo do trem; talvez
usar mais o seu carro. Mas quando voc investiga o
significado do nmero, v significado diferente: Quase a metade daquelas
vitimas eram pessoas cujos carros haviam colidido com trens nos cruzamentos. A
maior parte dos restantes eram pingentes. Somente
132 dos 4.712 eram passageiros regulares dos trens. E mesmo esse nmero vale

pouco para a comparao, a menos que venha acompanhado do total de


passageiros por km. Se estiver preocupado com a probabilidade de ser morto
numa longa viagem, no conseguir informao muito valiosa, perguntando o
qu matou mais no ano passado, se foram os trens, ou avies ou carros. Atinja
seu propsito procurando saber o nmero de casos fatais para cada milho de
passageiros por km. Isso aproximar-se- do risco que se corre.
H muitas outras formas de coletar dados sobre alguma coisa, e depois relat-los
como se fosse outra. O mtodo geral apanhar duas coisas que se parecem, mas
no so iguais.
Como gerente do departamento de pessoal de uma companhia que est em briga
com o sindicato, voc "faz uma pesquisa" para ver quantos tm queixas contra o
sindicato. A menos que o sindicato fosse composto de anjos chefiados por um
arcanjo, voc pode perguntar e anotar com perfeita honestidade e conseguir uma
prova de que a maioria dos homens tem queixas. Voc apresenta seu relatrio de
que "uma vasta maioria - 78 por cento - contra o sindicato". O que voc fez foi
juntar um bando de queixas no diferenciadas, e pequenas reclamaes, e depois
cham-los de outra coisa que parece a mesma.
Voc no provou nada, mas bem parece que sim, no mesmo? honesto, ainda
que s de certo modo. O sindicato poderia tambm vir a "provar" que
praticamente todos os trabalhadores queixavam-se de sua empresa. Se voc
deseja continuar procurando nmeros pr-determinados, deve tentar os balanos
de sociedades annimas. Procure os lucros que poderiam parecer muito grandes,
e so escondidos com outro nome. A revista Ammunition (Munio) do Sindicato
dos Trabalhadores na Indstri de Automveis descreve o mecanismo desse
modo:
O artigo diz que no ano passado a Companhia obteve 35 milhes de lucro.
Exatamente um e meio por cento das vendas. Voc sente at pena da
Companhia. Se uma lmpada se queima no banheiro, a Companhia gasta 30
centavos para substitui-la. igual ao lucro correspondente a 20 dolares de
faturamento. Isso faz at o empregado poupar papel higinico, de pena. Mas a
verdade que a Companhia declara como lucro somente metade ou um tero do
lucro. A parte que no declarada est escondida nas depreciaes e reservas.
Brincadeira igual consegue-se com as percentagens. Num perodo recente, a
General Motors foi capaz de declarar um lucro modesto (deduzindo impostos) de
12,6 por cento das vendas. Mas, para o mesmo perodo, os lucros nos seus
investimentos atingiram 44,8 por cento, o que parece bom negcio, ou mau,
dependendo do tipo de discusso que voc pretende vencer.
Similarmente, a coluna dos leitores da revista Harper's veio em defesa das lojas
A&P, apontando o baixo lucro liquido de somente 1,1 por cento das vendas.
Perguntava-se: "Algum cidado condenaria como 'tubaro' quem ganhasse
pouco mais de 10 dlares em cada 1.000 dlares investidos por ano?"

primeira vista, esse 1,1 por cento parece quase calamitosamente pequeno.
Compare com os 4 a 6 por cento de juro que o usual nos Bancos. No seria
melhor se a organizao A&P fechasse suas lojas e colocasse todo seu capital no
Banco e vivesse dos juros?
A verdade que o valor do retomo anual do investimento no igual ao valor
expresso pelo ganho no total sobre as vendas. Como outro leitor respondeu: "Se eu
comprar cada manh um artigo por 99 centavos e vend-lo noite por 1 dolar,
estarei ganhando 1 por cento do total das vendas, mas 365 por cento do dinheiro
investido no ano".
H frequentemente muitas formas de expressar qualquer nmero. Voc pode,
por exemplo, exprimir o mesmo fato, chamando-o de retorno de 1 por cento das
vendas, 15 por cento de retorno do investimento, lucro de 10 milhes, aumento de
40 por cento nos lucros (comparado com a mdia de 1935-39), ou decrscimo de
6 por cento do ano passado. O mtodo escolher aquele que soa melhor para o
objetivo desejado, e confiar em que poucos dos leitores vo reconhecer a
imperfeio com que o numero reflete a situao.
Nem todos os nmeros predeterminados so fruto de fraude intencional. Muitas
estatsticas, inclusive as mdicas, que so importantes para todos, so distorcdas
por incoerncias na origem. H dados impressionantemente contraditrios em
assuntos delicados como abortos, filhos naturais e sfilis. Se voc olhasse os mais
recentes dados sobre gripes e pneumonia, chegaria estranha concluso que
estas doenas esto praticamente confinadas aos trs estados sulinos, que tm
cerca de oitenta por cento dos casos constatados. Na verdade o que explica essa
percentagem que esses trs estados continuavam a exigir dos mdicos que
informassem tais casos, quando os demais estados praticamente haviam
abandonado tal exigncia.
Alguns dados sobre a malria pouco significam. Na Amrica do Sul, em locais
onde antes de 1940 havia centenas de milhares de casos por ano, h agora
somente uns poucos. Aparentemente houve uma importante mudana na
salubridade desses locais, em poucos anos. Mas tudo o que ocorreu foi que os
casos somente so registrados quando so comprovadamente de malria,
enquanto que antes a palavra era muito usada coloquialmente para designar
qualquer gripe ou febre.
A taxa de mortalidade na Marinha, durante a guerra Hispano-Americana, foi de
nove por mil. Para os civis na cidade de Nova York, no mesmo perodo, foi de
dezesseis para mil. O recrutamento naval usou esses nmeros, mais tarde, para
mostrar que era mais seguro estar na Marinha do que fora dela. Admita que tais
nmeros estejam corretos, o que provavelmente verdade. Pare por um
momento e veja se descobre o que os torna sem o sentido que os recrutadores
quiseram dar. Os grupos no so comparveis. A Marinha composta
principalmente de jovens com comprovada condio de sade. A populao civil

inclui criancinhas, velhos, doentes, todos aqueles que tm alta taxa de


mortalidade, qualquer que seja o lugar onde estiverem. Esses nmeros no
provam absolutamente que os homens, nos padres da Marinha, vivero mais
tempo dentro do que fora dela. E tambm no provam o contrrio.

Voc deve ter ouvido a notcia desencorajadora de que 1952 foi o pior ano de
poliomielite na histria da medicina. Essa concluso foi baseada no que poderia
parecer a evidncia total desejada; houve muito mais casos notificados naquele
ano do que antes. Mas, quando os peritos revolveram analisar aqueles nmeros,
acharam coisas mais encorajadoras. Uma foi que havia em 1952 tantas crianas
na idade mais suscetvel, que o nmero de casos tenderia a atingir um recorde,
ainda que a proporo de casos permanecesse no mesmo nivel. Outro era que
uma conscientizao geral sobre a plio estava levando a um diagnstico mais
frequente a constatao tambm dos casos bengnos. Finalmente, havia um
incentivo financeiro maior, havendo mais seguros contra plio e mais ajuda
disponivel da Fundao Nacional contra Paralisia Infantil. Tudo isso lanou uma
dvida considervel sobre a noo de que a plio havia atingido um novo
recorde. e o baixo nmero total de mortes confirmou a dvida.
uma fato interessante que a percentagem de mortes ou o nmero de mortes
frequentemente uma medida melhor da incidncia de uma doena do que os
dados numricos diretos da incidncia - simplesmente porque muito melhor a
qualidade da informao e registro nos casos fatais.
Na Amrica, o nmero predeterminado atinge um grande florescimento cada
quatrinio. Isso no significa que haja uma natureza cclica nos tais nmeros,
mas apenas a chegada das campanhas eleitorais. Uma campanha levada a efeito
pelo Partido Republicano em outubro de 1948 foi inteiramente feita com
nmeros que pareciam ter ligao, mas no tinham:

Quando Dewey foi eleito Governador em 1942, o salrio mnimo dos professores
em alguns distritos era de $900 por ano. Hoje os professores no Estado de Nova
York recebem os maiores salrios do mundo. De uma recomendao do
Governador Dewey, baseada nas concluses de uma Comisso, o Legislativo
aprovou em 1947 a verba de $32.000.000 de um superavit do estado, para prover
o imediato aumento dos salrios dos professores. Como resultado, o salrio
mnimo dos professores na Cidade de Nova York, oscila de $2.500 a $5.325.
plenamente possvel que o Sr. Dewey tenha provado a si mesmo ser o amigo
do professor, mas esses nmeros no o mostram. o velho truque do "antes-edepois", com um nmero de fatores no mencionados e aparentando o que no
existe. Aqui voc tem um "antes" de "$900" e um "depois" de "$2.500 a $5.325".
que soam sem duvida como uma melhoria. Mas o nmero menor o salario
mais baixo em qualquer distrito rural do estado, e o grande a mdia s na
Cidade de Nova York. Pode ter havido melhoria sob o governo Dewey, ou pode
no ter.
Essa declarao ilustra uma forma estatstica da fotografia do "antes e depois",
que um chama-ateno comum nas revistas e anncios. Uma sala de estar
fotografada duas vezes para mostrar a melhoria que uma pintura pode
proporcionar". Mas entre as duas exposies nova mobilia introduzida e
algumas vezes a foto "antes" pequena, mal iluminada e em preto e branco, e a
verso "depois" uma grande fotografia colorida. Ou um par de fotografias
mostram-lhe o ocorrido quando uma garota comeou a usar um xampu. Por
Deus, ela parece melhor depois! Mas a maioria da mudana (nota-se numa
cuidadosa inspeo) foi conseguida persuadindo-se a garota a sorrir e jogando-se
uma luz de fundo em seus cabelos. Muto mais se deve ao fotgrafo do que ao
xampu.

CAPTULO 8
POST HOC
VOLTA CENA
Uma vez algum teve um bocado de trabalho para descobrir se os fumantes
tiram menores notas no colgio do que os no fumantes. Descobriu-se que sim.
Isso gradou a muitas pessoas e elas tm feito muito uso disso, desde ento. O
caminho para boas notas, parecia, estava em deixar de fumar; e para levar a
concluso a um razovel passo frente: fumar turva a mente.
Esse estudo, em particular, foi, creio eu, bem feito: uma amostra suficientemente
grande, honesta e cuidadosamente escolhida, correlao com alta significncia
etc.
A falcia antiga. Todavia, tem uma poderosa tendncia a surgir em assuntos
estatsticos, onde est disfarada por uma guarnio de nmeros impressionantes.
aquela que diz que "se B segue-se a A, ento A foi a causa de B." Uma
suposio sem fundamento foi feita: desde que fumo e notas baixas caminham
juntos, o fumo causa notas baixas. No poderia bem ser o contrrio? Talvez notas
baixas levem o estudante no bebida mas ao tabaco. Neste ponto, esta
concluso mais ou menos semelhante outra, e do mesmo modo bem apoiada
pela evidncia. Mas no to satisfatria aos propagandistas.

Parece bem mais provvel, todavia, que nenhum desses fatos tenha produzido o
outro, mas ambos sejam produto de algum terceiro fator. Ser que o tipo social
que considera seus livros com menos seriedade tambm o mais tendente ao
fumo? Ou h uma pista no fato de que algum uma vez j estabeleceu uma
correlao entre extroverso e notas baixas - uma relao aparentemente mais
prxima do que aquela entre notas e inteligncia? Talvez os extrovertidos fumem
mais que os introvertidos. O ponto que, quando h muitas explicaes razoveis,
voc dificilmente tem o direito de escolher aquela que serve ao seu intuito, e
insistir nela. Mas muitos fazem exatamente isso.
Para evitar cair no engano do Post Hoc ("Depois disso", em Latim) e dai
acreditar em muitas coisas que no so verdadeiras, voc precisa inspecionar
minuciosamente qualquer afirmativa de relao entre as coisas. A correlao,
aquele nmero convincentemente preciso, que parece provar que uma coisa
ocorre em virtude de outra coisa, pode na verdade ser de vrios tipos.
Uma a correlao devida ao acaso, Voc pode juntar um grupo de nmeros e
com eles provar alguma coisa inesperada, mas se tentar de novo, seu prximo
grupo de nmeros pode absolutamente no provar a tal coisa. Como a pasta de
dentes que parecia reduzir a crie, voc simplesmente elimina os resultados que
no quer, e publica amplamente aqueles que deseja. Com uma amostra pequena,
provvel achar-se alguma correlao substancial entre qualquer par de
caractersticas ou eventos que voc imagine.

Uma espcie comum de correlao aquela na qual a relao real, mas nao
possvel se estar seguro de qual das variveis seja a causa e qual o efeito. Em
alguns desses casos, causa e efeito podem se alternar de hora em hora, ou ambos
podem, sem dvida, ser causa e efeito ao mesmo tempo. Uma correlao entre
a renda e a propriedade de aes deve ser dessa espcie. Quanto mais dinheiro
voc ganha, mais aes compra, e quanto mais aes compra mais dinheiro
ganha; no correto dizer simplesmente que uma produziu a outra.
Talvez a mais ardilosa delas seja o exemplo, muito comum, no qual nenhuma das
variveis tenha qualquer efeito sobre a outra, e ainda assim haja uma correlao
real. Uma grande quantidade de tapeao tem sido feita com esse tipo. As notas
baixas entre os fumantes est nessa categoria, como est a maioria das
estatsticas mdicas citadas, sem a qualificao de que, apesar da relao
mostrar-se real, a natureza de causa-e-efeito somente uma questo de
especulao. Como exemplo do absurdo, ou de correlao falsificada, algum
alegremente apontou um fato estatistico real: H uma relao prxima entre o
salrio dos pastores presbiterianos em Massachusetts e o preo do rum em
Havana.
Qual a causa e qual o efeito? Em outras palavras, esto os pastores se
beneficiando do comrcio do rum ou subvencionando-o? Bem, isto to forado
que torna-se ridculo primeira vista.
Mas observe outras aplicaes da lgica do Post Hoc, que diferem somente por
serem mais sutis. No caso dos pastores e do rum facil se ver que ambos os
nmeros esto crescendo em virtude da influncia de um terceiro fator: o
histrico aumento mundial no nvel de preos de praticamente tudo.
Apanhe os nmeros que mostram que a taxa de suicdios atinge o mximo em
junho. Os suicdios produzem noivados em junho ou os casamentos de junho
precipitam o suicdio dos desprezados? Uma explicao mais convincente (ainda
que igualmente no provada) que o indivduo que recalca suas depresses por
todo o inverno, com a idia de que as coisas sero mais rseas na primavera,
desiste quando chega junho e ainda se sente deprimido.

Outro ponto a considerar a concluso de que uma correlao foi extrapolada


para continuar alm dos dados com os quais foi demonstrada. facil mostrar que
quanto mais chove numa rea mais cresce o milho ou, at mesmo, maior a
colheita. A chuva, parece, uma bno. Mas uma estao de chuva pesada
pode prejudicar ou arruinar a colheita. A correlao positiva funciona at certo
ponto e ento rapidamente torna-se negativa. Acima de certa quantidade, quanto
mais chove menos milho voc colhe.
Vamos prestar um minuto de ateno prova do valor do dinheiro na educao.
Aceitemos, por enquanto, haver sido provado que os individuos formados
ganhem mais dinheiro do que os desistentes; que cada ano na universidade
adiciona mais alguma renda futura. Observe a concluso geral de que quanto
mais voc for escola mais dinheiro ganhar. Ora, os diplomados em filosofia
muito frequentemente tornam-se professores e assim passam a no pertencer
aos grupos de maior renda.
A correlao, claro est, mostra uma tendncia que frequentemente no a
relao ideal descrita como de um-para-um. Rapazes altos, em mdia, pesam
mais que os baixos, sendo esta, ento, uma correlao positiva. Mas voc pode
facilmente achar um de 1,80 m que pese menos que alguns de 1,60 m, e assim a
correlao menor que 1. Uma correlao negativa simplesmente a
afirmao de que, quando uma varivel cresce, a outra tende a decrescer. Em
Fsica, isso vem a ser uma "razo inversa". Quanto mais voc se afasta de uma
lmpada, menos luz incide sobre seu livro; proporo que a distncia aumenta,
a intensidade da luz diminui. Essas relaes fsicas frequentemente tm a
bondade de produzir correlaes perfeitas, mas os dados nmericos em negcios
comerciais, em sociologia ou em medicina, raramente funcionam to
afiadamente. Ainda que a instruo geralmente aumente a renda, pode tambm
facilmente tornar-se a ruina de algum. Guarde na memria que uma
correlao pode ser real, baseada em verdadeira causa e efeito, e ainda assim,
ser quase sem valor na determinao de uma ao, em qualquer caso simples.

Foram coletadas resmas de pginas de dados numricos, para mostrar o valor


em dlares de uma educao superior, e pilhas de panfletos foram publicados
para trazer a estes dados (e s concluses mais ou menos baseadas neles) a
ateno de estudantes em potencial. Eu no combato a inteno. Sou mesmo a
favor do estudo, particularmente se este incluir um curso de estatstica elementar.
Ora, esses nmeros demonstraram de modo bem conclusivo que as pessoas que
cursaram faculdades ganham mais do que as que no o fizeram. As excees
so numerosas, claro, mas a tendncia forte e ntida.
O nico erro est em vir, junto dos nmeros e fatos, uma concluso totalmente
imprpria. Esta o apogeu da fraude do Post Hoc, e consiste em declarar que
esses nmeros provam que, se voc (seu filho, sua filha etc.) frequentarem a
faculdade, provavelmente ganharo mais dinheiro do que se decidirem passar os
prximos quatro anos fazendo outra coisa. Essa concluso sem autoridade tem
em sua base a mesma suposio desautorizada de que as pessoas com curso
universitrio ganham mais dinheiro porque frequentaram a faculdade. Na
verdade no sabemos se essas so pessoas que ganhariam mais, at se no
tivessem ido faculdade. H algumas coisas entretanto que indicam fortemente
que isto fato. As faculdades recebem um nmero desproporcional de dois
grupos de alunos: os brilhantes e os ricos. O brilhante pode ter bom potencial de
enriquecer, sem necessitar do curso superior. Quanto ao rico... bem, dinheiro cria
dinheiro de vrios modos bvios. Poucos filhos de rico encontram-se com renda
baixa, indo ou no faculdade.

A passagem seguinte foi tomada de um artigo, em forma de pergunta-e-resposta,


da revista This Week, suplemento dominical de enorme circulao. Talvez voc
ache divertido, como eu achei, que o mesmo escritor tenha feito um artigo
denominado "Crenas Populares: Falsas ou Verdadeiras?"
P: Qual o efeito da frequncia faculdade na sua chance de permanecer
solteiro?
R: Se for mulher, aumenta enormemente sua probabilidade de tornar-se uma
velha solteirona. Mas se voc for homem, tem o efeito oposto - diminui sua
chance de permanecer solteiro. A Universidade de Cornell fez um estudo com
1.500 formandos tpicos de meia idade. Dos homens, 93 por cento eram casados
(comparado com 83 por cento da populao geral). Mas entre as formandas, de
meia idade, somente 65 por cento eram casadas. As solteironas eram trs vezes
mais numerosas entre as mulheres formadas do que entre as da populao em
geral.
Quando Susie Brown (dezessete anos de idade) lesse isso, saberia que, se fosse
para a faculdade, teria menos chance de conseguir um marido do que se no
fosse. Isso o que afirma o artigo, e h estatsticas, de conceituada fonte, para
suplement-lo. Complementam-no mas no lhe do base de sustentao; e note
tambm que, enquanto que as estatsticas so da Universidade de Cornell, as
concluses no o so, ainda que um leitor apressado assim o julgue.
Aqui, de novo, uma correlao real foi usada para apoiar uma relao de causa
e efeito no comprovada. Talvez tudo funcione de outro modo, e aquelas
mulheres permanecessem solteiras mesmo que no houvessem cursado a
faculdade. Se essas possibilidades no so melhores que a sustentada pelo
escritor, talvez sejam concluses igualmente validas: isto , meras suposies.
H, sem dvida, uma evidncia sugerindo que uma propenso para o celibato
leva a pessoa a cursar faculdades. O dr. Kinsey parece haver encontrado alguma
correlao entre sexualidade e educao, talvez com caractersticas fixadas na
idade pr-universitria. Isso torna mais duvidoso ainda dizer que ir faculdade
atrapalha o caminho do casamento.
Susie Brown: acredite-me, isto no necessariamente verdade.
Um artigo mdico apontou certa vez, com grande alarme, um aumento de
cncer entre os consumidores de leite. O cncer, parece, apresentava
crescimento frequente na Nova Inglaterra, Minnesota, Wisconsin e Sua, onde
grande quantidade de leite produzido e consumido, enquanto permanecia raro
no Ceilo, onde o leite escasso. Para maior evidncia, foi apontado ser o cncer
menos frequente em alguns estados do sul, onde menos leite era consumido. Foi
tambm apontado que as inglesas que bebiam leite sofriam de certos tipos de
cncer dezoito vezes mais frequentemente do que as japonesas que raramente

bebem leite. Cavando um pouco, podemos desenterrar um certo nmero de


caminhos para descobrir de onde vm esses nmeros, mas um fator por si s
suficiente para desmascar-los. Cncer uma doena que atinge
predominantemente da meia idade em diante. A Sua e os estados mencionados
so semelhantes em suas populaes, contendo grupos de relativa idade
avanada. As inglesas, na poca da pesquisa, tinham em mdia doze anos de
idade mais do que as japonesas.
A professora Helen M. Walker imaginou uma divertida ilustrao da bobagem de
se considerar que deve haver causa e efeito, sempre que duas coisas variam
juntas. Ao investigar a relao entre a idade e algumas caractersticas das
mulheres, comece por medir o ngulo dos ps ao andar. Voc verificar que o
ngulo tende a ser maior entre as mais velhas. Primeiramente poder-se-ia
considerar que isto indica que as mulheres envelhecem porque pisam para fora e
pode-se imediatamente notar quanto isso ridculo. Assim parece que, ao
contrrio, a idade aumenta o ngulo entre os ps, e a maioria das mulheres deve
pisar mais para fora proporo que envelhece.

Qualquer concluso desse tipo provavelmente falsa e sem base. Voc somente
poderia chegar legitimamente a isso estudando a mesma mulher -- ou
possivelmente grupos equivalentes -- por um perodo de tempo. Isso eliminaria o
fator responsvel, qual seja, as mulheres mais idosas cresceram numa poca
onde era moda pisar para fora, enquanto as do grupo mais jovem aprenderam a
postura numa poca onde isto foi abandonado...
Ao achar algum -- normalmente a parte interessada -- defendendo muito uma
correlao, veja primeiro se no daquele tipo produzida pela corrente de
acontecimentos no curso do tempo. Em nossa poca fcil mostrar uma
correlao positiva entre qualquer par de coisas tais como: nmero de estudantes
na universidade, nmeros de internados em casas de sade, consumo de cigarros,
incidncia de doenas do corao, uso de mquinas de raios-X, fabricao de
dentaduras postias, salrio dos professores da Califrnia, lucro dos cassinos.
Chamar algum desses de causa do outro idiotice declarada. Mas isto feito todo

o dia.
Permitir que o tratamento estatstico, e a presena hipntica de nmeros e
vrgulas decimais, indiquem relacionamentos causais, pior que superstio. E
frequentemente mais enganador. Assemelha-se convico do povo das Novas
Hbridas, para os quais os piolhos proporcionam boa sade. A observao,
atravs dos sculos, ensinou-lhes que as pessoas saudveis normalmente tinham
piolhos e os doentes raramente os tinham. A observao em si foi acurada e
honesta, como surpreendentemente so as observaes feitas informalmente
atravs dos anos. Pouco pode ser dito sobre a concluso daquele povo primitivo:
"Piolhos faz o homem saudvel. Todos devem t-los."

Como j notamos, evidncia mais deficiente que essa -- temperada na forja da


estatstica at que o bom senso no pudesse mais penetrar -- tem produzido muita
fortuna mdica e muito artigo mdico nas revistas, inclusive profissionais.
Observadores mais sofisticados esclareceram as coisas nas Novas Hbridas.
Como foi notado, quase todos l tinham piolhos a maior parte do tempo. Era,
voc poderia argumentar, a condio normal do homem. Quando, todavia,
algum apanhava uma febre (bem possivelmente trazida por esse mesmo piolho)
e seu corpo esquentava demais para ser uma habitao confortvel, o piolho ia
embora. A voc tem causa e efeito lado a lado, confusamente distorcidos,
invertidos e entrelaados.

CAPTULO 9

COMO ESTATISTICULIZAR
Mal informar o povo pelo uso de matria estatstica poder-se-ia chamar

"manipulao da estatstica." Numa outra palavra (ainda que no muito prpria):


"estatisticulizao".
O titulo deste livro, e de alguns dos assuntos nele contidos, parecem indicar que
tais manobras so todas produto de uma inteno de enganar. O presidente de
uma seo da Sociedade Americana de Estatstica, certa vez, j me censurou por
isso, "Muitas vezes, nem tudo golpe baixo," disse ele, "mas sim incompetncia."
Pode haver algo no que ele diz, mas no estou certo que esta presuno seja
menos ofensiva, para os estatisticos, que a outra.
Dizem que o autor Louis Bromfield tem uma resposta pronta para os que
escrevem criticando-o, quando sua correspondncia est muito grande para uma
ateno pessoal. Sem fazer concesses nem encorajar maiores trocas de cartas,
satisfaz a quase todos. A frase chave: "Pode haver algo no que voc diz".
Lembra-me o pastor que desfrutava de grande popularidade, entre as senhoras
mes na sua congregao, por seus elogios aos bebs trazidos para o batismo.
Mas, depois, ao conversarem, as mes no conseguiam se lembrar do que o
pastor havia dito, somente que fora "algo agradvel". Para concluir, a invarivel
observao dele era, "Puxa vida" (radiante) "Este um beb, no ?"
Possivelmente, o mais importante lembrar que a distoro do dado estatstico e
sua manipulao para determinado fim no so sempre obra de profissionais da
Estatstica. O que vem cheio de virtude, l da mesa dos estatsticos, pode ser
torcido, exagerado, simplificado e distorcido -- por seleo -- pelos
comerciantes, peritos em relaes pblicas, jornalistas ou propagandistas.
Mas quem quer que seja o culpado, em qualquer instncia, difcil outorgar-lhe
a posio de total inocncia. Grficos falsos nas revistas e jornais, que
frequentemente fazem sensacionalismo pelo exagero, raramente diminuem
qualquer coisa. Na minha experincia, aqueles que apresentam argumentos
estatsticos em favor da indstria raramente do aos trabalhadores ou aos
consumidores uma melhor viso dos fatos: do-na frequentemente a pior.
Quando um sindicato contratou um estatstico to incompetente a ponto de
enfraquecer as reinvindicaes dos trabalhadores?
Quando os erros permanecem todos de um s lado, no fcil atribu-los a falha
ou a acidente. Um dos mais ardilosos modos de desvirtuar o dado estatstico por
meio de um grfico. Um grfico introduz uma gama de variveis na qual os fatos
podem ser escondidos e a relao desvirtuada. Meu trunfo predileto nesse campo
"A Sombra Obscurecedora". H pouco tempo, foi distribuido pelo Banco de
Boston, e amplamente divulgado entre os grupos de contribuintes, jornais e
revistas, entre elas a Newsweek. O mapa mostrava que poro de nossa renda
nacional estava sendo captada e aplicada pelo Governo Federal. Fez isso
escurecendo a rea dos estados a oeste do Mississipi (somente excetuando a
Luisiana, o Arkansas e parte do Missouri) para indicar que os gastos federais
tornaram-se iguais renda total da populao daqueles estados.

A fraude repousa na escolha de estados possuidores de grandes reas mas, devido


populao escassa, com renda relativamente pequena. Com igual honestidade
(e igual desonestidade) o autor do mapa deveria ter iniciado sombreando Nova
York ou a Nova Inglaterra, e assim obteria uma sombra vastamente menor e
menos expressiva. Usando o mesmo dado, teria produzido uma impresso
diversa na mente de quem quer que olhasse o mapa. Todavia, ningum iria se
preocupar em distribuir tal mapa. Pelo menos, no conheo nenhum grupo
poderoso que esteja interessado em fazer com que o gasto com o pblico parea
menor do que realmente .
Se o objetivo do autor do mapa fosse simplesmente informar, poderia t-lo feito
facilmente. Escolheria um grupo de estados intermedirios, cuja rea esteja para
a rea total do pas assim como sua renda esteja para a renda nacional.

Este mapa um esforo particularmente flagrante para enganar, por usar um


truque surrado. algo clssico. O mesmo Banco, h bastante tempo, publicou
verses desse mapa para mostrar os gastos federais em 1929 e 1937, e estes
reapareceram como horrveis exemplos num livro padro: Graphic Presentation
(Apresentao de Grficos), por Willard Cope Brinton. Este mtodo "distorce os
fatos", disse Brinton francamente. Mas o Banco de Boston continua a desenhar
seus mapas e o Newsweek e outros, que deveriam melhor saber - e
possivelmente o sabem - continuam a reproduz-los sem ressalvas ou desculpas.
Qual a renda mdia das familias americanas? Como notamos anteriormente,
para 1949, o Bureau do Censo diz que "a renda da famlia mdia era de $3.100".
Mas lendo um artigo de jornal sobre "doao filantrpica," feita pela Fundao
Russel Sage, vemos que, para o mesmo ano, a renda atingiu um notvel $5.004.
Possivelmente voc ficaria satisfeito em saber que as pessoas estavam ganhando
to bem, mas deve ter se espantado ao comparar aquele nmero com suas
prprias observaes. Provavelmente voc conhece as pessoas erradas.
Como pode Russel Sage e o Bureau do Censo estarem to longe um do outro? O
Bureau fala em mdianas, como deveria ser, claro, mas, mesmo se o pessoal
da Sage estivesse usando uma mdia, a diferena no deveria ser to grande. A
Fundao Russel Sage, foi revelado depois, descobriu essa notvel prosperidade
apresentando o que s pode ser descrito como uma falsa famlia. Seu mtodo,
explicam (quando se lhes pede explicao), foi dividir o total da renda do povo
americano por 149.000.000 para conseguir uma mdia de $ 1.251 para cada
pessoa. "A qual", acrescentam, "torna-se $5.004 numa famlia de quatro".

Essa curiosa pea de manipulao estatstica exagera de duas maneiras. Usa o


tipo de meio-termo chamado mdia, em vez da menor e mais informativa
mediana... algo que j tratamos em captulo anterior. Continua ento supondo que
a renda de uma familia esteja na razo direta de seu tamanho. Bem, eu tenho
quatro filhos e gostaria que as coisas ocorressem daquela forma, mas no
ocorrem. Famlias de quatro, de maneira alguma, tem comumente o dobro das
posses das famlias de dois membros.
COMO GANHAR $ 22.500 POR ANO (BRUTO)
1. Adquira pelo menos 1 (uma) esposa e 13 filhos.
2. Calcule a renda per capita dos EUA (Resp.: $ 1.500 por ano,
aproximadamente)
3. Multiplique por 15 (Resp.: 15 x $1.500 = $22.500)

Com justia para os estatsticos da Russel Sage, os quais, presume-se, esto


inocentes, deve ser dito que primariamente estavam mais interessados em criar
uma imagem de distribuio do que de recolhimento. O engraado nmero sobre
a renda familiar foi to somente um subproduto. No entanto o erro que
disseminou no foi reduzido por ser um sub-produto, e permanece um excelente
exemplo de porqu no se pode ter muita f em declaraes no explicadas
sobre a mdia.
Devido a um falso ar de preciso, que dar todas as garantias aparentes mais
desaforada estatistica, considerem as vrgulas decimais. Pergunte a cem pessoas
quantas horas dormiram na noite passada, Conseguir, digamos, um total de
7,831. J de incio, todo dado desse tipo est longe de ser preciso. A maioria das
pessoas engana-se em quinze ou mais minutos, e no h segurana de que os
erros mtuos equilibrar-se-o. Todos ns conhecemos algum que, por cinco
minutos no dormidos, reclamara de uma terrvel insnia pela metade da noite.
Mas v em frente, faa sua aritmtica, anuncie que o povo dorme uma media de
7,831 horas por noite. Voc dar a impresso de conhecer precisamente o que
diz. Se voc tivesse sido tolo a ponto de declarar somente que o pessoal dorme 7,8
(ou "quase 8") horas por noite, no teria havido nada sensacional nisto. Voc teria
dado a impresso do bvio, uma pobre aproximao, no mais instrutiva do que a
simples suposio de qualquer pessoa.

Karl Marx no deixava de ter um ar de preciso no mesmo estilo. Ao enumerar


a "proporo da mais-valia" numa tecelagem, iniciou com uma explndida
coleo de suposies, advinhaes e nmeros arredondados: "Supomos que a
perda seja 6%... a matria-prima... custa em nmeros arredondados 342 libras.
Os 10.000 fusos... custam, vamos supor, 1 libra por fuso... O desgaste colocamos
em 10%... O aluguel do prdio supomos ser 300 libras... " Diz ele, "os dados

acima, nos quais podemos confiar, me foram fornecidos por um tecelo de


Manchester."

Partindo dessas aproximaes, Marx calcula que: "A percentagem de mais-valia


portanto 80/52 = 153 11/13 %". Para um dia de 10 horas isso lhe d: trabalho
necessrio = 3 31/33 e mais-valia = 6 2/33."
H um agradvel sentimento de exatido naqueles dois-trinta-e-trs vos de hora,
mas tudo blefe.
As percentagens oferecem um campo frtil para confuso. E, como a sempreimpressionante vrgula decimal, podem dar uma aurola de preciso ao inexato,
A Revista Mensal do Trabalho, do Departamento do Trabalho dos EstadosUnidos, declarou certa vez que, dos oferecimentos de domsticas de meioexpediente, com pagamento da passagem, em Washington, durante um ms
especificado, 4,9 por cento eram a $18 por semana. Essa percentagem, foi
revelado, baseou-se em precisamente dois casos, havendo ao todo um total de
quarenta e uma ofertas. Qualquer percentual baseado num pequeno nmero de
casos provavelmente enganoso. mais informativo citar o prprio nmero em
si. E quando a percentagem levada alm da virgula, voc comea a percorrer
a escala que leva do idiota ao fraudulento.
"Compre seu Presente de Natal agora e economize 100 por cento", anuncia uma
propaganda, Isso soa como uma oferta digna do prprio Papai Noel, mas
transforma-se numa mera confuso de base. A reduo somente cinquenta por

cento. A economia cem por cento do desconto ou do preo novo, mas no o


que o anunciante diz.
Do mesmo modo, quando o presidente de uma associao de floricultores disse,
em entrevista para um jornal, que "as flores esto 100 por cento mais baratas do
que h quatro meses", ele no quis dizer que "os floristas agora as distribuem
gratuitamente", Mas foi o que disse. Na sua "Histria da Standard Oil Company ".
Ida M. Tarbell foi ainda mais longe. Disse ela que "os cortes de preos no
sudoeste... alcanaram de 14 a 220 por cento". Isso seria fazer o vendedor pagar
ao consumidor uma considervel soma de dinheiro para fornecer-lhe gasolina...
O Dispatch, de Columbus, declarou que certo produto manufaturado est sendo
vendido com lucro de 3.800 por cento, baseando isto num custo de $1,75 e num
preo de venda de $40. Ao calcular percentagem de lucro, voc tem uma
escolha de mtodos (e voc obrigado a indicar qual est usando). Se baseado no
custo, esse chega a um lucro de 2.185 por cento; se no preo de venda, 95,6 por
cento. O Dispatch aparentemente usou um mtodo prprio e, como
frequentemente parece ocorrer, conseguiu um nmero exagerado para relatar.
At o The New York Times perdeu a "Batalha da Troca de Base" ao publicar
uma noticia da "Associated Press", vinda de Indianapolis: "A depresso sofreu
rude golpe aqui, hoje. Bombeiros, estucadores, carpinteiros, pintores e outros
membros do Sindicato dos Construtores de Indianpolis receberam um aumento
salarial de 5 por cento. Isso devolveu-lhes um quarto da reduo salarial de 20
por cento que tiveram no ltimo inverno."

Soa razovel primeira vista - mas a reduo foi expressa numa base - salrio
que recebiam antes - enquanto que o aumento usa uma base menor, o nvel de
pagamento depois da reduo.

Voc pode examinar este exemplo de desfigurao estatistica, supondo, para


simplificar, que o salrio original fosse $1 por hora. Reduza vinte por cento, e
cair para 80 centavos. Um aumento de cinco por cento nisso 4 centavos, o que
no um quarto, mas sim um quinto do corte. Como muitos erros
presumivelmente honestos, este, de algum modo, tornou-se, um exagero que fez
uma notcia mais interessante.
Tudo isso explica porque, para equilibrar um corte de cinquenta por cento, voc
deve conseguir um aumento de cem por cento.
O Times tambm informou, certa vez, que, durante um ano financeiro, "a mala
area perdida por incndios foi 4.863 libras, ou uma percentagem de 0,00063". A
noticia dizia que os avies haviam transportado 7.715.741 libras de
correspondencia durante o ano. Uma companhia de seguros, baseando suas taxas
daquele modo, poderia meter-se em boa sinuca. Calcule a perda e verificar que
foi de 0,063 por cento, ou cem vezes mais do que o jornal havia declarado.
a iluso da troca de base que concorre para a malcia de somarem-se
descontos. Quando um revendedor de ferragens oferece "50% e 20% de
desconto do total," ele no quer dizer um desconto de setenta por cento. O
desconto sessenta por cento, desde que os vinte por cento sejam aplicados sobre
a base menor, depois de tirados os cinquenta por cento. Grande quantidade de
enganos e golpes baixos originam-se da adio de parcelas no-adicionveis,

mas que meramente parecem adicionveis. As crianas, h geraes, tm usado


uma forma dessa arma para provar que no vo escola.
Voc provavelmente se recorda. Comeando com 365 dias para o ano, subtraia
122 para um tero do tempo que passa dormindo e 45 pelas trs horas dirias
gastas nas refeies. Dos restantes 198, tire 90 pelas frias de vero e 21 pelas
frias de junho (ou julho). Os dias restantes no so suficientes nem para os
sbados e domingos. Truque muito velho e bvio para ser usado em coisas srias,
poder voc dizer. Mas a Unio dos Trabalhadores na Indstria Automobilstica
afirma, na sua revista mensal Ammnunition, que isto ainda usado contra eles.
OBS:
No Brasil, trabalha-se em mdia 40 horas por semana.
Descontando 5 semanas de frias e feriados nacionais, temos:
( 47 semanas / ano ) x ( 40 horas / semana ) = 1.880 horas de trabalho por ano,
ou
1880 / 24 = 78 dias de trabalho por ano ( a 24 horas por dia )
Usando agora o clulo do autor, porm corretamente:
365 dias por ano
menos 30 dias de frias
menos 96 dias de sbados e domingos, fora frias ( 48 semanas x 2 fins-desemana )
menos 06 dias de feriados, fora frias
233 dias de trabalho por empregado por ano
menos 155 dias para repouso e lazer ( 2/3 de 233 dias )
78 dias de trabalho por ano ( a 24 horas por dia )
O largo horizonte azul da mentira tambm vem tona em cada greve. Sempre
que h uma greve, a Cmara de Comrcio anuncia que est custando tantos
milhes de dlares por dia. Conseguem eles tal nmero somando todos os carros
que teriam sido produzidos se os grevistas houvessem trabalhado em tempo
integral. Do mesmo modo somam as perdas dos fornecedores. Tudo
adicionado, incluindo-se passagens de nibus dos empregados e a queda nas
vendas dos comerciantes.

igualmente estranha a idia de que percentagens podem ser livremente


somadas, como se fossem mas, o que tem sido usado contra os autores. Veja
como soa convincente esta do The New York Times Book Review:
"O vcuo entre o crescente preo dos livros e o ganho dos autores, ao que parece,
devido a uma produo substancialmente maior e ao custo dos materiais. S os
gastos de planejamento e mo-de-obra atingiram 10 a 12 por cento mais que na
ltima dcada, material mais 6 a 9 por cento, despesas de venda e ancios
atingiram mais de 10 por cento. Os aumentos combinados totalizam um mnimo
do 33 por cento (para uma editora) e quase 40 por cento para algumas das
editoras menores."
Na verdade, se cada item de custo da publicao deste livro atingiu cerca de dez
por cento, o custo total deve ter atingido tambm mais ou menos essa proporo.
A lgica que permite somar essas propores de aumento poderia levar a todos
os tipos de vos de imaginao. Compre vinte artigos hoje e descubra que cada
um subiu cinco por cento sobre o ano passado. Isto "soma" cem por cento. O
custo de vida dobrou!...
Isto parece um pouco com a histria do vendedor de beira de estrada que foi
chamado a explicar como podia vender sanduiches de coelho to baratos. "Bem",
disse ele, "eu tenho que colocar tambm alguma carne de cavalo. Mas eu as
misturo meio a meio: um cavalo, um coelho".

Uma publicao sindical usou um desenho animado para combater uma outra
variante de soma infundada. Mostrava o patro somando uma hora normal de
$1,50 a uma hora extra de $2,25, a uma hora de tempo duplo de $3 para uma
mdia horria salarial de $2,25. Seria difcil encontrar um exemplo de mdia
com menos significado.
Outro campo frtil para ser tapeado repousa na confuso
entre percentagem e pontos de percentagem. Se seus lucros devem subir de trs
por cento do investimento num ano, para seis por cento no prximo, voc pode
faz-lo parecer algo modesto, chamando de aumento de trs pontos de
percentagem. Com igual validade voc pode descrev-lo como aumento de cem
por cento. Para o manejo desenfreado desse par confuso, observe
particularmente os pesquisadores de opinio pblica.
Percentis tambm so enganosos. Quando lhe dizem a posio do Joo em
comparao com seus colegas em lgebra ou em alguma aptido, o nmero
pode ser um percentil. Significa sua posio relativa em cada centena de
estudantes. Numa turma de trezentos, por exemplo, os trs primeiros estaro no
percentil 99, os trs prximos no 98, e assim por diante. O curioso sobre percentis
que um estudante classificado no percentil de grau 99 est, provavelmente,
bem acima de um que esteja no 90, enquanto que aqueles dos percentis 40 e 60
podem ter quase o mesmo nivel. Isso advm do hbito que muitas caractersticas
possuem de agruparem-se em torno de sua prpria mdia, formando a curva
"normal" em forma de sino, j mencionada num capitulo anterior.
Algumas vezes a batalha dos estatsticos se trava, e mesmo o observador menos

sofisticado no pode deixar de ver um "dente de coelho". Os homens honestos


marcam um tento quando estatisticularizadores so derrubados. O Conselho da
Indstria denunciou algumas molecagens praticadas tanto pelas companhias de
ao como por sindicatos. Para mostrar como os negcios haviam sido bons em
1948 (como evidncia de que as companhias poderiam bem suportar um
aumento de salrios) o sindicato comparou a produtividade desse ano com a de
1939 - um ano de volume especialmente baixo. As companhias, para no serem
passadas para trs no Grande Prmio da Tapeao, insistiram em fazer suas
comparaes na base do dinheiro recebido pelo empregado, ao invs da mdia
horria de ganhos. A razo disso era que tantos trabalhadores tinham estado
trabalhando em tempo parcial no incio do ano, que suas rendas tenderiam a
mostrar crescimento, mesmo que o salrio absolutamente no aumentasse.
A revista Time, notabilizada pela coerente excelncia de seus grficos, publicou
um que um divertido exemplo de como a Estatstica pode tirar da cartola quase
tudo o que se deseja. Encarada com uma escolha de mtodos igualmente vlidos,
um favorecendo o ponto de vista do gerente e outro favorecendo o do operrio, o
Time simplesmenfe, usou ambas. O grfico era, na verdade, dois grficos
superpostos. Usavam os mesmos dados. Um mostrava salrios e lucros em
bilhes de dlaress. Era evidente que tanto os salrios como os lucros cresciam, e
mais ou menos pela mesma quantidade. E era tambm evidente que os salrios
representavam talvez seis vezes mais dlares do que os lucros. A grande presso
inflacionria, parecia, originava-se dos salrios.
A outra parte do duplo grfico expressava as mudanas em percentuais de
aumento. A linha do salrio era aproximadamente horizontal. A linha do lucro
disparava como um foguete. Lucros, dever-se-ia inferir, eram o principal
responsvel pela inflao. Voc poderia escolher suas concluses. Ou, talvez
melhor, poderia facilmente ver que nenhum elemento poderia ser isolado como
o culpado. Algumas vezes uma vantagem substancial chamar simplesmente a
ateno para o fato de um assunto em controvrsia no admitir uma soluo
rgida como se faz parecer.

Nmeros ndices so assuntos vitais para milhes de pessoas, agora que as taxas
salariais esto frequentemente amarradas a eles. Talvez seja valioso notar o que
pode ser feito para faz-los danar de acordo com a msica desejada.
Tomando o exemplo mais simples possvel, digamos que o leite custasse vinte
centavos o quarto de litro e o po cinco centavos a forma. Este ano o leite caiu
para dez centavos e o po subiu para dez centavos. Bem, que que voc gostaria
de provar? Aumento do custo de vida ? Reduo do custo de vida ? Ou nenhuma
variao ? Considere o ano passado como perodo-base, fazendo os preos
daquela poca 100 por cento. Como o preo do leite desde ento caiu a metade
(50 por cento) e o preo do po dobrou (200 por cento) e a mdia de 50 e 200
125, os preos aumentaram 25 por cento!
Tente de novo, tomando o ano corrente como periodo-base. O leite custava 200
por cento mais do que custa agora e o po era vendido por 50 por cento menos.
Mdia: 125 por cento de aumento. Os preos eram 25 por cento mais altos do que
agora!

Para provar que o nvel do custo de vida absolutamente no varou, simplesmente


mudamos para a mdia geomtrica e usamos qualquer um dos perodos como
base. Isso um pouco diferente da mdia aritmtica, que temos usado, mas um
tipo de nmero perfeitamente legtimo e em alguns casos o mais til e mais
revelador. Para conseguir a mdia geomtrica de trs nmeros, multiplique-os
entre si e extraia a raiz cbica. Para quatro itens, a raiz quarta; para dois, a raiz
quadrada. E assim por diante.

Tome o ano passado como base e chame seu nvel de preos 100. Na verdade,
voc multiplica, junto, 100 por cento para cada item e toma a raiz, que 100.
Para este ano, leite a 50 por cento do ano passado e o po a 200 por cento,
multiplique 50 por 200 para ter 10.000. A raiz quadrada, que a mdia
geomtrica, 100. Os preos no aumentaram nem cairam!

O fato que, apesar de sua base matemtica, a estatstica muito mais uma arte
que uma cincia. Grande quantidade de manipulao e at distores so
possveis dentro dos limites da decncia. Frequentemente o estatistico deve
escolher entre os mtodos, um processo subjetivo, e encontrar aquele que usar
para representar os fatos. Na prtica comercial possivel que ele no selecione

um mtodo desfavorvel, como o redator de publicidade que chamou o produto


de seu patrocinador de frgil e barato, quando poderia ter dito, "leve e de
construo econmica."

At o homem no trabalho acadmico pode ter um preconceito (talvez


inconsciente) para favorecer um ponto a ser provado, um desejo a satisfazer,
uma idia a servir. Isso sugere que se d matria estatstica, aos fatos e
nmeros nos jornais e livros, revistas e anncios, uma segunda reviso severa,
antes de se aceitar qualquer deles. Algumas vezes uma cuidadosa observao
por a coisa em foco. Mas a recusa arbitrria dos mtodos estatisticos tambm
no faz sentido. Isso seria como se recusar a ler porque os autores algumas vezes
preferem usar palavras para esconder os fatos e no para revel-los.
Alm do mais, um candidato politico na Flrida, havia algum tempo, conseguiu
considervel votao acusando seu adversario de "praticar o celibato". Um
exibidor de Nova York, do filme Quo Vadis, usou letras grandes para citar o New
York Times, que chamava o filme de "pretenciosidade histrica." E os fabricantes
dos "Lunticos Cristais d'gua", um remdio evidentemente maluco, tm
anunciado seu produto como proporcionador de "alvio rpido e efmero".

CAPTULO 10
ENFRENTANDO UMA ESTATSTICA DE HOMEM PARA HOMEM
At aqui, tenho me dirigido a voc como se voc fosse um pirata vido para dar
trabalho sua espada. Neste captulo final no usarei aquele artifcio literrio.
Mostrarei o srio propsito que julgo estar sob a superfcie deste livro: Explicar

como olhar para descobrir uma estatstica falsificada e combat-la; e, no menos


importante, como reconhecer dados utilizveis e srios naquela selva de fraudes
s quais os captulos anteriores foram amplamente devotados.
Nem toda a informao estatstica, que pode chegar at os seus olhos, pode ser
testada com a segurana das anlises qumicas ou dos ensaios de laboratrio. Mas
voc pode pesquisar o assunto com cinco perguntas simples, e ao encontrar as
respostas evitar aprender um monte de coisas que no existem.
1. Q UEM DIZ ISTO ?
A primeira coisa a procurar o preconceito - o laboratrio com algo a provar a
favor de uma teoria, de uma reputao, ou de um pagamento; o jornal cujo
objetivo uma notcia sensacional; operrios ou patres com nveis salariais em
mira.
Procure os preconceitos e as tendenciosidades conscientes. O mtodo pode ser
uma falsa declarao ambgua, que serve da mesma maneira e no pode ser
condenada. Pode ainda ser a escolha de dados favorveis e a supresso dos
desfavorveis. As unidades de medida podem estar trocadas, como a prtica de
usar-se determinado ano para uma comparaao e passar-se para outro ano mais
favorvel, para outra comparao . Uma medida imprpria pode ser usada: uma
mdia aritmtica, onde a mediana seria informativa (talvez demasiado
informativa), com o truque acobertado discretamente.
Procure vivamente pelo preconceito inconsciente. frequentemente mais
perigoso. Nas tabelas e previses de muitos estatsticos e economistas, em 1928,
produziram-se notveis efeitos, como a crise de 1929. As brechas na estrutura
econmica foram alegremente desprezadas e toda sorte de evidncia alegada e
estatisticamente provada para mostrar que havamos acabado de entrar na
corrente de prosperidade.
Pode ser preciso um segundo exame mais atento para descobrir-se "quem-dizisto". O "quem" pode estar oculto pelo que Stephen Potter, o homem do
Lifemanship, provavelmente chamaria o "nome OK". ou o "nome abalizado".
Qualquer coisa cheirando a classe mdica um nome abalizado. Laboratrios
cientficos tm nomes abalizados. Assim tambm faculdades e universidades,
mais especialmente as ligadas ao trabalho tcnico. O escritor que, alguns
captulos atrs, provou que a educao superior pe em perigo a chance de
casamento de uma garota, fez muito bom uso do nome abalizado da
Universidade de Cornell. Note, por favor, que ainda que os dados viessem de
CornelI, as concluses eram inteiramente do prprio autor. Mas o nome abalizado
ajuda-o a dar a impresso de que "A Universidade de Cornell diz..."
Quando um nome abalizado citado, assegure-se de que a autoridade est
suportando a informao, e no se encontra meramente por perto.

Voc pode ter lido uma orgulhosa declarao do Journal of Commerce de


Chicago. Aquele peridico havia feito uma pesquisa. Das 169 empresas
indagadas sobre extorsivos preos e estocagem ilcita, dois teros declararam que
estavam ficando com o prejuizo dos aumentos de preo produzidos pela guerra
na Coria. "A pesquisa mostra", disse o Journal (muito cuidado quando encontrar
estas palavras!), "Que as empresas tm feito exatamente o contrrio do que os
inimigos do sistema comercial da Amrica as acusam". Esse um momento
bvio para indagar, "Quem diz isso?" j que o Journal of Commerce poderia ser
considerado como parte interessada. tambm uma esplndida oportunidade
para fazer nossa segunda pergunta teste:
2. COMO Q UE ELE SABE ?
Acontece que o Journal havia comeado enviando seus questionrios a 1.200
grandes companhias, e somente quatorze por cento respondeu. Oitenta e seis por
cento no quis dizer em pblico se estavam estocando mercadoria ou
especulando com o preo.
O jornal havia colocado uma boa aparncia notvel nos resultados, mas
permanece o fato de que havia pouco de que algum pudesse jactar-se. Este
pouco poderia ser dito assim, modestamente: "De 1.200 companhias pesquisadas,
nove por cento declararam que no haviam aumentado os preos, cinco por
cento haviam e oitenta e seis por cento no responderam. Aquelas que
responderam constituram uma amostra cuja tendenciosidade deveria ser
suspeitada."
Cuidado com a evidncia de uma amostra tendenciosa, aquela que tenha sido
impropriamente selecionada ou, como esta, que se tenha auto-selecionado. Faa
a pergunta que j tratamos num captulo anterior: "A amostra suficientemente
ampla para permitir qualquer concluso fidedigna?"
Do mesmo modo, para uma correlao declarada: " a amostra bastante grande
para significar algo?" "H casos suficientes para produzir somatrio de algum
significado?" Voc no pode, como leitor ocasional, aplicar testes de significncia
ou chegar a concluses exatas quanto adequabilidade da amostra. Todavia, na
maioria das declaraes que voc encontra, ser possvel, de uma olhada - talvez
uma olhada bem longa e cuidadosa - dizer que no houve casos suficientes para
convencer razoavelmente algum sobre alguma coisa.

3. O Q UE EST FALTANDO ?
Nem sempre ser-lhe- dito o total de casos. A ausncia de tal nmero,
principalmente quando a fonte parte interessada, suficiente para suscitar
suspeita sobre o assunto todo. Similarmente, uma dada correlao sem uma
medida da preciso (erro provvel, erro padro), no deve ser considerada muito
seriamente.

Cuidado com uma mdia, do tipo no especficado, em qualquer assunto onde


seria de se esperar que mdia e mediana diferissem substancialmente. Muitos
nmeros perdem significado por falta de uma comparao. Um artigo na revista

Look cita, em relao ao mongolismo, que "um estudo mostra que, em 2.800
casos, mais da metade das mes tinham 35 anos ou mais". Extrair algum
significado disso depende de saber algo sobre a idade que em geral as mulheres
costumam ter bebs. Poucos de ns sabemos coisas esse tipo, ou a elas estamos
atentos.
Aqui est um artigo da revista New Yoker, "Cartas de Londres" de 31 de janeiro
de 1953:
"O Ministrio da Sade, ao publicar recentemente dados mostrando que, em uma
semana de grande nevoeiro, a taxa de mortes na Grande Londres saltou para dois
mil e oitocentos, causou choque no pblico, que costuma considerar o
desagradvel clima britnico mais como um incmodo do que como um
assassino... As extraordinrias propriedades letais deste visitante do inverno..."
Mas quo letal foi o visitante? Era excepcional a taxa de morte ter atingido aquela
altura em uma semana? Tudo isso varia. E nas semanas subseqentes? A taxa de
morte desceu abaixo da mdia, indicando que se o nevoeiro matou algum, eram
aqueles que em sua maioria morreriam logo, de qualquer maneira? O nmero
parece impressionante, mas a ausncia de outros nmeros rouba-lhe a maior
parte do significado.
Algumas vezes percentagens so citadas e os nmeros faltam, e isto pode
tambm ser decepcionante. H algum tempo, quando a Universidade de John
Hopkins acabava de admitir mulheres, algum no muito favorvel educao
bissexuada anunciou algo sensacional: trinta e trs e um tero por cento das
alunas da Hopkins casaram-se com membros do corpo docente. O nmero
natural clareou o quadro. Havia na poca trs mulheres na faculdade e uma
delas casou-se com um professor.
H alguns anos a Cmara de Comrcio de Boston escolheu sua Galeria de
Americanas Notveis. Das dezesseis dentre elas, que tambm figuravam em
Who's Who, anunciou-se que possuiam "sessenta diplomas acadmicos e dezoito
filhos". Isso soa como um quadro informativo do grupo, at que voc descobre
que entre as senhoras estava a Reitora Virginia Gildersleeve e a Sra. Lillian M.
Gilbreth. Essas duas juntas possuiam um tero dos diplomas. E a Sra. Gilbreth,
claro, supria dois teros dos filhos.
Certa empresa anunciou que suas aes estavam em mos de 3.003 pessoas, que
possuam em mdia 660 aes cada. Isso era verdade. Era tambm verdade que
do total de dois milhes de aes da empresa trs homens possuiam trs quartos e
trs mil pessoas possuiam a outra quarta parte, entre eles.

Se for-lhe dado um ndice, voc pode perguntar o que est faltando. Pode ser a
base, uma base escolhida para dar uma imagem adulterada. Uma organizao
nacional de operrios mostrou certa vez que os ndices de lucro e produo
haviam aumentado muito mais rapidamente depois do periodo de depresso do
que o ndice dos salrios Como argumento do aumento salarial, essa
demonstrao perdeu sua fora quando algum descobriu os nmeros ausentes.
Poder-se-ia ver que os lucros tiveram de crescer mais rapidamente, em
percentagem, do que os salrios, simplesmente porque os lucros haviam atingido
um ponto mais baixo, dando uma base menor.
Algumas vezes, o que esta faltando o fator que causou a ocorrncia de uma
mudana. A omisso deixa a implicao de que outro fator mais desejvel, o
responsvel. Nmeros publicados em um ano tentavam mostrar que o comrcio
estava vendendo bastante, destacando que as vendas de abril eram maiores que
as do ano anterior. O que faltava era o fato de a Pscoa haver caido em maro,
no ano anterior, e em abril no outro ano.

Uma declarao do aumento de mortes por cncer, no ltimo quarto de sculo,


desorientadora, a menos que voc saiba o quanto disto produto de fatores
estranhos tais como: O cncer agora diagnosticado onde antes era formalmente
designado como "causa desconhecida"; autpsias so mais frequentes, resultando
diagnsticos mais precisos; as anotaes e registros de estatsticas mdicas so
mais completos; o povo agora atinge mais frequentemente as idades mais
suscetveis. E se voc prefere observar o total de mortes, em vez da taxa de
mortalidade, no negligencie o fato de que agora h mais pessoas do que
costumava haver.
4. ALGUM MUDOU DE ASSUNTO ?
Ao analisar uma estatstica, procure em algum lugar o interruptor entre o nmero
e a concluso. Muita coisa frequentemente relatada como se fosse outra.
Como j foi mencionado, "mais casos relatados" de uma doena nem sempre o
mesmo que "mais casos" da doena. Uma previso de votos para um candidato
nem sempre funciona na hora da eleio.
Uma preferncia declarada por certo tipo de coluna, numa revista, no prova
final de que os leitores iriam l-la, caso publicada. Casos de encefalite
anunciados no Vale Central da Califrnia, em 1952, foram o triplo do registrado
no pior ano anterior. Muitos moradores alarmados mandaram seus filhos embora.
Mas quando tudo se esclareceu, no tinha havido grande aumento no nmero de
mortes. O que ocorreu foi que o pessoal da sade pblica estadual e federal veio

em grande nmero para combater um problema j antigo; como resultado de


seu esforo, muitos casos brandos foram identificados, os quais em outros anos
teriam sidos relegados ou mesmo no constatados.
Isto lembra a maneira como Lincoln Steffens e Jacob A. Riis, reprteres de Nova
York, criaram certa vez uma onda de crimes. A ocorrncia de crimes no jornal
atingiu tais propores, ambas em nmero, espao e manchetes, que o pblico
exigiu providncias. Theodore Roosevelt, como presidente da Junta de Reforma
Policial, ficou seriamente embaraado. Ele acabou com a onda de crimes
pedindo simplesmente a Steffens e Riis que parassem, Tudo acontecera porque
os reprteres, liderados por aqueles dois, estavam competindo para ver quem
conseguia descobrir o maior nmero de assaltos e delitos. Os registros policiais
absolutamente no acusavam nenhum aumento.
"O homem britnico maior de 5 anos banha-se em mdia 1,7 vezes por semana
no inverno e 2,1 vezes no vero", cita uma noticia de jornal. "A mulher britnica
toma em mdia 1,5 banhos por semana no inverno e 2,0 no vero!" A fonte de
uma pesquisa sobre gua quente, do Ministrio de Obras, em 6.000 lares
britnicos representativos. "A amostra foi representativa," diz ele, "e parece
razoavelmente adequada em tamanho para justificar a concluso do Chronicle
de San Francisco, exposta numa divertida manchete: "NA INGLATERRA, ELE
TOMA MAIS BANHO QUE ELA".
Os nmeros seriam mais informativos se houvesse alguma indicao, se so
mdias aritmticas ou medianas. Todavia, a maior fraqueza que o assunto foi
trocado. O que o Ministrio realmente descobriu foi a frequncia que aquelas
pessoas declararam sobre se tomavam banho, e no quo frequentemente se
banhavam de fato. Quando se trata de um assunto to intimo como este,
envolvendo a "Tradio Britnica" do asseio corporal, "dizer" e "fazer" podem
no ser absolutamente o mesmo. Os britnicos podem, ou no, banhar-se com
mais frequncia que as mulheres; mas o que se pode seguramente concluir que
eles dizem que o fazem, com mais frequencia do que as mulheres o dizem. Aqui
esto mais algumas variedades de mudana de assunto, para se ficar atento.

Um "Movimento de Retorno Vida Campestre" foi percebido quando um


recenseamento mostrou haver meio milho de fazendas a mais em 1935 do que
em 1930. Mas as duas contagens no estavam falando sobre a mesma coisa. A
definio de "fazenda" usada pelo Bureau do Censo havia sido mudada; incluia
pelo menos 300.000 fazendas que no haviam sido assim consideradas sob a
definio usada. em 1930.
Coisas estranhas aparecem quando os nmeros so baseados naquilo que o povo
diz - mesmo quando parece tratar-se de fatos objetivos. Resultados do censo tm
mostrado, por exemplo, mais pessoas com 35 anos de idade do que com 34 ou
36. O falso quadro advm de um membro da famlia, ao declarar a idade dos
outros, no estar bem seguro das idades exatas, tendendo a arredond-las para
um mltiplo de S. Um modo de contornar isso indagar as datas de nascimento.
A "populao" de certa grande area da China era de 28 milhes. Cinco anos
depois era de 105 milhes. Muito pouco desse aumento foi real; a grande
diferena poderia ser explicada levando-se em conta os propsitos das duas
contagens, e o modo como o povo se sentia, ao ser recenseado em cada um
deles. O primeiro recenseamento foi para fins fiscais e militares, o segundo para
alivio da fome.
Algo semelhante ocorreu nos Estados Unidos. O censo de 1.950 encontrou mais
gente entre as idades de 65 a 70 do que havia no grupo de 55 a 60, 10 anos atrs.
A diferena no poderia ser devida imigrao. A maior parte disso poderia ser
um produto em grande escala de falsificao de idade, por pessoas ansiosas de

receber o seguro social. Tambm possvel que alguns do grupo de idades mais
novas as houvessem declarado por simples vaidade.
Outro tipo de "troca-de-assunto" o representado pela declarao do senador
William Langer de que "poderiamos trazer um prisioneiro de Alcatraz e hospedlo mais barato no Waldorf Astria..." O senador referia-se a declaraes
anteriores de que a manuteno de um prisioneiro em Alcatraz custava oito
dolares dirios, "o preo de um quarto em um bom hotel de San Francisco". O
assunto foi mudado do custo total de manuteno (Alcatraz) para um simples
aluguel isolado de quarto.

A variedade "post hoc" dos disparates pretenciosos outro processo de mudar de


assunto sem dar a perceber. A troca de algo por outra coisa apresentada como
consequncia. A revista Eletrical World apresentou certa vez um editorial sobre
"O Significado da Eletricidade. para a Amrica". Podamos observar por ele que,
proporo que "crescia nas fbricas o consumo de energia eltrica," "crescia
tambm a mdia salarial por hora". Ao mesmo tempo a "mdia de horas por
semana caia". Estes fatos obedecem a tendncias que vm de longe,
isoladamente, e no h evidncia. de que qualquer deles tenha efeito sobre os
outros.
Existem tambm os "primeiros". Quase todo mundo pode se jactar de ter sido o
primeiro em algo, se no for muito exigente na escolha. No fim de 1952 dois
jornais de Nova York insistiam cada um no primeiro lugar nos anncios
comerciais. Ambos estavam certos, de certo modo. O World Telegram, explicou
que era o primeiro nos anncios corridos, o tipo que aparece em todas as edies

e que era o nico tipo de anuncio que publicava. O Journal-American insistia que
o total de linhas era o que valia, e que era o primeiro nisto. o tipo de busca a um
superlativo que faz uma informao meteorolgica no rdio rotular um dia
razoavelmente normal como "o dois de junho mais quente desde 1949."
A troca-de-assunto torna difcil comparar custos quando se conspira com a
obteno de um emprstimo, direto ou na forma velada de compra a prestao.
Seis por cento soam como seis por cento - mas podem absolutamente no ser.
Se voc toma emprestado $100 de um banco a juros de seis por cento e paga em
prestaes iguais durante o ano, o preo que voc paga pelo emprstimo cerca
de $3. Mas um emprstimo a seis por cento, na base de $6 para cada $100,
custar-lhe- o dobro. Este o processo usado na maioria dos financiamentos de
automvel. muito ardiloso.
A verdade que voc no tem os $100 em suas mos durante o ano todo. No fim
de seis meses j pagou a metade. Se lhe cobram $6 pelos $100, ou seis por cento
do total, voc na verdade paga juros de quase doze por cento.
Pior ainda foi o que ocorreu a alguns descuidados compradores de alimentos
congelados em 1952 e 1953. Foi-lhes oferecido um nmero de seis a doze por
cento. Soava como juro mas no era. Era um nmero sobre o total em dlares e,
pior de tudo, o prazo era frequentemente de seis meses e no de um ano. Ora,
$12 sobre $100, por dinheiro a amortizar regularmente durante meio-ano, tornase algo como quarenta e oito por cento de juro real. No de admirar que tantos
compradores ficassem devendo e tantos planos de venda estourassem.
Algumas vezes o auxlio da semntica evocado para mudar o assunto. Aqui est
um artigo da revista Business Week:
"Os contadores decidiram que "superavit" uma palavra desagradvel.
Propuseram elimin-la dos Balanos das sociedades. O Conselho de Processos
Contbeis do Instituto Americano de Contabilidade, diz: Use termos descritivos
como "lucro retido" ou "avaliao de valores imobilizados".
Esta uma noticia de jornal, relatando a receita recorde da Standard Oil, e seu
lucro lquido de um milho de dlares dirios.
Possivelmente, os diretores de vez em quando pensem em fracionar as aes,
pois pode haver vantagem... se os dividendos por ao no parecerem to
grandes ...
5. ISSO FAZ SENTIDO ?
"Isso faz sentido?" reduzir frequentemente uma estatistica ao seu valor real,
quando toda a conversa fiada estiver baseada numa suposio no provada. Voc
deve estar familiarizado com a regra de legibilidade de Rudolf Flesch. Ele
proclama que fcil medir-se a legibilidade de um texto, simplesmente
medindo-se itens simples e objetivos como o so o comprimento das palavras e

das frases. Como todos os artifcios para reduzir o impondervel a um nmero, e


substituir o julgamento pela aritmtica forada, esta uma idia forada. Pelo
menos tem forado mutos dos que contratam escritores, tais como os editores de
jornais, ou mesmo os prprios escritores. A suposio na frmula que eventos
tais como o comprimento das palavras determina a facilidade da leitura. Isso,
para ser franco, permanece sem ser provado,
Um tal de Robert A. Dufour colocou a frmula de Flesch em julgamento, para
certa literatura que ele considerava capaz de suportar a prova. Mostrou que a
Lenda do Vale Adormecido era pelo menos 0,5 mais pesada de ler do que A
Repblica de Plato. A novela de Sinclair Lewis, Cass Timberlane, foi
classificada como mais dificil do que um ensaio de Jacques Maritain, O Valor
Espiritual da Arte. Essa de Dufour das boas!...
Muita estatistica falsa logo de cara. aceita somente em virtude da mgica dos
nmeros, que causa uma suspenso do bom senso. Leonard Engel, em um artigo
do Harpe, selecionou alguns exemplos de estatsticas da variedade mdica:
Um exemplo o clculo de conhecido urologista, de que h oito milhes de casos
de cncer da prstata nos Estados Unidos - o que seria suficiente para prover 1,1
prstatas cancerosas para cada homem do grupo de idade suscetvel! Outro a
estimativa de um eminente neurologista de que um americano em cada doze
sofre de enxaqueca; desde que a enxaqueca seja responsvel por um tero dos
casos crnicos de dor de cabea, isto significaria que um quarto dos americanos
sofre de dor de cabea do tipo incapacitante do indivduo. Ainda outro o
nmero de 250.000, dado frequentemente como montante de casos de
arterioesclerose; os dados mortais indicam que, felizmente, no h mais de trinta
a quarenta mil casos desta doena paralisante no pas,
Discusses legislativas sobre emendas nas leis de Seguro Social tm sido
assombradas por vrias formas de declaraes que s fazem sentido se forem
encaradas superficialmente. um argumento que segue dessa forma: Desde que
a expectativa de vida esteja em torno de 63 anos de idade, uma vergonha e
uma fraude estabelecer-se um plano de seguro social para aposentadoria aos 65,
porque virtualmente todos morrero antes disso.
Voc poderia refutar esta, lembrando-se dos velhos que conhece. O erro bsico,
todavia, que o nmero se refere expectativa de vida do nascituro, e assim
cerca da metade dos bebs nascidos podem esperar viver mais. O nmero, alis,
das mais recentes bioestatsticas oficiais e est corrigido para o perodo 1.9391941. Uma estimativa moderna corrige-o para acima de 65. Talvez isso produza
um novo argumento, igualmente tolo, para o fato de que praticamente todos
agora vivem at 65 anos.
Os planos de aps-guerra, numa grande companhia de utenslios eltricos,
abriam fogo, baseados numa decrescente taxa de natalidade, algo que
considerava-se verdadeiro j h longo tempo. Os planos pediam nfase para os

utensilios de pequena capacidade, geladeiras de pequeno porte para


apartamentos. Ento, um dos planejadores teve um ataque de bom senso: Largou
os seus grficos e mapas por um perodo suficiente para notar que ele, seus
companheiros, seus amigos, vizinhos e companheiros de turma, com poucas
excees, tinham trs ou quatro filhos, ou planejavam t-los. Isto abriu a mente
para investigaes, e a companhia rapidamente mudou a nfase, com muito
sucesso comercial, para modelos de tamanho para grande famlia.
O nmero impressionantemente preciso outro fator que contradiz o bom senso.
Um estudo relatado nos jornais de Nova York anunciou que uma senhora que
trabalha fora, morando com sua famlia, necessitava de uma quantia semanal de
$40,13 para a manuteno adequada. Qualquer um que, durante a leitura desse
jornal, no houvesse paralizado seu processo mental de lgica, entenderia que o
custo de manuteno do corpo e da alma no pode ser calculado at os mnimos
centavos. Mas lia uma terrvel tentao; "$40,13" soa muito mais inteligente do
que "cerca de $40".
Voc deve olhar com a mesma suspeita para o relato, h alguns anos, da
Comisso das Indstrias Americanas de Petrleo, de que a mdia anual de
taxao para automveis de $51,13.
Extrapolaes so teis, particularmente naquela forma de previso denominada
"previso de tendncias". Mas observando os nmeros e os grficos resultantes,
preciso lembrar constantemente que: A "tendncia at aqui" pode ser um fato,
mas a "tendncia futura" no representa mais do que uma advinhao
sofisticada, Est implcito nela ressalvas como: "as coisas continuando iguais" e
"continuando as atuais tendncias''. E de algum modo as coisas se recusam a
permanecer iguais, de outra maneira a vida seria bastante inspida.
Como amostra de absurdo resultante de extrapolao descontrolada, considere a
tendncia da televiso; O nmero de aparelhos nos lares americanos aumentou
cerca de 10.000% de 1947 a 1952. Projete isto para os prximos 5 anos e logo
existiro 2 bilhes de aparelhos ou... Cus!... seriam quarenta por famlia! Se
voc quiser ser ainda mais tolo, comece com um ano base posterior a 1947 e
poder bem "provar" que cada familia ter, no quarenta, mas quarenta mil
aparelhos.
Um pesquisador do governo, Morris Hansen, chamou a previso do Instituto
Gallup para a eleio de 1948 "o maior erro estatstico mais difundido na histria
humana". Era, todavia, um padro de preciso comparado com algumas de
nossas amplamente usadas estimativas de populao futura, que j ganharam
estrondosas gargalhadas por todo o pais. Nos idos de 1938, uma Comisso
Presidencial composta de peritos duvidava que a populao dos Estados Unidos
jamais atingisse 140 milhes; em 12 anos j alcanava 12 milhes mais que isso.
H livros-texto, publicados to recentemente que ainda esto em uso nos
colgios, que prevem uma populao mxima de 150 milhes e declaram que
isto ocorrer por volta de 1980. Essas medonhas subestimativas resultaram da

suposio de que a tendncia permaneceria inaltervel. Uma suposio


semelhante, h um sculo, agiu igualmente mal na direo oposta, porque
considerava a taxa de crescimento de 1790-1860. Em sua segunda mensagem ao
Congresso, Abraham Lincoln predisse que a populao dos Estados unidos
atingiria 251.689.914 em 1930.

No muito depois, em 1874, Mark Twain sumariou o lado absurdo da


extrapolao em "A Vida no Mississipi":
No espao de 176 anos o Baixo Mississipi encolheu 242 milhas. Isso a mdia de
uma pitada acima de uma milha e um tero por ano. Assim, qualquer pessoa
calma, que no seja cega ou idiota, poder ver que, no velho Periodo Oltico
Siluriano, que completar 1 milho de anos no prximo novembro, o Baixo
Mississipi possua mais um milho e trezentas mil milhas de comprimento e
introduzia-se pelo Golfo do Mxico como uma vara de pescar. E pelo mesmo
raciocnio qualquer um pode ver que em 742 anos, a partir de agora, o Baixo
Mississipi ter somente uma milha e trs quartos de comprimento e as cidades de
Cairo, no Illinois, e Nova rleans, na Luisiana, tero juntado suas ruas e vivero
confortavelmente sob o mesmo prefeito e uma nica Cmara Mtua de
Vereadores. H algo de fascinante a respeito da cincia. A gente consegue um
enorme retorno de suposies ao investir com um insignificante fato.

{1} O idia de que "No importa o tamanho da mentira; Contanto que seja
repetida constantemente, ser aceita como verdade", embora utilizado por Hitler,
tem origem antiqussima, e aplicao universal e sempre atual (N.T.)