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HISTORIA DEL CRISTIANISMO

Cristianismo e Historia
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Aconteci en aquellos das, que se promulg un edicto de parte de Augusto Csar, que todo el
mundo fuese empadronado. Lucas 2.1.
Desde sus mismos orgenes, el evangelio se injert en la historia humana. De hecho, eso es el
evangelio: las buenas nuevas de que en Jesucristo Dios se ha introducido en nuestra historia, en
pro de nuestra redencin.
Los autores bblicos no dejan lugar a dudas acerca de esto. El Evangelio de San Lucas
nos dice que el nacimiento de Jess tuvo lugar en tiempo de Augusto Csar, y siendo Cirenio
gobernador de Siria (Lucas 2:2). Poco antes, el mismo evangelista coloca su narracin dentro
del marco de la historia de Palestina, al decirnos que estos hechos sucedieron en los das de
Herodes, rey de Judea (Lucas 1:5).
El Evangelio de San Mateo se abre con una genealoga que enmarca a Jess dentro de la historia
y las esperanzas del pueblo de Israel, y casi seguidamente nos dice tambin que Jess naci en
das del rey Herodes (Mateo 2:1). Marcos nos da menos detalles, pero no deja de sealar que su
libro trata de lo que aconteci en aquellos das (Marcos 1:9).
El Evangelio de Juan quiere asegurarse de que no pensemos que todas estas narraciones
tienen un inters meramente transitorio, y por ello comienza afirmando que el Verbo que fue
hecho carne en medio de la historia humana (Juan 1:14) es el mismo que era en el principio con
Dios (Juan 1:2).
Pero despus todo el resto de este evangelio se nos presenta a modo de narracin de la
vida de Jess. Por ltimo, un inters semejante puede verse en la Primera Epstola de San Juan,
cuyas primeras lneas declaran que lo que era desde el principio es tambin lo que hemos
odo, lo que hemos visto con nuestros ojos, lo que hemos contemplado, y palparon nuestras
manos (1Juan 1:1).
Esta importancia de la historia para comprender el sentido de nuestra fe no se limita a la
vida de Jess, sino que abarca todo el mensaje bblico. En el Antiguo Testamento, buena parte
del texto sagrado es de carcter histrico. No slo los libros que generalmente llamamos
histricos, sino tambin los libros de la Ley por ejemplo, Gnesis y xodo, y de los profetas
nos narran una historia en la que Dios se ha revelado a su pueblo. Aparte de esa historia, es
imposible conocer esa revelacin.
Tambin en el Nuevo Testamento encontramos el mismo inters en la historia. Lucas,
despus de completar su evangelio, sigui narrando la historia de la iglesia cristiana en el libro
de Hechos. Esto no lo hizo Lucas por simple curiosidad entendida. Lo hizo ms bien por fuertes
razones teolgicas.
En efecto, segn el Nuevo Testamento la presencia de Dios entre nosotros no termin con
la ascensin de Jess. Al contrario, el propio Jess les prometi a sus discpulos que no les
dejara solos, sino que les enviara otro Consolador (Juan 14:1626). Y al principio de Hechos,
1

inmediatamente antes de la ascensin, Jess les dice que recibirn el poder del Espritu Santo, y
que en virtud de ello le sern testigos hasta lo ltimo de la tierra (Hechos 1:8). La venida del
Espritu Santo en el da de Pentecosts marca el comienzo de la vida de la iglesia. Por lo tanto, lo
que Lucas est narrando en el libro que generalmente llamamos Hechos de los Apstoles no es
tanto los hechos de los apstoles como los hechos del Espritu Santo a travs de los apstoles.
Lucas escribe entonces dos libros, el primero sobre los hechos de Jesucristo, y el segundo
sobre los hechos del Espritu. El segundo libro, empero, casi parece haber quedado inconcluso.
Al final de Hechos, Pablo est todava predicando en Roma, y el libro no nos dice qu fue de l
ni del resto de la iglesia. Esto tena que ser as, porque la historia que Lucas est narrando
necesariamente no ha de tener fin hasta que el Seor venga.
Naturalmente, esto no quiere decir que toda la historia de la iglesia tenga el mismo valor
o la misma autoridad que el libro de Hechos. Al contrario, la iglesia siempre ha credo que el
Nuevo Testamento y la edad apostlica tienen una autoridad nica. Pero lo que antecede s
quiere decir que, desde el punto de vista de la fe, la historia de la iglesia o del cristianismo es
mucho ms que la historia de una institucin o de un movimiento cualquiera. La historia del
cristianismo es la historia de los hechos del Espritu entre los hombres y las mujeres que nos han
precedido en la fe.
A veces en el curso de esta historia habr momentos en los que nos ser difcil ver la
accin del Espritu Santo. Habr quienes utilizarn la fe de la iglesia para enriquecerse o para
engrandecer su podero personal. Otros habr que se olvidarn del mandamiento de amor y
perseguirn a sus enemigos con una saa indigna del nombre de Cristo. En algunos perodos nos
parecer que toda la iglesia ha abandonado por completo la fe bblica, y tendremos que
preguntarnos hasta qu punto tal iglesia puede verdaderamente llamarse cristiana. En tales
momentos, quiz nos convenga recordar dos puntos importantes.
El primero de estos puntos es que la historia que estamos narrando es la historia de los
hechos del Espritu Santo, s; pero es la historia de esos hechos entre gentes pecadoras como
nosotros. Esto puede verse ya en el Nuevo Testamento, donde Pedro, Pablo y los dems
apstoles se nos presentan a la vez como personas de fe y como miserables pecadores. Y, si ese
ejemplo no nos basta, no tenemos ms que mirar a los santos de Corinto a quienes Pablo dirige
su primera epstola.
El segundo punto que debemos recordar es que ha sido precisamente a travs de esos
pecadores y de esa iglesia al parecer totalmente descarriada que el evangelio ha llegado hasta
nosotros. Aun en medio de los siglos ms oscuros de la vida de la iglesia, nunca faltaron
cristianos que amaron, estudiaron, conservaron y copiaron las Escrituras, y que de ese modo las
hicieron llegar hasta nuestros das. Adems, segn iremos viendo en el curso de esta historia,
nuestro propio modo de interpretar las Escrituras no deja de manifestar el impacto de esas
generaciones anteriores. Una y otra vez a travs de los siglos el Espritu Santo ha estado
llamando al pueblo de Dios a nuevas aventuras de obediencia. Nosotros tambin somos parte de
esa historia, de esos hechos del Espritu.

***

El cumplimiento del tiempo


2
Pero cuando vino el cumplimiento del tiempo, Dios envi a su Hijo, nacido de mujer y nacido
bajo la ley. Glatas 4.4
Los primeros cristianos Pablo entre ellos no crean que el tiempo y el lugar del nacimiento
de Jess fueron dejados al azar. Al contrario, aquellos cristianos vean la mano de Dios
preparando el advenimiento de Jess en todos los acontecimientos anteriores a la Navidad, y en
todas las circunstancias histricas que la rodearon. Lo mismo puede decirse del nacimiento de la
iglesia, que es el resultado de la obra de Jess. Dios haba preparado el camino para que los
discpulos, una vez recibido el poder del Espritu Santo, pudieran serle testigos en Jerusaln, en
toda Judea, en Samaria, y hasta lo ltimo de la tierra (Hechos 1:8).
Por lo tanto, la iglesia nunca fue una comunidad desprovista de todo contacto con el
mundo exterior. Los primeros cristianos eran judos del siglo primero, y fue como judos del
siglo primero que escucharon y recibieron el evangelio. Despus la nueva fe se fue propagando,
tanto entre los judos que vivan fuera de Palestina como entre los gentiles que vivan en el
Imperio Romano y aun fuera de l. En consecuencia, a fin de comprender la historia de la iglesia
en sus primeros siglos debemos primero echar una ojeada hacia el mundo en que esa iglesia se
desenvolvi.
El judasmo en Palestina
Palestina, la regin en donde el cristianismo dio sus primeros pasos, ha sido siempre una
tierra sufrida. En tiempos antiguos esto se debi principalmente a su posicin geogrfica, que la
colocaba en la encrucijada de las dos grandes rutas comerciales que unan al Egipto con
Mesopotamia, y a Arabia con Asia Menor. A travs de toda la historia del Antiguo Testamento,
esta estrecha faja de terreno se vio codiciada e invadida, unas veces por el Egipto, y otras por los
grandes imperios que surgieron en la regin de Mesopotamia y Persia. En el siglo IV a.C., con
Alejandro y sus huestes macedonias, un nuevo contendiente entr en la arena. Al derrotar a los
persas, Alejandro se hizo dueo de Palestina. Alejandro muri en el ao 323 a.C., y siguieron
entonces largos aos de inestabilidad poltica. La dinasta de los Ptolomeos, fundada por uno de
los generales de Alejandro, se posesion del Egipto, mientras que los Seleucos, de semejante
origen, se hicieron dueos de Siria. De nuevo Palestina result ser la manzana de la discordia en
las luchas entre los Ptolomeos y los Seleucos.
Las conquistas de Alejandro haban tenido una base ideolgica. El propsito de Alejandro
no era sencillamente conquistar el mundo, sino unir a toda la humanidad bajo una misma
civilizacin de tonalidad marcadamente griega. El resultado de esto fue el helenismo, que tenda
a combinar elementos puramente griegos con otros tomados de las diversas civilizaciones
conquistadas. Aunque el carcter preciso del helenismo vari de regin en regin, en trminos
generales le dio a la cuenca oriental del Mediterrneo una unidad que sirvi primero a la
expansin del Imperio Romano y despus a la predicacin del evangelio.
Pero para los judos el helenismo no era una bendicin. Puesto que parte de la ideologa
helenista consista en equiparar y confundir los dioses de diversos pueblos, los judos vean en el
helenismo una seria amenaza a la fe en el Dios nico de Israel. Por ello, la historia de Palestina

desde la conquista de Alejandro hasta la destruccin de Jerusaln en el ao 70 d.C. puede verse


como el conflicto constante entre las presiones del helenismo por una parte y la fidelidad de los
judos a su Dios y sus tradiciones por otra.
El punto culminante de esa lucha fue la rebelin de los Macabeos. Primero el sacerdote
Matatas, y despus sus tres hijos Jonatan, Judas y Simen, se rebelaron contra el helenismo de
los Seleucos, que pretenda imponer dioses paganos entre los judos. El movimiento tuvo cierto
xito. Pero ya Juan Hircano, el hijo de Simen Macabeo, comenz a amoldarse a las costumbres
de los pueblos circundantes, y a favorecer las tendencias helenistas. Cuando algunos de los
judos ms estrictos se opusieron a esta poltica, se desat la persecucin. Por fin, en el ao 63
a.C., el romano Pompeyo conquist el pas y depuso al ltimo de los Macabeos, Aristbulo II.
La poltica de los romanos era por lo general tolerante hacia la religin y las costumbres
de los pueblos conquistados. Poco tiempo despus de la deposicin de Aristbulo, los romanos
les devolvieron a los descendientes de los Macabeos cierta medida de autoridad, dndoles los
ttulos de sumo sacerdote y de etnarca. Herodes, nombrado rey de Judea por los romanos en el
ao 40 a.C., fue el ltimo gobernante con cierta ascendencia macabea, pues su esposa era de ese
linaje.
Pero aun la tolerancia romana no poda comprender la obstinacin de los judos, que
insistan en rendirle culto slo a su Dios, y que se rebelaban ante la menor amenaza contra su fe.
Herodes hizo todo lo posible por introducir el helenismo en el pas. Con ese propsito hizo
construir templos en honor de Roma y de Augusto en Samaria y en Cesarea. Pero cuando se
atrevi a hacer colocar un guila de oro sobre la entrada del Templo los judos se sublevaron, y
Herodes tuvo que recurrir a la violencia. Sus sucesores siguieron la misma poltica helenizante,
haciendo construir nuevas ciudades de estilo helenista y trayendo gentiles a vivir en ellas.
Por esta razn las rebeliones se sucedieron casi ininterrumpidamente. Jess era nio
cuando los judos se rebelaron contra el etnarca Arquelao, quien tuvo que recurrir a las tropas
romanas. Esas tropas, al mando del general Varo, destruyeron la ciudad de Sforis, capital de
Galilea y vecina de Nazaret, y crucificaron a dos mil judos. Es a esta rebelin que se refiere
Gamaliel al decir que se levant Judas el galileo, en los das del censo, y llev en pos de s a
mucho pueblo (Hechos 5:37). El partido de los celotes, que se opona tenazmente al rgimen
romano, sigui existiendo an despus de las atrocidades de Varo, y jug un papel importante en
la gran rebelin que estall en el ao 66 d.C. Esa rebelin fue quiz la ms violenta de todas, y a
la postre llev a la destruccin de Jerusaln en el ao 70 d.C., cuando el general y despus
emperador Tito conquist la ciudad y derrib el Templo.
En medio de tales luchas y tentaciones, no ha de extraarnos que el judasmo se haya
vuelto cada vez ms legalista. Era necesario que el pueblo tuviese directrices claras acerca de
cul debera ser su conducta en diversas circunstancias. Los preceptos detallados de los fariseos
no tenan el propsito de fomentar una religin puramente externa aunque a veces hayan
tenido ese resultado sino ms bien de aplicar la Ley a las circunstancias en que el pueblo viva
da a da. Los fariseos eran el partido del pueblo, que no gozaba de las ventajas materiales
acarreadas por el rgimen romano y el helenismo. Para ellos lo importante era asegurarse de
cumplir la Ley aun en los tiempos difciles en que estaban viviendo. Adems, los fariseos crean
en algunas doctrinas que no encontraban apoyo en las ms antiguas tradiciones de los judos,
tales como la resurreccin y la existencia de los ngeles.
Los saduceos, por su parte, eran el partido de la aristocracia, cuyos intereses le llevaban a
colaborar con el rgimen romano. Puesto que el sumo sacerdote perteneca por lo general a esa
clase social, el culto del Templo ocupaba para los saduceos la posicin central que la Ley tena

para los fariseos. Adems, aristcratas y conservadores como eran, los saduceos rechazaban las
doctrinas de la resurreccin y de la existencia de los ngeles, que segn ellos eran meras
innovaciones.
Por lo tanto, debemos cuidarnos de no exagerar la oposicin de Jess y de los primeros
cristianos al partido de los fariseos. De hecho, casi todos ellos estaban ms cerca de los fariseos
que de los saduceos. La razn por la que Jess les critic no es entonces que hayan sido malos
judos, sino que en su afn de cumplir la Ley al pie de la letra se olvidaban a veces de los seres
humanos para quienes la Ley fue dada.
Adems de estos partidos, que ocupaban el centro de la escena religiosa, haba otras
sectas y bandos en el judasmo del siglo primero. Ya hemos mencionado a los celotes. Los
esenios, a quienes muchos autores atribuyen los famosos Rollos del Mar Muerto, eran un
grupo de ideas puristas que se apartaba de todo contacto con el mundo de los gentiles, a fin de
mantener su pureza ritual. Segn el historiador judo Josefo, estos esenios sostenan, adems de
las doctrinas tradicionales del judasmo, ciertas doctrinas secretas que les estaba vedado revelar a
quienes no eran miembros de su secta.
Por otra parte, toda esta diversidad de tendencias, partidos y sectas no ha de eclipsar dos
puntos fundamentales que todos los judos sostenan en comn: el monotesmo tico y la
esperanza escatolgica.
El monotesmo tico sostena que hay un solo Dios, y que este Dios requiere, an ms
que el culto apropiado, la justicia entre los seres humanos. Los diversos partidos podan estar en
desacuerdo con respecto a lo que esa justicia quera decir en trminos concretos. Pero en cuanto
a la necesidad de honrar al Dios nico, con la vida toda, todos concordaban.
La esperanza escatolgica era la otra nota comn de la fe de Israel. Todos, desde los
saduceos hasta los celotes, guardaban la esperanza mesinica, y crean firmemente que el da
llegara cuando Dios intervendra en la historia para restaurar a Israel y cumplir sus promesas de
un Reino de paz y justicia. Algunos crean que su deber estaba en acelerar la llegada de ese da
recurriendo a las armas. Otros decan que tales cosas deban dejarse exclusivamente en manos de
Dios. Pero todos concordaban en su mirada dirigida hacia el futuro cuando se cumpliran las
promesas de Dios.
De todos estos grupos, el ms apto para sobrevivir despus de la destruccin del Templo
era el de los fariseos. En efecto, esta secta tena sus races en la poca del Exilio, cuando los
judos no podan acudir al Templo a adorar, y por tanto su fe se centraba en la Ley. Durante los
ltimos siglos antes del advenimiento de Jess, el nmero de los judos que vivan en tierras
lejanas haba aumentado constantemente. Tales personas, que no podan visitar el Templo sino
en raras ocasiones, se vean obligadas a centrar su fe en la Ley ms bien que en el Templo. En el
ao 70 d.C., la destruccin de Jerusaln le dio el golpe de gracia al partido de los saduceos, y por
tanto el judasmo que el cristianismo ha conocido a travs de casi toda su historia as como el
judasmo que existe en nuestros das viene de la tradicin farisea.
El judasmo de la Dispersin
Como hemos sealado anteriormente, durante los siglos que precedieron al advenimiento
de Jess hubo un nmero cada vez mayor de judos que vivan fuera de Palestina. Algunos de
estos judos eran descendientes de los que haban ido al exilio en Babilonia, y por tanto en esa
ciudad as como en toda la regin de Mesopotamia y Persia haba fuertes contingentes judos. En
el Imperio Romano, los judos se haban esparcido por diversas circunstancias, y ya en el siglo
primero las colonias judas en Roma y en Alejandra eran numerossimas. En casi todas las

ciudades del Mediterrneo oriental haba al menos una sinagoga. En el Egipto, se lleg hasta a
construir un templo alrededor del siglo VII a.C. en la ciudad de Elefantina, y hubo otro en el
Delta del Nilo en el siglo II a.C. Pero por lo general estos judos de la Dispersin o de la
Dispora que as se les llam, no construyeron templos en los cuales ofrecer sacrificios, sino
ms bien sinagogas en las que se estudiaban las Escrituras.
El judasmo de la Dispora es de suma importancia para la historia de la iglesia cristiana,
pues fue a travs de l, segn veremos en el prximo captulo, que ms rpidamente se extendi
la nueva fe por el Imperio Romano. Adems, ese judasmo le proporcion a la iglesia la
traduccin del Antiguo Testamento al griego que fue uno de los principales vehculos de su
propaganda religiosa.
Este judasmo se distingua de su congnere en Palestina principalmente por dos
caractersticas: su uso del idioma griego, y su contacto inevitablemente mayor con la cultura
helenista.
En el siglo primero eran muchos los judos, aun en Palestina, que no usaban ya el antiguo
idioma hebreo. Pero, mientras que en Palestina y en toda la regin al oriente de ese pas se
hablaba el arameo, los judos que se hallaban dispersos por todo el resto del Imperio Romano
hablaban el griego. Tras las conquistas de Alejandro, el griego haba venido a ser la lengua
franca de la cuenca oriental del Mediterrneo. Judos, egipcios, chipriotas, y hasta romanos,
utilizaban el griego para comunicarse entre s. En algunas regiones especialmente en el
Egipto los judos perdieron el uso de la lengua hebrea, y fue necesario traducir sus Escrituras
al griego.
Esa versin del Antiguo Testamento al griego recibe el nombre de Septuaginta, que se
abrevia frecuentemente mediante el nmero romano LXX. Ese nombre y nmero le viene
de una antigua leyenda segn la cual el rey de Egipto, Ptolomeo Filadelfo, orden a setenta y dos
ancianos hebreos que tradujesen la Biblia independientemente, y todos ellos produjeron
traducciones idnticas entre s. Al parecer, el propsito de esa leyenda era garantizar la autoridad
de esta versin, que de hecho fue producida a travs de varios siglos, por traductores con
distintos criterios, de modo que algunas porciones son excesivamente literales, mientras que
otras se toman amplias libertades con el texto.
En todo caso, la importancia de la Septuaginta fue enorme para la primitiva iglesia
cristiana. Esta es la Biblia que cita la mayora de los autores del Nuevo Testamento, y ejerci una
influencia indudable sobre la formacin del vocabulario cristiano de los primeros siglos.
Adems, cuando aquellos primeros creyentes se derramaron por todo el Imperio con el mensaje
del evangelio, encontraron en la Septuaginta un instrumento til para su propaganda. De hecho,
el uso que los cristianos hicieron de la Septuaginta fue tal y tan efectivo que los judos se vieron
obligados a producir nuevas versiones como la de Aquila y a dejar a los cristianos en
posesin de la Septuaginta.
La otra marca distintiva del judasmo de la Dispersin fue su inevitable contacto con la
cultura helenista. En cierto sentido, podra decirse que la Septuaginta es tambin resultado de
esta situacin. En todo caso, resulta claro que los judos de la Dispersin no podan sustraerse al
contacto con los gentiles, como podan hacerlo en cierta medida sus correligionarios de
Palestina. Los judos de la Dispersin se vean obligados en consecuencia a defender su fe a cada
paso frente a aquellas gentes de cultura helenista para quienes la fe de Israel resultaba ridcula,
anticuada o ininteligible.
Frente a esta situacin, y especialmente en la ciudad de Alejandra, surgi entre los judos
un movimiento que trataba de mostrar la compatibilidad entre lo mejor de la cultura helenista y

la religin hebrea. Ya en el siglo III a.C. Demetrio narr la historia de los reyes de Jud
siguiendo los patrones de la historiografa pagana. Pero fue en la persona de Filn de Alejandra,
contemporneo de Jess, que este movimiento alcanz su cumbre.
Puesto que los argumentos de Filn u otros muy parecidos fueron utilizados despus
por algunos cristianos en la propia ciudad de Alejandra, vale la pena resumirlos aqu. Lo que
Filn intenta hacer es mostrar la compatibilidad entre la filosofa platnica y las Escrituras
hebreas. Segn l, puesto que los filsofos griegos eran personas cultas, y las Escrituras hebreas
son anteriores a ellos, es de suponerse que cualquier concordancia entre ambos se debe a que los
griegos copiaron de los judos, y no viceversa. Y entonces Filn procede a mostrar esa
concordancia interpretando el Antiguo Testamento como una serie de alegoras que sealan hacia
las mismas verdades eternas a que los filsofos se refieren de manera ms literal.
El Dios de Filn es absolutamente trascendente e inmutable, al estilo del Uno Inefable
de los platnicos. Por tanto, para relacionarse con este mundo de realidades transitorias y
mutables, ese Dios hace uso de un ser intermedio, al que Filn da el nombre de Logos (es decir,
Verbo o Razn). Este Logos, adems de ser el intermediario entre Dios y la creacin, es la razn
que existe en todo el universo, y de la que la mente humana participa. En otras palabras, es este
Logos lo que hace que el universo pueda ser comprendido por la mente humana. Algunos
pensadores cristianos adoptaron estas ideas propuestas por Filn, con todas sus ventajas y sus
peligros.
Como vemos, en su dispersin por todo el mundo romano, en su traduccin de la Biblia,
y aun en sus intentos de dialogar con la cultura helenista, el judasmo haba preparado el camino
para el advenimiento y la diseminacin de la fe cristiana.
El mundo grecorromano
Empero en esa diseminacin la nueva fe tuvo que abrirse paso a travs de situaciones polticas y
culturales que unas veces le abri camino, y otras le sirvieron de obstculo. A fin de comprender
la vida cristiana en esos primeros siglos, debemos detenernos a exponer, siquiera en breves
rasgos, esas circunstancias polticas y culturales.
El Imperio Romano le haba dado a la cuenca del Mediterrneo una unidad poltica nunca
antes vista. La poltica del Imperio fue fomentar la mayor uniformidad posible sin hacer excesiva
violencia a las costumbres de cada regin. Esta haba sido tambin antes la poltica de Alejandro.
En ambos casos su xito fue notable, pues poco a poco se fue creando una base comn que
perdura hasta nuestros das. Esa base comn, tanto en lo poltico como en lo cultural, fue de
enorme importancia para el cristianismo de los primeros siglos.
La unidad poltica de la cuenca del Mediterrneo les permiti a los primeros cristianos
viajar de un lugar a otro sin temor de verse envueltos en guerras o asaltos. De hecho, al leer
acerca de los viajes de Pablo vemos que el gran peligro de la navegacin en esa poca era el mal
tiempo. Unos siglos antes, los piratas que infestaban el Mediterrneo eran de temerse mucho ms
que cualquier tempestad. Los caminos romanos, que unan hasta las ms distantes provincias, y
algunos de los cuales existen todava, no fueron ajenos a las plantas de los cristianos que iban de
un lugar a otro llevando el mensaje de la redencin en Jesucristo. Puesto que el comercio
floreca, las gentes iban de un lugar a otro, y as el cristianismo lleg frecuentemente a alguna
nueva regin, no llevado por misioneros o por predicadores itinerantes, sino por mercaderes,
esclavos y otras personas que por diversas razones se vean obligadas a viajar. En este sentido,
las condiciones polticas de la poca fueron beneficiosas para la diseminacin de la nueva fe.
Pero hubo tambin otros aspectos de esa situacin que sirvieron de reto y amenaza a los
primeros cristianos. Puesto que el Imperio intentaba lograr la mayor uniformidad posible entre

sus sbditos de diversos orgenes, parte de la poltica imperial consista en fomentar la


uniformidad religiosa. Esto se hacia mediante el sincretismo y el culto al emperador.
El sincretismo, que consiste en la mezcla indiscriminada de religiones, fue caracterstica
de la cuenca del Mediterrneo a partir del siglo III a.C. Dentro de ciertos lmites, Roma lo
impuls, pues el Imperio tena inters en que sus diversos sbditos pensaran que, aunque sus
dioses tenan distintos nombres y atributos, en fin de cuentas eran todos los mismos dioses. Al
Panten romano se fueron aadiendo dioses provenientes de las ms diversas regiones. (La
palabra Panten quiere decir precisamente templo de todos los dioses.)
Por los mismos caminos por los que transitaban los mercaderes y misioneros cristianos
transitaban tambin gentes de muy variadas religiones, y todas esas religiones se entremezclaban
y confundan en las plazas y los foros de las ciudades. El sincretismo era la moda religiosa de la
poca.
En tal ambiente tanto los judos como los cristianos parecan ser gentes intransigentes,
que insistan en su Dios nico y distinto de todos los dems dioses. Por esta razn, muchos vean
en el judasmo y en el cristianismo un quiste que deba ser extirpado de la sociedad romana. Pero
fue el culto al emperador el punto neurlgico que desat la persecucin. Muchas veces esas
persecuciones tenan caractersticas polticas, pues el culto al emperador era uno de los medios
que Roma utilizaba para fomentar la unidad y la lealtad de su imperio. Negarse a rendir ese culto
era visto como seal de traicin o al menos de deslealtad. Luego, no son pocos los casos en que
resulta claro que, al mismo tiempo que un mrtir mora por su fe, quien le condenaba lo haca
impulsado por sentimientos de lealtad poltica.
Por otra parte, el sincretismo de la poca tambin se manifestaba en lo que los
historiadores de hoy llaman religiones de misterio, o sencillamente misterios. Estas
religiones no centraban su fe en los viejos dioses del Olimpo Zeus, Poseidn, Afrodita, etc.
sino en otros dioses de carcter ms personal. En los siglos anteriores, antes que se desatara el
espritu sincretista y cosmopolita, cada cual era devoto de los dioses del pas en que haba
nacido. Pero ahora, en medio de la confusin creada por las conquistas de Alejandro y de Roma,
cada cual tena que decidir a qu dioses les iba a prestar su devocin. Cada uno de estos dioses
de los misterios tena sus propios devotos, que eran aquellos que haban sido iniciados.
Por lo general, cada una de estas religiones se basaba en un mito acerca de los orgenes
del mundo, o de la historia del dios en cuestin. Del Egipto provena el mito de Isis y Osiris,
segn el cual el dios Seth haba matado y descuartizado a Osiris, y despus haba esparcido sus
miembros por todo el Egipto. Isis, la esposa de Osiris, los haba recogido, y dado nueva vida a
Osiris. Pero los rganos genitales de Osiris haban cado en el Nilo, y es por esa razn que el
Nilo es la fuente de fertilidad para todo el Egipto. Tambin por esa razn, algunos de los devotos
ms fervientes de este culto se mutilaban a s mismos, cortndose los testculos y ofrecindolos
en sacrificio. Entre los soldados era muy popular el culto a Mitras, un dios de origen persa cuyos
mitos incluan una serie de combates contra el sol y contra un toro de carcter mitolgico. En
Grecia existan desde tiempos inmemoriales los misterios de Eleusis, cerca de Atenas. Los
misterios de Atis y Cibeles incluan un rito de iniciacin llamado taurobolia, en el que se
mataba un toro y se baaba al nefito con su sangre. Dado el carcter sincretista de todos estos
cultos, pronto unos se mezclaron con otros, hasta tal punto que en el da de hoy es difcil
distinguir las caractersticas o las prcticas de uno de ellos en particular. Adems, estos dioses no
eran celosos entre s, como el Dios de los judos y de los cristianos, y por tanto hubo quienes se
dedicaron a coleccionar misterios, hacindose iniciar en uno tras otro de estos cultos.

Todas estas tendencias sincretistas, en las que se entrelazaban los viejos dioses con las
religiones de misterio y con el culto al emperador, presentaron un fuerte reto al cristianismo
naciente. Puesto que los cristianos se negaban a participar de todo esto, frecuentemente se les
acus de incrdulos y de ateos. Frente a tales acusaciones, los cristianos podan recurrir a ciertos
aspectos de la cultura de la poca que parecan prestarles apoyo. A esto dedicaremos el captulo
VII de la presente seccin de nuestra historia. Pero por lo pronto sealemos que hubo dos
tradiciones filosficas en las que los cristianos encontraron un nutrido arsenal para la defensa de
su fe. Una de ellas fue la tradicin platnica, y la otra el estoicismo.
El maestro de Platn, Scrates, haba sido condenado a morir bebiendo la cicuta porque
se le consideraba incrdulo y corruptor de la juventud ateniense. Platn haba escrito varios
dilogos en su defensa, y ya en el siglo primero de nuestra era Scrates era tenido por uno de los
hombres ms sabios y ms justos de la antigedad. Ahora bien, Scrates, Platn, y toda la
tradicin de la que ambos formaban parte, haban criticado a los dioses paganos, diciendo que
eran creacin humana, y que segn los mitos clsicos eran ms perversos que los seres humanos.
Por encima de todo esto, Platn hablaba de un ser supremo, inmutable, perfecto, que era la
suprema bondad y belleza. Adems, tanto Scrates como Platn crean en la inmortalidad del
alma, y por tanto en la vida despus de la muerte. Y Platn afirmaba que por encima de este
mundo sensible y pasajero haba otro de realidades invisibles y permanentes. Todo esto fue de
gran valor y atractivo para aquellos primeros cristianos que se vean perseguidos y acusados de
ser ignorantes e ingenuos. Por estas razones, la filosofa platnica ejerci un influjo sobre el
pensamiento cristiano que todava perdura.
Algo semejante sucedi con el estoicismo. Esta escuela filosfica algo posterior al
platonismo enseaba doctrinas de alto carcter moral. Segn los estoicos, hay una ley natural
impresa en todo el universo y en la razn humana, y esa ley nos dice cmo hemos de
comportarnos. Si algunos no la ven o no la siguen, esto es porque son tontos, pues quien es
verdaderamente sabio conoce esa ley y la obedece. Adems, puesto que nuestras pasiones luchan
contra nuestra razn, y tratan de dominar nuestras vidas, la meta del sabio es lograr que su razn
domine toda pasin, hasta el punto de no sentirla. Ese estado de no sentir pasin alguna es la
apata y en l consiste la perfeccin moral segn los estoicos. Tambin en este caso podemos
imaginarnos el atractivo de esta doctrina para los cristianos, que se vean obligados a enfrentarse
repetidamente a las costumbres corruptas de su poca, y a criticarlas. Puesto que los estoicos
haban hecho lo mismo, en sus ideas y escritos los cristianos encontraron apoyo para su defensa
y propaganda. Al igual que en el caso del platonismo, esto acarreaba el peligro de que se llegase
a confundir la fe cristiana con estas doctrinas filosficas, y que as se perdiera algo del carcter
nico del evangelio. No faltaron quienes, en un aspecto u otro, sucumbieran ante esa tentacin.
Pero ello no ha de ocultarnos el gran valor que estas doctrinas tuvieron en la primera expansin
del cristianismo.
Segn el apstol Pablo, el cristianismo penetr en el mundo cuando vino el
cumplimiento del tiempo. Quiz alguno podra entender esto en el sentido de que Dios les
facilit el camino a aquellos primeros cristianos. Y no cabe duda de que mucho de lo que estaba
teniendo lugar en el siglo primero facilitara el avance de la nueva fe. Pero tambin es cierto que
esos mismos acontecimientos le planteaban a la iglesia difciles retos que exigan enorme valor y
audacia. El cumplimiento del tiempo no quiere decir que el mundo estuviera listo a hacerse
cristiano, como una fruta madura pronta a caer del rbol, sino que quiere decir ms bien que, en
los designios inescrutables de Dios, haba llegado el momento de enviar al Hijo al mundo a sufrir

muerte de cruz, y de esparcir a los discpulos por ese mismo mundo para dar ellos tambin
costoso testimonio de su fe en el Crucificado.

***

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La iglesia de Jerusaln
3
... los que recibieron su palabra fueron bautizados, y se aadieron aquel da como tres mil
personas. Hechos 2. 41
El libro de Hechos nos da a entender que hubo desde los inicios una fuerte iglesia en Jerusaln.
Sin embargo, despus de sus primeros captulos, ese mismo libro nos dice muy poco acerca de la
historia de aquella comunidad original. Esto se entiende, pues el propsito del autor de Hechos
no es escribir toda una historia de la iglesia, sino ms bien mostrar cmo, por obra del Espritu
Santo, la nueva fe fue extendindose hasta llegar a la capital del Imperio.
El resto del Nuevo Testamento nos dice aun menos acerca de la iglesia de Jerusaln,
puesto que en este caso tambin la mayor parte de los libros del Nuevo Testamento trata acerca
de la vida de la iglesia en otras partes del Imperio.
Esto quiere decir que al intentar reconstruir la vida y la historia de aquella primera iglesia
nos encontramos ante una infortunada escasez de datos. Sin embargo, leyendo cuidadosamente el
Nuevo Testamento, y aadiendo algunos pormenores que nos ofrecen otros autores de los
primeros siglos, podemos hacernos una idea aproximada de lo que fue aquella primera
comunidad cristiana
Unidad y diversidad
Es error comn entre muchas personas el de idealizar la iglesia del Nuevo Testamento. La
firmeza y elocuencia de Pedro en el da de Pentecosts nos hacen olvidar sus dudas y
vacilaciones en cuanto a qu deba hacerse con los gentiles que eran aadidos a la iglesia. Y el
hecho de que los discpulos posean todas las cosas en comn frecuentemente eclipsa las
dificultades que esa prctica acarre, segn puede verse en el caso de Ananas y Safira, y en la
murmuracin de los griegos contra los hebreos, de que las viudas de aquellos eran desatendidas
en la distribucin diaria (Hechos 6:1).
Este ltimo episodio, que se menciona como de pasada en Hechos, nos indica que ya en
la primitiva iglesia comenzaban a reflejarse algunas de las divisiones que existan entre los judos
en Jerusaln. Segn hemos mencionado en el captulo anterior, durante varios siglos Palestina
haba estado dividida entre los judos ms puristas y aquellos de tendencias ms helenizantes. Es
a esto que se refiere Hechos 6:1 al hablar de los griegos y los hebreos. No se trata aqu
verdaderamente de judos y gentiles pues todava no haba gentiles en la iglesia, segn nos lo
da a entender ms adelante el propio libro de Hechos sino ms bien de dos grupos entre los
judos. Los hebreos eran los que todava conservaban todas las costumbres y el idioma de sus
antepasados, mientras que los griegos eran los que se mostraban ms abiertos hacia las
influencias del helenismo. Es posible que algunos de ellos hayan sido judos que haban
regresado a Jerusaln despus de vivir en otros lugares, quiz en algunos casos por varias
generaciones. En todo caso, la mayor parte de ellos llevaban nombres griegos, y es de suponerse
que, adems del arameo de la regin, hablaban tambin el griego. Luego, la disputa a que se
refiere Hechos es una desavenencia entre cristianos de origen judo, pero unos, por as decir, ms
judos que los otros.
Como resultado de este conflicto, los doce convocaron a una asamblea que eligi a siete
personas para servir a las mesas. El sentido exacto de esta funcin no est del todo claro,

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aunque no cabe duda de que lo que los doce tenan en mente era que los siete se dedicaran a
labores administrativas, mientras ellos seguan predicando. Pero s hay dos cosas que resultan
claras al leer todo el libro de Hechos. La primera de ellas es que los siete eran representantes del
grupo de los griegos todos ellos tenan nombres griegos y que el propsito de su eleccin
era entonces darle cierta representacin a ese grupo. La segunda es que desde muy temprano por
lo menos algunos de los siete se dedicaron tambin a la predicacin y a la tarea misionera.
El captulo siete de Hechos est dedicado a Esteban, uno de los siete que haca grandes
prodigios y seales entre el pueblo (Hechos 6:8). Al leer el testimonio de Esteban ante el
concilio, nos percatamos de que su actitud hacia el Templo no es del todo positiva (Hechos 7:47
48). El concilio, que est compuesto principalmente por judos antihelenistas, se niega a
escucharle y le apedrea. Esto contrasta con el modo en que el mismo concilio haba tratado a
Pedro y a Juan, quienes fueron puestos en libertad despus de ser azotados (Hechos 5:40).
Adems, es de notarse el hecho de que cuando se desat la persecucin y los cristianos se vieron
obligados a huir de Jerusaln, los apstoles pudieron permanecer en la Ciudad Santa. Cuando
Saulo sale hacia Damasco para perseguir a los cristianos que han encontrado refugio en esa
ciudad, los apstoles todava estn en Jerusaln, y al parecer Saulo no se preocupa por ello.
Todo lo anterior nos lleva a concluir que los miembros del concilio y el sumo sacerdote
se preocupaban ms por los cristianos griegos que por los hebreos. Como hemos dicho
anteriormente, tanto los unos como los otros eran de origen judo. Y no cabe duda de que los
miembros del concilio vean en el cristianismo una hereja que era necesario combatir. Pero al
principio esa oposicin parece haber ido dirigida principalmente contra los judos griegos que
se haban hecho cristianos. Es posteriormente, en el captulo doce de Hechos, que la persecucin
se desata contra los apstoles.
Inmediatamente despus de narrar el testimonio y muerte de Esteban, el libro de Hechos
pasa a contarnos la labor misionera de Felipe, otro de los siete. Felipe funda una iglesia en
Samaria, y los apstoles envan a Pedro y a Juan para supervisar la labor de Felipe. Luego,
resulta claro que ya va comenzando a formarse una iglesia fuera del mbito de Judea, que esa
iglesia no es fundada por los apstoles, y que a pesar de ello los doce siguen gozando de cierta
autoridad sobre toda la iglesia. Despus de esto, en el captulo nueve, Hechos empieza a
hablarnos de Pablo, y la iglesia fuera de Palestina se va volviendo cada vez ms el centro de la
narracin. Esto no ha de extraarnos, pues lo que sucedi fue que los judos griegos que se
haban hecho cristianos sirvieron de puente a travs del cual la nueva fe pas al mundo gentil, y
pronto la iglesia cont con ms miembros entre los gentiles que entre los judos. Por tanto, la
mayor parte de nuestra historia tratar acerca del cristianismo entre los gentiles. Pero a pesar de
ello no podemos olvidar aquella primera iglesia, de la que nos llegan slo lejanos atisbos.
La vida religiosa
Los primeros cristianos no crean pertenecer a una nueva religin. Ellos haban sido
judos toda su vida, y continuaban sindolo. Esto es cierto, no slo de Pedro y los doce, sino
tambin de los siete, y hasta del mismo Pablo.
Su fe no consista en una negacin del judasmo, sino que consista ms bien en la
conviccin de que la edad mesinica, tan esperada por el pueblo hebreo, haba llegado. Segn
Pablo lo expresa a los judos en Roma hacia el final de su carrera, por la esperanza de Israel
estoy sujeto con esta cadena (Hechos 28:20). Es decir, que la razn por la que Pablo y los
dems cristianos son perseguidos no es porque se opongan al judasmo, sino porque creen y
predican que en Jess se han cumplido las promesas hechas a Israel.

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Por esta razn, los cristianos de la iglesia de Jerusaln seguan guardando el sbado y
asistiendo al culto del Templo. Pero adems, porque el primer da de la semana era el da de la
resurreccin del Seor, se reunan en ese da para partir el pan, en conmemoracin de esa
resurreccin. Aquellos primeros servicios de comunin no se centraban sobre la pasin del
Seor, sino sobre su resurreccin y sobre el hecho de que con ella se haba abierto una nueva
edad. Fue slo mucho ms tarde siglos ms tarde, segn veremos que el culto comenz a
centrar su atencin sobre la crucifixin ms bien que sobre la resurreccin. En aquella primitiva
iglesia el partimiento del pan se celebraba con alegra y sencillez de corazn (Hechos 2:46).
S haba, naturalmente, otros momentos de recogimiento. Estos eran principalmente los
dos das de ayuno semanales. Era costumbre entre los judos ms devotos ayunar dos das a la
semana, y los primeros cristianos seguan la misma costumbre, aunque muy temprano
comenzaron a observar dos das distintos. Mientras los judos ayunaban los lunes y jueves, los
cristianos ayunaban los mircoles y viernes, probablemente en memoria de la traicin de Judas y
la crucifixin de Jess.
En aquella primitiva iglesia, los dirigentes eran los doce, aunque todo parece indicar que
eran Pedro y Juan los principales. Al menos, es sobre ellos que se centra la atencin en Hechos, y
Pedro y Juan son dos de los pilares a quienes se refiere Pablo en Glatas 2:9.
Adems de los doce, sin embargo, Jacobo el hermano del Seor tambin gozaba de gran
autoridad. Aunque Jacobo no era uno de los doce, Jess se le haba manifestado poco despus de
la resurreccin (1 Corintios 15:7), y Jacobo se haba unido al nmero de los discpulos, donde
pronto goz de gran prestigio y autoridad. Segn Pablo, l era el tercer pilar de la iglesia de
Jerusaln, y por tanto en cierto sentido parece haber estado por encima de algunos de los doce.
Por esta razn, cuando mas tarde se pens que la iglesia estuvo gobernada por obispos desde sus
mismos inicios, surgi la tradicin segn la cual el primer obispo de Jerusaln fue Jacobo el
hermano del Seor. Esta tradicin, errnea por cuanto le da a Jacobo el ttulo de obispo, s parece
acertar al afirmar que fue l el primer jefe de la iglesia de Jerusaln.
El ocaso de la iglesia juda
Pronto, sin embargo, arreci la persecucin contra todos los cristianos en Jerusaln. El
emperador Calgula le haba dado el ttulo de rey a Herodes Agripa, nieto de Herodes el Grande.
Segn Hechos 12:13, Herodes hizo matar a Jacobo, hermano de Juan quien no ha de
confundirse con Jacobo el hermano de Jess y al ver que esto agrad a sus sbditos hizo
encarcelar tambin a Pedro, quien escap milagrosamente. En el ao 62 Jacobo, el jefe de la
iglesia, fue muerto por iniciativa del sumo sacerdote, y aun contra la oposicin de algunos
fariseos.
Ante tales circunstancias, los jefes de la iglesia de Jerusaln decidieron trasladarse a Pela,
una ciudad mayormente gentil al otro lado del Jordn. Al parecer parte de su propsito en este
traslado era, no slo huir de la persecucin por parte de los judos, sino tambin evitar las
sospechas por parte de los romanos. En efecto, en esa poca el nacionalismo judo estaba en
ebullicin, y pronto se desatara la rebelin que culminara en la destruccin de Jerusaln por los
romanos en el ao 70. Los cristianos se confesaban seguidores de uno que haba muerto
crucificado por los romanos, y que perteneca al linaje de David. An ms, tras la muerte de
Jacobo el hermano del Seor aquella antigua iglesia sigui siendo dirigida por los parientes de
Jess, y la jefatura pas a Simen, que perteneca al mismo linaje.
Frente al nacionalismo que floreca en Palestina, los romanos sospechaban de cualquier
judo que pretendiera ser descendiente de David. Por tanto, este movimiento judo, que segua a

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un hombre condenado como malhechor, y dirigido por gentes del linaje de David, tena que
parecer sospechoso ante los ojos de los romanos. Poco tiempo despus alguien acus a Simen
como descendiente de David y como cristiano, y este nuevo dirigente de la iglesia juda sufri el
martirio. Dados los escasos datos que han sobrevivido al paso de los siglos, nos es imposible
saber hasta qu punto los romanos condenaron a Simen por cristiano, y hasta qu punto le
condenaron por pretender pertenecer a la casa de David. Pero en todo caso el resultado de todo
esto fue que la vieja iglesia de origen judo, rechazada tanto por judos como por gentiles, se vio
relegada cada vez ms hacia regiones recnditas y desoladas. En aquellos lejanos parajes el
cristianismo judo entr en contacto con varios otros grupos que en fechas anteriores haban
abandonado el judasmo ortodoxo, y se haban refugiado allende el Jordn. Carente de relaciones
con el resto del cristianismo, aquella iglesia de origen judo sigui su propio curso, y en muchos
casos sufri el influjo de las diversas sectas entre las cuales exista. Cuando, en ocasiones
posteriores, los cristianos de origen gentil nos ofrezcan algn atisbo de aquella comunidad
olvidada, nos hablarn de sus herejes y de sus extraas costumbres, pero rara vez nos ofrecern
datos de valor positivo sobre la fe y la vida de aquella iglesia que perdur por lo menos hasta el
siglo V.

***

14

La misin a los Gentiles


4
... no me avergenzo del evangelio, porque es poder de Dios para salvacin a todo aquel que
cree; al judo primeramente, y tambin al griego. Romanos 1. 16
Los cristianos que en Hechos 6 se llaman griegos, aunque eran en realidad judos, eran sin
embargo judos que sentan cierta simpata hacia algunos elementos de la cultura griega. Puesto
que fue contra estos cristianos que primero se desat la persecucin en Jerusaln, fueron ellos los
que primero se esparcieron por otras ciudades, y fue por tanto a ellos que se debi la llegada del
mensaje cristiano a esos lugares.
El alcance de la misin
Segn Hechos 8:1, esta primera dispersin de los cristianos tuvo lugar por las tierras de
Judea y Samaria. Acerca de las iglesias en Judea, tenemos algunas noticias en Hechos 9:3242
donde se nos cuenta de las visitas de Pedro a los cristianos de Lida, Jope y la regin de Sarn,
tierras stas que se encontraban en los confines entre Judea y Samaria. Sobre la iglesia en
Samaria, Hechos 8:425 da testimonio de la obra de Felipe, la conversin de Simn el mago, y la
visita de Pedro y Juan.
Pero ya el captulo 9 de Hechos, al describir la conversin de Saulo, da a entender que haba
cristianos en Damasco, ciudad mucho ms distante de Jerusaln. Adems, en Hechos ll:l9 se nos
dice que los que se esparcieron por motivo de la muerte de Esteban fueron mucho ms all de
Judea y Samaria, hasta Fenicia, Chipre y Antioquia. En todo caso, todo parece indicar que todas
estas personas que se esparcieron a causa de la persecucin eran judas, y que sus conversos eran
tambin judos.
Sin embargo, pronto la nueva fe comenz a extenderse ms all de los lmites del
judasmo. Por la obra de Felipe se convirtieron Simn el mago y el eunuco etope. Hechos no nos
dice claramente si alguna de estas personas era gentil, y por tanto cualquier conjetura en ese
sentido resulta aventurada. Pero ya en el captulo diez aparece el episodio de Pedro y Cornelio,
en el que Pedro, tras recibir una visin que le ordena hacerlo, bautiza al gentil Cornelio y a
muchos que se haban reunido con l. Cuando Pedro regres a Jerusaln, la iglesia de esa
ciudad le pidi una explicacin de lo sucedido, y Pedro les cont acerca de su visin y de cmo
Cornelio y los suyos haban recibido el Espritu Santo. Ante esta explicacin, los de Jerusaln
glorificaron a Dios, diciendo: De manera que tambin a los gentiles ha dado Dios
arrepentimiento para vida! (Hechos 11:18).
A rengln seguido, el libro de Hechos nos cuenta cmo sucedi algo parecido en
Antioquia, pues algunos cristianos procedentes de Chipre y de Cirene empezaron a predicarles a
los gentiles. Al or acerca de esto, la iglesia de Jerusaln envi a Bernab para que viera lo que
estaba teniendo lugar. Y Bernab, cuando vio la gracia de Dios, se regocij (Hechos 11:23).
Luego, lo que todo esto nos da a entender es que, aunque la primera expansin del cristianismo
tuvo lugar a travs de los cristianos de tendencia helenizante que tuvieron que huir de Jerusaln,
la iglesia en la Ciudad Santa le dio su aprobacin a la misin entre los gentiles.
Naturalmente, esto no resolvi todos los problemas, pues siempre quedaba la cuestin de
hasta qu punto los gentiles conversos al cristianismo deban supeditarse a la Ley de Israel. Tras
algunas vacilaciones la iglesia de Jerusaln acept a sus hermanos en Cristo sin imponeros

15

ninguna carga ms que estas cosas necesarias: que os abstengis de lo sacrificado a los dolos, de
sangre, de ahogado y de fornicacin (Hechos 15:2829).
Pero, como sabemos por las epstolas de Pablo, esto no resolvi todo el problema, pues por algn
tiempo sigui habiendo quienes insistan en que para ser cristiano haba que circuncidarse y
cumplir toda la Ley.
La obra de Pablo
Los viajes del apstol Pablo son de todos conocidos, y en todo caso el lector puede
seguirlos leyendo en el libro de Hechos Por tanto, no nos detendremos aqu a seguir el itinerario
de esos viajes. Baste sealar que, por alguna razn que el texto no nos dice, Bernab fue a buscar
a Saulo a Tarso y le llev a Antioquia, donde trabajaron juntos por espacio de un ao, y donde
los cristianos recibieron ese nombre por vez primera.
Despus, en varios viajes, primero con Bernab y luego con otros acompaantes, Pablo
llev el evangelio a la isla de Chipre, a vanas ciudades del Asia Menor, a Grecia, a Roma, y
quiz hasta a Espaa.
Pero, por otra parte, decir que Pablo llev el evangelio a esos lugares no ha de entenderse
en el sentido de que l fue el primero en hacerlo. En Roma haba una iglesia bastante grande
antes de la llegada del apstol, como lo muestra la Epstola a los Romanos. Lo que es ms, ya el
cristianismo se haba extendido por Italia hasta tal punto que cuando Pablo lleg al pequeo
puerto de Puteoli haba all cristianos que salieron a recibirlo. Luego, hemos de cuidar de no
exagerar la importancia de la labor misionera de Pablo. Puesto que la obra de Pablo y sus escritos
ocupan buena parte del Nuevo Testamento, siempre corremos el riesgo de olvidar que, al mismo
tiempo que Pablo llevaba a cabo sus viajes misioneros, haba muchos otros dando testimonio del
evangelio por diversas partes de la cuenca del Mediterraneo.
Bernab y Marcos fueron a Chipre. El judo alejandrino Apolos predic en Efeso y en
Corinto. Y el propio Pablo, tras quejarse de que algunos predican a Cristo por envidia y
contienda, se goza de que o por pretexto o por verdad Cristo es anunciado (Filipenses 1:15
18).
Todo esto quiere decir que, a pesar de toda la importancia de la labor misionera del
apstol Pablo, la gran contribucin de Pablo no fue sta, sino sus cartas que han venido a formar
parte de nuestras Escrituras, y que a travs de los siglos han ejercido su influjo sobre la vida de la
iglesia.
En cuanto a la labor misionera en s, sta fue llevada a cabo por algunas personas cuyos
nombres conocemos Pablo, Bernab, Marcos, etc. pero tambin por centenares de cristianos
annimos que iban de un lugar a otro llevando su fe y su testimonio. Algunos de estos viajaban
como misioneros, por razn de su fe. Pero probablemente muchos otros eran personas que
sencillamente tenan que ir de un lugar a otro, y que en esos viajes iban esparciendo la semilla
del evangelio.
Por ltimo, antes de terminar esta brevsima seccin sobre la obra de Pablo, conviene
sealar que, aunque Pablo se consideraba a s mismo como apstol a los gentiles, a pesar de ello
casi siempre al llegar a una ciudad se diriga primero a la sinagoga, y a travs de ella a la
comunidad juda. Esto ha de servir para subrayar lo que hemos dicho anteriormente: que Pablo
no se crea portador de una nueva religin, sino del cumplimiento de las promesas hechas a
Israel. Su mensaje no era que Israel haba quedado desamparado, sino que ahora, en virtud de la
resurreccin de Jess, dos cosas haban sucedido: la nueva era del Mesas haba comenzado, y la
entrada al pueblo de Israel haba quedado franca para los gentiles.

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Los apstoles: hechos y leyendas


El Nuevo Testamento no nos dice qu fue de la mayora de los apstoles. Hechos nos
cuenta de la muerte de Jacobo, el hermano de Juan. Pero el propio libro de Hechos nos deja en
suspenso al terminar dicindonos que Pablo estaba predicando libremente en Roma. Qu fue
entonces, no slo de Pablo, sino tambin de los dems apstoles? Desde fechas muy antiguas
comenzaron a aparecer tradiciones que afirmaban que tal o cual apstol haba estado en tal o cual
lugar, o que haba sufrido el martirio de una forma o de otra. Muchas de estas tradiciones son
indudablemente el resultado del deseo por parte de cada iglesia en cada ciudad de poder afirmar
su origen apostlico. Pero otras son ms dignas de crdito, y merecen al menos que las
conozcamos.
De todas estas tradiciones, probablemente la que es ms difcil de poner en duda es la que
afirma que Pedro estuvo en Roma y que sufri el martirio en esa ciudad durante la persecucin
de Nern. Este hecho encuentra testimonios fehacientes en varios escritores cristianos de fines
del siglo primero y de todo el siglo segundo, y por tanto ha de ser aceptado como histricamente
cierto. Adems, todo parece indicar que la Babilonia a que se refiere 1 Pedro 5:13 es Roma:
La iglesia que est en Babilonia, elegida juntamente con nosotros, y Marcos mi hijo, os
saludan. Por otra parte, la misma tradicin que afirma que Pedro muri crucificado algunos
autores dicen que cabeza abajo encuentra ecos en Juan 21:1 81 9, donde Jess le dice a
Pedro: Cuando eras ms joven, te ceas, e ibas donde queras, mas cuando ya seas viejo,
extenders tus manos, y te ceir otro, y te llevar a donde no quieras. Y el evangelista aade a
modo de comentario: Esto dijo, dando a entender con qu muerte haba de glorificar a Dios.
El caso del apstol Pablo es algo ms complejo. El libro de Hechos le deja predicando en
Roma con relativa libertad. Todos los testimonios antiguos concuerdan en que muri en Roma
probablemente decapitado durante la persecucin de Nern. Pero hay tambin varios
indicios de que Pablo realiz otros viajes posteriores a los que se cuentan en Hechos, entre ellos
uno a Espaa. Esto ha llevado a algunos a suponer que, despus de los acontecimientos que se
nos narran en Hechos, Pablo fue puesto en libertad, y continu viajando hasta que fue
encarcelado de nuevo y muerto durante la persecucin de Nern. Esta explicacin resulta
verosmil, aunque no hay suficientes datos para asegurar su exactitud.
La tarea de reconstruir la vida posterior del apstol Juan se complica porque al parecer
hubo en la iglesia antigua ms de un dirigente de ese nombre. Segn una vieja tradicin, San
Juan fue muerto en Roma, condenado a ser echado en una caldera de aceite hirviendo. Por otra
parte, el Apocalipsis coloca a Juan, por la misma poca, desterrado en la isla de Patmos. Otra
tradicin fidedigna dice que despus que pas la persecucin Juan regres a Efeso, donde
continu enseando hasta que muri alrededor del ao 100. Todo esto da a entender que hubo al
menos dos personas del mismo nombre, y que la tradicin despus las confundi. Por cierto que
un autor cristiano del siglo II Papas de Hierpolis que se haba dedicado a estudiar las vidas
y enseanzas de los apstoles, afirma categricamente que hubo dos Juanes, uno el apstol y
evangelista, y otro el anciano de Efeso, que fue tambin quien recibi la revelacin de Patmos.
Adems, la crtica concuerda en que los autores del Cuarto Evangelio y del Apocalipsis deben
ser dos personas distintas, puesto que el primero escribe en griego con estilo elegante y claro,
mientras que el segundo parece encontrarse ms a gusto en hebreo o arameo. En todo caso, s
sabemos que hacia fines del siglo primero hubo en Efeso un maestro cristiano muy respetado por
todos, de nombre Juan, y a quien sus discpulos atribuan autoridad apostlica.

17

Hacia fines del siglo segundo comienza a aparecer un fenmeno que dificulta
sobremanera todo intento de descubrir el paradero de los apstoles. Este fenmeno consisti en
que todas las principales iglesias trataban de reclamar para s un origen directamente apostlico.
Puesto que la iglesia de Alejandra rivalizaba con las de Antioquia y Roma, ella tambin tena
que reclamar para s la autoridad y el prestigio de algn apstol, y esto a su vez dio origen a la
tradicin segn la cual San Marcos haba fundado la iglesia en esa ciudad. De igual modo,
cuando Constantinopla lleg a ser capital del imperio, la nueva ciudad no poda tolerar el hecho
de que tantas otras iglesias pudieran reclamar para s un origen apostlico, y ella no pudiera
hacer lo mismo. De ah surgi la tradicin que deca que el apstol Felipe haba fundado la
iglesia de Bizancio, que era la ciudad que se encontraba en el lugar donde Constantinopla fue
edificada ms tarde.
Adems de las tradiciones acerca de Pedro y Pablo que hemos mencionado ms arriba,
existen otras que, por razn de su popularidad, merecen especial atencin. Estas son las
tradiciones referentes a los orgenes del cristianismo en Espaa y en la India. Es posible que el
apstol Pablo haya visitado Espaa. Hay, sin embargo, otras dos tradiciones que tratan de enlazar
a la iglesia espaola con los tiempos apostlicos. Una de estas tradiciones sostiene que el apstol
Pedro envi a Espaa a siete varones apostlicos. Estos siete misioneros se presentaron ante la
ciudad romana de Acci que hoy se llama Guadix pero fueron mal recibidos, y algunos de los
habitantes del lugar salieron a perseguirles. En su fuga, los misioneros atravesaron un puente, y
cuando los que les perseguan intentaron seguirles el puente se derrumb y todos murieron
ahogados. Ante tal milagro, los habitantes de Acci se convirtieron y construyeron una iglesia.
Despus de esto, los siete misioneros se separaron y fueron cada cual a una ciudad distinta. Esta
tradicin, sin embargo, no se remonta ms all del siglo v, y por tanto la mayora de los
historiadores duda de su veracidad histrica.
La otra tradicin referente a los orgenes de la iglesia espaola relaciona esos orgenes
con el apstol Santiago. Este es el mismo Jacobo de quien ya hemos dicho que fue muerto por
Herodes Agripa, puesto que originalmente los nombres Jacobo, Iago, Diego, Jaime y Santiago
son el mismo. En todo caso segn la tradicin Santiago estuvo predicando en la regin de Galicia
y en Zaragoza. Su xito no fue notable, pues los naturales de esos lugares se negaron a aceptar el
evangelio. Cuando Santiago iba de regreso a Jerusaln, desanimado por lo que pareca ser su
fracaso, se le apareci sobre un pilar la Virgen que todava viva y le dio nimo. Este es el
origen de la Virgen del Pilar, venerada en Espaa y en varias de sus antiguas colonias. Tras su
regreso a Jerusaln contina dicindonos la tradicin Santiago fue decapitado, y entonces
algunos de sus discpulos espaoles llevaron sus restos de regreso a Espaa, donde
supuestamente reposan hasta el da de hoy en la baslica de Santiago de Compostela.
La tradicin referente a Santiago en Espaa ha tenido gran importancia para los espaoles
a travs de su historia, pues Santiago es el patrn del pas, y Santiago y cierra Espaa! fue el
grito de guerra en la Reconquista contra los moros. Durante la Edad Media, segn veremos ms
adelante, las peregrinaciones a Santiago de Compostela jugaron un papel importantsimo en la
religiosidad europea, y tambin en la unificacin de Espaa. La Orden de Santiago, que tambin
discutiremos ms adelante, fue asimismo de gran importancia histrica. Por todas estas razones,
hay todava esfuerzos por parte de algunos autores en su mayora espaoles y catlicos de
sostener la veracidad histrica de la visita de Santiago a Espaa. Pero esa tradicin no aparece en
ningn escrito anterior al siglo VIII, y por tanto la mayora de los historiadores se inclina a
rechazarla.

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Por ltimo, existe tambin una fuerte tradicin que afirma que Santo Toms fue a la
India. Esta tradicin se encuentra por primera vez en los Hechos de Toms, que fueron escritos a
fines del siglo segundo o principios del tercero. Ya en esas fuentes, sin embargo, la visita de
Toms a la India se encuentra envuelta en toda una serie de relatos legendarios y milagrosos.
Segn se nos cuenta all, un rey indio, Gondofares, quera construir un palacio esplendoroso, y
con ese propsito le pidi a su representante en Siria que le buscase un arquitecto. Santo Toms
que no era arquitecto se ofreci para llevar a cabo la construccin del palacio, y con ese
propsito fue llevado a la corte de Gondofares. Pero Toms se refera a un palacio celestial, y por
tanto reparta entre los pobres todo el dinero que Gondofares le daba para la construccin. Por
fin, en vista de que nada se haca en el lugar donde el palacio deba levantarse, el rey hizo
encarcelar a Toms. Pero entonces el hermano del rey, Gad, muri y regreso del lugar de los
muertos le cont al rey una visin que haba tenido del palacio celestial que Toms estaba
construyendo. Ante tal evidencia, el rey y su hermano se convirtieron y fueron bautizados. Por
fin, tras permanecer all por algn tiempo, Tomas dej la iglesia a cargo de su discpulo Xantipo,
y continu sus labores apostlicas en otras regiones de la India, hasta que muri como mrtir.
No cabe duda de que este relato, lleno de prodigios increbles, es producto de la leyenda y
la imaginacin. Existen, sin embargo, fuertes razones para pensar que quiz el ncleo de la
historia pueda ser verdico. En fecha relativamente reciente se han descubierto monedas que
prueban que alrededor de la poca a que el relato se refiere hubo en la India un gobernante
llamado Gondofares, y que ese gobernante tena un hermano llamado Gad. Adems, no cabe
duda de que la iglesia de la India es muy antigua, y por tanto no resulta descabellado pensar que
pueda haber sido fundada en el siglo primero, especialmente por cuanto sabemos que haba entre
Siria y la India rutas comerciales muy transitadas. Por tanto, lo ms que podemos decir es que es
posible que Santo Toms haya de verdad predicado en la India, aunque no existen pruebas
concluyentes en un sentido u otro.
En conclusin, sabemos que algunos de los apstoles particularmente Pedro, Juan y
Pablo viajaron predicando el evangelio y supervisando la vida de las iglesias que haban sido
fundadas por otros. Es posible que algunos otros apstoles, como Santo Toms, hayan hecho lo
mismo. Pero de la mayora de ellos no tenemos ms que leyendas que reflejan una poca
posterior, cuando se crea que los apstoles se dividieron la labor misionera por todo el mundo, y
que cada cual sali en una direccin distinta. Al parecer, la mayor parte del trabajo misionero no
fue llevada a cabo por los doce, sino por otros cristianos que por diversas razones persecucin,
negocios o vocacin misionera iban de lugar en lugar llevando su fe.
Por otra parte, esa labor no fue fcil, pues pronto comenzaron a surgir conflictos con el
estado y, como veremos en el prximo captulo, fueron muchos los cristianos que dieron
testimonio de su fe con su sangre.

***

19

Los primeros conflictos con el estado


5
El que venciere, heredar todas las cosas, y yo ser su Dios, y l ser mi hijo.
Apocalipsis 21:7
Desde sus inicios, la fe cristiana no fue cosa fcil ni sencilla. El propio Seor a quien los
cristianos servan haba muerto en la cruz, condenado como un malhechor cualquiera. Y, como
ya hemos visto, pronto Esteban sufri una suerte semejante, al ser muerto a pedradas tras su
testimonio ante el concilio de los judos. Algn tiempo despus el apstol Jacobo o Santiago
era muerto por orden de Herodes. Y a partir de entonces, hasta nuestros das, nunca han faltado
quienes se han visto en la necesidad de sellar su testimonio con su sangre. Sin embargo, no
siempre las razones y las condiciones de la persecucin han sido las mismas. Ya en los primeros
aos de vida de la iglesia pudo verse cierta evolucin en este sentido.
La nueva secta juda
Los primeros cristianos no crean que pertenecan a una nueva religin. Ellos eran judos,
y la principal diferencia que les separaba del resto del judasmo era que crean que el Mesas
haba venido, mientras que los dems judos seguan aguardando su advenimiento. Su mensaje a
los judos no era por tanto que tenan que dejar de ser judos, sino al contrario, que ahora que la
edad mesinica se haba inaugurado deban ser mejores judos. De igual modo, la primera
predicacin a los gentiles no fue una invitacin a aceptar una nueva religin recin creada, sino
que fue la invitacin a hacerse partcipes de las promesas hechas a Abraham y su descendencia.
A los gentiles se les invitaba a hacerse hijos de Abraham segn la fe, ya que no podan
serlo segn la carne. Y la razn por la que esta invitacin fue posible era que desde tiempos de
los profetas el judasmo haba credo que con el advenimiento del Mesas todas las naciones
seran tradas a Sion. Para aquellos cristianos, el judasmo no era una religin rival del
cristianismo, sino la misma religin, aun cuando muchos judos no vieran que ya las profecas se
haban cumplido.
Desde el punto de vista de los judos no cristianos, la situacin era la misma. El
cristianismo no era una nueva religin, sino una secta hertica dentro del judasmo. Ya hemos
visto que el judasmo del siglo primero no era una unidad monoltica, sino que haba en l
diversas sectas y opiniones. Por lo tanto, al aparecer el cristianismo, los judos lo vean como una
secta ms. La conducta de aquellos judos hacia el cristianismo se comprende si nos colocamos
en su lugar, y vemos el cristianismo, desde su punto de vista, como una nueva hereja que iba de
ciudad en ciudad tentando a los buenos judos a hacerse herejes. Adems, en aquella poca y
no sin fundamentos bblicos muchos judos crean que la razn por la cual haban perdido su
antigua independencia, y quedado reducido al papel de sbditos del Imperio, era que el pueblo
no haba sido suficientemente fiel a la fe de sus antepasados. Por tanto, el sentimiento
nacionalista y patritico se exacerbaba ante la posibilidad de que estos nuevos herejes pudieran
una vez ms provocar la ira de Dios sobre Israel.
Por estas razones, en buena parte del Nuevo Testamento los judos persiguen a los
cristianos, quienes a su vez encuentran refugio en las autoridades romanas. Esto puede verse, por
ejemplo, cuando algunos judos en Corinto acusan a Pablo ante el procnsul Galin, diciendo
que este persuade a los hombres a honrar a Dios contra la ley, y Galin les responde: Si fuera
algn agravio o algn crimen enorme, oh judos, conforme a derecho yo os tolerara. Pero si son

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cuestiones de palabras, y de nombres, y de vuestra ley, vedlo vosotros; porque yo no quiero ser
juez de estas cosas, (Hechos 18:1415). Y ms tarde, cuando se produce un motn en el Templo
porque algunos acusan a Pablo de haber introducido a un gentil al recinto sagrado, y los judos
tratan de matarle, son los oficiales romanos quienes le salvan la vida al apstol.
Luego, los romanos concordaban con los primeros cristianos y con los judos en que se
trataba aqu de un conflicto entre judos. Siempre que no se produjera un alboroto excesivo, los
romanos preferan que los propios judos resolvieran esa clase de problemas. Pero cuando el
tumulto era demasiado, los romanos intervenan para restaurar el orden y a veces para castigar a
los culpables. Un caso que ilustra esta situacin es la expulsin de los judos de Roma por el
emperador Claudio, alrededor del ao 51. Hechos 18:2 menciona esta expulsin, aunque no
explica sus razones. Pero el historiador romano Suetonio nos ofrece un dato intrigante al
decirnos que los judos fueron expulsados de Roma porque estaban causando disturbios
constantes a causa de Cresto. La mayora de los historiadores concuerda en que Cresto no es
otro que Cristo, cuyo nombre ha sido mal escrito. Por lo tanto, lo que sucedi en Roma parece
haber sido que, como en tantos otros lugares, la predicacin cristiana caus tantos desrdenes
entre los judos, que el emperador decidi expulsarles a todos. En Roma, en esos tiempos,
todava la disputa entre judos y cristianos pareca ser una cuestin interna dentro del judasmo.
Sin embargo, segn el cristianismo fue extendindose cada vez ms entre los gentiles y la
proporcin de judos dentro de la iglesia fue disminuyendo, tanto cristianos como judos y
romanos fueron estableciendo distinciones cada vez ms claras entre el judasmo y el
cristianismo. Tambin hay ciertas indicaciones de que, en medio del creciente sentimiento
nacionalista que llev a los judos a rebelarse contra Roma y que culmin en la destruccin de
Jerusaln, los cristianos especialmente los gentiles entre ellos trataron de mostrar
claramente que ellos no formaban parte de ese movimiento.
El resultado de todo esto fue que las autoridades romanas se enfrentaron por primera vez
al cristianismo como una religin aparte del judasmo. Fue entonces que comenz la historia de
dos y medio siglos de persecuciones por parte del Imperio Romano. En ese contexto la
persecucin bajo Nern fue de enorme importancia, no tanto por su magnitud, como por haber
sido la primera de una larga serie, de crueldad siempre creciente.
Empero, antes de pasar a discutir la persecucin bajo Nern, debemos sealar un hecho
que ha tenido consecuencias fatdicas para las relaciones entre los cristianos y los judos a travs
de los siglos. Durante los primeros aos del cristianismo, ste existi dentro del marco del
judasmo. En esa situacin, el judasmo trat de aplastarlo, y de ello hay abundantes pruebas en
el libro de Hechos y en otros libros del Nuevo Testamento. Pero a partir de entonces, nunca ms
ha estado el judasmo en posicin de perseguir a los cristianos, mientras que muchas veces los
cristianos s han estado en posicin de perseguir a los judos. Cuando el cristianismo vino a ser la
religin de la mayora, y los judos se volvieron una minora dentro de toda una sociedad que se
llamaba cristiana, fueron muchos los cristianos que, impulsados por lo que se dice en el Nuevo
Testamento acerca de la oposicin de los judos al cristianismo, fomentaron el sentimiento antijudo, y llegaron hasta el extremo de las matanzas de judos. Por lo tanto es de suma importancia
que nos percatemos de que aquellos judos que persiguieron a los cristianos en el siglo primero lo
hicieron creyendo servir a Dios, y que los cristianos que hoy vuelven la situacin al revs, y
practican el anti-judasmo, estn haciendo precisamente lo mismo que condenan en aquellos
judos de antao.

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La persecucin bajo Nern


Nern lleg al poder en octubre del ao 54, gracias a las intrigas de su madre Agripina,
quien no vacil ante el asesinato en sus esfuerzos por asegurar la sucesin del trono en favor de
su hijo. Al principio, Nern no cometi los crmenes por los que despus se hizo famoso. Aun
ms, varias de las leyes de los primeros aos de su gobierno fueron de beneficio para los pobres
y los desposedos. Pero poco a poco el joven emperador se dej llevar por sus propios afanes de
grandeza y placer, y por una corte que se desviva por satisfacer sus ms mnimos caprichos.
Diez aos despus de haber llegado al trono ya Nern era despreciado por buena parte del
pueblo, y tambin por los poetas y literatos, a cuyo nmero Nern pretenda pertenecer sin tener
los dones necesarios para ello. Cuantos se oponan a su voluntad, o bien moran misteriosamente,
o bien reciban rdenes de quitarse la vida. Cuando la esposa de uno de sus amigos le gust,
sencillamente hizo enviar a su amigo a Portugal, y tom la mujer para s. Todos estos hechos y
muchos rumores corran de boca en boca, y hacan que el pueblo siempre esperara lo peor de
su soberano.
As estaban las cosas cuando, en la noche del 18 de julio del ao 64, estall un enorme
incendio en Roma. Al parecer, Nern se encontraba a la sazn en su residencia de Antium, a
unas quince leguas de Roma, y tan pronto como supo lo que suceda corri a Roma, donde trat
de organizar la lucha contra el incendio. Para los que haban quedado sin refugio, Nern hizo
abrir sus propios jardines y varios otros edificios pblicos. Pero todo esto no bast para apartar
las sospechas que pronto cayeron sobre el emperador a quien ya muchos tenan por loco. El
fuego dur seis das y siete noches; y despus volvi a encenderse en diversos lugares durante
tres das ms. Diez de los catorce barrios de la ciudad fueron devorados por las llamas. En medio
de todos sus sufrimientos, el pueblo exiga que se descubriera al culpable, y no faltaban quienes
se inclinaban a pensar que el propio emperador haba hecho incendiar la ciudad para poder
reconstruirla a su gusto, como un gran monumento a su persona. El historiador Tcito, que
probablemente se encontraba entonces en Roma, cuenta varios de los rumores que circulaban, y
l mismo parece dar a entender que su opinin era que el incendio haba comenzado
accidentalmente en un almacn de aceite.
Pero cada vez ms las sospechas recaan sobre el emperador. Segn se deca, Nern haba
pasado buena parte del incendio en lo alto de la torre de Mecenas, en la cumbre del Palatino,
vestido como un actor de teatro, taendo su lira, y cantando versos acerca de la destruccin de
Troya. Luego comenz a decirse que el emperador, en sus locas nfulas de poeta, haba hecho
incendiar la ciudad para que el siniestro le sirviera de inspiracin. Nern hizo todo lo posible por
apartar tales sospechas de su persona. Pero todos sus esfuerzos resultaban intiles mientras no se
hiciera recaer la culpa sobre otro. Dos de los barrios que no haban ardido eran las zonas de la
ciudad en que haba ms judos y cristianos. Por tanto, el emperador pens que le sera fcil
culpar a los cristianos.
El historiador Tcito, que parece creer que el fuego fue un accidente, y que por tanto la
acusacin hecha contra los cristianos era falsa, nos cuenta lo sucedido: A pesar de todos los
esfuerzos humanos, de la liberalidad del emperador y de los sacrificios ofrecidos a los dioses,
nada bastaba para apartar las sospechas ni para destruir la creencia de que el fuego haba sido
ordenado. Por lo tanto, para destruir ese rumor, Nern hizo aparecer como culpables a los
cristianos, una gente a quienes todos odian por sus abominaciones, y los castig con muy
refinada crueldad. Cristo, de quien toman su nombre, fue ejecutado por Poncio Pilato durante el
reinado de Tiberio. Detenida por un instante, esta daina supersticin apareci de nuevo, no slo
en Judea, donde estaba la raz del mal, sino tambin en Roma, ese lugar donde se dan cita y

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encuentran seguidores todas las cosas atroces y abominables que llegan desde todos los rincones
del mundo. Por lo tanto, primero fueron arrestados los que confesaron [ser cristianos], y sobre la
base de las pruebas que ellos dieron fue condenada una gran multitud, aunque no se les conden
tanto por el incendio como por su odio a la raza humana (Anales, 15. 44). Estas palabras de
Tcito son valiossimas, pues constituyen uno de los ms antiguos testimonios que han llegado
hasta nuestros das del modo en que los paganos vean a los cristianos. Al leer estas lneas,
resulta claro que Tcito no crea que los cristianos fueran verdaderamente culpables de haber
incendiado a Roma. An ms, la refinada crueldad de Nern no recibe su aprobacin. Pero al
mismo tiempo este buen romano, persona culta y distinguida, cree mucho de lo que se rumora
acerca de las abominaciones de los cristianos, y de su odio a la raza humana. Tcito y sus
contemporneos no nos dicen en qu consistan estas abominaciones que supuestamente
practicaban los cristianos. Tendremos que esperar hasta el siglo segundo para encontrar
documentos en los que se describen esos rumores malsanos. Pero sean cuales hayan sido, el
hecho es que Tcito los cree, y que piensa que los cristianos odian a la humanidad.
Esto ltimo se comprende si recordamos que todas las actividades de la poca el teatro,
el ejrcito, las letras, los deportes, etctera estaban tan ligadas al culto pagano que los
cristianos se vean obligados a ausentarse de ellas.
Por tanto, ante los ojos de un pagano que amaba su cultura y su sociedad, los cristianos
parecan ser misntropos que odiaban a toda la raza humana.
Pero Tcito sigue contndonos lo sucedido en Roma a raz del gran incendio:
Adems de matarles [a los cristianos] se les hizo servir de entretenimiento para el pueblo. Se les
visti en pieles de bestias para que los perros los mataran a dentelladas. Otros fueron
crucificados. Y a otros se les prendi fuego al caer la noche, para que la iluminaran. Nern hizo
que se abrieran sus jardines para esta exhibicin, y en el circo l mismo ofreci un espectculo,
pues se mezclaba con las gentes disfrazado de conductor de carrozas, o daba vueltas en su
carroza. Todo esto hizo que se despertara la misericordia del pueblo, aun contra esta gente que
mereca castigo ejemplar, pues se vea que no se les destrua para el bien pblico, sino para
satisfacer la crueldad de una persona (Anales 15.44).
Una vez ms, vemos que este historiador pagano, sin mostrar simpata alguna hacia los
cristianos, s da a entender que el castigo era excesivo, o al menos que la persecucin tuvo lugar,
no en pro de la justicia, sino por el capricho del emperador. Adems, en estas lneas tenemos una
descripcin, escrita por uno que no fue cristiano, de las torturas a que fueron sometidos aquellos
mrtires. Del nmero de los mrtires sabemos poco. Adems de lo que nos dice Tcito, hay
algunos documentos cristianos de fines del siglo primero, y del siglo segundo, que recuerdan con
terror aquellos das de persecucin bajo Nern. Tambin hay toda clase de indicios que dan a
entender que Pedro y Pablo se contaban entre los mrtires neronianos. Por otra parte, todas las
noticias que nos llegan se refieren a la persecucin en la ciudad de Roma, y por tanto es muy
probable que la persecucin, aunque muy cruenta, haya sido local, y no se haya extendido hacia
las provincias del imperio.
Aunque al principio se acus a los cristianos de incendiarios, todo parece indicar que
pronto se comenz a perseguirles por el mismo hecho de ser cristianos y por todas las
supuestas abominaciones que iban unidas a ese nombre. El propio Nern debe haberse
percatado de que el pueblo saba que se persegua a los cristianos no por el incendio, sino por
otras razones. Y Tcito tambin nos dice que en fin de cuentas no se les conden tanto por el
incendio como por su odio a la raza humana. En vista de todo esto, y a fin de justificar su
conducta, Nern promulg contra los cristianos un edicto que desafortunadamente no ha llegado

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a nuestros das. Probablemente los planes de Nern incluan extender la persecucin a las
provincias, si no para destruir el cristianismo en ellas, al menos para lograr nuevas fuentes de
vctimas para sus espectculos. Pero en el ao 68 buena parte del imperio se rebel contra el
tirano, y el senado romano lo depuso. Prfugo y sin tener a dnde ir, Nern se suicid. A su
muerte, muchas de sus leyes fueron abolidas. Pero su edicto contra los cristianos sigui en pie.
Esto quera decir que, mientras nadie se ocupara de perseguirles, los cristianos podan vivir en
paz; pero tan pronto como algn emperador u otro funcionario decidiera desatar la persecucin
poda siempre apelar a la ley promulgada por Nern.
Por lo pronto, nadie se ocup de perseguir a los cristianos. A la muerte de Nern, se
sigui un perodo de desorden, hasta tal punto que los historiadores llaman al ao 69 el ao de
los cuatro emperadores. Por fin Vespasiano pudo tomar las riendas del estado, y luego le
sucedi su hijo Tito, el mismo que en el ao 70 haba tomado y destruido a Jerusaln. En todo
este perodo, el Imperio parece haberse desentendido de los cristianos, cuyo nmero segua
aumentando silenciosamente.
La persecucin bajo Domiciano
En el ao 81 Domiciano sucedi al emperador Tito. Al principio, su reino fue tan benigno
hacia la nueva fe como lo haban sido los reinos de sus antecesores. Pero hacia el final de su
reino se desat de nuevo la persecucin. No sabemos a ciencia cierta por qu Domiciano
persigui a los cristianos. S sabemos que Domiciano amaba y respetaba las viejas tradiciones
romanas, y que buena parte de su poltica imperial consisti en restaurar esas tradiciones. Por lo
tanto, era de esperarse que se opusiera al cristianismo, que en algunas regiones del Imperio haba
ganado muchsimos adeptos, y que en todo caso se opona tenazmente a la antigua religin
romana. Adems, ahora que ya no exista el Templo de Jerusaln, Domiciano decidi que todos
los judos deban enviar a las arcas imperiales la ofrenda anual que antes mandaban a Jerusaln.
Cuando algunos judos se negaron a hacerlo o mandaron el dinero al mismo tiempo que dejaban
ver bien claro que Roma no haba ocupado el lugar de Jerusaln, Domiciano empez a
perseguirles y a exigir el pago de la ofrenda. Puesto que todava no estaba del todo claro en qu
consista la relacin del judasmo con el cristianismo, los funcionarios imperiales empezaron a
presionar a todos los que practicaban costumbres judas. As se desat una nueva persecucin
que parece haber ido dirigida, no slo contra los cristianos, sino tambin contra los judos. Como
en el caso de Nern, no parece que la persecucin haya sido igualmente severa en todo el
Imperio. De hecho, es slo de Roma y de Asia Menor que tenemos noticias fidedignas acerca de
la persecucin.
En Roma el emperador hizo ejecutar a su pariente Flavio Clemente y a su esposa Flavia
Domitila. Se les acus de atesmo y de costumbres judas. Puesto que los cristianos adoraban
a un Dios invisible, por lo general los paganos les acusaban de ser ateos. Por tanto, es muy
probable que Flavio Clemente y su esposa hayan muerto por ser cristianos. Estos son los nicos
dos mrtires romanos bajo Domiciano que conocemos por nombre. Pero varios escritores
antiguos afirman que fueron muchos, y una carta escrita por la iglesia de Roma a la de Corinto
poco despus de la persecucin se refiere a los males y pruebas inesperados y seguidos que han
venido sobre nosotros (I Clemente 1).
De la persecucin en Asia Menor s sabemos ms, gracias al Apocalipsis, que fue escrito
en medio de esa dura prueba. Juan, el autor del Apocalipsis, haba sido deportado a la isla de
Patmos, y por tanto sabemos que no todos los cristianos eran condenados a muerte. Pero s hay
muchas otras pruebas de que fueron muchos los que sufrieron y murieron en tal ocasin.

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En medio de la persecucin, el Apocalipsis muestra una actitud mucho ms negativa hacia Roma
que el resto del Nuevo Testamento. Pablo haba ordenado a los romanos que se sometieran a las
autoridades, que haban sido ordenadas por Dios. Pero ahora el vidente de Patmos describe a
Roma en trminos nada elogiosos, como la gran ramera... ebria de la sangre de los santos, y de
la sangre de los mrtires de Jess (Apocalipsis 17:1, 6). Y Prgamo, la capital de la regin, es el
lugar donde est el trono de Satans (Apocalipsis 2:13).
Afortunadamente, cuando se desat la persecucin el reino de Domiciano se acercaba a
su fin. Al igual que Nern, Domiciano haba cobrado fama de tirano, y por fin fue asesinado en
su propio palacio, y el senado romano hizo que se borrara su nombre de todas las inscripciones y
monumentos en su honor.
Una vez ms, el Imperio parece haberse olvidado de la nueva fe que iba esparcindose
por entre sus sbditos, y por tanto la iglesia goz de un perodo de relativa paz.

***

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La persecucin en el Siglo Segundo


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Estoy empezando a ser discpulo... El fuego y la cruz, muchedumbres de fieras, huesos
quebrados [... ] todo he de aceptarlo, con tal que yo alcance a Jesucristo.
Ignacio de Antioquia
El lector se habr percatado de que durante todo el siglo primero, al mismo tiempo que
abundan las noticias de mrtires, escasean los detalles acerca de su martirio, y especialmente
acerca de las actitudes de las autoridades civiles hacia el cristianismo. Con el correr de los aos,
tales noticias se van haciendo cada vez ms abundantes, y ya el siglo segundo va ofrecindonos
algunas. Estas noticias aparecen sobre todo bajo la forma de las llamadas actas de los mrtires,
que consisten en descripciones ms o menos detalladas de las condiciones bajo las que se
produjeron los martirios, del arresto, encarcelamiento y juicio del mrtir o mrtires en cuestin, y
por ltimo de su muerte. En algunos casos tales actas incluyen tantos detalles fidedignos
acerca del proceso legal, que parecen haber sido copiadas en parte al menos de las actas
oficiales de los tribunales. Hay otros en que quien escribe el acta nos dice que estuvo presente en
el juicio y el suplicio. En muchos otros, sin embargo, hay fuertes indicios de que las supuestas
actas fueron escritas mucho tiempo despus, y que sus noticias no son por tanto
completamente dignas de crdito. En todo caso, las actas ms antiguas constituyen uno de los
mas preciosos e inspiradores documentos de la iglesia cristiana. En segundo lugar, otras noticias
nos llegan a travs de otros documentos escritos por cristianos que de algn modo se relacionan
con el martirio y la persecucin. El ejemplo ms valioso de esta clase de documentos es la
coleccin de siete cartas escritas por Ignacio de Antioquia camino del martirio, a las que hemos
de referirnos ms adelante.
Por ltimo, el siglo segundo comienza a ofrecernos algunos atisbos de la actitud de los
paganos ante los cristianos, y muy especialmente de la actitud de los gobernantes. En este
sentido, resulta interesantsima la correspondencia entre Plinio el Joven y el emperador Trajano.
La correspondencia entre Plinio y Trajano
Plinio Segundo el Joven haba sido nombrado gobernador de la regin de Bitinia es
decir, la costa norte de lo que hoy es Turqua en el ao 111. Todo lo que sabemos de Plinio
por otras fuentes parece indicar que era un hombre justo, fiel cumplidor de las leyes, y
respetuoso de las tradiciones y las autoridades romanas. En Bitinia, sin embargo, se le present
un problema que le tena perplejo. Alguien le hizo llegar una acusacin annima en la que se
inclua una larga lista de cristianos. Plinio no haba asistido jams a un juicio contra los
cristianos, y por tanto careca de experiencia en la cuestin. Al mismo tiempo, el recin
nombrado gobernador saba que haba leyes imperiales contra los cristianos, y por tanto empez
a hacer pesquisas. Al parecer, el nmero de los cristianos en Bitinia era notable, pues en su carta
a Trajano Plinio le dice que los templos paganos estaban prcticamente abandonados y que no se
encontraban compradores para la carne sacrificada a los dolos. Adems, le dice Plinio al
Emperador, el contagio de esta supersticin ha penetrado, no slo en las ciudades, sino tambin
en los pueblos y los campos. En todo caso, Plinio hizo traer ante s a los acusados, y comenz
as un proceso mediante el cual el gobernador se fue enterando poco a poco de las creencias y las
prcticas de los cristianos. Hubo muchos que negaban ser cristianos, y otros que decan que,
aunque lo haban sido anteriormente, ya no lo eran. Plinio sencillamente requiri de ellos que

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invocaran a los dioses, que adoraran al emperador ofreciendo vino e incienso ante su estatua, y
que maldijeran a Cristo. Quienes seguan sus instrucciones en este sentido, eran puestos en
libertad, pues segn Plinio le dice a Trajano, es imposible obligar a los verdaderos cristianos a
hacer estas cosas.
Empero los cristianos que persistan en su fe le planteaban a Plinio un problema mucho
mas difcil. Aun antes de recibir la acusacin annima, Plinio se haba visto obligado a presidir
sobre el juicio de otros cristianos que haban sido delatados. En tales casos, les haba ofrecido
tres oportunidades de renunciar a su fe, al mismo tiempo que les amenazaba. A los que
persistan, el gobernador les haba condenado a morir, no ya por el crimen de ser cristianos, sino
por su obstinacin y desobediencia ante el representante del emperador. Ahora, con la larga lista
de personas acusadas de ser cristianas, Plinio se vio forzado a investigar el asunto con ms
detenimiento. En qu consista en verdad el crimen de los cristianos? A fin de encontrar
respuesta a esta pregunta, Plinio interrog a los acusados, tanto a los que persistan en su fe como
a los que la negaban. Tanto de unos como de otros, el gobernador escuch el mismo testimonio:
su crimen consista en reunirse para cantar antifonalmente himnos a Cristo como a Dios, para
hacer votos de no cometer robos, adulterios u otros pecados, y para una comida en la que no se
haca cosa alguna contraria a la ley y las buenas costumbres. Puesto que algn tiempo antes,
siguiendo las rdenes del emperador, Plinio haba prohibido las reuniones secretas, los cristianos
ya no se reunan como lo haban hecho antes. Perplejo ante tales informes, Plinio hizo torturar a
dos esclavas que eran ministros de la iglesia; pero ambas mujeres confirmaron lo que los dems
cristianos le haban dicho. Todo esto le planteaba al gobernador un difcil problema de justicia y
jurisprudencia: deba castigarse a los cristianos slo por llevar ese nombre, o era necesario
probarles algn crimen?
En medio de su perplejidad, Plinio hizo suspender los procesos y le escribi al emperador
la carta de donde hemos tomado los datos que anteceden.
La respuesta del emperador fue breve. Segn l, no hay una regla general que pueda
aplicarse en todos los casos. Por una parte, el crimen de los cristianos no es tal que deban
emplearse los recursos del estado en buscarles. Por otra parte, sin embargo, si alguien les acusa y
ellos se niegan a adorar a los dioses, han de ser castigados. Por ltimo, el Emperador le dice a
Plinio que no debe aceptar acusaciones annimas, que son una prctica indigna de su poca.
Casi cien aos ms tarde el abogado cristiano Tertuliano, en el norte de Africa, ofreca el
siguiente comentario acerca de la decisin de Trajano, que todava segua vigente:
Oh sentencia necesariamente confusa! Se niega a buscarles, como a inocentes; y manda
que se les castigue, como a culpables. Tiene misericordia y es severa; disimula y castiga. Cmo
evitas entonces censurarte a ti misma? Si condenas, por qu no investigas? Y si no investigas,
por qu no absuelves? (Apologa, 2).
Ahora bien, aunque la decisin de Trajano no tena sentido lgico, s tena sentido
poltico. Trajano comprenda lo que Plinio le deca: que los cristianos, por el solo hecho de serlo,
no cometan crimen alguno contra la sociedad o contra el estado. Por tanto, los recursos del
estado deban emplearse en asuntos ms urgentes que la bsqueda de cristianos. Pero, una vez
que un cristiano era delatado y trado ante los tribunales imperiales, era necesario obligarle a
adorar los dioses del imperio o castigarle. De otro modo, los tribunales imperiales perderan toda
autoridad.
Por lo tanto, a los cristianos se les castigaba, no por algn crimen que supuestamente
haban cometido antes de ser delatados, sino por su crimen ante los tribunales. Este delito tena
que ser castigado, en primer lugar, porque de otro modo se les restara autoridad a esos

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tribunales, y, en segundo lugar, porque al negarse a adorar al emperador los cristianos estaban
adoptando una actitud que en ese tiempo se interpretaba como rebelin contra la autoridad
imperial. En efecto, el culto al emperador era uno de los vnculos que unan al Imperio, y negarse
en pblico a rendir ese culto equivala a romper ese vnculo.
Las indicaciones de Trajano no parecen haber sido creadas sencillamente en respuesta a
la carta de Plinio, ni parecen tampoco haberse limitado a la provincia de Bitinia. Al contrario, a
travs de todo el siglo segundo y buena parte del tercero, esta poltica de no buscar a los
cristianos y sin embargo castigarles cuando se les acusaba fue la poltica que se sigui en todo el
Imperio. Adems, aun antes de la carta de Trajano, ya parece haber sido esa la prctica corriente,
segn puede verse en las siete cartas de Ignacio de Antioquia.
Ignacio de Antioqua: el portador de Dios
Alrededor del ao 107, por motivos que desconocemos, el anciano obispo de Antioquia,
Ignacio, fue acusado ante las autoridades y condenado a morir por negarse a adorar los dioses del
Imperio. Puesto que en esos tiempos se celebraban grandes fiestas en Roma con motivo de la
victoria sobre los dacios, Ignacio fue enviado a la capital para que su muerte contribuyera a los
espectculos que se proyectaban. Camino del martirio, Ignacio escribi siete cartas que
constituyen uno de los ms valiosos documentos del cristianismo antiguo, y a las cuales
tendremos que volver repetidamente al tratar sobre diversos aspectos de la vida y el pensamiento
de la iglesia a principios del siglo segundo. Sin embargo, lo que nos interesa por lo pronto es lo
que estas cartas nos dicen acerca del propio Ignacio, de las circunstancias de su juicio y su
muerte, y del modo en que l mismo interpretaba lo que estaba sucediendo. Ignacio naci
probablemente alrededor del ao 30 35, y por tanto era ya anciano cuando sell su vida con el
martirio. En sus cartas, l mismo nos dice repetidamente que lleva el sobrenombre de Portador
de Dios, lo cual es ndice del respeto de que gozaba en la comunidad cristiana. Siglos ms tarde,
sobre la base de un ligero cambio en el texto de sus cartas, se comenz a hablar de Ignacio como
el Portado por Dios, y surgi as la leyenda segn la cual Ignacio fue el nio a quien Jess
tom y coloc en medio de quienes le rodeaban (Mateo 18:2). En todo caso, a principios del
siglo II Ignacio gozaba de gran autoridad en toda la iglesia, pues era el segundo obispo de una de
las ms antiguas comunidades cristianas. Nada sabemos acerca del arresto de Ignacio, ni de
quines le acusaron, ni de su juicio. Todo lo que sabemos es lo que l mismo nos dice o nos da a
entender en sus cartas. Al parecer haba en la iglesia de Antioquia varias facciones, y algunas
haban llegado a tales extremos en sus doctrinas que el anciano obispo se haba opuesto a ellas
tenazmente. Es posible que su acusacin ante los tribunales haya resultado de esas pugnas. Pero
tambin es posible que algn pagano, en vista de la veneracin de que era objeto el viejo obispo,
haya decidido llevarle ante los tribunales. En todo caso, por una u otra razn Ignacio fue
detenido, juzgado y condenado a morir en Roma.
Camino de Roma, Ignacio y los soldados que le custodiaban pasaron por Asia Menor. A
su paso, varios cristianos de la regin vinieron a verle. Ignacio pudo recibirles y conversar con
ellos por algn tiempo. Tena adems un amanuense, tambin cristiano, que escriba las cartas
que l dictaba. Todo esto se comprende si tomamos en cuenta que en esa poca no exista una
persecucin general contra todos los cristianos en todo el Imperio, sino que slo se condenaba a
quienes alguien acusaba. Por tanto, todas estas personas procedentes de diversas iglesias podan
visitar impunemente a quien haba sido condenado a morir por el mismo delito que ellos
practicaban.

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Las siete cartas de Ignacio son en su mayor parte el resultado de esas visitas. Desde la
ciudad de Magnesia haban venido el obispo Damas, dos presbteros y un dicono. De Trales
haba venido el obispo Polibio. Y Efeso haba enviado una delegacin numerosa encabezada por
el obispo Onsimo, que bien puede haber sido el Onsimo de la Epstola a Filemn. A cada una
de estas iglesias Ignacio le escribi una carta desde Esmirna. Ms tarde, desde Troas, escribi
otras tres cartas: una a la iglesia de Esmirna, otra a su obispo Policarpo y otra a la iglesia de
Filadelfia. Pero para el tema que estamos discutiendo aqu la persecucin en el siglo II la
carta que ms nos interesa es la que Ignacio escribi desde Esmirna a la iglesia de Roma. De
algn modo, Ignacio haba recibido noticias de que los cristianos de Roma proyectaban hacer
gestiones para librarle de la muerte. Pero Ignacio no ve tal proyecto con buenos ojos. Ya l est
presto para sellar su testimonio con su sangre, y cualquier gestin que los romanos puedan hacer
le resultara un impedimento. Por esa razn el anciano obispo les escribe a sus hermanos de
Roma: Temo vuestra bondad, que puede hacerme dao. Pues vosotros podis hacer con facilidad
lo que proyectis; pero si vosotros no prestis atencin a lo que os pido me ser muy difcil a m
alcanzar a Dios (Romanos 1:2). El propsito de Ignacio es, segn l mismo dice, ser imitador de
la pasin de su Dios, es decir, de Jesucristo.
Ahora que se enfrenta al sacrificio supremo es que empieza a ser discpulo, y por tanto lo
nico que quiere que los romanos pidan para l es, no la libertad, sino fuerza para enfrentarse a
toda prueba para que no slo me llame cristiano, sino que tambin me comporte como tal. Mi
amor est crucificado [...] No me gusta ya la comida corruptible, [...] sino que quiero el pan de
Dios, que es la carne de Jesucristo [...] y su sangre quiero beber, que es bebida imperecedera.
Porque cuando yo sufra, ser libre en Jesucristo, y con l resucitar en libertad. Soy trigo de
Dios, y los dientes de las fieras han de molerme, para que pueda ser ofrecido como limpio pan de
Cristo. Y la razn por la que Ignacio est dispuesto a enfrentarse a la muerte es que a travs de
ella llegar a ser un testimonio vivo de Jesucristo: Si nada decs acerca de m, yo vendr a ser
palabra de Dios. Pero si os dejis convencer por el amor que tenis hacia mi carne, volver a ser
simple voz humana (Romanos 2:1).
As vea su muerte aquel atleta del Seor, que marchaba gozoso hacia las fauces de los
leones.
Poco tiempo despus, el obispo Policarpo de Esmirna escriba a los filipenses pidiendo noticias
acerca de la suerte de Ignacio. No sabemos a ciencia cierta qu le respondieron sus hermanos de
Filipos, aunque todo parece indicar que Ignacio muri como esperaba, poco despus de su
llegada a Roma.
El martirio de Policarpo
Si bien es poco o nada lo que sabemos acerca del testimonio final de Ignacio, s tenemos
amplios detalles acerca del de su amigo Policarpo, cuando le lleg su hora casi medio siglo ms
tarde. Corra el ao 155, y todava estaba vigente la misma poltica que Trajano le haba sealado
a su gobernador Plinio. A los cristianos no se les buscaba; pero si alguien les delataba y se
negaban entonces a servir a los dioses, era necesario castigarles. Policarpo era todava obispo de
Esmirna cuando un grupo de cristianos fue acusado y condenado por los tribunales. Segn nos
cuenta quien dice haber sido testigo de los hechos, se les aplicaron los ms dolorosos castigos, y
ninguno de ellos se quej de su suerte, pues descansando en la gracia de Cristo tenan en menos
los dolores del mundo. Por fin le toc al anciano Germnico presentarse ante el tribunal, y
cuando se le dijo que tuviera misericordia de su edad y abandonara la fe cristiana, Germnico
respondi diciendo que no quera seguir viviendo en un mundo en el que se cometan las

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injusticias que se estaban cometiendo ante sus ojos, y uniendo la palabra al hecho incit a las
fieras para que le devorasen ms rpidamente.
El valor y el desprecio de Germnico enardecieron a la multitud, que empez a gritar:
Que mueran los ateos! es decir, los que se niegan a creer en nuestros dioses y Que
traigan a Policarpo! Cuando Policarpo supo que se le buscaba, y ante la insistencia de los
miembros de su iglesia, sali de la ciudad y se refugi en una finca en las cercanas. A los pocos
das, cuando los que le buscaban estaban a punto de dar con l, huy a otra finca. Pero cuando
supo que uno de los que haban quedado detrs, al ser torturado, haba dicho dnde Policarpo se
haba escondido, el anciano obispo decidi dejar de huir y aguardar a los que le perseguan.
Cuando le llevaron ante el procnsul, ste trat de persuadirle, dicindole que pensara en
su avanzada edad y que adorara al emperador. Cuando Policarpo se neg a hacerlo, el juez le
pidi que gritara: Abajo los ateos! Al sugerirle esto, el juez se refera naturalmente a los
cristianos, que eran tenidos por ateos.
Pero Policarpo, sealando hacia la muchedumbre de paganos, dijo: S. Abajo los
ateos!
De nuevo el juez insisti, dicindole que si juraba por el emperador y maldeca a Cristo
quedara libre. Empero Policarpo respondi: Llevo ochenta y seis aos sirvindole, y ningn
mal me ha hecho. Cmo he de maldecir a mi rey, que me salv?
As sigui el dilogo. Cuando el juez le pidi que convenciera a la multitud, Policarpo le
respondi que si l quera tratara de persuadirle a l, pero que no consideraba a esa turba
apasionada digna de escuchar su defensa. Cuando por fin el juez le amenaz, primero con las
fieras, y despus con ser quemado vivo, Policarpo le contest que el fuego que el juez poda
encender slo durara un momento, y luego se apagara, mientras que el castigo eterno nunca se
apagara.
Ante la firmeza del anciano, el juez orden que Policarpo fuera quemado vivo, y todo el
populacho sali a buscar ramas para preparar la hoguera.
Atado ya en medio de la hoguera, y cuando estaban a punto de encender el fuego,
Policarpo elev la mirada al cielo y or en voz alta:
Seor Dios soberano [...] te doy gracias, porque me has tenido por digno de este
momento, para que, junto a tus mrtires, yo pueda tener parte en el cliz de Cristo. [...] Por ello
[...] te bendigo y te glorifico. [...] Amn.
As entreg la vida aquel anciano obispo a quien aos antes, cuando todava era joven, el
anciano Ignacio haba dado consejos acerca de su labor pastoral y ejemplo de firmeza en medio
de la persecucin.
Por otra parte, las actas del martirio de Policarpo son interesantes porque en ellas
podemos ver una de las cuestiones que ms turbaban a los cristianos en esa poca: la de si era
lcito o no entregarse espontneamente para sufrir el martirio. Al principio de esas actas se habla
de un tal Quinto, que se entreg a s mismo, y que al ver las fieras se acobard. Y el autor de las
actas nos dice que slo son vlidos los martirios que han tenido lugar por voluntad de Dios, y no
de los mrtires mismos. En la historia del propio Policarpo, vemos que se escondi dos veces
antes de ser arrestado, y que slo se dej prender cuando lleg al convencimiento de que tal era
la voluntad de Dios.
La razn por la que este documento insiste tanto en la necesidad de que sea Dios quien
escoja a los mrtires era que haba quienes se acusaban a s mismos a fin de sufrir el martirio.
Tales personas, a quienes se llamaba espontneos, eran a veces gentes de mente desequilibrada

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que no tenan la firmeza necesaria para resistir las pruebas que venan sobre ellos, y que por lo
tanto acababan por acobardarse y renunciar de su fe en el momento supremo.
Pero no todos concordaban con el autor de las actas del martirio de Policarpo. A travs de
todo el perodo de las persecuciones, siempre hubo mrtires espontneos ycuando sus
martirios fueron consumados siempre hubo tambin quien les venerara.
Esto puede verse en otro documento de la misma poca, la Apologa de Justino Mrtir,
donde se nos cuenta que en el juicio de un cristiano se presentaron otros dos a defenderle, y la
consecuencia fue que los tres murieron como mrtires. Al narrar esta historia, Justino no ofrece
la menor indicacin de que el martirio de los dos espontneos no sea tan vlido como el del
cristiano que fue acusado ante los tribunales.
La persecucin bajo Marco Aurelio
En el ao 161, el gobierno del Imperio recay sobre Marco Aurelio, quien haba sido
adoptado aos antes por su predecesor, Antonino Po. Marco Aurelio fue sin lugar a dudas una
de las ms preclaras luces del ocaso romano. No fue l, como Nern y Domiciano, un hombre
enamorado del poder y la vanagloria, sino un espritu culto y refinado que dej tras de s una
coleccin de Meditaciones, escritas slo para su uso privado, que son una de las joyas literarias
de la poca. En esas Meditaciones Marco Aurelio muestra algunos de los ideales con los que
trat de gobernar su vasto imperio:
Intenta a cada momento, como romano y como hombre, hacer lo que tienes delante con
dignidad perfecta y sencilla, y con bondad, libertad y justicia. Trata de olvidar todo lo dems. Y
podrs olvidarlo, si emprendes cada accin de tu vida como si fuera la ltima, dejando a un lado
toda negligencia y toda la resistencia de las pasiones contra los dictados de la razn, y dejando
tambin toda hipocresa, y egosmo, y rebelda contra la suerte que te ha tocado (Meditaciones,
2:5).
Bajo tal emperador, podra suponerse que los cristianos gozaran de un perodo de relativa
paz. Marco Aurelio no era un Nern ni un Domiciano. Y sin embargo, el mismo emperador que
se expresaba en trminos tan elevados acerca de sus deberes de gobernante desat tambin una
fuerte persecucin contra los cristianos. Marco Aurelio era hijo de su poca, y como tal vea a los
cristianos. En la nica referencia al cristianismo que aparece en sus Meditaciones, el emperador
filsofo alaba aquellas almas que estn dispuestas a abandonar el cuerpo cuando sea necesario,
pero luego sigue diciendo que tal disposicin ha de ser producto de la razn, y no de terquedad,
como en el caso de los cristianos (Meditaciones, 11. 3). Adems, tambin como hijo de su
poca, el filsofo que alababa sobre todo el uso de la razn era en extremo supersticioso. A cada
paso peda ayuda y direccin de sus adivinos, y ordenaba que los sacerdotes ofrecieran
sacrificios por el buen xito de cada empresa. Durante los primeros aos de su reinado, las
invasiones, inundaciones, epidemias y otros desastres parecan sucederse unos a otros sin tregua
alguna.
Pronto corri la voz de que todo esto se deba a los cristianos, que haban atrado sobre el
Imperio la ira de los dioses, y se desat entonces la persecucin. No tenemos indicios de que
Marco Aurelio haya pensado que de veras los cristianos tenan la culpa de lo que estaba
sucediendo; pero todo parece indicar que le prest su apoyo a la nueva ola de persecucin, y que
vea con buenos ojos este intento de regresar al culto de los antiguos dioses. Quiz, al igual que
Plinio aos antes, Marco Aurelio pensaba que era necesario castigar a los cristianos, si no por sus
crmenes, al menos por su obstinacin. En todo caso, tenemos informes bastante detallados de
varios martirios que ocurrieron bajo el gobierno de Marco Aurelio.

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Uno de estos martirios fue el de la viuda Felicidad y sus siete hijos. En esa poca se
acostumbraba en la iglesia que aquellas mujeres que quedaban viudas, y que as lo deseaban, se
consagraran por entero al trabajo de la iglesia, que a su vez las mantena. Esto se haca, entre
otras razones, porque en esa sociedad era muy difcil para una viuda pobre sostenerse a s misma,
y tambin porque si tal viuda se casaba con un pagano poda perder mucha de su libertad para
actuar en el servicio del Seor. La obra de Felicidad era tal que los sacerdotes paganos
decidieron impedirla, y con ese propsito la acusaron ante las autoridades, juntamente con sus
siete hijos.
Cuando el prefecto de la ciudad trat de convencerla, primero con promesas y luego con
amenazas, Felicidad le contest que estaba perdiendo el tiempo, pues viva, te vencer; y si me
matas, en mi propia muerte te vencer todava mejor. El prefecto entonces trat de convencer a
los hijos de Felicidad.
Pero ella les exhort a que permanecieran firmes, y ni uno solo de ellos vacil ante las
promesas y las amenazas del prefecto. Por fin, las actas de los interrogatorios fueron enviadas a
Marco Aurelio, quien orden que diversos jueces pronunciaran sentencia, a fin de que estos
obstinados cristianos sufrieran distintos suplicios.
Otro de los mrtires de esta poca fue Justino, uno de los ms distinguidos pensadores
cristianos, a quien hemos de referirnos de nuevo en el prximo captulo. Justino tena una
escuela en Roma, donde enseaba lo que l llamaba la verdadera filosofa, es decir, el
cristianismo. El filsofo cnico Crescente le ret a un debate del que el cristiano sali a todas
luces vencedor, y al parecer Crescente tom venganza acusando a su adversario ante los
tribunales. En todo caso, en el ao 163 Justino y seis de sus discpulos fueron llevados ante el
prefecto Junio Rstico, quien haba sido uno de los maestros de filosofa del emperador. En este
caso, como en tantos otros, el juez trat de convencer a los cristianos acerca de la necedad de su
fe. Pero Justino le contest que, tras haber estudiado toda clase de doctrinas, haba llegado a la
conclusin de que la cristiana era la verdadera, y que por tanto no estaba dispuesto a
abandonarla. Cuando, como era costumbre, el juez les amenaz de muerte, ellos le contestaron
que su ms ardiente deseo era sufrir por amor de Jesucristo, y que por tanto si el juez les mataba
les hara un gran favor. Ante tal respuesta, el prefecto orden que fueran llevados al lugar del
suplicio, donde primero se les azot y luego fueron decapitados.
Por ltimo, como ejemplo de la suerte de los cristianos bajo el rgimen de Marco Aurelio,
debemos mencionar la carta que las iglesias de Lin y Viena, en la Galia, les enviaron en el ao
177 a sus hermanos de Frigia y Asia Menor. Al principio la persecucin en esas dos ciudades
parece haberse limitado a prohibiciones que les impedan a los cristianos presentarse en lugares
pblicos. Despus la plebe comenz a seguirles por las calles, insultndoles, golpendoles y
apedrendoles. Por fin varios de ellos fueron presos y llevados ante el gobernador para ser
juzgados. En ese momento uno de entre la multitud, Vetio Epgato, se ofreci a defender a los
acusados, y cuando el gobernador le pregunt si era cristiano y l respondi afirmativamente, sin
permitirle decir una palabra ms, el gobernador orden que se le aadiera al grupo de los
acusados.
La persecucin haba cado sobre estas dos ciudades inesperadamente, como un
relmpago, y por tanto no todos estaban listos para enfrentarse al martirio. Segn nos cuenta la
carta que estamos citando, alrededor de diez fueron dbiles y salieron del vientre de la iglesia
como abortos.
Los dems, sin embargo, se mostraron firmes, al mismo tiempo que tanto el gobernador
como el pueblo se indignaban cada vez ms contra ellos. De boca en boca corran rumores acerca

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de las horribles prcticas de los cristianos, rumores sobre los que hemos de hablar en el prximo
captulo. En vista de su obstinacin, y probablemente para ganarse la simpata del pueblo, el
gobernador hizo torturar a los acusados. Un tal Santo se limit a responder: soy cristiano, y
mientras ms le torturaban y ms preguntas le hacan, ms firme se mostraba en no decir otra
palabra. La crcel estaba tan llena de prisioneros, que muchos murieron asfixiados antes que los
verdugos pudieran aplicarles la pena de muerte. Algunos de los que antes haban negado su fe, al
ver a sus hermanos tan valerosos en medio de tantas pruebas, volvieron a su antigua confesin y
murieron tambin como mrtires. Pero la ms destacada de todos estos mrtires fue Blandina,
una mujer dbil por quien teman sus hermanos. Cuando le lleg el momento de ser torturada,
mostr tal resistencia que los verdugos tenan que turnarse. Cuando varios de los mrtires fueron
llevados al circo, Blandina fue colgada de un madero en medio de ellos y desde all les alentaba.
Como las fieras no la atacaron, los guardias la llevaron de nuevo a la crcel. Por fin, el da de tan
cruentos espectculos, Blandina fue torturada en pblico de diversas maneras. Primero la
azotaron; despus la hicieron morder por fieras; acto seguido la sentaron en una silla de hierro
candente; y a la postre la encerraron en una red e hicieron que un toro bravo la corneara.
Como en medio de tales tormentos Bandina segua firme en su fe, por fin las autoridades
ordenaron que fuese degollada.
Estos no son sino unos pocos ejemplos de los muchos martirios que tuvieron lugar en
poca de Marco Aurelio. Hay otros que nos son conocidos, y que pudiramos haber narrado aqu.
Pero sobre todo hubo muchos otros de los cuales la historia no ha dejado rastro, pero que
indudablemente se encuentran indeleblemente impresos en el libro de la vida.
Hacia el fin del siglo segundo
Marco Aurelio muri en el ao 180, y le sucedi Cmodo, quien haba gobernado
juntamente con Marco Aurelio a partir del 172. Al parecer, la tempestad amain bajo el nuevo
emperador, aunque siempre continuaron los martirios espordicos. A la muerte de Cmodo,
sigui un perodo de guerra civil, y los cristianos gozaron de relativa paz. Por fin, en el ao 193,
Septimio Severo se adue del poder. Al principio de su gobierno continu la relativa paz de la
iglesia, pero a la postre el nuevo emperador se uni a la larga lista de gobernantes que
persiguieron al cristianismo. Sin embargo, puesto que tales acontecimientos tuvieron lugar en el
siglo tercero, hemos de reservarlos para un captulo posterior en nuestra narracin.
En resumen, a travs de todo el siglo segundo la posicin de los cristianos fue precaria.
No siempre se les persegua. Y muchas veces se les persegua en unas regiones del Imperio y no
en otras. Todo dependa de las circunstancias del momento y del lugar. En particular, era
cuestin de que hubiese o no quien les tuviese suficiente odio a los cristianos para delatarles ante
los tribunales. Por tanto, la tarea de desmentir los rumores que circulaban acerca de los
cristianos, y presentar la nueva fe del mejor modo posible, era cuestin de vida o muerte. A esa
tarea se dedicaron algunos de los mejores pensadores con que la iglesia contaba.

***

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La Defensa de la Fe
7
Mi propsito no es lisonjearos [... ] sino requerir que juzguis a los cristianos segn el justo
proceso de investigacin.
Justino Mrtir
Durante todo el siglo segundo y buena parte del tercero no hubo una persecucin
sistemtica contra los cristianos. Ser cristiano era ilcito; pero slo se castigaba cuando por
alguna razn los cristianos eran llevados ante los tribunales. La persecucin y el martirio pendan
constantemente sobre los cristianos, como una espada de Damocles.
Pero el que esa espada cayera sobre sus cabezas o no, dependa de las circunstancias del
momento, y sobre todo de la buena voluntad de las gentes. Si por alguna razn alguien quera
destruir a algn cristiano, todo lo que tena que hacer era llevarle ante los tribunales. Tal parece
haber sido el caso de Justino, acusado por su rival Crescente. En otras ocasiones, como en el
martirio de los cristianos de Lin y Viena, era el populacho el que, instigado por toda clase de
rumores acerca de los cristianos, exiga que se les prendiera y castigara.
En tales circunstancias, los cristianos se vean en la necesidad de hacer cuanto estuviera a
su alcance por disipar los rumores y las falsas acusaciones que circulaban acerca de sus creencias
y de sus prcticas. Si lograban que sus conciudadanos tuvieran un concepto ms elevado de la fe
cristiana, aunque no llegaran a convencerles, al menos lograran disminuir la amenaza de la
persecucin. A esta tarea se dedicaron algunos de los ms hbiles pensadores y escritores entre
los cristianos, a quienes se da el nombre de apologistas, es decir, defensores. Y algunos de los
argumentos en pro de la fe cristiana que aquellos apologistas emplearon han seguido utilizndose
en defensa de la fe a travs de los siglos.
Empero, antes de pasar a exponer algo de la obra de los apologistas, es necesario que nos
detengamos a resumir los rumores y acusaciones de que eran objeto los cristianos, y que los
apologistas intentaron refutar.
Las acusaciones contra los cristianos
Lo que se deca acerca de los cristianos puede clasificarse bajo dos categoras: los
rumores populares y las crticas por parte de gentes cultas.
Los rumores populares se basaban generalmente en algo que los paganos oan decir o vean hacer
a los cristianos, y entonces lo interpretaban errneamente. As, por ejemplo, los cristianos se
reunan todas las semanas para celebrar una comida a la que frecuentemente llamaban fiesta de
amor. Esa comida era celebrada en privado, y slo eran admitidos quienes haban sido iniciados
en la fe, es decir, bautizados. Adems, los cristianos se llamaban hermanos entre s, y no
escaseaban los casos de hombres y mujeres que decan estar casados con sus hermanos y
hermanas. Sobre la base de estos hechos, se fueron tejiendo rumores cada vez ms exagerados,
y muchos llegaron a creer que los cristianos se reunan para celebrar una orga en la que se daban
uniones incestuosas.
Segn se deca, los cristianos coman y beban hasta emborracharse, y entonces apagaban
las luces y daban rienda suelta a sus pasiones. El resultado era que muchos se unan sexualmente
a sus parientes ms cercanos.
Tambin sobre la base de la comunin surgi otro rumor. Puesto que los cristianos
hablaban de comer la carne de Cristo, y puesto que tambin hablaban del nio que haba nacido

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en un pesebre, algunos entre los paganos llegaron a creer que lo que los cristianos hacan era que
escondan un nio recin nacido dentro de un pan, y lo colocaban ante una persona que deseaba
hacerse cristiana. Los cristianos entonces le ordenaban al nefito que cortara el pan, y luego
devoraban el cuerpo todava palpitante del nio. El nefito, que se haba hecho partcipe de tal
crimen, quedaba as comprometido a guardar el secreto.
Otra extraa opinin que algunos sostenan era que los cristianos adoraban a un asno
crucificado. Desde algn tiempo antes, se haba dicho que los judos adoraban a un asno.
Ahora comenz a transferirse esa opinin a los cristianos, a quienes se haca entonces
objeto de burla.
Todas estas ideas y otras muchas que circulaban acerca de los cristianos eran a todas
luces falsas, y para refutarlas los cristianos no tenan ms que sealar hacia su propia vida y
conducta, cuyos principios eran mucho ms estrictos que los de los paganos.
Pero haba otras acusaciones que se hacan contra los cristianos, no ya por el vulgo mal
informado, sino por personas cultas, muchas de las cuales conocan algo de las doctrinas
cristianas. Bajo diversas formas, todas estas acusaciones podan resumirse en una: los cristianos
eran gentes ignorantes cuyas doctrinas, predicadas bajo un barniz de sabidura, eran en realidad
necias y contradictorias. Por lo general, sta era la actitud que adoptaban los paganos cultos y de
buena posicin social, para quienes los cristianos eran una gentuza despreciable.
En poca de Marco Aurelio, un autor erudito de quien slo sabemos que se llamaba Celso
compuso contra los cristianos un tratado que llam La palabra verdadera. All Celso expresa el
sentimiento de quienes, como l, se consideraban sabios y refinados:
En algunas casas privadas nos encontramos con gente que trabaja con lana y con trapos, y
a zapateros, es decir, a las gentes ms incultas e ignorantes. Delante de los jefes de familia, esta
gente no se atreve a decir palabra. Pero tan pronto como logran apartarse con los nios de la
casa, o con algunas mujeres tan ignorantes como ellos, empiezan a decirles maravillas. [...] Los
que de veras quieran saber la verdad, que dejen a sus maestros y a sus padres, y que vayan con
las mujeres y los chiquillos a las habitaciones de las mujeres, o al taller del zapatero, o a la
talabartera, y all aprendern la vida perfecta. Es as como estos cristianos encuentran quien les
crea (Orgenes, Contra Celso, 3:55).
Por la misma poca, Cornelio Frontn, que haba sido maestro de Marco Aurelio,
compuso otro ataque contra los cristianos que desafortunadamente se ha perdido. Sin embargo,
es posible que el autor cristiano Minucio Flix est citando la obra de Frontn al poner en labios
de un pagano las siguientes palabras: Si os queda un pice de sabidura o de vergenza, dejad de
investigar lo que sucede en las regiones celestiales, y los destinos y secretos del mundo. Basta
con que miris dnde ponis los pies, sobre todo a gentes como vosotros, sin educacin ni
cultura, sino rsticas y rudas (Octavio, 12).
Luego, la enemistad contra los cristianos, que muchas veces pretenda basarse slo en
cuestiones de religin y doctrinas, tambin tena mucho que ver con prejuicios de clase. Las
personas supuestamente refinadas no podan ver con buenos ojos que esa gentezuela, pobre e
inculta, pretendiera conocer una verdad que ellas no conocan.
En todo caso, las gentes cultas atacaban al cristianismo diciendo ante todo que era una
religin de brbaros. Buena parte de lo que los cristianos enseaban no haba sido descubierto
por los griegos ni por los romanos, sino por el inculto pueblo judo, cuyos supuestos sabios
nunca se elevaron a la altura de los filsofos griegos. Y lo poco de bueno que pueda encontrarse
en las Escrituras de los judos se debe probablemente a que fue copiado de los griegos.
Adems siguen diciendo las gentes como Celso, Frontn y otros el Dios de los

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judos y cristianos es un Dios ridculo. Por una parte dicen que es omnipotente, y que es el ser
supremo que se encuentra por encima de todo. Pero por otra parte le describen como un ser
curioso, que se inmiscuye en todos los asuntos humanos, que est en todas las casas viendo lo
que se dice y hasta lo que se cocina. Ese modo de concebir la divinidad es una sinrazn. O bien
se trata de un ser omnipotente, por encima de todos los otros seres, y por tanto apartado de este
mundo; o bien se trata de un ser curioso y entremetido, para quien las nimiedades humanas
resultan interesantes. En todo caso, sea cual fuere este Dios de los cristianos, el hecho es que su
culto destruye la fibra misma de la sociedad, pues hace que quienes lo siguen se abstengan de
toda clase de actividades sociales, so pretexto de que participar en ellas sera adorar a dioses que
no existen. Pero, si en verdad tales dioses no existen, por qu temerles? Por qu no participar
de su culto junto a la gente sensata, aun cuando uno no crea en ellos? El hecho parece ser que los
cristianos, que dicen que los dioses paganos son falsos, sin embargo siguen temiendo a esos
dioses.
En cuanto a Jess, basta recordar que fue un malhechor condenado por las autoridades
romanas. Celso llega hasta a decir que era hijo ilegtimo de Mara con un soldado romano. Si de
veras era Dios o Hijo de Dios, por qu permiti que le crucificaran? Por qu no hizo que
cayeran muertos sus enemigos? Por qu no desapareci cuando iban a clavarle al madero? Y
suponiendo que de hecho Dios vino a la tierra en Jess, pregunta Celso:
De qu puede servir tal visita de Dios a la tierra? Ser quiz para averiguar lo que pasa
entre los seres humanos? No lo sabe l todo? O ser que lo sabe, pero no puede corregirlo si no
viene l en persona a hacerlo? (Contra Celso, 4 2).
Por ltimo, estos cristianos andan predicando y creyendo que han de resucitar. Es sobre la
base de esa fe que se enfrentan al martirio con una obstinacin casi increble. Pero no es cosa de
gentes sensatas dejar esta vida, que es cosa segura, por otra vida supuestamente superior, que en
el mejor de los casos es cosa dudosa.
Y eso de la resurreccin es el colmo de las necedades cristianas. Cmo han de resucitar
aqullos cuyos cuerpos han sido destruidos por fuego, o devorados por los peces o las fieras?
Ir Dios por todo el mundo recogiendo y uniendo los pedazos de cada cuerpo? Cmo se las
arreglar Dios, en el caso de aquellas porciones de materia que han pertenecido primero a un
cuerpo, y despus a otro? Se las adjudicar a su primer dueo? En tal caso, quedar un hueco
en el cuerpo resucitado del dueo posterior? Como vemos, todas estas observaciones,
comentarios y preguntas se dirigan al corazn mismo de la fe cristiana. No se trataba ya de
rumores infundados acerca de orgas incestuosas, ni de prcticas de canibalismo, sino que se
trataba ms bien de las doctrinas mismas del cristianismo. A tales burlas y ataques no se poda
responder con una mera negacin. Era necesario ms bien ofrecer argumentos slidos que
respondiesen a las objeciones que se planteaban. Tal fue la obra de los apologistas.
Los principales apologistas
La tarea de defender la fe ante esta clase de ataques produjo algunas de las ms notables
obras teolgicas del siglo segundo. Y an en el tercero y el cuarto no faltaron quienes
continuaron esa tradicin. Desde nuestra perspectiva, sin embargo, los autores que nos interesan
por el momento son los que primero se enfrentaron a esta tarea, es decir, los que escribieron
durante el siglo segundo y los primeros aos del tercero.
Posiblemente una de las ms antiguas apologas que han llegado a nuestros das es el
Discurso a Diogneto, cuyo autor annimo quiz Cuadrato parece haber vivido a principios
del siglo segundo. Poco despus, antes del ao 138, Arstides compuso otra apologa que pareca

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haberse perdido, pero que ha sido descubierta en fecha reciente. Pero el ms famoso de los
apologistas fue Justino Mrtir, a cuyo martirio nos hemos referido en el captulo anterior. Justino
haba seguido una larga peregrinacin espiritual, yendo de doctrina en doctrina, hasta que se
convenci de que el cristianismo era la verdadera filosofa. De l se conservan tres obras: dos
apologas y el Dilogo con Trifn, que consiste en una discusin con un rabino judo. Un
discpulo de Justino, Taciano, compuso otra apologa bajo el ttulo de Discurso a los griegos. Por
la misma poca, Atengoras escribi una Defensa de los cristianos y otro tratado Sobre la
resurreccin de los muertos.
Alrededor del ao 180, el obispo de Antioquia, Tefilo, escribi Tres libros a Autlico,
que trataban sobre la doctrina cristiana de Dios, la interpretacin de las Escrituras, y la vida
cristiana, tratando de refutar las objeciones de los paganos sobre cada uno de estos puntos.
Todas las obras mencionadas en el prrafo anterior fueron escritas en griego, y en el siglo
segundo. En el siglo tercero, el gran maestro alejandrino, Orgenes, escribi una refutacin
Contra Celso, que hemos citado ms arriba, y que fue tambin escrita en griego.
En lengua latina, los ltimos aos del siglo segundo y los primeros del tercero nos han
dejado dos escritos apologticos, parecidos entre s, y sobre los cuales los eruditos no concuerdan
acerca de cul fue escrito primero: la Apologa de Tertuliano y el Octavio de Minucio Flix, que
tambin hemos citado ms arriba.
Todas estas obras son importantes porque es casi exclusivamente a travs de ellas que
conocemos los rumores y crticas de que los cristianos eran objeto, y tambin porque en ellas
vemos a la iglesia enfrentndose por primera vez a la tarea de responder a la cultura que le rodea.
Fe cristiana y cultura pagana
Puesto que se les acusaba de ser gente brbara e inculta, los cristianos del siglo segundo
se vieron obligados a discutir la cuestin de las relaciones entre su fe y la cultura pagana.
Naturalmente, dentro de la iglesia todos concordaban en que todo aquello que se relacionara con
el culto de los dioses deba ser rechazado. Por esta razn los cristianos no participaban de
muchas ceremonias civiles, en las cuales se ofrecan sacrificios y juramentos a los dioses.
Tambin les estaba prohibido a los cristianos ser soldados, en parte porque podan verse
obligados a matar a alguien, y en parte porque a los soldados se les requera hacer juramentos y
ofrecer sacrificios al Csar y a los dioses. De igual modo, haba muchos cristianos que pensaban
que las letras clsicas no deban estudiarse, pues en ellas se contaba toda suerte de supersticin y
hasta de inmoralidad acerca de los dioses. Para ser cristiano era necesario comprometerse al
culto nico de Dios y de Jesucristo, y cualquier concesin en sentido contrario equivala a
renegar de Jesucristo, quien a su vez renegara del apstata en el da del juicio.
Pero, al mismo tiempo que todos concordaban en la necesidad de abstenerse de la
idolatra, no todos concordaban en cuanto a la postura que deba adoptarse ante la cultura clsica
pagana. Esa cultura inclua la obra y el pensamiento de sabios tales como Platn, Aristteles y
los estoicos, cuya sabidura ha recibido la admiracin de muchos hasta nuestros das. Rechazarla
equivala a rechazar mucho de lo mejor que el espritu humano haba producido. Aceptarla
podra aparecer como una concesin al paganismo y como el comienzo de una nueva idolatra.
Ante esta alternativa, los cristianos de los siglos segundo y tercero siguieron dos caminos. Por
una parte, algunos no vean sino una oposicin radical entre la fe cristiana y la cultura pagana.
Esta postura fue expresada a principios del siglo tercero por Tertuliano, en una frase que se ha
hecho famosa: Qu tiene que ver Atenas con Jerusaln? O qu tiene que ver la Academia con
la Iglesia? Tertuliano escribi estas lneas porque, como veremos ms adelante, en su tiempo

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circulaban muchas tergiversaciones del cristianismo, y l estaba convencido de que esas herejas
se deban a que algunos haban tratado de combinar la fe cristiana con la filosofa pagana.
Pero an antes de que tales herejas constituyeran una preocupacin fundamental para los
cristianos, ya haba quienes adoptaban una postura semejante frente a la cultura clsica. Quiz el
mejor ejemplo de esto pueda verse en el Discurso a los griegos que compuso Taciano, el ms
famoso discpulo de Justino. Esta obra es un ataque frontal contra todo lo que los griegos
consideraban valioso, y una defensa de los brbaros, es decir, de los cristianos.
Los griegos llamaban brbaros a todos los que no hablaban como ellos, y por tanto lo
primero que Taciano les echa en cara es que ellos mismos no se han puesto de acuerdo en cuanto
a cmo ha de hablarse el griego, puesto que en cada regin hablan de un modo distinto. Adems,
estas gentes que piensan que su lengua es la suprema creacin humana han inventado la retrica,
que no es sino el arte de vender las palabras por oro, ofrecindolas al mejor postor, aunque con
ello se pierda la libertad de pensamiento y se defienda la injusticia y la mentira.
Todo lo que hay de valioso entre los griegos prosigue Taciano lo han tomado de los
brbaros. As, por ejemplo, la astronoma la aprendieron de los babilonios, la geometra de los
egipcios y la escritura de los fenicios. Y lo mismo puede decirse acerca de la filosofa y de la
religin, puesto que los escritos de Moiss son mucho ms antiguos que los de Platn, y hasta
ms antiguos que los de Homero. Si de veras Homero y Platn eran personas cultas, segn los
propios griegos dicen, es de suponerse que conocieron los escritos de Moiss. Por tanto,
cualquier coincidencia entre la cultura supuestamente griega y la religin de los brbaros
hebreos y cristianos se debe a que los griegos han aprendido su sabidura de los brbaros. Pero en
todo caso lo cierto es que los griegos, al leer la sabidura de los brbaros, no la entendieron, y
por tanto adulteraron la verdad que los hebreos conocan. Por tanto, la supuesta sabidura griega
no es sino un plido reflejo y una caricatura de la verdad que Moiss conoci y que los cristianos
ahora predican.
Si esto es cierto de lo mejor de la cultura pagana, podemos adivinar lo que Taciano ha de
decir acerca de los dioses de los griegos. Acerca de los dioses, Homero y los dems poetas
griegos cuentan cosas dignas de vergenza, pues entre ellos se practica la mentira, el adulterio, el
incesto y el infanticidio. Cmo entonces se nos ha de pedir que honremos a tales dioses, si son a
todas luces inferiores a nosotros? Por ltimo, aade Taciano, no olvidemos que muchas de las
esculturas que los griegos adoran son en realidad estatuas de mujerzuelas y prostitutas a quienes
los escultores tomaron por modelos. Por tanto, los mismos griegos que critican a los cristianos
por ser de baja clase social en realidad adoran a gentes de esa misma clase.
Empero no todos los cristianos adoptaban esa postura totalmente negativa ante la cultura
pagana. El ms claro ejemplo de una actitud mucho ms positiva hacia esa cultura lo tenemos en
Justino, el maestro de Taciano. Justino es sin lugar a dudas el ms distinguido pensador cristiano
de mediados del siglo segundo. Antes de hacerse cristiano, haba estudiado las diversas filosofas
que en su poca se ofrecan como ms acertadas, y haba llegado por fin a la conclusin de que el
cristianismo era la verdadera filosofa. Al convertirse al cristianismo, Justino no dej de ser
filsofo, sino que se dedic a hacer filosofa cristiana, y buena parte de esa filosofa consista
en descubrir y explicar las relaciones entre el cristianismo y la sabidura clsica. Por lo tanto,
Justino no albergaba hacia esa filosofa los mismos sentimientos radicalmente negativos de su
discpulo Taciano. Esto no quiere decir, sin embargo, que Justino haya comprometido su fe, o
que fuese un cristiano de escasa conviccin, pues cuando le lleg el momento de testificar de
Cristo ante las autoridades imperiales lo hizo con toda firmeza, y por tanto la posteridad le
conoce con el honroso nombre de Justino Mrtir.

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Justino ve varios puntos de contacto entre el cristianismo y la filosofa pagana. Los


mejores filsofos, por ejemplo, hablaron de un ser supremo que se encuentra por encima de
todos los dems seres, y del cual todos derivan su existencia. Scrates y Platn saban que existe
la vida allende la muerte fsica; y Scrates mostr la fuerza de esa creencia en su muerte
ejemplar. Platn tambin saba que este mundo no agota toda la realidad, sino que hay otro
mundo de realidades eternas. En todo esto, los filsofos tenan razn. Justino no est
completamente de acuerdo con ellos, puesto que l sabe, por ejemplo, que el centro de la
esperanza cristiana no es la inmortalidad del alma, sino la resurreccin del cuerpo. Pero a pesar
de sta y otras diferencias, hay en los filsofos atisbos de la verdad que no es posible explicar
como una mera coincidencia. Cmo explicar entonces este acuerdo parcial entre los filsofos y
la fe cristiana? Justino lo explica acudiendo a la doctrina del logos.
El trmino griego logos quiere decir tanto palabra como razn. Segn los filsofos
griegos, todo lo que nuestra mente alcanza a comprender lo alcanza porque de algn modo
participa del logos o razn universal. Por ejemplo, si podemos comprender que dos y dos son
cuatro, esto se debe a que tanto en nuestra mente como en el universo existe un logos, una
razn u orden, segn el cual dos y dos son cuatro. Ahora bien, lo que los cristianos creen es que
en Jesucristo ese logos (y sta es la palabra que aparece en el prlogo del Cuarto Evangelio) se
ha hecho carne. Lo que Juan 1:14 nos dice es que la razn fundamental del universo, el verbo o
palabra (logos) de Dios, se ha hecho carne en Jesucristo.
El propio Evangelio de Juan nos dice que este mismo verbo o logos es la luz que alumbra
a todo aquel que viene a este mundo. Esto quiere decir que l es la fuente de todo conocimiento
verdadero, aun antes de su encarnacin. Ya Pablo haba dicho (1 Corintios 10:14) que los
antiguos hebreos no haban credo en otro sino en Cristo, pues de un modo misterioso Cristo se
les haba revelado aun antes de su encarnacin. Ahora Justino aade que entre los paganos
tambin ha habido quienes conocieron al mismo verbo o logos, siquiera en parte. Lo que hay de
cierto en los escritos de Platn, se debe a que el verbo de Dios el mismo verbo que se ha
encarnado en Jesucristo se lo dio a conocer. Por lo tanto, en cierto sentido Scrates, Platn y
los dems sabios de la antigedad eran cristianos, pues su sabidura les vena de Cristo, aunque
slo conocieron al verbo parcialmente, mientras que nosotros los cristianos le conocemos ahora
tal cual l es, en virtud de su encarnacin y su vida entre nosotros.
De este modo, Justino ha abierto el camino para que el cristianismo pueda reclamar
cuanto de bueno pueda encontrar en la cultura clsica, aun a pesar de haber sido una cultura
pagana.
Siguiendo su inspiracin, pronto hubo otros cristianos que se dedicaron a construir
puentes entre su fe y la cultura de la antigedad. Empero su obra y los peligros que acarre
corresponde a otro captulo de esta historia.
Los argumentos de los apologistas
En la seccin anterior hemos mostrado algunos de los argumentos que los apologistas
emplearon para enfrentarse a la cuestin de las relaciones entre su fe y la cultura que les rodeaba.
Ahora, siquiera someramente, debemos resumir algunos de los elementos con los que intentaron
responder a las principales crticas que se hacan a las doctrinas del cristianismo.
A la acusacin de ser ateos, los cristianos respondan diciendo que, si ellos eran ateos,
tambin lo haban sido algunos de los ms famosos filsofos y poetas griegos. Para fundamentar
este argumento no tenan sino que recurrir a algunas de las obras de la literatura griega, en las
que se deca que los dioses eran invencin humana, que sus vicios eran peores que los que se

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practicaban en la sociedad humana, y otras cosas por el estilo. Arstides sugiere que la razn por
la que los griegos se inventaron tales dioses fue para poder ellos mismos dar rienda suelta a sus
ms bajos apetitos, teniendo a los dioses por ejemplo. Taciano dice que toda la creacin ha sido
hecha por Dios por amor nuestro, y que por tanto es un error adorar a una parte cualquiera de esa
creacin. Y en el mismo sentido Atengoras dice: yo no adoro al instrumento, sino al que le
presta la msica.
Adems, varios de los apologistas les echan en cara a los paganos que sus dioses son
hechura de manos, y hasta que hay algunos que tienen necesidad de guardias para protegerles de
quienes de otro modo intentaran robarles. Qu clase de dioses son stos que necesitan que se
les cuide? Qu poder han de tener para cuidarnos a nosotros? En cuanto a la resurreccin, los
apologistas responden apelando a la omnipotencia divina. En efecto, si creemos que Dios ha
hecho todos los cuerpos de la nada, por qu no hemos de creer que pueda reconstruirlos de
nuevo, aun despus de muertos y corrompidos? A las acusaciones de inmoralidad, los
apologistas responden a la vez con una negativa rotunda y con una acusacin contra el
paganismo. Cmo pensar que en nuestro culto se dan orgas y uniones ilcitas, cuando nuestros
principios de conducta son tales que aun los malos pensamientos han de ser desechados? Son los
paganos los que, sobre la base de lo que ellos mismos cuentan de sus dioses, y hasta a veces so
pretexto de adorarles, cometen las ms bajas inmoralidades. Y, cmo pensar que comemos
nios, nosotros a quienes todo homicidio nos est prohibido? Son ustedes los paganos los que
acostumbran dejar a los hijos indeseados expuestos a los elementos, para que all perezcan de
hambre y de fro.
Por ltimo, se acusaba a los cristianos de ser gente subversiva, que se negaba a adorar al
emperador y que por tanto destrua la fibra misma de la sociedad. A tal acusacin, los apologistas
responden diciendo que, en efecto, se niegan a adorar al emperador o a cualquiera otra criatura;
pero que a pesar de ello son sbditos leales del Imperio. Lo que el emperador necesita no es que
se le adore, sino que se le sirva, y quienes mejor le sirven son quienes le ruegan al nico Dios
verdadero por el bienestar del Imperio y del Csar. En conclusin, aun cuando se niegan a
adorarle, los cristianos son los mejores sbditos con que cuenta el emperador, pues
constantemente presentan las necesidades del Imperio ante el trono celestial, y por ello son,
como dice el Discurso a Diogneto, el alma del mundo.
En resumen, los apologistas dan testimonio de la tensin en que viven los cristianos de
los primeros siglos. Al mismo tiempo que rechazan el paganismo, tienen que enfrentarse al
hecho de que ese paganismo ha producido una cultura valiosa. Al tiempo que aceptan la verdad
que encuentran en los filsofos, insisten en la superioridad de la revelacin cristiana. Y al tiempo
que se niegan a adorar al emperador, y ese mismo emperador les persigue, siguen orando por l y
admirando la grandeza del Imperio Romano. Las siguientes lneas del Discurso a Diogneto
describen admirablemente esa tensin:
Los cristianos no se diferencian de los dems por su nacionalidad, por su lenguaje ni por
sus costumbres [ . . . ] . Viven en sus propios lugares, pero como transentes. Cumplen con todos
sus deberes de ciudadanos, pero sufren como extranjeros. Dondequiera que estn encuentran su
patria, pero su patria no est en ningn lugar [...]. Se encuentran en la carne, pero no viven segn
la carne. Viven en la tierra, pero son ciudadanos del cielo. Obedecen todas las leyes, pero viven
por encima de lo que las leyes requieren. A todos aman, pero todos les persiguen (Discurso a
Diogneto, 5:111).
***

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El depsito de la Fe
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El error nunca se presenta en toda su desnuda crudeza, a fin de que no se le descubra. Antes bien
se viste elegantemente, para que los incautos crean que es ms verdadero que la verdad misma.
Ireneo de Lin
Las muchas gentes que se convertan al cristianismo no venan a l carentes de todo
trasfondo. Al contrario, cada cual traa a l sus propias experiencias y sus propios conocimientos.
Esta variedad de trasfondos fue de gran valor para la iglesia, y en todo caso era seal de la
universalidad del evangelio. Pero, por otra parte, esta situacin se prestaba para que algunos
comenzaran a ofrecer sus propias interpretaciones de la fe cristiana, y para que algunas de esas
interpretaciones fueran tales que amenazaran con tergiversar radicalmente esa fe. Este peligro era
tanto mayor por cuanto, segn hemos dicho anteriormente, el espritu de la poca era
radicalmente sincretista. Lo que muchas gentes buscaban no era una doctrina nica, sino un
sistema que de algn modo combinara todas las doctrinas, tomando un poco de cada una. Lo que
estaba en juego, por tanto, no era sencillamente tal o cual elemento del cristianismo, sino ms
bien la cuestin fundamental de si la nueva fe tena o no un mensaje nico, y en qu sentido ese
mensaje era nico.
El gnosticismo
De todas las diversas interpretaciones del cristianismo que aparecieron en el siglo
segundo, ninguna fue tan peligrosa, ni estuvo tan a punto de triunfar, como el gnosticismo. El
gnosticismo no fue un grupo u organizacin compacta que surgi frente a la iglesia, sino que fue
ms bien todo un movimiento que existi tanto dentro del cristianismo como fuera de l, y que
dentro del cristianismo trataba de reinterpretar la fe en trminos que resultaban inaceptables para
los dems cristianos. Como movimiento, el gnosticismo fue siempre amorfo, y por tanto resulta
imposible sealar hacia un jefe. Basilides, Valentn y otros fueron maestros gnsticos, cada cual
con sus doctrinas y sus discpulos. Pero el sincretismo del gnosticismo era tal que sus doctrinas y
escuelas se confundan, y en el da de hoy le resulta difcil al historiador distinguir entre ellas.
El trmino gnosticismo viene de la palabra griega gnosis, que quiere decir
conocimiento. Segn los gnsticos, su doctrina era un conocimiento especial, reservado para
quienes posean verdadero entendimiento. Adems, parte de esa doctrina consista en la clave
secreta mediante la cual se logra la salvacin.
La salvacin era la preocupacin principal de los gnsticos. Sobre la base de muchas
doctrinas que circulaban en esa poca, los gnsticos crean que todo lo que fuese materia era
necesariamente malo. El ser humano, segn ellos, es un espritu eterno que de algn modo ha
quedado encarcelado en este cuerpo. Puesto que el cuerpo es crcel del espritu, y puesto que nos
oculta nuestra verdadera naturaleza, el cuerpo es malo. El propsito ltimo del gnstico es
entonces escapar de este cuerpo y de este mundo material en el que estamos exiliados.
La imagen del exilio es fundamental para el gnosticismo. Este mundo no es nuestro
verdadero hogar. Aun ms, este mundo, al igual que el cuerpo, es material, y no es sino una
crcel para el espritu y un obstculo para la salvacin.
Cmo explicar entonces el origen del mundo y del cuerpo? Los gnsticos afirman que
originalmente toda la realidad era espiritual. El ser supremo no tena intencin alguna de crear un
mundo material, sino slo un mundo espiritual. Con ese propsito fueron creados varios seres

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espirituales. Cada maestro gnstico ofreca una lista distinta de tales seres, y algunos llegaban
hasta 365 seres distintos. En todo caso, uno de estos seres espirituales, distante del ser supremo,
fue el causante de este mundo. Segn algunos gnsticos, lo que sucedi fue que Sofa o
Sabidura, que as se llamaba aquel ser espiritual quiso producir algo por s sola, y el resultado
fue un aborto. Eso es nuestro mundo: un aborto del espritu, y no una creacin de Dios.
Pero continan los gnsticos puesto que este mundo haba sido creado por un ser
espiritual, siempre quedaron en l algunas chispas o porciones del espritu. Esos elementos
espirituales son los que estn encerrados dentro de los cuerpos humanos, y que es necesario
liberar.
A fin de lograr esa liberacin, es necesario que venga un mensajero del reino espiritual.
La funcin de ese mensajero consiste ante todo en despertarnos de nuestro sueo. Nuestros
espritus estn dormidos dentro de nuestros cuerpos, dejndose llevar por los impulsos y las
pasiones del cuerpo, y es necesario que alguien venga desde fuera para despertarnos y
recordarnos quines somos, incitndonos as a luchar contra nuestro encarcelamiento. Adems,
ese mensajero ha de darnos la informacin gnosis necesaria para nuestra liberacin.
Necesitamos esa informacin, porque por encima de la tierra en que vivimos se encuentran las
esferas celestiales.
Cada una de ellas est gobernada por un poder maligno, cuya funcin consiste en
mantenernos prisioneros. Para llegar al reino puramente espiritual, tenemos que atravesar todas
esas esferas. Y el nico modo de hacerlo es poseyendo el conocimiento secreto que ha de
abrirnos las puertas a cada paso, algo as como un santo y sea sin el cual el camino nos ser
vedado. El mensajero celestial ha sido enviado entonces para comunicarnos ese conocimiento
secreto, sin el cual no hay salvacin.
En el gnosticismo cristiano tambin haba gnsticos fuera del cristianismo ese
mensajero es Cristo. Segn los gnsticos cristianos, lo que Cristo ha hecho es venir a la tierra
para recordarnos nuestro origen celestial y para darnos el conocimiento secreto sin el cual no
podremos regresar a las moradas espirituales.
Puesto que Cristo es un mensajero celestial, y puesto que el cuerpo y la materia son
malos, la mayora de los gnsticos cristianos pensaba que Cristo no poda haber tenido un cuerpo
como el nuestro. Algunos decan que su cuerpo era pura apariencia, una especie de fantasma que
pareca ser cuerpo fsico por medios milagrosos. Otros decan que Jess s tena cuerpo, pero que
ese cuerpo estaba hecho de una materia espiritual distinta de nuestros cuerpos. La mayora
negaba el nacimiento de Jess, pues tal nacimiento le habra colocado bajo el poder de este
mundo material. Todas estas doctrinas acerca del Salvador reciben el nombre de docetismo
de una palabra griega que quiere decir aparecer, pues lo que estas doctrinas implicaban, de
un modo u otro, era que el cuerpo de Jess era una apariencia. Segn los gnsticos, no todos los
seres humanos tienen espritu. Algunos no son sino seres carnales que por tanto estn
irremisiblemente condenados a la destruccin cuando este mundo fsico sea destruido. En cuanto
a los espritus encarcelados dentro de los espirituales, a la larga han de salvarse, porque su
naturaleza es espiritual y necesariamente han de volver al reino del espritu.
En el entretanto, cmo hemos de vivir aqu en esta vida? Ante esta pregunta, los
gnsticos respondan de dos modos distintos. La mayora deca que, puesto que el cuerpo es la
crcel del espritu, lo que hay que hacer es castigar el cuerpo, para debilitar su poder sobre el
espritu, y para que sus pasiones no nos arrastren. Otros en cambio sostenan que, puesto que el
espritu es por naturaleza bueno, y nada puede destruirle, lo que debemos hacer es dar rienda

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suelta al cuerpo y a sus pasiones. En consecuencia, mientras algunos gnsticos abogaban por un
ascetismo extremo, otros practicaban el libertinaje.
Durante todo el siglo segundo, el gnosticismo fue una amenaza seria para el cristianismo.
Los principales dirigentes de la iglesia se le opusieron tenazmente, porque vean en l una
negacin de varias de las principales doctrinas cristianas: la creacin, la encarnacin, la
resurreccin, etc. Ms adelante veremos cmo la iglesia respondi ante esta amenaza. Pero antes
debemos prestar nuestra atencin a otro maestro cuyas enseanzas, parecidas al gnosticismo,
constituyeron tambin una amenaza para el depsito de la fe.
Marcin
Marcin era hijo del obispo de Sinope, en la regin del Ponto. All haba conocido la fe
cristiana. Pero al mismo tiempo Marcin parece haber sentido dos fuertes antipatas: contra este
mundo material, y contra el judasmo. Por lo tanto, su doctrina combina estos dos elementos.
Hacia el ao 144, Marcin fue a Roma, donde logr varios seguidores. Pero a la larga el resto de
los cristianos decidi que sus enseanzas contradecan la fe, y Marcin cre su propia iglesia,
que perdur por varios siglos.
Como ya hemos dicho, Marcin pensaba que este mundo era malo, y que por tanto su
creador deba ser un dios, si no malo, al menos ignorante. En lugar de inventar toda una serie de
seres espirituales, al estilo de los gnsticos, lo que Marcin propuso era mucho ms sencillo.
Segn l, el Dios del Nuevo Testamento y Padre de Jesucristo no es el mismo Jehov del
Antiguo Testamento. Hay un Dios supremo, que es el Padre de Jesucristo, y un ser inferior, que
es Jehov. Fue Jehov quien hizo este mundo. El propsito del Padre no era que hubiera un
mundo como ste, con todas sus imperfecciones, sino que hubiera un mundo puramente
espiritual. Pero Jehov, o bien por ignorancia o bien por maldad, hizo este mundo, y en l coloc
a la humanidad.
Esto quiere decir que el Antiguo Testamento es palabra de dios, pero no del Dios
supremo, sino de ese ser inferior llamado Jehov. Jehov es un dios celoso y arbitrario, que
escoge a un pueblo por encima de los dems, y que est constantemente llevando la cuenta de
quin le desobedece para tomar venganza. En una palabra, Jehov es un dios de justicia.
Frente a Jehov, y muy por encima de l segn Marcin est el Padre de los
cristianos. Este no es un Dios vengativo, sino que es todo amor. Este Dios no requiere cosa
alguna de nosotros, sino que nos lo da todo inclusive la salvacingratuitamente. Este Dios
no establece leyes, sino que nos invita a amarle. Este Dios, en fin, se ha compadecido de
nosotros, criaturas de Jehov, y ha enviado a su Hijo a salvarnos. Jess no naci de Mara, puesto
que tal cosa le habra hecho sbdito de Jehov, sino que apareci repentinamente, como un
hombre maduro, en poca del emperador Tiberio. Naturalmente, al final no habr juicio alguno,
puesto que el Dios supremo es un ser absolutamente amoroso, que nos perdonar sin ms.
Todo esto quera decir que Marcin tena que deshacerse del , que hasta entonces haba
sido la parte principal de las escrituras cristianas. Si el Antiguo TestamentoAntiguo Testamento
era palabra de un ser inferior, no poda leerse en la iglesia, ni poda tampoco ser la base de la
enseanza cristiana. Por tanto, Marcin compil una lista de libros que deberan ser, segn l, las
escrituras cristianas. Estos libros eran el Evangelio de Lucas y las Epstolas de Pablo, puesto que
Marcin pensaba que Pablo era el nico entre los apstoles que haba comprendido
verdaderamente el mensaje de Jess. Los dems eran demasiado judos para entenderlo. Qu
decir entonces de todas las citas del Antiguo Testamento que aparecen en Lucas y en las
epstolas paulinas? Naturalmente, tales citas no podan ser genuinas, y por tanto Marcin lleg a

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la conclusin de que haban sido incluidas en el texto sagrado por judaizantes que trataban de
adulterar el mensaje de Pablo y de Lucas.
Al igual que el gnosticismo y quizs ms Marcin y sus doctrinas representaron una
seria amenaza para el cristianismo del siglo segundo. Tambin l negaba la creacin, la
encarnacin y la resurreccin final. Pero an ms, Marcin lleg a organizar su propia iglesia,
con sus obispos rivales de los de la otra iglesia, y por tanto sus enseanzas tendan a perpetuarse.
Y la propaganda marcionita dentro del resto de la iglesia era impresionante, sobre todo porque
sus doctrinas parecan tan sencillas y lgicas.
La respuesta de la iglesia: el canon
Antes de Marcin, no exista una lista de libros del Nuevo Testamento. Para los
cristianos, las Escrituras eran los libros sagrados de los judos, por lo general en la versin
griega llamada Septuaginta. Adems, se acostumbraba leer en las iglesias, alguno de los
Evangelios y cartas de los apstoles, particularmente de Pablo. A nadie parece habrsele
ocurrido hacer una lista de los libros cristianos que deberan formar el Nuevo Testamento. En
consecuencia, en unas iglesias se lea un Evangelio y en otras otro. Y lo mismo suceda con otros
libros. Pero ahora, ante el reto de Marcin, la iglesia se vio obligada a compilar una lista o grupo
de libros sagrados. Tal lista no se hizo de modo formal no hubo una reunin o concilio para
determinarlasino que poco a poco se fue formando un consenso dentro de la iglesia. Algunos
libros que haban sido usados por algunas iglesias locales cayeron en desuso y no se incluyeron
en el Nuevo Testamento. Otros pronto lograron acogida general. Otros, en fin, fueron discutidos
por algn tiempo antes de ser generalmente aceptados.
Acerca del Antiguo Testamento, todos, excepto los gnsticos y los marcionitas,
concordaban en que deba formar parte de las Escrituras. Naturalmente, los cristianos estaban
conscientes de las dificultades sealadas por Marcin. Pero no estaban dispuestos, por el solo
hecho de tales dificultades, a deshacerse de la relacin histrica entre la iglesia e Israel. La fe
cristiana no era algo nuevo en el sentido de que Dios no hubiera estado preparando el camino
para su advenimiento. El Antiguo Testamento daba testimonio de esa preparacin. El Dios que se
haba revelado en l era el mismo Dios, a la vez amante y justo, que Jesucristo nos haba
revelado. La fe cristiana era la consumacin de la esperanza de Israel, y no una repentina
aparicin del cielo.
En cuanto a lo que hoy llamamos el Nuevo Testamento, los libros que primero
encontraron acogida general fueron los Evangelios. Resulta interesante para nosotros hoy notar
que aquellos cristianos decidieron incluir en el Nuevo Testamento ms de un Evangelio.
En fechas posteriores, algunos han tratado de ridiculizar el cristianismo sealando que
hay muchos detalles acerca de los cuales los Evangelios no concuerdan. Pero aquellos cristianos
del siglo segundo, que decidieron incluir todos estos evangelios en el canon o lista de libros
sagrados, no eran tontos. Ellos estaban conscientes de que los diversos Evangelios eran distintos.
Si no lo hubieran sabido, no habran tenido razn alguna para incluir ms de uno. Taciano, el
mismo a quien hemos citado en el captulo anterior, compuso una compilacin de los cuatro
Evangelios, pero su obra slo hall acogida en la iglesia de Siria, donde fue utilizada por algn
tiempo. Por qu entonces se incluyeron estos cuatro libros, cuando las diferencias entre ellos
podan prestarse a crticas y controversias?
La respuesta es que la iglesia estaba enfrentndose al reto de los gnsticos y de Marcin.
Los gnsticos decan que el mensajero divino haba dejado sus enseanzas secretas en manos de
algn discpulo preferido, y as circulaban supuestos evangelios que pretendan contener esos

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secretos. Uno de ellos, por ejemplo, es el Evangelio de Santo Toms. Cada grupo gnstico deca
tener su propio evangelio, y una tradicin secreta que les una con el Salvador. Frente a tales
pretensiones, la iglesia opt por mostrar que sus doctrinas tenan el apoyo, no de un evangelio
supuestamente escrito por tal o cual apstol, sino de varios Evangelios. El hecho mismo de que
todos estos Evangelios diferan entre s, pero al mismo tiempo concordaban en los elementos
fundamentales de la fe, era prueba de que las doctrinas de la iglesia no eran invencin reciente,
sino que reflejaban las enseanzas originales de Jesucristo. De igual modo, mientras Marcin
pretenda que el Evangelio original era el de Lucas, al cual haba que restarle cualquier influencia
juda, la iglesia responda sealando hacia cuatro Evangelios, escritos cada uno desde un punto
de vista particular, pero opuestos todos a las enseanzas de Marcin. Frente a las tradiciones
secretas y las interpretaciones particulares de los diversos herejes, la iglesia apel a la tradicin
abierta, de todos, conocida, y a la multiplicidad del testimonio de los cuatro Evangelios.
Junto a los Evangelios, el libro de Hechos y las epstolas paulinas lograron aceptacin
general desde fecha muy temprana. Otros libros, tales como el Apocalipsis, la Tercera Epstola
de Juan, y la Epstola de Judas, tardaron ms tiempo en ser universalmente aceptados. Pero ya a
fines del siglo segundo la mayor parte del Nuevo Testamento haba venido a formar parte de las
Escrituras de todas las iglesias cristianas: los cuatro Evangelios, Hechos y las epstolas paulinas.
La respuesta de la iglesia: el Credo
Otro de los modos en que la iglesia respondi al reto de los gnsticos y de Marcin fue la
formulacin de lo que nosotros hoy llamamos el Credo de los Apstoles. Aunque ms tarde
aparecieron leyendas y tradiciones en el sentido de que este credo haba sido compuesto por los
apstoles al comenzar la misin a los gentiles, el hecho es que los orgenes del Credo no se
remontan ms all de mediados del siglo segundo. Fue probablemente en Roma que primero
apareci la frmula que, tras alguna elaboracin, vino a ser nuestro Credo. En esa poca se le
llamaba smbolo de la fe. La palabra smbolo no tena entonces el sentido que tiene para
nosotros, sino que se refera ms bien a un medio de reconocimiento. Por ejemplo, si dos
generales iban a separarse, tomaban una pieza de barro, la quebraban, y cada uno de ellos llevaba
consigo un pedazo. Si mas tarde uno de los generales quera enviarle un mensaje a su colega, le
daba su pedazo de barro al mensajero, que entonces poda identificarse porque su pedazo de
barro encajaba perfectamente con el que tena el otro general. A tales medios de reconocimiento
se daba el nombre de smbolos. Luego, el smbolo de la fe era un medio para reconocer a
aquellos cristianos que sostenan la verdadera fe, en medio de todo el maremagno de doctrinas
que pretendan ser verdaderas.
Uno de los principales usos del smbolo era en el bautismo, cuando se le hacan al
candidato tres preguntas, en las que encontramos, en forma interrogatoria, palabras que nos
recuerdan nuestro Credo de hoy:
Crees en Dios Padre Todopoderoso? Crees en Cristo Jess, el Hijo de Dios, que naci
del Espritu Santo y de Mara la virgen, que fue crucificado bajo Poncio Pilato, y muri, y se
levant de nuevo al tercer da, vivo de entre los muertos, y ascendi al cielo, y se sent a la
diestra del Padre, y vendr a juzgar a los vivos y los muertos? Crees en el Espritu Santo, la
santa iglesia, y la resurreccin de la carne?
Al leer estas palabras, dos cosas resultan claras. La primera es que el texto que estamos
leyendo constituye el ncleo de lo que nosotros llamamos Credo de los Apstoles. Tras
aadirle algunas otras frases, aquel antiguo smbolo de la fe vino a ser nuestro Credo. La otra
cosa que resulta clara es que este credo ha sido formado sobre la base de la frmula trinitaria que
se empleaba en el bautismo. Puesto que el candidato era bautizado en el nombre del Padre, del

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Hijo y del Espritu Santo, se proceda ahora, para probar su ortodoxia, a hacerle una serie de
preguntas acerca de su fe en el Padre, el Hijo y el Espritu Santo.
Pero si estudiamos ms detenidamente el contenido de este credo nos percataremos de
que sus palabras llevan el propsito de rechazar las doctrinas de los gnsticos y, sobre todo, de
Marcin. En primer lugar, el Padre recibe el ttulo de todopoderoso. En el original griego esto
quiere decir mucho ms que omnipotente. El trmino griego que aqu se emplea es
pantokrator, es decir, soberano o gobernador de todas las cosas. No hay realidad alguna que
quede fuera del alcance del poder de este Padre. No se trata, como pretenden Marcin y los
gnsticos, de que haya dos realidades, una espiritual que sirve a Dios, y otra material que se le
opone. Este mundo, con toda su materialidad, es parte de la creacin que Dios gobierna. Y lo
mismo ha de decirse acerca de nuestros cuerpos.
Si bien sobre el Padre slo se dice que es todopoderoso, acerca del Hijo se dice mucho
ms. Esto se debe a que era precisamente en su cristologa que los gnsticos y Marcin
contrastaban ms radicalmente con la doctrina de la iglesia. Lo primero que el antiguo smbolo
de la fe nos dice acerca de Cristo Jess es que es Hijo de Dios. Otras versiones antiguas dicen
su Hijo, como nuestro Credo actual. En todo caso, lo que se est subrayando aqu es que
Jesucristo es hijo, no de otro Dios, sino del mismo Padre todopoderoso a que se refiere la
primera clusula. El nacimiento de Mara la virgen no est all para subrayar el nacimiento
virginal aunque, naturalmente, tal nacimiento se incluye sino ms bien para asegurar el
hecho de que Jess naci, y no descendi del cielo ni apareci repentinamente como un hombre
ya maduro, segn pretendan varios de los herejes.
De igual modo, la referencia a Poncio Pilato no tiene el propsito de culpar al procurador
romano por la crucifixin, sino ms bien de darle una fecha concreta a lo que se est diciendo.
Para algunos de los gnsticos, Jess no era un ser histrico, sino un mito o alegora universal.
Por esa razn el Credo le pone fecha a la crucifixin: bajo Poncio Pilato,. De igual modo, para
refutar el docetismo de los herejes, el Credo subraya que Jess fue crucificado [... ] y muri, y
se levant de nuevo al tercer da, vivo de entre los muertos, y ascendi al cielo, y se sent a la
diestra del Padre". Por ltimo, refirindose todava a Jesucristo, el Credo afirma que vendr a
juzgar. Aqu tenemos otra afirmacin antimarcionita, puesto que Marcin deca que el Dios y
Padre de Jesucristo era un ser totalmente amoroso, que no juzgaba ni condenaba.
En la clusula referente al Espritu Santo, aparecen dos frases, ambas dirigidas contra los
herejes. La primera es la santa iglesia. Como veremos en la prxima seccin de este captulo,
la amenaza de las herejas llev a la iglesia a subrayar su autoridad cada vez ms. La iglesia era
la que haba recibido el depsito de la fe. La segunda frase es la resurreccin de la carne.
Segn hemos dicho ms arriba, muchos de los herejes pretendan que el cuerpo y todas las cosas
fsicas eran malas. Frente a tales opiniones, el antiguo credo romano y tambin el nuestro
afirma que la esperanza cristiana no consiste en una vida puramente espiritual, sino que incluye
la resurreccin del cuerpo.
En resumen, el origen de nuestro Credo se halla en las luchas contra las herejas que
tuvieron lugar a mediados del siglo segundo. Naturalmente, el antiguo smbolo de la fe que
hemos citado ms arriba no es exactamente igual a nuestro Credo de los Apstoles, pues a travs
de los siglos fueron aadindosele otras frases, hasta llegar a tener su forma presente. Pero la
discusin del desarrollo posterior del Credo nos llevara fuera de los lmites cronolgicos del
presente captulo.
La respuesta de la iglesia: La sucesin apostlica

46

En ltima instancia, sin embargo, el debate con los herejes se centraba en la cuestin de la
autoridad de la iglesia. Esto no se deba sencillamente a que fuera necesario que alguien
decidiera quin tena razn, sino que se deba ms bien al carcter mismo de lo que se debata.
Los herejes decan que las verdaderas enseanzas de Jess haban sido pasadas a travs de algn
apstol, y que ellos eran los verdaderos depositarios de esas enseanzas.
En el caso de los gnsticos, se trataba de una supuesta tradicin secreta. Segn ellos,
Jess le haba enseado la verdadera gnosis a tal o cual apstol, y ste a su vez se la haba
hecho llegar a los gnsticos.
En el caso de Marcin, se trataba de los escritos de Pablo, en los cuales, despus de
expurgar toda referencia positiva al judasmo, Marcin crea encontrar el evangelio original.
Frente a los gnsticos y a Marcin, el resto de la iglesia deca poseer el evangelio original y las
enseanzas verdaderas de Jess. Por tanto, lo que se debata era en cierto sentido la autoridad de
la iglesia frente a las pretensiones de los herejes. En tales circunstancias, el argumento de la
sucesin apostlica cobr especial importancia. Lo que este argumento deca era sencillamente
que, si Jess tena alguna enseanza secreta que comunicarles a sus discpulos, lo mas lgico
sera suponer que les confiara tal enseanza a los mismos apstoles a quienes les confi la
direccin de la iglesia. Y, si tales apstoles a su vez haban recibido algn secreto, sera de
esperarse que se lo transmitieran, no a algn extrao, sino a las mismas personas a quienes
confiaron la direccin de las iglesias que iban fundando. Por tanto, si hubiera tal enseanza
secreta, esa enseanza no se encontrara sino entre los discpulos directos de los apstoles, y sus
sucesores.
Pero el hecho es que los jefes de las iglesias que en el da de hoy es decir, en el siglo
segundo pueden reclamar esa sucesin apostlica niegan unnimemente que haya habido tales
enseanzas secretas. Por tanto, todo lo que pretenden los herejes al decir que poseen una
tradicin secreta que es superior a la de la iglesia, es falso. A fin de darle fuerza a este
argumento, era necesario mostrar que los actuales obispos de las iglesias eran sucesores de los
apstoles. Esto no era del todo difcil, por cuanto en varias de las ms antiguas iglesias existan
listas de obispos que servan para unir el presente con el pasado apostlico. Roma, Antioqua,
Efeso y otras sedes episcopales posean tales listas. Los historiadores dudan hoy acerca de la
exactitud de los datos que esas listas nos dan, pues al parecer en algunas iglesias Roma entre
ellas no hubo al principio obispos en el sentido moderno, sino que hubo un grupo de varios
oficiales que reciban unas veces el ttulo de obispos y otras el de ancianos. Pero en todo
caso, sea a travs de obispos o de otra clase de oficiales, el hecho es que la iglesia del siglo
segundo poda mostrar su conexin con los apstoles.
Qu entonces de aquellas iglesias fundadas despus del tiempo de los apstoles y que no
podan reclamar para s la misma sucesin? No eran apostlicas? S lo eran, pues no se trataba
aqu de que todas las iglesias pudieran mostrar su conexin directa con los apstoles, sino que se
trataba ms bien de que todas concordaran en la fe, y que pudieran juntamente mostrar que esa fe
les haba sido enseada por los apstoles.
En fechas posteriores, la idea de la sucesin apostlica fue llevada mucho ms lejos, y se
lleg a pensar que la ordenacin de los ministros slo era vlida si tales ministros eran ordenados
por obispos que posean la sucesin apostlica es decir, que de algn modo podan mostrar
una lnea ininterrumpida que se remontara hasta el tiempo de los apstoles. Pero en el siglo
segundo no se trataba de esto, sino slo de la unidad de doctrina. De hecho, la mayora de las
iglesias no poda reclamar para s origen apostlico, pues haba aparecido en lugares a donde el
cristianismo haba llegado por medios desconocidos.

47

A la larga, algunas de las iglesias en las ciudades ms importantes como Alejandra y


Constantinopla inventaron sus propias leyendas acerca de sus orgenes apostlicos. Pero por lo
pronto lo importante era sencillamente que todas las iglesias concordasen frente a los
gnsticos y a Marcin en lo esencial de la fe, y que varias de ellas pudieran mostrar que su
propia doctrina era la que los apstoles les haban enseado.
Por otra parte, si vemos el origen de la idea de la sucesin apostlica dentro de su propio
contexto, veremos que no se trataba de limitar o circunscribir el derecho a pensar o a ensear.
Frente a los herejes que decan tener una doctrina secreta que slo ellos conocan, la iglesia
sealaba hacia su doctrina, abiertamente enseada por todos desde la poca de los apstoles. Y
frente a las pretensiones de los herejes en el sentido de que sus enseanzas se basaban sobre los
secretos de tal o cual apstol, la iglesia apelaba a la doctrina universal de todos los apstoles.
La iglesia catlica antigua
Esto es lo que quera decir en sus orgenes la frase iglesia catlica. La palabra
catlica quiere decir universal; pero tambin quiere decir segn el todo. En ambos
sentidos, frente a los herejes, la iglesia del siglo segundo comenz a darse el ttulo de catlica.
Lo que esto quera decir era, en primer lugar, que se trataba de la iglesia universal. No era, como
en el caso de los gnsticos, algn pequeo grupo surgido en Roma o en Alejandra, que se
limitaba a unos pocos lugares. Era la iglesia que exista tanto en Roma como en Alejandra,
Antioqua, Cartago, y aun allende los confines del Imperio. Y, en lo esencial de su doctrina, esa
iglesia concordaba. Por otra parte, esa iglesia era tambin catlica por cuanto predicaba y
enseaba el evangelio segn el todo.
Su visin no era parcial, como la de los gnsticos o la de Marcin. Entre los gnsticos,
algunos decan poseer el Evangelio de Santo Toms, mientras que otros decan conocer los
secretos revelados a Santiago o a alguno otro de los apstoles. Marcin crea que slo Pablo
haba interpretado el evangelio correctamente. Frente a tales visiones parciales, la iglesia opuso
su visin catlica, es decir, su visin segn el todo. No un solo Evangelio, sino cuatro, seran
la base de sus enseanzas acerca de Jesucristo. Adems de las epstolas de Pablo, su Nuevo
Testamento incluira las de otros apstoles. Y, en lugar de basar su autoridad sobre tal o cual
apstol, la iglesia segn el todo la basara sobre todos los apstoles.
Desde el punto de vista histrico, es importante comprender esto, puesto que muchos
interpretan mal el propsito de la iglesia al confeccionar el canon del Nuevo Testamento, o al
insistir en la sucesin apostlica. Cuando se hizo el canon, y cuando primero apareci la doctrina
de la sucesin apostlica, lo que se pretenda no era promover una actitud rgida, sino todo lo
contrario, es decir, responder a la rigidez de los herejes, cuyas doctrinas no eran segn el todo.
La iglesia del siglo segundo estaba consciente de que esa multiplicidad de autoridades cuatro
Evangelios, todos los apstoles podra traer dificultades en cuestiones de detalles, pues no
todas las autoridades concordaban en todo. Pero, aun a ese precio, la iglesia prefiri ser segn el
todo, y rechazar la estrechez de los herejes.

***

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Los Maestros de la Iglesia


9
Quien no ha aprendido la palabra, puede escudarse tras su propia ignorancia. Pero quien la ha
escuchado, y persiste en su incredulidad, recibir ms dao mientras mayor sea su sabidura.
Clemente de Alejandra
Afines del siglo segundo, y principios del tercero, floreci toda una generacin de
notabilsimos pensadores cristianos. Esto se debi en parte al reto de las herejas que hemos
discutido en el captulo anterior y, en algunos casos, de otras que mencionaremos segn sea
necesario en el curso de nuestra narracin y en parte tambin a que, gracias a la obra de
Justino y otros como l, se iba haciendo ms fcil construir puentes entre la fe cristiana y la
cultura de la poca.
Durante los primeros aos de vida de la iglesia, lo que los cristianos escriban se diriga
normalmente hacia algn problema o cuestin especfica, y por tanto se nos hace difcil
reconstruir la totalidad de su pensamiento.
Esto es cierto, por ejemplo, de las epstolas de Pablo. Por ellas sabemos que Pablo era un
escritor y pensador de mucha habilidad, y estudindolas podemos llegar a conocer mucho del
pensamiento paulino. Pero cada una de estas epstolas est escrita en circunstancias concretas, y
Pablo se dirige a esas circunstancias. Por lo tanto, las epstolas de Pablo no nos dan un cuadro
completo de toda la teologa paulina.
Sabemos, por ejemplo, lo que Pablo pensaba acerca de la resurreccin, porque en la
iglesia de Corinto haba ciertas dudas al respecto, y el apstol trat de responder a esas dudas.
Pero acerca de muchas otras cuestiones no nos es posible conocer el pensamiento de Pablo,
sencillamente porque el apstol nunca tuvo ocasin de discutirlas en sus cartas. Lo mismo es
cierto de todos los escritos cristianos del siglo primero, y de la primera mitad del segundo. Las
epstolas de Ignacio nos ofrecen preciosos panoramas de su visin del martirio. Pero fueron
escritas durante un perodo de no ms de dos semanas, y por tanto sera injusto esperar encontrar
en ellas toda una exposicin de la fe cristiana.
Pero durante la segunda mitad del siglo segundo, ante el reto de los gnsticos y de
Marcin, fue necesario que algunos cristianos trataran acerca de la totalidad de la fe cristiana. En
efecto, podra decirse que los gnsticos fueron los primeros telogos que trataron de sistematizar
toda la doctrina cristiana. En ese intento de sistematizacin, tergiversaron esa doctrina de tal
modo que los dems cristianos la vieron amenazada y se dedicaron a refutar las especulaciones
de los herejes. Dado el vasto alcance de esas especulaciones, las obras que los cristianos
escribieron contra ellas tuvieron que tener el mismo alcance, y as surgieron los primeros escritos
que nos dan una idea de la totalidad de la teologa cristiana en los primeros siglos. Estos escritos
son las obras de Ireneo de Lin, Clemente de Alejandra, Tertuliano de Cartago y Orgenes,
tambin de Alejandra.
Ireneo de Lin
Ireneo era natural de Asia Menor probablemente de Esmirna donde naci alrededor
del ao 130 y donde fue tambin discpulo del obispo Policarpo, acerca de cuyo martirio
hablamos en el captulo anterior. Durante toda su vida, Ireneo fue admirador ferviente de su
maestro Policarpo, y en sus escritos se refiere repetidamente a las enseanzas de un anciano
o presbtero cuyo nombre no menciona, pero que parece ser Policarpo. En todo caso, por

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razones que desconocemos Ireneo se traslad a Lin, en lo que hoy es Francia. All lleg a ser
presbtero de la iglesia, que le envi a Roma con una carta para el obispo de esa ciudad. Ireneo
estaba en Roma cuando tuvo lugar la persecucin en Lin y Viena que hemos discutido
anteriormente. En esa persecucin, el obispo Fotino entreg su vida como mrtir, y por tanto
cuando Ireneo regres a Lin qued a cargo de la direccin espiritual de la iglesia, que le eligi
para que fuese su obispo.
Ireneo era ante todo un pastor. Su inters no estaba en la especulacin filosfica, ni en
descubrir secretos recnditos hasta entonces desconocidos, sino en dirigir a su grey en la sana
doctrina y la vida correcta. Por lo tanto, sus escritos no intentan elevarse en altos vuelos
especulativos, sino que pretenden sencillamente refutar a los herejes e instruir a los creyentes.
Aunque Ireneo compuso otros escritos, son dos las obras suyas que se conservan: La
demostracin de la fe apostlica y La refutacin de la falsa gnosis, esta ltima mejor conocida
como Contra las herejas. En la primera de estas obras, Ireneo est tratando de instruir a su grey
sobre algunos puntos de la fe cristiana. En la segunda, est tratando de refutar a los gnsticos. En
ambas, Ireneo se limita a exponer la fe que ha recibido de sus maestros, sin tratar de adornarla
con especulaciones de su propia cosecha. Por tanto, mucho ms que cualquiera de los otros
telogos que hemos de estudiar aqu, Ireneo nos muestra lo que era la doctrina comn de la
iglesia hacia fines del siglo segundo.
De igual modo que Ireneo es ante todo pastor, l mismo concibe a Dios como un pastor.
Dios es un ser amante que crea el mundo y a la humanidad, no por necesidad ni por error
como pretendan los gnsticos sino por razn de su propio deseo de tener una creacin a la
cual amar y a la cual dirigir, como el pastor dirige la grey hacia el redil. Desde esta perspectiva,
toda la historia aparece como el proceso mediante el cual el divino pastor va dirigiendo su
creacin hacia la consumacin final.
La corona de la creacin de Dios es la criatura humana. El ser humano fue creado desde
el principio como un ser libre y por tanto responsable. Esa libertad es tal, que mediante ella
podemos conformarnos ms y ms a la voluntad y a la naturaleza, divinas, y gozar de una
comunin siempre creciente con nuestro creador. Pero, por otra parte, la criatura humana no fue
creada desde un principio en toda su perfeccin. Como pastor que es, Dios coloc a la primera
pareja en el paraso, no en un estado de perfeccin, sino como nios. Lo que esto quiere decir
es que Dios tena el propsito de que el ser humano de tal modo creciera en comunin con l que
a la larga llegara a estar aun por encima de los ngeles.
Los ngeles son seres superiores a nosotros slo provisionalmente. Cuando se cumpla en
la humanidad el propsito divino, los seres humanos estaremos por encima de los ngeles, pues
gozaremos de una comunin con Dios ms estrecha que la de ellos. La funcin de los ngeles es
semejante a la del tutor que ha de dirigir los primeros pasos de un prncipe. Aunque por el
momento el tutor est por encima del prncipe, a la larga le quedar supeditado.
Dios cre entonces a la humanidad como nios, para que fuera creciendo y acostumbrndose a
la comunin con l. Adems de los ngeles, Dios contaba con sus dos manos el Verbo y el
Espritu Santo para dirigir e instruir a la humanidad. Guiados por esas manos, los seres
humanos hemos de recibir instruccin y crecimiento, preparndonos cada vez ms para una
comunin ms y ms ntima con Dios. Esto es lo que Ireneo llama divinizacin.
El propsito ltimo de Dios es hacernos cada vez ms semejantes a l. Esto no quiere
decir que de algn modo nos disolvamos en la divinidad, ni que lleguemos a ser iguales a Dios.
Al contrario, Dios se encuentra tan por encima de nosotros que por mucho que crezcamos en
nuestra semejanza a l siempre nos quedar ms camino por andar.

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Empero uno de los ngeles, Satans, sinti celos del destino tan elevado que Dios
reservaba para la criatura humana, y por tanto tent e hizo pecar a Adn y Eva. Como resultado
del pecado, la criatura humana fue expulsada del paraso, y su crecimiento qued torcido. Por lo
tanto, la historia tal como se ha desarrollado es resultado del pecado. Pero, si bien el contenido
concreto de la historia de la humanidad es resultado del pecado, el hecho de que haya historia no
lo es. Dios siempre tuvo el propsito de que hubiera historia. El paraso no era sino el punto de
partida en los propsitos de Dios para con la humanidad.
Lo mismo puede decirse con respecto a la encarnacin de Dios en Jesucristo. La
encarnacin no es el resultado del pecado humano. Al contrario, desde un principio Dios tena el
propsito de unirse a la humanidad como lo ha hecho en Jesucristo. De hecho, el Verbo
encarnado fue el modelo que Dios utiliz al crear al ser humano segn su imagen y semejanza.
Adn y Eva fueron creados para que, tras un proceso de crecimiento e instruccin, llegaran a ser
como el Verbo que habra de encarnarse. Por razn del pecado, lo que ha sucedido es que la
encarnacin ha tomado otro propsito, y ha venido a ser tambin remedio contra el pecado y
medio para la derrota de Satans.
Aun antes de la encarnacin, y desde el momento mismo del primer pecado, Dios ha
estado dirigiendo a la humanidad hacia una comunin ms ntima con l. Por ello es que Dios
maldice a la serpiente y a la tierra, mientras que slo castiga al hombre y la mujer. En el
momento mismo de las maldiciones, Dios contina llevando a cabo sus propsitos redentores.
En esos propsitos, el pueblo de Israel juega un papel importantsimo, pues es en la
historia del pueblo escogido que las manos de Dios han continuado su obra de ir preparando a la
humanidad para la comunin con Dios. Por tanto, el Antiguo Testamento no es la revelacin de
un Dios ajeno a la fe cristiana, sino que es la historia de cmo Dios ha continuado sus propsitos
redentores aun despus del pecado de Adn y Eva.
Por fin, al llegar el momento adecuado, cuando la humanidad haba recibido la
preparacin necesaria, el Verbo se encarn en Jesucristo. Jess es el segundo Adn porque en
su vida, muerte y resurreccin se ha creado una nueva humanidad, y en todas sus acciones Jess
ha ido corrigiendo el mal que fue hecho en el primer pecado. Pero, ms que eso, Jess ha
derrotado al maligno, y nos ha hecho posible vivir en una nueva libertad. Quienes estn unidos a
l mediante el bautismo, la fe y la comunin participan de su victoria. Jesucristo es literalmente
la cabeza de la iglesia, que es su cuerpo. El cuerpo se nutre mediante la adoracin
particularmente la eucarista y de tal modo est unido a la cabeza que ya va recibiendo los
beneficios de la victoria de Cristo. En su resurreccin ha comenzado la resurreccin final, de la
que todos los que forman parte de su cuerpo sern partcipes.
Cuando llegue la consumacin final, y el Reino de Dios se establezca, esto no querr
decir que la tarea de Dios como pastor habr terminado. Al contrario, la humanidad redimida
continuar creciendo en comunin con Dios, y el proceso de divinizacin continuar por toda la
eternidad, llevndonos siempre ms cerca de Dios.
En resumen, la teologa de Ireneo consiste en una grandiosa y amplsima visin de la
historia, de tal modo que los propsitos de Dios van cumplindose a travs de ella. En esa
historia, el punto central es la encarnacin de Jesucristo, no sencillamente porque l haya venido
a enderezar la torcida carrera de la humanidad, sino tambin y sobre todo porque desde el mismo
momento de la creacin ya Dios proyectaba la encarnacin como punto culminante de su obra.
El propsito de Dios es unirse al ser humano, y esto ha ocurrido en Jesucristo de un modo
inigualable.

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Clemente de Alejandra
Muy distintos son los intereses y la teologa de Clemente de Alejandra. Al parecer,
Clemente era natural de Atenas, la ciudad que durante siglos haba sido famosa por sus filsofos.
Sus padres eran paganos; pero el joven Clemente se convirti de algn modo que desconocemos,
y se lanz entonces en bsqueda de quien pudiese ensearle ms acerca del cristianismo. Tras
viajar por buena parte del Mediterrneo, encontr en Alejandra un maestro que le satisfizo. Este
maestro era Panteno, de quien es poco lo que sabemos. Pero en todo caso Clemente permaneci
en Alejandra, y sucedi a Panteno a la muerte de su maestro. En el ao 202, a causa de la
persecucin de Septimio Severo a la que hemos de referirnos en el prximo captulo,
Clemente se vio obligado a abandonar Alejandra, y anduvo por varias regiones del Mediterrneo
oriental particularmente Siria y Asia Menor hasta su muerte, que tuvo lugar alrededor del
ao 215. Alejandra, donde Clemente recibi su formacin teolgica y donde primero ejerci su
magisterio, era el centro donde se daban cita todas las diversas doctrinas que circulaban en esa
poca, y era tambin por tanto el centro de la fiebre sincretista que hemos mencionado en
repetidas ocasiones. Acerca de esto tenemos un testimonio interesantsimo en lo que el
emperador Adriano le escribe a su cuado el cnsul Serviano acerca del Egipto, cuya capital era
Alejandra: Queridsimo Serviano, el Egipto que tanto me alababas me parece ser ligero,
vacilante y mariposeador entre los rumores de cada momento. Los que adoran a Serapis son
cristianos. Y los que se dan el ttulo de obispos de Cristo son devotos de Serapis. No hay jefe de
la sinagoga de los judos, ni samaritano, ni presbtero cristiano, que no sea tambin numerlogo,
adivino y saltimbanqui. [...] Son gente altamente sediciosa, vana e injuriosa, y su ciudad es
opulenta, rica, fecunda. En ella nadie est ocioso. Unos soplan vidrio, y otros fabrican papel, y
todos parecen ser tejedores de lino o tener algn oficio. Tienen trabajo los gotosos, los mutilados,
los ciegos, y hasta los invlidos. El nico Dios de todos ellos es el dinero, a quien adoran los
cristianos, los judos y toda clase de gente.
Por el resto de la carta de Adriano, sabemos que estaba enojado con los alejandrinos, y
por ello todo lo que haba visto en aquella ciudad le pareca mal. Hasta el hecho de que todos
estuvieran ocupados le daba ocasin para criticar la vida de los alejandrinos. Pero aun
descontando la mala voluntad del emperador, esta carta nos da la impresin de una ciudad rica,
con gran actividad comercial e intelectual, en la que por tanto se mezclaban y confundan toda
suerte de doctrinas.
Por otra parte, Adriano no menciona las verdaderas glorias de Alejandra. Adems de su
faro, que era una de las siete maravillas de la antigedad, Alejandra contaba con su famossima
biblioteca y con su Museo o templo de las musas, es decir, algo as como una universidad. All se
daban cita los ms distinguidos pensadores del momento, y por tanto Alejandra era conocida en
todo el Imperio como el centro de la vida intelectual del Mediterrneo.
Fue en esa ciudad que Clemente hall a Panteno, y form su teologa. Por tanto, no ha de
extraarnos el que su propio pensamiento muestre notables afinidades hacia el pensamiento
filosfico de su poca. Adems, Clemente no fue pastor como Ireneo, sino maestro, y maestro de
intelectuales. Por tanto, lo que l busca no es tanto exponer la fe tradicional de la iglesia, ni guiar
a todo el rebao de tal modo que evite caer en las redes de las herejas, sino ms bien ayudar a
quienes buscan las verdades ms profundas, y convencer a los intelectuales paganos de que el
cristianismo no es despus de todo la religin absurda que sus enemigos pretenden.
En su Exhortacin a los paganos, Clemente da muestras de su mtodo teolgico al apelar
a Platn y otros filsofos. Busco conocer a Dios, y no slo las obras de Dios. Quin me
ayudar en mi bsqueda? [...] Cmo entonces, oh Platn, ha de buscarse a Dios? El propsito

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de Clemente en este pasaje es mostrarles a sus lectores paganos que buena parte de las doctrinas
cristianas encuentra apoyo en las enseanzas de Platn. De ese modo los paganos podrn
acercarse al cristianismo sin creer que se trata, como decan muchos, de una religin de gentes
ignorantes y supersticiosas.
Pero la razn por la que Clemente apela a Platn no es slo la conveniencia del
argumento. Clemente est convencido de que la verdad es una sola, y que por tanto cualquier
verdad que Platn haya conocido no puede ser distinta de la verdad que se ha revelado en
Jesucristo y en las Escrituras. Segn l, la filosofa les ha sido dada a los griegos de igual modo
que la Ley les ha sido dada a los judos. Y tanto la filosofa como la Ley tienen el propsito de
llevar a la verdad ltima, que nos ha sido revelada en Jesucristo. Los filsofos son a los griegos
lo que los profetas fueron a los judos. Con los judos Dios ha establecido el pacto de la Ley; y
con los griegos, el de la filosofa.
Cmo entonces hemos de coordinar lo que nos dicen los filsofos con lo que nos dicen
las Escrituras? A simple vista, parece haber una enorme distancia entre ambos. Pero segn
Clemente un estudio cuidadoso de las Escrituras nos llevar a las mismas verdades que los
filsofos ensearon. Esto se debe a que todas las Escrituras estn escritas en alegoras o, como
dice Clemente, en parbolas. El texto sagrado tiene siempre ms de un sentido. El sentido literal
no ha de despreciarse. Pero quien se queda en l es como el nio que se contenta con beber
leche, y nunca llega a ser adulto. Ms all del sentido literal se encuentran otros sentidos que el
verdadero sabio ha de descubrir.
La relacin entre la fe y la razn es muy estrecha, pues una no puede funcionar sin la otra.
La razn siempre construye sus argumentos sobre la base de ciertos principios que ella misma no
puede demostrar, pero que acepta por fe. Para el sabio, la fe ha de ser entonces el primer
principio, el punto de partida, sobre el cual la razn ha de construir sus edificios. Pero el cristiano
que se queda en la fe, al igual que el que no va ms all del sentido literal de las Escrituras, es
como el nio de leche, que no puede crecer por falta de alimento slido.
Frente a tales personas, que se contentan con los rudimentos de la fe, se encuentra el
sabio o, como dice Clemente, el verdadero gnstico. El sabio va ms all del sentido literal de
las Escrituras, y de los rudimentos de la fe. El propio Clemente concibe entonces su propia tarea,
no como la del pastor que gua a la grey, sino como la del verdadero gnstico que dirige a
otros de iguales inclinaciones. Naturalmente, esto tiende a producir una teologa de tipo elitista, y
Clemente ha sido criticado frecuentemente por esa tendencia en su pensamiento.
En cuanto al contenido mismo de la teologa de Clemente, hemos de decir poco. Aunque
l piensa estar sencillamente interpretando las Escrituras, su exgesis alegrica le hace posible
encontrar en ellas ideas y doctrinas que vienen ms bien de la tradicin platnica. Dios es el Uno
Inefable, acerca del cual es imposible decir cosa alguna en sentido recto. Todo lo que podemos
decir de Dios consiste en negarle todo lmite. Lo dems es lenguaje metafrico, que nos resulta
til porque no tenemos otro, pero que sin embargo no describe a Dios.
Este Uno Inefable se nos da a conocer en el Verbo, que les revel a los filsofos y a los
profetas toda la verdad que supieron, y que ltimamente se ha encarnado en Jesucristo. En todo
esto, Clemente sigue a Justino, y en cierta medida al filsofo judo alejandrino Filn, a quien nos
hemos referido anteriormente. Pero su nfasis en la encarnacin del Verbo hace que su teologa
sea cristocntrica. Por otra parte, la importancia de Clemente no est en lo que haya dicho sobre
tal o cual doctrina, sino en el modo en que su pensamiento es caracterstico de todo un ambiente
y tradicin que se forjaron en la ciudad de Alejandra, y que sera de gran importancia para el
curso posterior de la teologa. Ms adelante en este captulo, al tratar acerca de Orgenes,

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veremos el contenido de esta teologa en toda su madurez, y por tanto no es necesario que nos
detengamos aqu a exponerlo. Baste decir que se trata de un tipo de teologa cuya preocupacin
fundamental consiste en construir puentes entre la fe cristiana y la cultura que la rodea. Es una
teologa construida ms para las gentes cultas que para las masas.
Tertuliano de Cartago
Todo lo contrario sucede en el caso de Tertuliano. Al parecer, Tertuliano naci en la
ciudad africana de Cartago alrededor del ao 150. Pero fue en Roma, cuando contaba unos
cuarenta aos, que se convirti al cristianismo. Algn tiempo despus regres a su ciudad natal,
donde se dedic a escribir en defensa de la fe contra los paganos, y en defensa de la ortodoxia
contra los herejes. Puesto que al parecer era abogado o al menos haba sido adiestrado en la
ciencia retrica, y en los procedimientos que usaban los abogados toda su obra lleva el sello de
una mente legal. Ms arriba (pgina 57) hemos citado su comentario acerca de la sentencia
injusta de Trajano. Al leer esas lneas, nos viene a la mente la imagen de un abogado que apela
a un tribunal superior contra la sentencia injusta de un tribunal inferior. En otro tratado, escrito
tambin contra los paganos, y que lleva por ttulo El testimonio del alma, Tertuliano coloca al
alma pagana en el banquillo del testigo y, tras interrogarla al estilo de un abogado en un juicio,
llega a la conclusin de que aun el alma pagana es por naturaleza cristiana, y que si persiste en
rechazar el cristianismo ello es por obstinacin y ceguedad.
Sin embargo, la obra en que de veras puede verse el espritu legal de Tertuliano es su
Prescripcin contra los herejes. En el lenguaje legal de la poca, el trmino prescripcin tena
al menos dos sentidos. En primer lugar, una prescripcin era un argumento legal que se
presentaba antes del caso mismo, para demostrar que el juicio no tena lugar. Si, aun antes de
comenzar a debatir lo que se pleiteaba, una de las partes poda probar que la otra no tena
derecho a presentar demanda, o que la demanda no estaba en regla, o que el tribunal no tena
jurisdiccin, se cancelaba el juicio. El otro sentido de la palabra prescripcin apareca por lo
general en la frase prescripcin de largo tiempo. Lo que esto quera decir era que si alguien
haba estado en posesin de una propiedad o de un derecho por cierto tiempo, y nadie se lo haba
disputado, esa persona quedaba en posesin legal de la propiedad o del derecho en cuestin,
aunque apareciese despus quien se lo disputara.
Tertuliano utiliza el trmino en ambos sentidos, como si se tratara de un pleito entre la
iglesia ortodoxa y los herejes. Su propsito es demostrar, no sencillamente que los herejes no
tienen razn o que estn equivocados, sino aun ms, que ni siquiera tienen derecho a entrar en
discusin con los ortodoxos. En efecto, las Escrituras son propiedad de la iglesia.
Durante varias generaciones, la iglesia las ha utilizado sin que nadie se las dispute. Aun
cuando no fueran originalmente su propiedad, ya de hecho lo son. Por tanto, los herejes no tienen
derecho alguno a utilizarlas. Los herejes han llegado a ltima hora y pretenden cambiar lo que
por su origen y por prescripcin de largo tiempo pertenece a la iglesia. Que las Escrituras son
propiedad de la iglesia, puede mostrarse fcilmente con slo mirar a las iglesias apostlicas,
donde esas Escrituras han sido ledas e interpretadas de igual manera desde tiempos de los
apstoles. Roma, por ejemplo, puede mostrar una lnea ininterrumpida de obispos que se remonta
hasta los apstoles Pedro y Pablo. Y lo mismo puede decirse de Antioquia y de varias otras
iglesias. Todas estas iglesias apostlicas concuerdan en su uso e interpretacin de las Escrituras,
segn han venido hacindolo desde sus principios. Adems, por sus propios orgenes los escritos
de los apstoles son propiedad de esas iglesias, pues fue a ellas que los apstoles se los legaron.
Todo esto quiere decir que, si las Escrituras son propiedad de la iglesia, los herejes no tienen

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derecho a discutir con los ortodoxos sobre la base de las Escrituras. Aqu aparece la
prescripcin, en el otro sentido. Si los herejes no tienen derecho a interpretar las Escrituras,
toda discusin con ellos acerca de esa interpretacin est de ms. La iglesia, duea de las
Escrituras, es la nica que tiene derecho a utilizarlas y emplearlas.
Este argumento contra los herejes, utilizado por primera vez por Tertuliano, ha sido
empleado repetidamente en ocasiones posteriores contra toda clase de disidentes. Por cierto, fue
uno de los principales argumentos utilizados por los catlicos contra los protestantes a partir del
siglo XVI. En el caso de Tertuliano, sin embargo, debemos notar que la razn ltima por la que
la iglesia tiene derecho a las Escrituras es que puede mostrar una uniformidad, no slo de
sucesin formal, sino tambin de doctrina, a travs de todas las generaciones a partir de los
apstoles. Esto era precisamente lo que se discuta en el siglo XVI, pues los protestantes decan
que la iglesia catlica se haba apartado de su propia doctrina inicial.
Pero el espritu legalista de Tertuliano va mucho ms all de estos argumentos. En efecto,
Tertuliano piensa que la promesa bblica en el sentido de que quien busca ha de hallar quiere
decir que, una vez que uno ha encontrado la fe cristiana, toda bsqueda ha de cesar. Para el
cristiano, entonces, toda bsqueda es una falta de fe.
Has de buscar hasta que encuentres, y una vez que lo hayas encontrado, has de creer. A
partir de entonces, todo lo que tienes que hacer es guardar lo que has credo. Y adems has de
creer que nada ms hay que haya de ser credo, ni nada ms que haya de buscarse. (Prescripcin,
9.)
Esto quiere decir que basta con la regla de fe de la iglesia, y que toda otra bsqueda es
peligrosa. Naturalmente, Tertuliano s permite que los cristianos traten de aprender ms acerca
de esa regla de fe. Pero todo lo que se salga de ella, o lo que venga de otras fuentes, ha de
rechazarse. Esto es particularmente cierto de la filosofa pagana, ante la cual Tertuliano toma una
posicin radicalmente opuesta a la de Clemente. Ms arriba (pgina 72) hemos citado sus
palabras contrastando a Atenas con Jerusaln. La misma actitud prevalece en su opinin acerca
de la dialctica, es decir, del mtodo de la filosofa.
Miserable Aristteles, quien les ha dado la dialctica! Les dio el arte de construir para
derribar, un arte de sentencias resbalosas y de argumentos crudos, [...] que sirve para rechazarlo
todo, y que en fin de cuentas no trata de nada (Prescripcin, 7).
En resumen, Tertuliano se opone a toda especulacin. Hablar por ejemplo, de lo que Dios
puede hacer sobre la base de su omnipotencia, es perder el tiempo y arriesgarse a caer en el error.
Lo que hemos de preguntarnos es, no qu podra Dios hacer, sino qu es lo que en efecto Dios ha
hecho. Esto es lo que ensea la iglesia. Esto es lo que se encuentra en las Escrituras. Lo dems es
curiosidad ociosa y por dems peligrosa.
Pero esto no implica que Tertuliano no sea capaz de utilizar argumentos lgicos contra
sus adversarios. Al contrario, la lgica de Tertuliano es a menudo aplastante, como hemos visto
en el caso de la Prescripcin. Pero el vigor de sus argumentos se encuentra, mas que en su lgica,
en su habilidad retrica, que llega hasta el sarcasmo. A Marcin, por ejemplo, Tertuliano le dice
que el Dios de la iglesia ha creado todo este mundo con sus maravillas, y entonces reta a su
contrincante a que le muestre siquiera un triste vegetal hecho por su dios. Y luego le pregunta
sarcsticamente en qu se ocupaba su dios antes de revelarse hace unos pocos aos. Es que no
amaba a la humanidad hasta ltima hora? De este modo, mediante una inigualable combinacin
de irona mordaz con una lgica inflexible, Tertuliano se convirti en el azote de los herejes y
campen de la ortodoxia.
Y sin embargo, alrededor del ao 207 aquel rudo enemigo de los herejes, aquel tenaz

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defensor de la autoridad de la iglesia, se uni al movimiento montanista, que el resto de los


cristianos consideraba hertico. Ese paso dado por Tertuliano es uno de los misterios insolubles
de la historia de la iglesia, pues sus propios escritos y los dems documentos de la poca nos
dicen poco acerca de sus motivaciones. Por tanto, es imposible decir a ciencia cierta por qu
Tertuliano se hizo montanista. Pero s podemos, mediante el estudio del montanismo y del
carcter de Tertuliano, ver algo de la afinidad que exista entre ambos.
El montanismo recibe ese nombre de su fundador, Montano, quien haba sido sacerdote
pagano hasta su conversin alrededor del ao 155. Algn tiempo despus, Montano comenz a
profetizar, diciendo que haba sido posedo por el Espritu Santo. Pronto se le unieron dos
mujeres, Priscila y Maximila. Esto en s no era nuevo, pues en esa poca todava continuaba la
prctica de permitirles a quienes reciba ese don que profetizaran en las iglesias. Lo que s se
acostumbraba y se haba acostumbrado desde el principio era asegurarse de que lo que tales
profetas decan concordaba con la doctrina cristiana. En el caso de Montano y sus seguidores,
pronto las autoridades eclesisticas comenzaron a tener dudas, pues los montanistas decan que
con ellos haba comenzado una nueva era. De igual modo que en Jesucristo se haba iniciado una
nueva edad, ahora estaba sucediendo lo mismo con la ddiva del Espritu Santo a los
montanistas. Esa nueva edad se caracterizaba por una vida moral ms rigurosa, de igual modo
que el Sermn del Monte haba enseado una doctrina ms rigurosa que el Antiguo Testamento.
La razn por la que el resto de la iglesia se opuso a la predicacin de los montanistas no
fue su nfasis en las profecas, sino lo que pretendan en el sentido de que ahora comenzaba una
nueva era, el fin de la historia. Segn el Nuevo Testamento, los ltimos tiempos comenzaron con
el advenimiento y resurreccin de Jesucristo, y con la ddiva del Espritu Santo. Con el correr de
los aos, esto se fue olvidando, hasta el punto que a nosotros hoy se nos hace difcil concebirlo
as. Pero en el siglo segundo la iglesia segua afirmando que el fin haba comenzado en
Jesucristo. Por lo tanto, afirmar, como lo hacan los montanistas, que el fin haba comenzado
ahora, con la ddiva del Espritu a Montano y los suyos, era disminuir la importancia de los
acontecimientos del Nuevo Testamento y pretender que el evangelio no era sino una etapa ms
en la historia de la salvacin. Tales doctrinas la iglesia no poda aceptar.
Tertuliano, sin embargo, parece haberse sentido atrado por el rigorismo de los
montanistas. Su mente legalista exiga un orden perfecto, en el que todo se hiciera como era
debido. En la iglesia, a pesar de todos sus esfuerzos por cumplir la voluntad de Dios, haba
demasiadas imperfecciones que no cuadraban con el legalismo de Tertuliano. El nico modo de
explicar esas imperfecciones, y de sobreponerse a ellas, consista en creer que la iglesia era slo
una etapa intermedia, y que ahora haba comenzado una nueva era del Espritu, en la que todas
esas imperfecciones quedaran detrs. Naturalmente, tales esperanzas resultan frustradas, y el
hecho es que hacia el fin de sus das Tertuliano parece haber fundado la secta de los
tertulianistas, probablemente un grupo de personas que crean que aun los montanistas se
haban vuelto demasiado flexibles. En todo caso, el fenmeno que vemos en Tertuliano aparece
repetidamente en la historia de la iglesia en dos sentidos: primero, una y otra vez veremos el
conflicto entre quienes insisten en que la iglesia ha de ser una comunidad absolutamente pura, y
quienes responden que ha de ser ante todo una comunidad de amor, en la que todos hallen
aceptacin; segundo, repetidamente veremos que existe una relacin paradjica entre la
bsqueda de la libertad del Espritu y la insistencia en el rigor de la ley. Tertuliano es ejemplo
caracterstico de todo esto.
An despus de hacerse montanista, Tertuliano no dej de atacar a quienes a su parecer
torcan la fe cristiana. Varias de sus obras del perodo montanista han sido de gran importancia

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en el desarrollo posterior de la teologa. Y ninguna lo ha sido tanto como su tratado Contra


Prxeas.
Lo que sabemos acerca de la persona de Prxeas es poco o nada. Algunos eruditos
piensan que nunca hubo tal persona, y que Prxeas es sencillamente el obispo de Roma,
Calixto, a quien por alguna razn Tertuliano no quiere nombrar. En todo caso, resulta claro que
el tal Prxeas haba llegado a tener cierto poder en la iglesia de Roma, y que all haba utilizado
ese poder para oponerse al montanismo y para proponer su propia interpretacin acerca de las
relaciones entre el Padre, el Hijo y el Espritu Santo. Segn Praxeas, el Padre, el Hijo y el
Espritu Santo eran tres modos en los que Dios se manifestaba, de manera que Dios unas veces
era Padre, otras Hijo y otras Espritu. Esta es la doctrina que recibe el nombre de
patripasionismo. Segn ella el Padre sufri la pasin, pues el Hijo es el Padre. Tertuliano
comienza su tratado Contra Prxeas con su mordacidad caracterstica:
Praxeas sirvi al diablo en Roma de dos modos: expulsando la profeca e introduciendo la
hereja, echando al Espritu y crucificando al Padre (Contra Praxeas. 1).
Pero pronto Tertuliano deja este tono para proponer su propia formula acerca del modo en
que ha de entenderse la relacin entre el Padre, el Hijo y el Espritu Santo. Esa frmula es que
hay en Dios una sustancia y tres personas. La importancia de esto es enorme, puesto que
Tertuliano fue la primera persona en referirse a la Trinidad mediante el uso de esta frmula, que
despus llegara a ser generalmente aceptada. Esto no quiere decir, naturalmente, que Tertuliano
inventara la doctrina de la Trinidad, pero s que fue l quien cre el vocabulario que a la larga
se hizo comn.
De igual modo, y tambin en respuesta a otras opiniones de Prxeas, Tertuliano dijo que
hay en Cristo una persona y dos substancias o naturalezas: la divina y la humana. Tambin
esta frmula, utilizada por primera vez por Tertuliano, vino a ser la frmula generalmente
aceptada para expresar la relacin entre la divinidad y la humanidad en Jesucristo.
Por todas estas razones, Tertuliano es un personaje nico en la historia de la iglesia.
Ardiente defensor de la ortodoxia frente a toda clase de herejas, termin por unirse a uno de los
movimientos que el resto de la iglesia consideraba hertico. Y, an despus de hereje, sigui
produciendo obras y frmulas teolgicas que seran de gran importancia en el curso futuro de la
iglesia. Adems, fue l el primer telogo cristiano que escribi en lengua latina, que era la lengua
comn en la mitad occidental del Imperio, y por tanto su pensamiento influy notablemente
sobre toda la teologa occidental.
Orgenes de Alejandra
El ms distinguido discpulo de Clemente de Alejandra, y el ltimo de los cuatro grandes
maestros de la iglesia que discutiremos en este captulo, es Orgenes. A diferencia de su maestro
Clemente, Orgenes era hijo de padres cristianos. Durante la persecucin de Septimio Severo
la misma que oblig a Clemente a abandonar Alejandra, el padre de Orgenes fue hecho
prisionero y sufri el martirio. Orgenes, que a la sazn era todava un jovenzuelo, quiso unirse a
su padre en la crcel para sufrir el martirio junto a l. Pero su madre le escondi sus ropas y
Orgenes se vio obligado a permanecer en casa, donde le dedic a su padre un tratado en el que le
exhortaba a ser fiel hasta la muerte.
Poco tiempo despus de estos acontecimientos, Demetrio, el obispo de Alejandra, puso
sobre los hombros de Orgenes, que apenas contaba dieciocho aos de edad, la tarea de preparar
a los candidatos al bautismo: los catecmenos. Esta era una gran responsabilidad, y el joven
Orgenes, que sin lugar a dudas era un genio excepcional, lleg a ser famoso como maestro de la

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fe cristiana. Tras algunos aos de ensear a los catecmenos, Orgenes se vio en la necesidad de
dedicarse a discpulos ms adelantados, pues muchas gentes cultas venan a pedir su instruccin.
Entonces dej la enseanza de los catecmenos en manos de algunos de sus discpulos, y se
dedic por entero a la labor docente en una escuela cristiana al estilo de la que haban tenido
anteriormente los grandes filsofos paganos. A esa escuela venan a escucharle, no slo
cristianos de diversas partes del Imperio, sino tambin paganos como la madre del emperador y
el gobernador de Arabia.
Por diversas razones, entre las cuales no faltaron los celos, hubo conflictos entre Orgenes
y el obispo de Alejandra. El resultado de esos conflictos fue que Orgenes se vio obligado a
abandonar Alejandra e ir a vivir en Cesarea, donde continu dedicndose al estudio y la
enseanza por veinte aos ms. Por fin, en tiempos de la persecucin de Decio, Orgenes tuvo
ocasin de mostrar la firmeza de su fe. Dado el carcter de esa persecucin, Orgenes no fue
muerto, sino torturado hasta tal punto que, puesto en libertad, muri al poco tiempo. Muri en la
ciudad de Tiro cuando tena unos setenta aos de edad.
La obra literaria de Orgenes fue inmensa. Puesto que sus conocimientos bblicos eran
enormes y estaba consciente de que el texto de las Escrituras contena ligeras variantes, compuso
la Hexapla. Esta era una coleccin, en seis columnas, del Antiguo Testamento en diversas
formas: el texto hebreo, una transliteracin en letras griegas de ese mismo texto de modo que
el lector que desconoca el hebreo pudiera conocer el sonido del hebreo, sobre la base del
griego y cuatro versiones distintas al griego. Adems, se dedic a comparar los diversos textos
del Antiguo Testamento, y produjo toda una serie de smbolos para designar variantes, omisiones
y aadiduras. Adems, Orgenes compuso comentarios y sermones sobre buena parte del texto
bblico. Y a esto han de aadirse su apologa Contra Celso, que ya hemos citado, y su gran obra
sistemtica, De los primeros principios, ms conocida como De principiis. El modo en que
Orgenes pudo escribir tantas obras nos da idea de su genio, pues buena parte de su produccin
literaria fue dictada directamente a algn discpulo o escriba. Y hasta se nos cuenta que en
algunas ocasiones lleg a dictar obras diferentes a siete amanuenses simultneamente.
La teologa de Orgenes sigue un espritu muy parecido al de su maestro Clemente. Se
trata de un intento de relacionar la fe cristiana con la filosofa que estaba en boga en Alejandra
en esa poca. Esa filosofa era lo que los historiadores llaman el neoplatonicismo. Pero
Orgenes est mucho ms consciente que Clemente de la necesidad de asegurarse que ese inters
filosfico no le lleve a negar alguna de las doctrinas fundamentales del cristianismo. Segn l,
nada que difiera de la tradicin de los apstoles y de la iglesia ha de aceptarse como verdadero
(De principiis, prefacio, 2). Esa tradicin incluye ante todo la doctrina segn la cual hay un solo
Dios, creador y ordenador del universo, y por tanto las especulaciones gnsticas que pretenden
que otro ha creado este mundo han de ser rechazadas. En segundo lugar, la doctrina apostlica
nos ensea que Jesucristo es el Hijo de Dios, nacido antes que todas las criaturas, y que se ha
encarnado de tal modo que, al mismo tiempo que se hizo hombre, sigui siendo Dios. Sobre el
Espritu Santo, segn Orgenes, la tradicin apostlica no est del todo clara, excepto en el
sentido de que su gloria es la misma del Padre y del Hijo. Por ltimo, esa tradicin afirma que el
alma ha de recibir recompensa o castigo segn su vida en este mundo, y que al final habr una
resurreccin del cuerpo, que se levantar incorruptible.
Una vez afirmado esto, sin embargo, Orgenes se siente libre para alzarse en altos vuelos
especulativos. Por ejemplo, puesto que la tradicin de los apstoles y de la iglesia no nos da
detalles acerca del modo en que el mundo fue creado, Orgenes se lanza a investigar esta
cuestin. En los primeros captulos del Gnesis hay dos historias de la creacin, hecho ste que

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conocan los sabios judos aun antes de tiempos de Orgenes, y que ha de resultar claro a
quienquiera que lea esos captulos con detenimiento. En una de esas historias, la primera, se nos
dice que el ser humano fue creado a imagen y semejanza de Dios, y que varn y hembra lo
cre.
En la segunda, se nos dice que Dios hizo primero a Adn, de cuya costilla form despus
a Eva. En la primera historia, el verbo griego que se utiliza para la accin de Dios corresponde a
nuestro verbo crear, mientras que el que aparece en la segunda corresponde a nuestro
plasmar. Cmo explicar estas diversidades? Naturalmente, Orgenes no puede recurrir, como
lo hacen los eruditos modernos, a la explicacin segn la cual lo que tenemos aqu es la
conjuncin de dos tradiciones distintas. Segn l, si hay dos historias de la creacin esto ha de
ser porque hubo dos creaciones.
La primera creacin, segn Orgenes, fue puramente espiritual. Los seres que Dios hizo
eran espritus carentes de cuerpo. Es por esto que el texto dice que eran varn y hembra, es
decir, sin distinciones sexuales. Tambin es por ello que se utiliza el verbo crear ms bien que
plasmar.
El propsito de Dios era que los espritus que haba creado se dedicaran a su
contemplacin. Pero algunos de ellos apartaron la vista del Creador, y por ello cayeron. Fue
entonces que Dios produjo la segunda creacin. Esta creacin es material, y ha sido puesta como
refugio u hogar provisional para los espritus cados. De esos espritus, los que cayeron ms bajo
se han vuelto demonios, y los dems se han vuelto seres humanos. Fue para estos seres humanos
que Dios cre los cuerpos que ahora poseemos, de los cuales se dice que los plasm del polvo
de la tierra, y que unos son varones y otros hembras.
Naturalmente, esto quiere decir que todos los seres humanos existamos antes de nacer en
este mundo, y que la razn por la cual estamos aqu es que pecamos en esa existencia anterior y
puramente espiritual. Resulta interesante notar que, aunque Orgenes cree derivar sus ideas del
texto bblico, en realidad se derivan de Platn, quien haba enseado que las almas se hallan en
este mundo porque han cado del mundo superior de las puras ideas. En este mundo, el diablo y
sus demonios nos tienen sujetos, y Jesucristo ha venido por tanto para destruir el poder del diablo
y para mostrarnos el camino que hemos de seguir en nuestro regreso al mundo espiritual. Pero,
segn Orgenes, puesto que en fin de cuentas el diablo es tambin un espritu como el nuestro, y
puesto que Dios es amor, al fin hasta el diablo se salvar, y toda la creacin regresar a su estado
inicial, cuando todo era espritu. Sin embargo, los espritus seguirn siendo libres, y por tanto
nada impide que haya una nueva cada, un nuevo mundo material, y una nueva historia, y que
por tanto el ciclo de cada-restauracin-cada contine para siempre.
Al tratar de juzgar todo esto, lo primero que tenemos que hacer es rendir tributo a la
amplitud de horizontes que Orgenes trata de abarcar. Esto es lo que le ha ganado admiradores en
diversas generaciones. Adems, hemos de recordar que Orgenes propone todo esto, no como la
verdad que ha de ser aceptada por todos, ni como algo que ha de sustituir o de superar a las
doctrinas de la iglesia, sino como sus propias especulaciones, que nunca han de tener la misma
autoridad de la tradicin apostlica.
Pero, una vez dicho esto, es necesario sealar que en muchos puntos Orgenes parece ser
ms platnico que cristiano. As, por ejemplo, Orgenes niega la doctrina de los gnsticos y de
Marcin segn la cual este mundo ha sido creado por un ser inferior. Pero en fin de cuentas llega
a la conclusin de que la existencia del mundo material es el resultado del pecado, y que los
propsitos iniciales de Dios no incluan la existencia de este mundo ni de la historia. En esto,
Orgenes contrasta con Ireneo, para quien la historia era parte fundamental del plan de Dios. Y

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en lo que se refiere a la preexistencia de las almas y el ciclo eterno de cadas y restauraciones, no


cabe duda de que Orgenes se aparta de lo que ha sido siempre la doctrina de la iglesia.
Conclusin general
En este captulo hemos visto tres tendencias teolgicas distintas. Ireneo es el defensor de
la doctrina tradicional de la iglesia, el pastor que se preocupa porque la sana doctrina prevalezca
en su iglesia. Tertuliano es tambin defensor de la doctrina tradicional; pero su propio legalismo
en esa defensa le lleva a la larga a romper con la misma iglesia que pretenda defender. Clemente
y Orgenes son ms pensadores que pastores y, aunque se ocupan de defender la fe frente a los
paganos, su verdadera preocupacin est en descubrir los secretos ms elevados de Dios y de su
creacin. De los tres, es probablemente Ireneo quien ms se acerca al espritu original del
evangelio. Desafortunadamente, con el correr de los siglos la teologa de Ireneo qued
relativamente olvidada, mientras que el influjo de los otros dos tipos de teologa se hizo sentir
cada vez ms. Empero la exposicin del modo en que esto tuvo lugar, y de sus implicaciones
para nuestro modo de entender la fe cristiana, cae fuera del mbito de esta historia, y deber
quedar reservada para un ensayo que proyectamos publicar en el futuro cercano.

***

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La persecucin en el Siglo Tercero


10
La presente confesin de fe ante las autoridades ha sido tanto ms ilustre y honrosa por cuanto el
sufrimiento fue mayor. La lucha arreci, y se acrecent la gloria de los que luchaban.
Cipriano de Cartago
Hacia fines del siglo segundo, la iglesia haba gozado de un perodo de relativa paz. El
Imperio, envuelto en guerras civiles al mismo tiempo que trataba de defender sus fronteras frente
al empuje de los pueblos germnicos, no les haba prestado demasiada atencin a los cristianos.
Adems, todava segua en vigor el viejo principio promulgado por Trajano, en el sentido de que
los cristianos deban ser castigados si se les delataba y se negaban a ofrecerles sacrificio a los
dioses, pero que no deba buscrseles activamente.
En el siglo tercero, sin embargo, la situacin cambi. A travs de todo el siglo continu
vigente la legislacin de Trajano, y por tanto de vez en cuando, en uno u otro lugar, hubo
martirios ms o menos aislados. Pero adems de esto hubo dos polticas nuevas, una promulgada
por Septimio Severo y otra por Decio, que afectaron profundamente la vida de la iglesia.
La persecucin bajo Septimio Severo
A principios del siglo tercero, reinaba en Roma el emperador , quien haba logrado
consolidar su poder y poner as fin a un perodo de luchas internas que haban debilitado al
Imperio. Empero gobernar en tales circunstancias no era tarea fcil. La amenaza de los pueblos
brbaros allende el Danubio y el Rin era constante. Dentro del Imperio haba grupos
disidentes, y exista siempre el peligro de que alguna legin se rebelara y nombrara su propio
emperador, iniciando as una nueva guerra civil. En medio de tal situacin, Septimio
SeveroSeptimio Severo decidi seguir una poltica religiosa de carcter sincretista. Su propsito
era unir a todos sus sbditos bajo el culto al Sol invicto, en el cual se fundiran todas las
religiones de la poca, as como las enseanzas de diversos filsofos.
Pero tal poltica confliga con la obstinacin de los dos grupos religiosos que se negaban
doblegarse ante el sincretismo: los judos y los cristianos. Por ello, Septimio Severo se propuso
detener el avance de estas dos religiones, y con ese propsito prohibi, bajo pena de muerte, toda
conversin al judasmo o al cristianismo. Al mismo tiempo, la antigua legislacin segua vigente,
de modo que a los cristianos que fueran acusados y que se negaran a ofrecerles sacrificio a los
dioses se les condenara tambin.
El resultado de todo esto fue un recrudecimiento de la persecucin al estilo del siglo
anterior, y a la vez una persecucin ms intensa dirigida contra los nuevos conversos y sus
maestros. Por lo tanto, el ao 202, fecha del edicto de Septimio Severo, marca un nuevo hito en
la historia de las persecuciones. Segn una tradicin, fue en ese ao que Ireneo sufri el martirio.
Tambin hemos sealado anteriormente que el padre de Orgenes, Lenidas, se contaba entre un
grupo de mrtires alejandrinos de la misma fecha. Puesto que el peligro era mayor para los
maestros del cristianismo, y puesto que Clemente llevaba unos veinte aos enseando en
Alejandra, y se haba hecho famoso, Clemente tuvo que huir y refugiarse en la regin de
Capadocia, donde era menos conocido.
El ms famoso de los martirios de esa poca es el de Perpetua y Felicidad, que tuvo lugar
alrededor del ao 203. Es posible que Perpetua y sus compaeros hayan sido montanistas, y que
el autor que nos ha dejado el testimonio de su martirio haya sido Tertuliano. Pero en todo caso lo

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que ms nos interesa aqu es el hecho de que los mrtires son cinco catecmenos, es decir, cinco
personas que se preparaban para recibir el bautismo. Esto concuerda con lo que hemos dicho ms
arriba acerca del edicto de Septimio Severo. El crimen de que se acusaba a estos cinco jvenes,
varios de ellos adolescentes, no era slo el hecho de ser cristianos, sino tambin el hecho de
haberse convertido recientemente, desobedeciendo as el decreto imperial.
La herona del Martirio de santas Perpetua y Felicidad es Perpetua, una mujer joven de
buena posicin social que amamantaba an a su hijo recin nacido. La acompaaban los esclavos
Felicidad y Revocato, y otros dos jvenes acerca de cuyo trasfondo no se nos informa, y cuyos
nombres eran Saturnino y Secndulo. Buena parte del Martirio est puesta en labios de Perpetua,
y es muy posible que reproduzca sus propias palabras.
En todo caso, cuando Perpetua y sus compaeros fueron arrestados y el padre de Perpetua
trat de convencerla de que abandonara su fe y salvara as su vida, ella le respondi que, de igual
modo que cada cosa tiene su nombre y es intil tratar de cambirselo, ella tena el nombre de
cristiana, y no poda cambirselo. El proceso de Perpetua y sus compaeros fue largo, al parecer
porque las autoridades queran hacer todo lo posible por incitarles a abandonar su fe. Felicidad,
que estaba encinta cuando fue arrestada, tema que por razn de su embarazo le perdonaran la
vida, o al menos pospusieran su martirio, y que no podra entonces sufrir juntamente con sus
compaeros. Pero, segn el Martirio, sus oraciones fueron contestadas, y al octavo mes de
embarazo dio a luz una nia, que inmediatamente fue adoptada por otra hermana en la fe.
Cuando la vean quejarse de los dolores del parto, sus carceleros le preguntaban cmo esperaba
tener el valor necesario para enfrentarse a las fieras. La respuesta de Felicidad es caracterstica
del modo en que muchos de aquellos cristianos de los primeros siglos se enfrentaban al martirio:
Ahora mis sufrimientos son slo mos. Mas cuando tenga que enfrentarme a las bestias habr
otro que vivir en m, y sufrir por m, puesto que yo estar sufriendo por l.
Los mrtires varones fueron por fin lanzados a las fieras, y Saturnino y Revocato
murieron rpidamente, pero a Secndulo ninguna fiera quiso atacarle. El jabal que le soltaron,
en lugar de atacarle a l, hiri de muerte a uno de los soldados. Cuando le ataron para que un oso
le atacara, el oso se neg a salir de su escondite. Por fin, el propio Secndulo le anunci a su
carcelero que un leopardo le matara de una sola dentellada, y as fue.
En cuanto a Perpetua y Felicidad, les anunciaron que les tenan preparada una vaca
furiosa para que las corneara. Cuando Perpetua fue corneada y lanzada en alto, sencillamente se
ci mas estrechamente su vestido deshecho sobre sus carnes expuestas, y pidi que le
permitieran recoger su cabellera, porque la cabellera suelta como se la haban dejado era seal de
duelo, y para ella ste era un momento feliz. Luego fue a donde yaca Felicidad, tambin herida
por la vaca, levant a su compaera, y pregunt en voz alta que sorprendi a todos: Dnde est
la famosa vaca? Por fin, desgarradas y sangrantes, las mrtires se reunieron en el centro del
anfiteatro, donde se despidieron con el sculo de paz y se dispusieron a morir a espada. Cuando
le toc el turno a Perpetua, su verdugo temblaba y no acertaba a herirle de muerte, y ella le tom
la mano y se la dirigi para que la hiriera en la garganta. Al llegar a este punto, el Martirio
comenta: Quiz el demonio la tema tanto, que no se atreva a matarla sin que ella lo quisiera.
Poco despus, por razones que no estn del todo claras, la persecucin amain. Siempre sigui
habiendo algunos mrtires en diversas partes del Imperio, pero no en la medida en que los hubo
en los aos 202 y 203. El emperador Caracalla, que sucedi a Septimio Severo en el ao 211,
trat de ganarse el apoyo de la poblacin extendiendo la ciudadana romana a todos sus sbditos
libres los que no eran esclavos. Como parte de su poltica de congraciarse con el pueblo,
revivi la persecucin pero slo por breve tiempo y mayormente en el norte de frica.

62

Sus sucesores Eliogbalo (218222) y Alejandro Severo (222235) siguieron una poltica
sincretista semejante a la de Septimio Severo; pero, a diferencia de este ltimo, no trataron de
obligar a judos y cristianos a seguir ese sincretismo. Se cuenta que Alejandro Severo tena en su
altar imgenes de Cristo y Abraham, adems de varios dioses. Su madre, Julia Mamea, fue a
escuchar las enseanzas de Orgenes.
Por un breve perodo, bajo el gobierno de Mximo, se desat la persecucin en Roma, y
tanto el obispo Ponciano como su rival Hiplito fueron exiliados y enviados a trabajar en las
minas. Pero pronto esa breve persecucin pas, y la iglesia goz de relativa paz. De hecho, del
emperador Felipe el Arabe, que rein del ao 244 al 249, llegaron a circular rumores en el
sentido de que era cristiano.
En resumen, durante casi medio siglo las persecuciones cesaron casi por completo, al
tiempo que el nmero de conversos al cristianismo creca sorprendentemente. Para esta nueva
generacin de cristianos, la mayora de los mrtires eran personas que haban vivido en una edad
pasada, y a quienes se les deba gran veneracin, pero cuya situacin difcilmente se repetira.
Cada da haba ms cristianos entre las clases pudientes del Imperio, y ya eran pocos los que
crean las viejas fbulas acerca de los crmenes indecibles de los cristianos. La persecucin haba
venido a ser una memoria del pasado, a la vez amarga y dolorosa. Entonces se desat la
tormenta.
La persecucin bajo Decio
En el ao 249 Decio se ci la prpura imperial. Aun cuando los historiadores cristianos
le han caracterizado como un personaje cruel, Decio era sencillamente un romano de corte
antiguo, y un hombre dispuesto a restaurar la vieja gloria de Roma. Por diversas razones, esa
gloria pareca estar perdiendo su lustre. Los brbaros allende las fronteras se mostraban cada vez
ms inquietos y ms atrevidos en sus incursiones dentro de los dominios del Imperio. La
economa del Imperio se encontraba en crisis. Y las viejas tradiciones caan cada vez en mayor
desuso.
Para un romano tradicional, resultaba claro que una de las razones por las que todo esto
suceda era que el pueblo haba abandonado el culto de sus dioses. Cuando todos adoraban a los
dioses, las cosas parecan marchar mucho mejor, y la gloria y el podero de Roma eran cada vez
mayores. En consecuencia, cabra pensar que lo que estaba sucediendo era que, puesto que Roma
les estaba retirando su culto, los dioses a su vez le estaban retirando su favor al viejo Imperio. En
ese caso, una de las medidas que se imponan en el intento de restaurar la vieja gloria de Roma
era la restauracin de los viejos cultos. Si todos los sbditos del Imperio volvan a adorar a los
dioses, posiblemente los dioses volveran a favorecer al Imperio.
Esta fue la principal razn de la poltica religiosa de Decio. No se trataba ya de los viejos
rumores acerca de las prcticas nefandas de los cristianos, ni de la necesidad de castigar su
obstinacin, sino que se trataba mas bien de una campaa religiosa que buscaba la restauracin
de los viejos cultos. En ltimo anlisis, lo que estaba en juego era la supervivencia de la vieja
Roma de los Csares, con sus glorias y sus dioses. Todo lo que se opusiera a esto sera visto
como falta de patriotismo y alta traicin.
Dada la razn de la poltica de Decio, la persecucin que este emperador desat tuvo
caractersticas muy distintas de las anteriores. El propsito del emperador no era crear mrtires,
sino apostatas. Casi cincuenta aos antes, Tertuliano haba dicho que la sangre de los mrtires
era semilla, pues mientras ms se le derramaba ms cristianos haba. Las muertes ejemplares de
los mrtires de los primeros aos no podan sino conmover a quienes las presenciaban, y por

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tanto a la larga favorecan la diseminacin del cristianismo. Si, por otra parte, se lograba que
algn cristiano, ante la amenaza de muerte o el dolor de la tortura, renunciase de su fe, ello
constituira una victoria en la poltica imperial de restaurar el paganismo.
Aunque el edicto de Decio que inici la persecucin no se ha conservado, resulta claro
que lo que Decio orden no fue que se destruyera a los cristianos, sino que era necesario volver
al culto de los viejos dioses. Por mandato imperial, todos tenan que sacrificar ante los dioses y
que quemar incienso ante la estatua del emperador. Quienes as lo hicieran, obtendran un
certificado como prueba de ello. Y quienes carecieran de tal certificado seran tratados como
criminales que haban desobedecido el mandato imperial.
Como era de suponerse, este mandato imperial tom a los cristianos por sorpresa. Las
generaciones que se haban formado bajo el peligro constante de la persecucin haban pasado, y
las nuevas generaciones no estaban listas a enfrentarse al martirio. Algunos corrieron a obedecer
el edicto imperial tan pronto como supieron de l. Otros permanecieron firmes por algn tiempo,
pero cuando fueron llevados ante los tribunales ofrecieron sacrificio ante los dioses. Otros, quiz
ms astutos, se valieron de artimaas y del poder del oro para obtener certificados falsos sin
haber sacrificado nada. Otros, en fin, permanecieron firmes, y se dispusieron a afrontar las
torturas ms crueles que sus verdugos pudieran imponerles.
Puesto que el propsito de Decio era obligar a las gentes a sacrificar, fueron
relativamente pocos los que murieron durante esta persecucin. Lo que se haca era ms bien
detener a los cristianos y, mediante una combinacin de promesas, amenazas y torturas, hacer
todo lo posible para obligarles a abjurar de su fe. Fue bajo tales circunstancias que Orgenes
sufri las torturas que hemos mencionado en el captulo anterior, y que a la postre causaron su
muerte. Y el caso de Orgenes se repiti centenares de veces en todas partes del Imperio. Ya no
se trataba de una persecucin espordica y local, sino ms bien sistemtica y universal, como lo
muestra el hecho de que se han conservado certificados comprobando sacrificios ofrecidos en los
lugares ms recnditos del Imperio.
Todo esto dio origen a una nueva dignidad en la iglesia, la de los confesores. Hasta
entonces, quienes eran llevados ante los tribunales y permanecan firmes en su fe terminaban su
vida en el martirio. Los que sacrificaban ante los dioses eran apostatas. Pero ahora, con la nueva
situacin creada por el edicto de Decio, apareci un grupo de aquellos que permanecan firmes
en la fe, pero cuya firmeza no llevaba a la corona del martirio. A estas personas que haban
confesado la fe en medio de las torturas se les dio el titulo de confesores.
La persecucin de Decio no dur mucho. En el ao 251 Galo sucedi a Decio, y la
persecucin disminuy. Seis aos ms tarde, bajo Valeriano, antiguo compaero de Decio, hubo
una nueva persecucin. Pero cuando en el ao 260 los persas hicieron prisionero a Valeriano, la
iglesia goz de nuevo de una paz que dur mas de cuarenta aos.
A pesar de su breve duracin, la persecucin de Decio fue una dura prueba para la iglesia.
Esto se debi, no slo al hecho mismo de la persecucin, sino tambin a las nuevas cuestiones a
que los cristianos tuvieron que enfrentarse despus de la persecucin.
En una palabra, el problema que la iglesia confront era la cuestin de qu hacer con los
cados, con los que de un modo u otro haban sucumbido ante los embates de la persecucin.
El problema se agravaba por varias razones. Una de ellas era que no todos haban cado de igual
modo o en igual grado. Difcilmente podra equipararse el caso de quienes haban corrido a
sacrificar ante los dioses tan pronto como haban odo acerca del edicto imperial con el de los
que se haban valido de diversos medios para procurarse certificados, pero nunca haban
sacrificado. Haba otros que, tras un momento de debilidad en el cual se haban rendido ante las

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amenazas de las autoridades, queran volver a unirse a la iglesia mientras duraba todava la
persecucin, sabiendo que ello probablemente les costara la libertad y quiz la vida.
Dado el gran prestigio de los confesores, algunos pensaban que eran ellos quienes tenan
la autoridad necesaria para restaurar a los cados a la comunin de la iglesia. Algunos confesores,
particularmente en el norte de Africa, reclamaron esa autoridad, y comenzaron a desempearla.
A esto se oponan muchos de los obispos, para quienes era necesario que el proceso de
restauracin de los cados se hiciera con orden y uniformidad, y quienes por tanto insistan en
que slo la jerarqua de la iglesia tena autoridad para regular esa restauracin. Por ltimo, haba
quienes pensaban que toda la iglesia estaba cayendo en una laxitud excesiva, y que se deba
tratar a los cados con mucho mayor rigor.
La cuestin de los cados: Cipriano y Novaciano
En el debate que surgi en torno de esta cuestin, dos personajes se distinguen por
encima de los dems: Cipriano de Cartago y Novaciano de Roma.
Cipriano se haba convertido cuando tena unos cuarenta aos de edad, y poco tiempo
despus haba sido electo obispo de Cartago. Su telogo favorito era Tertuliano, a quien llamaba
el maestro. Al igual que Tertuliano, Cipriano era ducho en retrica, y saba exponer sus
argumentos de forma aplastante. Sus escritos, muchos de los cuales se conservan hasta el da de
hoy, son preciosas joyas de la literatura cristiana del siglo tercero.
Cipriano haba sido hecho obispo muy poco tiempo antes de estallar la persecucin, y
cuando sta lleg a Cartago, Cipriano pens que su deber era huir a un lugar seguro, con algunos
otros dirigentes de la iglesia, y desde all seguir pastoreando a su grey mediante una
correspondencia nutrida. Como era de suponerse, muchos vieron en esta decisin un acto de
cobarda. El clero de Roma, por ejemplo, que acababa de perder a su obispo en la persecucin, le
escribi pidindole cuentas de su actitud. Cipriano insisti en que su exilio era la decisin ms
sabia para el bien de su grey, y que era por esa razn que haba decidido huir, y no por cobarda.
De hecho, su valor y conviccin quedaron probados pocos aos ms tarde, cuando Cipriano
ofreci su vida como mrtir. Pero por lo pronto su propia autoridad quedaba puesta en duda, pues
los confesores, que haban sufrido por su fe, parecan tener ms autoridad que l.
Algunos de los confesores deseaban que los cados que queran volver a la iglesia fueran
admitidos inmediatamente, slo a base de su arrepentimiento. Pronto varios presbteros que
haban tenido otros conflictos con Cipriano se unieron a los confesores, y se produjo un cisma
que dividi a la iglesia de Cartago y de toda la regin circundante.
Cipriano entonces convoc a un snodo es decir, una asamblea de los obispos de la
regin que decidi que quienes haban comprado u obtenido certificados sin haber sacrificado
podan ser admitidos a la comunin inmediatamente si mostraban arrepentimiento. Los que
haban sacrificado no seran admitidos sino en su lecho de muerte, o cuando una nueva
persecucin les diera oportunidad de mostrar la sinceridad de su arrepentimiento. Los que haban
sacrificado y no se arrepentan, no seran admitidos jams, ni siquiera en su lecho de muerte. Por
ltimo, los miembros del clero que haban sacrificado seran depuestos inmediatamente. Con
estas decisiones termin la controversia, aunque el cisma continu por algn tiempo. La
principal razn por la que Cipriano insista en la necesidad de regular la admisin de los cados a
la comunin de la iglesia era su propio concepto de la iglesia. La iglesia es el cuerpo de Cristo,
que ha de participar de la victoria de su Cabeza. Por ello, fuera de la iglesia no hay salvacin, y
nadie que no tenga a la iglesia por madre puede tener a Dios por padre. En su caso, esto no
quera decir que hubiera que estar de acuerdo en todo con la jerarqua de la iglesia Cipriano

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mismo tuvo sus disputas con la jerarqua de la iglesia de Roma pero s implicaba que la unidad
de la iglesia era de suma importancia. Puesto que las acciones de los confesores amenazaban con
quebrantar esa unidad, Cipriano se senta obligado a rechazar esas acciones e insistir en que fuera
un snodo el que decidiera lo que habra de hacerse con los cados.
Adems, no hemos de olvidar que Cipriano era fiel admirador de Tertuliano, cuyas obras
estudiaba con asiduidad. El espritu rigorista de Tertuliano se haca sentir en Cipriano y en su
insistencia en que los cados no fueran admitidos de nuevo a la comunin de la iglesia con
demasiada facilidad. La iglesia deba ser una comunidad de santos, y los idlatras y apstatas no
tenan lugar en ella.
Mucho ms rigorista que Cipriano era Novaciano, quien en Roma se opona a la facilidad
con que el obispo Cornelio admita de nuevo a la comunin a los que haban cado. Aos antes,
haba habido un conflicto semejante en la misma ciudad de Roma, cuando Hiplito a quien
hemos de referirnos en el prximo captulo como exponente del culto cristiano rompi con el
obispo Calixto porque ste estaba dispuesto a perdonar a los que haban fornicado y regresaban
arrepentidos. En aquella ocasin, el resultado fue un cisma, de modo que lleg a haber dos
obispos rivales en Roma.
Tambin ahora, en el caso de Novaciano, se produjo otro cisma, pues Novaciano insista
en que la iglesia deba ser pura, y las acciones de Cornelio al admitir a los cados la mancillaban.
El cisma de Hiplito no haba durado mucho; pero el de Novaciano perdurara por varias
generaciones. La importancia de todo esto es que muestra cmo la cuestin de la restauracin de
los cados fue una de las preocupaciones principales de la iglesia occidental es decir, de la
iglesia en la parte del Imperio que hablaba el latn desde fecha muy temprana. La cuestin de
qu deba hacerse con los que pecaban despus de su bautismo dividi a la iglesia occidental en
repetidas ocasiones. De esa preocupacin surgi todo el sistema penitencial de la iglesia. Y a la
larga la Reforma Protestante fue en su esencia una protesta contra ese sistema. Todo esto,
empero, pertenece a otros lugares en esta historia.

***

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La vida cristiana
11
... no sois muchos sabios segn la carne, no muchos poderosos, no muchos nobles, antes [... ] lo
flaco del mundo escogi Dios, para avergonzar lo fuerte. 1Corintios 1:2627
Hasta aqu hemos venido narrando la historia del cristianismo prestando especial atencin a los
conflictos entre la iglesia y el estado, as como a la labor teolgica de los ms distinguidos
pensadores de la iglesia. Este mtodo, sin embargo, presenta una dificultad: puesto que la
mayora de los documentos que se han conservado tratan acerca de la obra y el pensamiento de
los jefes de la iglesia, corremos el riesgo de olvidarnos de la vida y el testimonio del comn de
los cristianos. Por tanto, conviene que nos detengamos a consignar algo de lo poco que sabemos
acerca de las masas cristianas, as como del culto y de la vida cristiana cotidiana.
El origen social de los cristianos
Ms arriba, en la pg. 94 OJO: poner nmero correcto, hemos citado las palabras del
pagano Celso acusando a los cristianos de ser gentes ignorantes cuya propaganda tena lugar, no
en las escuelas ni en los foros, sino en las cocinas, los talleres y las talabarteras. Aunque la obra
de cristianos tales como Justino, Clemente y Orgenes parece darles un ments a las palabras de
Celso, el hecho es que, en trminos generales, Celso deca verdad. Los sabios entre los cristianos
eran la excepcin ms bien que la regla. Y en su obra Contra Ceiso, Orgenes se cuida de no
desmentir a su contrincante en este punto. Desde el punto de vista de paganos cultos tales como
Tcito, Cornelio Frontn y Marco Aurelio, los cristianos eran una gentuza despreciable, sin
educacin ni cultura. En esto no se equivocaban los paganos, pues todo parece indicar que la
mayora de los cristianos de los primeros siglos perteneca a las clases ms bajas de la sociedad.
Segn el testimonio de los Evangelios, Jess pas la mayor parte de su ministerio entre
pescadores, prostitutas e invlidos. El apstol Pablo, que parece haber pertenecido a una clase
social algo ms elevada, dice sin embargo que la mayora de los cristianos en Corinto eran gentes
ignorantes, carentes de poder, y de linaje oscuro. Lo mismo es cierto a travs de los tres primeros
siglos de la vida de la iglesia. Aunque sabemos de algunos cristianos de alta clase social, tales
como Domitila y Flavio Clemente en Roma, y Perpetua en Cartago, por cada uno de estos
personajes parece haber habido centenares de cristianos de baja posicin social. En su mayora,
los cristianos eran esclavos, carpinteros, albailes o herreros.
En este medio se produjeron numerosos escritos y leyendas cuyo tono es muy distinto del
de las obras de Justino y los dems eruditos cristianos. Se trata de toda una muchedumbre de
evangelios apcrifos, y de Hechos de diversos apstoles y de la Virgen, en los que se narran
historias casi pueriles de milagros cuyo nico propsito parece ser cautivar y deleitar la
imaginacin. Estos libros apcrifos no han de confundirse con los que produjeron los herejes
para prestar apoyo a sus doctrinas. Aunque en algunos de ellos se hallan doctrinas heterodoxas,
su propsito es ms bien alimentar la fantasa de los crdulos. As, por ejemplo, en uno de estos
evangelios el nio Jess se entretiene quebrando los cntaros que sus compaeros de juego traen
al pozo, y luego cuando ellos lloran por haber perdido sus cntaros, y porque sus padres les
castigarn, Jess les ordena a las aguas que devuelvan los cantaros, los cuales son devueltos
enteros. De igual modo, en otra ocasin, segn el mismo evangelio apcrifo, Jess le orden a un

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rbol alto que se doblegara, para l subirse sobre el rbol, y ste le obedeci y despus se
enderez, como un camello que se echa para que el amo monte sobre l.
Pero todo esto no ha de hacernos despreciar la perspectiva de estos cristianos comunes.
Al contrario, cuando comparamos esa perspectiva con la de algunos de los ms distinguidos
maestros de la iglesia, vemos que las gentes pobres e ignorantes posean una comprensin ms
profunda de algunas de las verdades bblicas. As, por ejemplo, el Dios activo, soberano y
justiciero que aparece en algunos de estos evangelios apcrifos se acerca mucho ms al Dios de
la Biblia que el Uno inefable y distante de Justino o de Clemente de Alejandra. De igual modo,
mientras los grandes defensores del cristianismo se esforzaban por mostrarles a las autoridades
que su fe no se opona a la poltica imperial, hay indicios de que el comn de los cristianos s
saba que exista un conflicto insoluble entre los propsitos del Imperio y los propsitos de Dios.
Cuando a uno de estos cristianos se le lleva ante las autoridades imperiales, las confronta
negndose a reconocer la autoridad del emperador, y refirindose a Cristo como mi Seor, el
emperador de los reyes y de todas las naciones. Por ltimo, mientras algunos de los maestros
cristianos tendan a espiritualizar excesivamente la esperanza cristiana, en la fe de estas gentes
comunes persista todava la visin de un Reino de justicia que suplantara al presente orden, de
una nueva Jerusaln donde Dios enjugara el llanto de los que ahora sufran. En la prxima
seccin de esta historia, al tratar acerca del impacto de la conversin de Constantino, veremos
que cuando la iglesia se volvi poderosa muchos de estos elementos fueron quedando relegados.
El culto cristiano
Lo que sabemos del culto cristiano nos da una idea del modo en que aquellos cristianos
de los primeros siglos perciban y experimentaban su fe. En efecto, cuando estudiamos el modo
en que la iglesia antigua adoraba, nos percatamos del impacto que su fe debe haber tenido para
las masas desposedas que constituan la mayora de los fieles.
Desde sus mismos inicios, la iglesia cristiana acostumbraba reunirse el primer da de la
semana para partir el pan. La razn por la que el culto tena lugar el primer da de la semana
era que en ese da se conmemoraba la resurreccin del Seor. Luego, el propsito principal del
culto no era llamar a los fieles a la penitencia, ni hacerles sentir el peso de sus pecados, sino
celebrar la resurreccin del Seor y las promesas de que esa resurreccin era el sello. Es por esto
que el libro de Hechos describe aquellos cultos diciendo que partiendo el pan en las casas,
coman juntos con alegra y sencillez de corazn (Hechos 2:46). La atencin en aquellos
servicios de comunin no se centraba tanto en los acontecimientos del Viernes Santo como en
los del Domingo de Resurreccin. Una nueva realidad haba amanecido, y los cristianos se
reunan para celebrarla y para hacerse partcipes de ella. A partir de entonces, y a travs de casi
toda la historia de la iglesia, la comunin ha sido el centro del culto cristiano. Es slo en fecha
relativamente reciente que algunas iglesias protestantes han establecido la prctica de reunirse
para adorar los domingos sin celebrar la comunin. Empero esto pertenece a otros captulos de
esta historia.
Adems de los indicios que nos ofrece el Nuevo Testamento, y que son de todos
conocidos, sabemos acerca del modo en que los antiguos cristianos celebraban la comunin
gracias a una serie de documentos que han perdurado hasta nuestros das. Aunque no podemos
entrar en detalles acerca de cada uno de estos documentos, y de las diferencias entre ellos, s
podemos sealar algunas de las caractersticas comunes, que parecen haber formado parte de
todas las celebraciones de la comunin.

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La primera de ellas, a la que hemos aludido anteriormente, es que la comunin era una
celebracin. El tono caracterstico del culto era el gozo y la gratitud, ms bien que el dolor o la
compuncin. Al principio, la comunin se celebraba en medio de una comida. Cada cual traa lo
que poda, y tras la comida comn se celebraban oraciones sobre el pan y el vino. Ya a principios
del siglo segundo, sin embargo, y posiblemente debido en parte a las persecuciones y a las
calumnias que circulaban acerca de las fiestas de amor de los cristianos, se comenz a celebrar
la comunin sin la comida comn. Pero siempre se mantuvo el espritu de celebracin de los
primeros aos.
Por lo menos a partir del siglo segundo, el servicio de comunin constaba de dos partes.
En la primera se lean y comentaban las Escrituras, se elevaban oraciones, y se cantaban himnos.
La segunda parte del servicio comenzaba generalmente con el sculo de paz. Luego alguien traa
el pan y el vino hacia el frente, y se los presentaba a quien presida. Acto seguido, el presidente
pronunciaba una oracin sobre el pan y el vino, en la que se recordaban los actos salvficos de
Dios y se invocaba la accin del Espritu Santo sobre el pan y el vino. Despus se parta el pan,
los presentes comulgaban, y se despedan con la bendicin. Naturalmente, a estos elementos
comunes se les aadan muchos otros en diversos lugares y circunstancias.
Otra caracterstica comn del servicio en esta poca es que slo podan participar de l
quienes haban sido bautizados. Los que venan de otras congregaciones podan participar
libremente, siempre y cuando estuvieran bautizados. En algunos casos, se les permita a los
conversos que todava no haban recibido el bautismo asistir a la primera parte del servicio es
decir, a las lecturas bblicas, las homilas y las oraciones pero tenan que ausentarse antes de la
celebracin de la comunin misma.
Otra de las costumbres que aparece desde muy temprano era celebrar la comunin en los
lugares donde estaban sepultados los fieles que haban muerto. Esta era la funcin de las
catacumbas. Algunos autores han dramatizado la iglesia de las catacumbas, dando a entender
que stas eran lugares secretos en los que los cristianos se reunan para celebrar sus cultos a
escondidas de las autoridades. Esto es una exageracin. En realidad las catacumbas eran
cementerios, y su existencia era conocida por las autoridades, pues no eran slo los cristianos
quienes tenan tales cementerios subterrneos. Aunque en algunas ocasiones los cristianos s
utilizaron algunas de las catacumbas para esconderse de quienes les perseguan, la razn por la
que se reunan en ellas era que all estaban enterrados los hroes de la fe, y los cristianos crean
que la comunin les una, no slo entre s y con Jesucristo, sino tambin con sus antepasados en
la fe. Esto era particularmente cierto en el caso de los mrtires, pues por lo menos a partir del
siglo segundo exista la costumbre de reunirse junto a sus tumbas en el aniversario de su muerte
para celebrar la comunin. Este es el origen de la celebracin de las fiestas de los santos, que por
lo general se referan, no a sus natalicios, sino a las fechas de sus martirios.
Mucho ms que en las catacumbas, los cristianos se reunan en casas particulares. De esto
hallamos indicaciones en el Nuevo Testamento. Despus, segn las congregaciones fueron
creciendo, algunas casas fueron dedicadas exclusivamente al culto divino. As, por ejemplo, uno
de los ms antiguos templos cristianos que se conserva, el de Dura-Europo, construido antes del
ao 256, parece haber sido una casa particular convertida en iglesia.
Segn hemos dicho anteriormente, slo quienes haban sido bautizados podan estar
presentes durante la comunin. En el libro de Hechos vemos que tan pronto como alguien se
converta se le bautizaba. Esto era posible en la primitiva comunidad cristiana, donde la mayora
de los conversos vena del judasmo, y tena por tanto cierta preparacin para comprender el
alcance del evangelio. Pero segn la iglesia fue incluyendo ms gentiles se fue haciendo cada vez

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ms necesario un perodo de preparacin y de prueba antes de la administracin del bautismo.


Este perodo recibe el nombre de catecumenado, y a principios del siglo tercero duraba unos
tres aos. Durante este tiempo, el catecmeno reciba instruccin acerca de la doctrina cristiana,
y trataba de dar muestras en su vida diaria de la firmeza de su fe. Por fin, poco tiempo antes de
su bautismo, se le examinaba a veces en compaa de sus padrinos y se le admita al rango
de los que estaban prontos a ser bautizados.
Por lo general el bautismo se administraba una vez al ao, en el Domingo de
Resurreccin, aunque pronto y por diversas razones se comenz a administrar en otras ocasiones.
A principios del siglo tercero los que estaban listos para ser bautizados ayunaban durante el
viernes y el sbado, y su bautismo tena lugar en la madrugada del domingo, como la
resurreccin del Seor. El bautismo era por inmersin, desnudos, los hombres separados de las
mujeres. Al salir del agua, se le daba al nefito una vestidura blanca, en seal de su nueva vida
en Cristo (comprese con Colosenses 3:912 y Apocalipsis 3:4). Adems se le daba a beber
agua, en seal de que haba quedado limpio, no slo exterior, sino tambin interiormente.
Adems se le unga, porque ahora el cristiano haba venido a formar parte del real sacerdocio, y
se le daba leche y miel, porque haba penetrado en la Tierra Prometida. Despus todos
marchaban juntos a la iglesia, donde el nefito participaba por primera vez del culto cristiano en
toda su plenitud, es decir, de la comunin.
Aunque por lo general el bautismo era por inmersin, en los lugares en que escaseaba el
agua se permita practicarlo vertiendo agua sobre la cabeza tres veces, en el nombre del Padre,
del Hijo y del Espritu Santo.
En cuanto a si la iglesia primitiva bautizaba nios o no, los eruditos no han logrado
ponerse de acuerdo. En el siglo tercero hay indicios claros de que los hijos de padres cristianos
eran bautizados de nios. Pero todos los documentos anteriores nos dejan en dudas acerca de esta
cuestin, tan debatida en siglos posteriores.
La organizacin de la iglesia
No cabe duda de que a fines del siglo segundo exista en la iglesia una jerarqua con tres
niveles: obispos, presbteros y diconos. Algunos historiadores sobre todo catlicos han
pretendido que esta jerarqua tripartita se remonta a los orgenes mismos de la iglesia. Pero lo
cierto es que ]os documentos no permiten hacer tal afirmacin, sino todo lo contrario. Aunque en
el Nuevo Testamento se habla de obispos, presbteros y diconos, estos tres ttulos no aparecen
juntos, como si cada iglesia tuviera que tener estos tres oficiales. Al contrario, el cuadro que el
Nuevo Testamento nos presenta nos da a entender que la organizacin de la iglesia primitiva
variaba de lugar en lugar. Adems, hay fuertes indicios de que, por lo menos durante la mayor
parte del siglo primero, los ttulos de obispo y presbtero eran intercambiables. Tambin
algunos eruditos piensan que en ciertas iglesias inclusive en Roma no hubo al principio un
solo obispo, sino varias personas que tenan todas a la vez uno o ambos ttulos.
Como hemos dicho anteriormente, el nfasis en la autoridad de los obispos y en la
sucesin apostlica surgi durante el siglo segundo, como un modo de responder al reto de las
herejas. Mientras la mayor parte de los cristianos vena de un trasfondo judo, el peligro de las
herejas fue menor. Pero segn fue aumentando el nmero de gentiles entre los cristianos, fue
aumentando tambin la multiplicidad de doctrinas, y se fue haciendo necesaria la centralizacin
de la autoridad.
El lugar de las mujeres en la jerarqua eclesistica ha sido mal interpretado. Puesto que en
el siglo segundo todos los oficiales de esa jerarqua eran varones, se ha pensado que lo mismo

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fue cierto en la iglesia primitiva. Pero el Nuevo Testamento nos da a entender otra cosa. Felipe
tena cuatro hijas que profetizaban, es decir, que predicaban. Febe tena el rango de dicono en
Cencrea. Y Junias se cuenta entre los apstoles. Lo que ha sucedido es que durante el siglo
segundo, en sus esfuerzos por evitar toda doctrina falsa, la iglesia centraliz su autoridad, y las
mujeres quedaron excluidas del ministerio de la predicacin. Pero todava a principios del siglo
segundo Plinio le dice a Trajano que ha hecho torturar a dos ministras de la iglesia cristiana.
Al estudiar el lugar de las mujeres en la iglesia antigua, no debemos dejar de mencionar
el papel importantsimo de las viudas. Ya en el libro de Hechos encontramos que la iglesia
primitiva se ocupaba de sustentar a las viudas que haba en su seno. De no hacerlo as, tales
viudas quedaran desamparadas, y sus nicos recursos seran irse a vivir con alguno de sus hijos
o casarse de nuevo. En cualquiera de estos casos, si el hijo o el nuevo esposo no eran cristianos,
la viuda se vera limitada en su vida religiosa. Pronto se les dieron a estas viudas
responsabilidades dentro de la iglesia. Ya hemos mencionado a la viuda Felicidad, cuya labor
despert la animadversin de los paganos y la llev al martirio. Otras se dedicaron a la
instruccin de los catecmenos. Como resultado de todo esto, el ttulo de viuda lleg a
referirse, no tanto al estado civil de la mujer en cuestin, como a su funcin dentro de la
comunidad cristiana. Antes de terminar el siglo primero, ya haba mujeres solteras que decidan
dedicarse por entero a estas funciones, y no casarse. Es entonces que empiezan a aparecer en los
textos frases tales como las viudas y vrgenes y aun las vrgenes que son llamadas viudas. A
la larga esto dara origen al monaquismo femenino, que fue anterior al masculino.
Los mtodos misioneros
El enorme crecimiento numrico de la iglesia en los primeros siglos nos lleva a
preguntarnos qu mtodos misioneros emple la iglesia en su expansin. Y la respuesta puede
sorprendernos, pues la iglesia de los primeros siglos no conoci los cultos evangelsticos que
se han hecho tan comunes durante los dos ltimos siglos. Al contrario, en la iglesia antigua el
culto, segn hemos indicado, consista principalmente en la comunin, y a sta slo se admitan
los cristianos que haban sido bautizados. Por tanto, el evangelismo no tena lugar en las iglesias,
sino, como indica Celso, en las cocinas, los talleres y los mercados. Algunos maestros famosos,
tales como Justino y Orgenes, sostenan disputas en sus escuelas y ganaban as algunos
conversos entre los intelectuales. Pero el hecho es que en la mayora de los casos fueron
cristianos annimos quienes mediante su testimonio abrieron el camino a la conversin de otras
personas. Tambin sabemos de muchsimos casos en los que la firmeza y el gozo que los
cristianos manifestaban en medio del martirio sirvi para atraer a otros a la nueva fe. Y al menos
en el caso de Gregorio Taumaturgo es decir, el hacedor de maravillas buena parte de las
conversiones se debi a los milagros de los cristianos.
Gregorio Taumaturgo era natural del Ponto, y se haba convertido a travs del testimonio
erudito de Orgenes. Pero cuando Gregorio regres al Ponto, y lleg a ser obispo de Neocesarea,
su gran xito evangelstico se debi, no a sus argumentos teolgicos, sino a los milagros que
haca. Estos milagros consistan especialmente en las curaciones de enfermos, pero tambin se
nos dice que Gregorio lleg a gobernar el cauce de un ro desbordado, y que los apstoles y la
Virgen, mediante visiones, dirigan su obra misionera. Adems, Gregorio parece haber sido uno
de los primeros en utilizar un mtodo misionero que despus se volvi comn. Este mtodo
consista en colocar, en lugar de las fiestas paganas, las fiestas de los mrtires cristianos, y
asegurarse de que estas ltimas resultaran ms atrayentes que las primeras.

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Tambin puede sorprendernos el hecho de que, despus del Nuevo Testamento, son
escassimos los datos que tenemos acerca de misioneros al estilo de Pablo o de Bernab. Al
parecer, la enorme difusin geogrfica del cristianismo no se debi tanto a la labor de misioneros
profesionales como a que eran muchos los cristianos que viajaban por diversas zonas, y que iban
llevando su fe de un lugar a otro.
Por ltimo, debemos sealar que la fe cristiana se difundi sobre todo en las ciudades, y
que la penetracin de los campos fue lenta y difcil, pues no se complet sino bastante tiempo
despus de la conversin de Constantino.
Los orgenes del arte cristiano
Puesto que al principio los cristianos se reunan en casas par- titulares, es de suponerse
que no haba en ellas decoraciones especiales relativas a la fe cristiana. Pero tan pronto como los
cristianos empezaron a tener sus propios cementerios las catacumbas e iglesias como la
de Dura-Europo comenz a desarrollarse el arte cristiano. Este arte se encuentra en los frescos
de las catacumbas e iglesias, y en los sarcfagos que algunos de los cristianos ms pudientes se
hacan labrar.
Naturalmente, puesto que ese era el acto central de adoracin de la comunidad cristiana,
las escenas alusivas a la comunin son relativamente frecuentes. En algunos casos esas escenas
consisten en un cuadro que representa la comunin misma o la cena del Seor en el aposento
alto. En otros casos se trata sencillamente de un cesto con panes y peces.
La presencia del pez en estos cuadros y en otros contextos se debe a que el pez fue
uno de los primeros smbolos cristianos. Esto se deba a que la palabra pez en griego (ichthys)
poda interpretarse como un acrstico que contena las letras iniciales de la frase Jess Cristo,
Hijo de Dios, Salvador. El simbolismo del pez aparece, no slo en el arte pictrico, sino
tambin en algunos de los ms antiguos epitafios cristianos en verso. As, por ejemplo, el epitafio
de Abercio, obispo de Hierpolis a fines del siglo segundo, dice que la fe aliment a Abercio con
un pez de agua dulce, muy grande y puro, pescado por una virgen inmaculada (la Virgen o la
iglesia?). Y otros epitafios semejantes se refieren a la raza divina del pez celestial y a la paz
del pez.
Otras escenas en el arte cristiano primitivo se refieren a diversos episodios bblicos: Adn
y Eva, No en el arca, el agua que brota de la roca en el desierto, Daniel en el foso de los leones,
los tres varones en el horno ardiente, Jess y la samaritana, la resurreccin de Lzaro, etc. En
general se trata de un arte sencillo, de valor simblico ms bien que representativo. As, por
ejemplo, No aparece en un arca que es apenas suficientemente grande para sostenerlo a l.
En conclusin, la iglesia cristiana antigua estaba formada en su mayora por gentes
humildes para quienes el hecho de haber sido adoptadas como herederas del Rey de Reyes era
motivo de gran regocijo. Esto puede verse en su culto, en su arte y en muchas otras
manifestaciones. La vida cotidiana de tales cristianos se desenvolva en la penumbra rutinaria en
que viven los pobres de todas las sociedades. Pero aquellos cristianos vivan en la esperanza de
una nueva luz que vendra suplantar la luz injusta e idlatra de la sociedad en que vivan.

***

72

El Impacto de Constantino
12
La bondad eterna, santa e incomprensible de Dios no nos permite vagar en las sombras, sino que
nos muestra el camino de salvacin [...] Esto lo he visto tanto en otros como en m mismo.
Constantino
Al terminar la seccin anterior dejamos a Constantino en el momento en que, tras vencer
a Majencio en la batalla del Puente Milvio, se uni a Licinio para proclamar el fin de las
persecuciones. Aunque ya entonces dijimos que a la postre Constantino se posesion de todo el
Imperio, debemos ahora narrar el proceso que le llev a ello. Despus, puesto que se trata de un
tema muy discutido, diremos algo acerca de la conversin de Constantino y del carcter de su fe.
Pero en realidad lo que ms nos interesa aqu no es tanto el camino que lo llev a la posicin de
supremo poder poltico, ni la sinceridad o contenido de su fe, como el impacto que su conversin
y su gobierno tuvieron, tanto en su poca como en los siglos posteriores. De hecho, hay quien
sugiere, no sin razn, que hasta el siglo veinte la iglesia ha estado viviendo en la era
constantiniana, y que parte de la crisis por la que la iglesia atraviesa en nuestros das se debe a
que hemos llegado al fin de esa era. Naturalmente, esto es algo que no podemos discutir aqu,
sino mucho ms tarde en el curso de nuestra narracin.
Pero en todo caso el impacto de Constantino fue enorme, y en cierto sentido toda la
historia que hemos de narrar en la presente seccin de nuestra historia puede verse como una
serie de ajustes y reacciones a la poltica establecida por el gran emperador.
De lo que antecede se sigue el bosquejo que hemos de seguir, tanto en el presente
captulo, como en el resto de esta segunda seccin. En este captulo, trataremos primero de los
acontecimientos que hicieron de Constantino dueo nico del Imperio Bajo el encabezado De
Roma a Constantinopla, despus discutiremos el proceso y contenido de su conversin
bajo el ttulo Del Sol Invicto a Jesucristo y por ltimo esbozaremos el impacto que todo esto
hizo sobre la vida de la iglesia. Naturalmente, esta ltima porcin del presente captulo tratar
acerca de varios temas que despus narraremos y discutiremos con ms detalles, y por tanto en
cierto sentido ser un bosquejo o adelanto de lo que ha de seguir en el resto de esta seccin.
De Roma a Constantinopla
Aun antes de la batalla del Puente Milvio, Constantino se haba estado preparando para
asumir el poder sobre un territorio cada vez ms vasto. Esto lo hizo asegurndose de la lealtad de
sus sbditos en la Galia y la Gran Bretaa, donde haba sido proclamado Csar por las legiones.
Durante ms de cinco aos, su poltica consisti en reforzar las fronteras del Rin, a fin de
impedir las incursiones de los brbaros dentro del territorio romano, y en ganarse el favor de sus
sbditos mostrando clemencia y sabidura en sus edictos y sus juicios. Esto no quiere decir que
Constantino fuese el gobernante ideal. Sabemos que era un hombre excesivamente amante del
lujo y la pompa, que se hizo construir en Trveris un palacio enorme y fastuoso, mientras los
viedos de que dependa la vida econmica de la ciudad permanecan inundados por falta de
atencin a las obras de drenaje. Pero en todo caso Constantino parece haber posedo el raro don
de los gobernantes que saben hasta qu punto pueden aumentar los impuestos sin perder la
lealtad de sus sbditos, y que saben tambin cmo ganarse esa lealtad. En la Galia, Constantino
se gan la buena voluntad de la poblacin garantizndole proteccin frente a la amenaza de los

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brbaros, y explotando sus ms bajas pasiones mediante espectculos cruentos en el circo, donde
fueron tantos los cautivos brbaros muertos que un cronista nos dice que hasta las bestias se
cansaron de la matanza.
Por otra parte, como hbil estadista, Constantino supo enfrentarse a sus rivales
separadamente, asegurndose siempre de que sus flancos estaban protegidos. As, por ejemplo,
aunque la campaa de Constantino contra Majencio pareci repentina, el hecho es que se haba
venido preparando, tanto en el campo militar como en el poltico, durante varios aos. En el
campo militar, Constantino haba organizado sus recursos de tal modo que slo le fue necesario
utilizar la cuarta parte de ellos para enfrentarse a las tropas de Majencio. De ese modo se
aseguraba de que durante su ausencia no se produjera una gran invasin brbara, o alguna
sublevacin en sus territorios en la Galia. Dejando tras de s el grueso de sus recursos,
Constantino aseguraba la estabilidad de su retaguardia. Al mismo tiempo, en el campo poltico,
era necesario asegurarse de que Licinio, quien gobernaba en la zona directamente al este de
Italia, no decidiera aprovechar la pugna entre Constantino y Majencio para extender sus
territorios. De hecho, Licinio tena ciertos derechos legtimos sobre Italia, y bien podra esperar a
que Majencio y Constantino se debilitaran entre s para tratar de hacer valer esos derechos por la
fuerza. A fin de prevenirse contra esa posibilidad, Constantino le ofreci a Licinio la mano de su
medio hermana Constancia, y al parecer concluy con su futuro cuado un acuerdo secreto en el
sentido de que sera Constantino, y no Licinio, quien se enfrentara a Majencio. De este modo el
flanco de Constantino quedaba protegido cuando se lanzara a su campaa en Italia. Pero an
despus de sellar esta alianza con Licinio, Constantino esper a que aqul estuviera ocupado en
una pugna con Maximino Daza antes de lanzarse a la aventura italiana.
La victoria del Puente Milvio hizo de Constantino dueo nico de la mitad occidental del
Imperio. Por lo pronto, el Oriente quedaba dividido entre Licinio y Maximino Daza. En ese
momento, un estadista menos ducho que Constantino se habra lanzado a la conquista de los
territorios de Licinio pues al parecer ya en esa poca Constantino haba decidido posesionarse
de todo el Imperio. Pero Constantino supo esperar el momento propicio. Como lo haba hecho
antes en la Galia, se dedic ahora a consolidar su poder sobre Italia y el norte de Africa
excepto el Egipto, que no le perteneca todava. Su encuentro con Licinio en Miln afianz la
alianza entre ambos, y oblig a ste ltimo a dirigir sus esfuerzos contra el rival comn de
ambos, Maximino Daza. De este modo, al tiempo que Licinio gastaba sus recursos enfrentndose
a Maximino, Constantino aumentaba los suyos. A fin de asegurarse de que por lo pronto al
menos las ambiciones de Licinio se dirigiran, no contra l, sino contra Maximino,
Constantino cumpli en Miln su promesa de casar a Constancia con Licinio. Los dos aliados
estaban todava en Miln cuando recibieron noticias en el sentido de que Maximino Daza haba
invadido los territorios de Licinio, cruzando el Bsforo y posesionndose de Bizancio. Al
parecer, Maximino se percataba de que la alianza entre sus rivales no poda sino perjudicarle, y
haba invadido los territorios de Licinio porque saba que la guerra era inevitable y quera asestar
el primer golpe. Pero Licinio era un hbil general, y cuando Maximino haba tenido apenas
tiempo de marchar unos cien kilmetros ms all de Bizancio despus Constantinopla, y hoy
Estambul su enemigo se present frente a l con un ejrcito numricamente inferior, y lo
derrot. Maximino huy entre sus soldados, pero muri poco despus, sin haber tenido
oportunidad de reorganizar su ejrcito.
Licinio quedaba entonces en posesin de todo el Imperio al este de Italia, incluyendo el
Egipto, mientras Constantino gobernaba todo el Occidente. Puesto que ambos eran aliados y
cuados, era de esperarse que las guerras civiles y otros desrdenes al parecer interminables

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haban tocado a su fin. Pero lo cierto era que tanto Licinio como Constantino ambicionaban el
poder nico, y estaban dispuestos a no cejar hasta lograrlo. El Imperio Romano, a pesar de ser
tan vasto, era demasiado pequeo para ambos, y uno de ellos tendra que sucumbir. Por lo
pronto, Licinio se dedic a consolidar su poder haciendo dar muerte a todos los miembros de las
viejas familias imperiales, que podran haber dirigido una insurreccin. Constantino, por su
parte, afianzaba el suyo regresando a las fronteras del Rin, donde dirigi una serie de campaas
contra los francos.
Por fin la hostilidad entre ambos emperadores surgi a la luz del da. Constantino
descubri una conspiracin para darle muerte, y la investigacin subsiguiente involucr a un
pariente cercano de Licinio. Este ltimo se neg a entregar a su pariente en manos de su colega
quien indudablemente se propona ejecutarlo y se prepar para la guerra. Poco despus, en
las mismas fronteras de los territorios de Constantino, Licinio proclam que su cuado no era
legtimo emperador, y le declar la guerra. Esto no quiere decir, sin embargo, que toda la culpa
recayera sobre Licinio, pues hay bastantes indicios de que Constantino hizo todo lo posible para
provocar su ira, y as hacerle aparecer como el agresor.
Constantino invadi entonces los territorios de Licinio. Ambos ejrcitos chocaron en dos
encuentros difcilmente decisivos, pero al retirarse del campo de batalla Constantino logr la
ventaja estratgica de poder posesionarse de Bizancio. Puesto que todo esto tena lugar en el
extremo oriental de Europa vase el mapa en la pgina 20 la maniobra de Constantino
separaba a Licinio del grueso de sus recursos, que se encontraban en Asia. Dadas las
circunstancias, Licinio se apresur a pedir la paz.
Una vez ms Constantino mostr sus habilidades de estadista. Su posicin era ventajosa,
y de haber continuado la campaa probablemente a la postre habra derrotado definitivamente a
su rival. Pero ello habra sido a costa de alejarse cada vez ms de sus territorios occidentales,
donde estaba la base de su poder. Era mejor esperar un momento ms propicio, y contentarse
ahora con obtener de Licinio una paz ventajosa. Mediante el tratado que se sell, Constantino
qued en posesin de todos los territorios europeos de Licinio, excepto una pequea regin
alrededor de Bizancio. El ao 314 tocaba a su fin.
Una vez ms Constantino aprovech el perodo de paz para consolidar los territorios
recin ganados. En lugar de establecer su capital en las zonas ms seguras de su imperio, la
estableci primero en Sirmio, y despus en Srdicahoy Sofia. Ambas ciudades se encontraban
en sus nuevos territorios, y de este modo Constantino poda asegurar su lealtad y posesin al
mismo tiempo que poda observar ms de cerca los movimientos de Licinio.
La tregua dur hasta el ao 322, aunque la tensin entre ambos emperadores iba siempre en
aumento. Adems de la ambicin de ambos, las razones de esa tensin se relacionaban con
cuestiones de sucesin qu ttulos y honores se le darian a cada uno de los hijos de los
emperadores y de poltica religiosa.
La poltica religiosa de Licinio merece cierta atencin, pues algunos historiadores
cristianos, en su afn de justificar a Constantino, han tergiversado lo que parecen haber sido los
hechos. Durante los primeros aos despus del encuentro de Miln, Licinio no persigui a los
cristianos en modo alguno. De hecho, un escritor cristiano de esa poca, al narrar la victoria de
Licinio sobre Maximino Daza, nos da a entender que fue muy semejante a la de Constantino
sobre Majencio inclusive con una visin. Pero, segn veremos ms adelante, el cristianismo
en los territorios de Licinio se encontraba dividido entre diversos bandos cuya enemistad
recproca llegaba hasta el punto de crear motines pblicos. En tales circunstancias, Licinio se vio
obligado a utilizar el poder imperial para asegurar la paz, con el resultado de que pronto hubo

75

grupos de cristianos que vean en l su enemigo, y que crean que Constantino era el defensor de
la verdadera fe, y el emperador a quien Dios amaba. Licinio, aunque no era cristiano, tema el
poder del Dios cristiano, y por tanto el hecho de que algunos de sus sbditos estuvieran orando
por su rival le pareca ser alta traicin. Fue entonces, y principalmente por ese motivo, que
Licinio empez a perseguir a algunos grupos cristianos. Pero esa persecucin le dio a
Constantino la oportunidad de hacer aparecer su campaa contra Licinio como una guerra santa
en defensa del cristianismo perseguido.
En el ao 322 Constantino, so pretexto de perseguir un contingente brbaro que haba
atravesado el Danubio, penetr en los territorios de Licinio. Este ltimo interpret esa campaa
militar quiz con razn, quiz sin ella como una provocacin premeditada por parte de
Constantino, y se dispuso para la guerra concentrando sus tropas en Adrianpolis. Por su parte,
Constantino reuni un ejrcito algo menor que el de su rival y march hacia la misma ciudad.
Segn narran varios historiadores, Licinio tema el poder al parecer mgico del labarum
de Constantino, y les orden a sus soldados que no mirasen hacia el emblema cristiano, ni lo
atacasen de frente. Es de suponerse que, con tales advertencias, los soldados de Licinio no
pelearan con mucho valor. Fuera por sta o por otras razones, tras una larga y cruenta batalla
Constantino result vencedor, y Licinio se refugi con su ejrcito en Bizancio.
La resistencia de Licinio en Bizancio prometa ser larga, pues la ciudad poda ser
abastecida por mar desde el Asia Menor, donde Licinio contaba con abundantes recursos.
Adems, su escuadra era varias veces superior a la de su rival, que estaba bajo el mando de
Crispo, el hijo mayor de Constantino. Pero ambos almirantes eran poco duchos en estrategia
naval y a la postre, tras una serie de errores inexplicables, la flota de Licinio fue destruida por
una tempestad. Ante tal desastre, y temiendo verse completamente rodeado por fuerzas
enemigas, Licinio se retir con sus tropas al Asia Menor.
En el Asia Menor, Licinio reorganiz sus ejrcitos y se dispuso a hacerle frente a
Constantino en Crispolis. Pero una vez ms las tropas de Constantino resultaron victoriosas, y
Licinio se vio obligado a huir a Nicomedia. Aunque todava le quedaban amplios recursos, y
quiz hubiera podido rehacerse, su causa le pareca perdida irremisiblemente. Al da siguiente,
Constancia y probablemente el obispo Eusebio de Nicomedia, con quien volveremos a
encontrarnos ms tardesali al encuentro de su hermano Constantino, y le ofreci el poder
absoluto sobre todo el Imperio, a cambio de que Licinio no fuese muerto. Constantino accedi, y
as la marcha que haba comenzado dieciocho aos antes en un rincn de la Gran Bretaa lleg a
su punto culminante.
Poco despus Licinio fue asesinado, en circunstancias que no es posible determinar.
Algunos cronistas dicen que estaba conspirando contra Constantino. Pero casi todos concuerdan
en que fue Constantino quien orden o al menos aprob su muerte.
Constantino quedaba entonces como dueo nico de todo el Imperio. Era probablemente
el ao 324, y Constantino habra de reinar hasta su muerte en el 337. Comparado con las dcadas
de guerras civiles que comenzaron al fin del reino de Diocleciano, el rgimen de Constantino fue
un perodo de orden y reconstruccin. Pero lo fue tambin de turbulencia, y no fueron pocas las
personas acusadas de conspirar contra el emperador, y ejecutadas por ello entre ellas su propio
hijo y heredero Crispo, quien haba estado al mando de su escuadra en la campaa contra
Licinio.
Sin embargo, Constantino no haba buscado el poder absoluto por el solo placer de
poseerlo. Para l, ese poder era el medio para llevar a cabo una gran restauracin del viejo
Imperio. Tal haba sido el sueo de Diocleciano y de Maximino Daza. La diferencia principal

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estribaba en que, mientras aquellos dos emperadores haban tratado de restaurar el viejo Imperio
reafirmando la antigua religin pagana, Constantino crea que era posible producir esa
restauracin, no sobre la base de la religin pagana, sino sobre la base del cristianismo. En la
prxima seccin de este captulo trataremos acerca de esto con ms detenimiento. Por lo pronto,
baste sealar que esa poltica tena algunos de sus ms decididos opositores en la ciudad de
Roma, y particularmente en el Senado, donde los miembros de la antigua aristocracia no vean
con simpata el eclipse de sus viejos privilegios y dioses.
Aos antes de su triunfo sobre Licinio, Constantino haba comenzado a enfrentarse a esa
oposicin. Pero ahora, dueo absoluto del Imperio, concibi una gran idea, la de construir una
nueva Roma, una ciudad inexpugnable y fastuosa, que llevara el nombre de Constantinopla
es decir, ciudad de Constantino.
Probablemente fue durante la campaa contra Licinio que Constantino se percat de la
importancia estratgica de Bizancio. Esta ciudad se encontraba en los confines mismos de
Europa, y por tanto poda servir de puente entre la porcin europea del Imperio y la asitica.
Adems, desde el punto de vista martimo, Bizancio dominaba el estrecho del Bsforo, por
donde era necesario pasar del Mar Negro al Mediterrneo. El tratado de paz que haba sido hecho
con los persas varias dcadas antes estaba a punto de caducar, y por tanto Constantino senta la
necesidad de establecer su residencia relativamente cerca de la frontera con Persia. Pero, por otra
parte, los germanos continuaban su agitacin en las fronteras del Rin, y ello le obligaba a no
alejarse demasiado hacia el oriente. Por todas estas razones, Bizancio pareca ser el sitio ideal
para establecer una nueva capital. La historia posterior dara sobradas pruebas de la sabidura de
Constantino en la eleccin de este lugar de hecho, el propio Constantino dio a entender que tal
eleccin haba sido hecha por mandato divino. Pero la vieja ciudad de Bizancio era demasiado
pequea para los designios del gran emperador. Sus murallas, construidas en tiempo de Septimio
Severo, tenan apenas tres kilmetros de largo. Imitando la antigua leyenda sobre la fundacin de
Roma por Rmulo y Remo, Constantino sali al campo, y con la punta de su lanza traz sobre la
tierra la ruta que seguira la nueva muralla. Todo esto se hizo en medio de una pomposa
ceremonia, en la que participaron tanto sacerdotes paganos como cristianos. Cuando los que le
seguan, vindole marchar cada vez ms lejos hacia regiones relativamente deshabitadas, le
preguntaron cundo se detendra, Constantino respondi: Cuando se detenga quien marcha
delante de m. Naturalmente, los cristianos entendieron que estas palabras se referan a su
propio Dios, mientras que los paganos entendieron que se trataba del genio de Constantino, o
quiz del Sol Invicto. Cuando termin la ceremonia, Constantino haba trazado una muralla un
poco ms extensa que la antigua, pero que, por razn de la situacin geogrfica de
Constantinopla, inclua un rea mucho ms vasta. Las obras de construccin empezaron
inmediatamente. Puesto que escaseaban los materiales y la mano de obra hbil, y puesto que el
tiempo siempre apremiaba a Constantino, buena parte de las obras de la ciudad consisti en traer
estatuas, columnas y otros objetos semejantes de diversas ciudades. Como dijo San Jernimo
varios aos ms tarde, Constantinopla se visti de la desnudez de las dems ciudades del
Imperio. Por todas partes los agentes del emperador andaban en busca de cualquier obra de arte
que pudiera adornar la nueva ciudad imperial. Muchas de estas obras eran imgenes de los viejos
dioses paganos, que fueron tomadas de sus templos y colocadas en lugares pblicos en
Constantinopla. Aunque a los ojos modernos podra parecer que esto hara de Constantinopla una
ciudad cada vez ms pagana, el hecho es que los contemporneos de Constantino vean las cosas
de otro modo. Tanto paganos como cristianos concordaban en que, al sacar las estatuas de sus

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santuarios y colocarlas en lugares tales como el hipdromo o los baos pblicos, se les negaba o
restaba su poder sobrenatural, y se les converta en meros adornos.
Una de estas estatuas tradas a la nueva ciudad por los agentes imperiales era un famoso
Apolo obra de Fidias, el ms notable de los escultores griegos. Esta estatua fue colocada en el
centro de la ciudad, sobre una gran columna de prfido trada del Egipto, que segn se deca era
la ms alta de todo el mundo. Adems, para alzarla an ms, la columna fue colocada sobre una
base de mrmol de unos siete metros de altura. En su totalidad, el monumento tena entonces casi
cuarenta metros de altura. Pero la estatua que se encontraba en la cumbre no representaba ya a
Apolo, pues aunque el cuerpo era todava el que Fidias haba esculpido, la cabeza haba sido
sustituida por otra que representaba a Constantino.
Otras obras pblicas fueron la gran baslica de Santa Irene es decir, la santa paz, el
hipdromo y los baos. Adems, Constantino se hizo construir un gran palacio, y para los pocos
miembros de la vieja aristocracia romana que accedieron a trasladarse a la nueva capital
construy palacios que eran rplicas de sus viejas residencias en la antigua Roma.
Todo esto, sin embargo, no bastaba para poblar la nueva ciudad. Con ese propsito,
Constantino concedi toda clase de privilegios a sus habitantes, tales como la exencin de
impuestos y del servicio militar obligatorio. Adems, pronto se estableci la costumbre de
repartir aceite, trigo y vino a los habitantes de la ciudad. El resultado de esta poltica fue que la
poblacin aument a pasos gigantescos, hasta tal punto que ochenta aos ms tarde el emperador
Teodosio II se vio obligado a construir nuevas murallas, pues las que en tiempos de Constantino
haban parecido exageradamente extensas ya no bastaban.
Como veremos en otras secciones de esta historia, la decisin de Constantino de fundar
esta nueva capital result en extremo acertada, pues poco despus la porcin occidental del
Imperio inclusive la vieja Roma cay en poder de los brbaros, y Constantinopla vino a ser
el centro donde por mil aos se conserv la herencia poltica y cultural del viejo Imperio.
Del Sol Invicto a Jesucristo
Acerca de la conversin de Constantino se ha escrito y discutido muchsimo. Poco
despus de los hechos, hubo escritores cristianos, segn veremos en el prximo captulo, que
intentaron mostrar que esa conversin era el punto culminante de toda la historia de la iglesia.
Otros han dicho que Constantino no era sino un hbil poltico que se percat de las ventajas que
una conversin podra acarrearle, y que por tanto decidi uncir su carro a la causa del
cristianismo.
Ambas interpretaciones son exageradas. Basta leer los documentos de la poca para
darnos cuenta de que la conversin de Constantino fue muy distinta de la conversin del comn
de los cristianos. Cuando algn pagano se converta, se le someta a un largo proceso de
disciplina y enseanza, para asegurarse de que el nuevo converso entenda y viva su nueva fe, y
entonces se le bautizaba. Tal nuevo converso tomaba entonces a su obispo por gua y pastor, para
descubrir el significado de su fe en las situaciones concretas de la vida.
El caso de Constantino fue muy distinto. An despus de la batalla del Puente Milvio, y a
travs de toda su vida, Constantino nunca se someti en materia alguna a la autoridad pastoral de
la iglesia. Aunque cont con el consejo de cristianos tales como el erudito Lactancio tutor de
su hijo Crispo y el obispo Osio de Crdoba su consejero en materias eclesisticas,
Constantino siempre se reserv el derecho de determinar sus propias prcticas religiosas, pues se
consideraba a s mismo obispo de obispos. Repetidamente, an despus de su propia
conversin, Constantino particip en ritos paganos que le estaban vedados al comn de los

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cristianos, y los obispos no alzaron la voz de protesta y de condenacin que habran alzado en
cualquier otro caso.
Suceda no slo que Constantino era un personaje a la vez poderoso e irascible. Ocurra
tambin que el Emperador, a pesar de su poltica cada vez ms favorable hacia los cristianos, y a
pesar de sus afirmaciones de fe en el poder de Jesucristo, tcnicamente al menos no era cristiano,
pues no se haba sometido al bautismo. De hecho, Constantino no fue bautizado sino en su lecho
de muerte. Por tanto, cualquier poltica o edicto en favor de los cristianos por parte del
emperador era recibido por la iglesia como un favor hecho por un amigo o simpatizante. Y
cualquier desliz religioso de Constantino era visto desde la misma perspectiva, como la accin de
quien, aunque simpatizaba con el cristianismo, no se contaba entre los fieles. Tal persona poda
recibir el consejo de la iglesia, pero no su direccin ni condenacin. Puesto que tal situacin se
ajustaba perfectamente a los propsitos de Constantino, ste tuvo cuidado de no bautizarse sino
en su hora final.
Por otra parte, quienes pretenden que Constantino se convirti sencillamente por motivos
de oportunismo poltico se equivocan por varias razones. La primera de ellas es que tal
interpretacin es en extremo anacrnica. Hasta donde sabemos, nadie en toda la antigedad se
acerc a la cuestin religiosa con el oportunismo poltico que ha sido caracterstico de la edad
moderna. Los dioses eran realidades muy concretas para los antiguos, y aun los ms escpticos
teman y respetaban los poderes sobrenaturales. Por lo tanto, pensar que Constantino se declar
cristiano hipcritamente, sin de veras creer en Jesucristo, resulta anacrnico. La segunda razn es
que de hecho, desde el punto de vista puramente poltico, la conversin de Constantino tuvo
lugar en el peor momento posible. Cuando Constantino adopt el labarum como su emblema, se
preparaba a luchar por la ciudad de Roma, centro de las tradiciones paganas, donde sus
principales aliados eran los miembros de la vieja aristocracia pagana que se consideraban
oprimidos por Majencio. La mayor fuerza numrica del cristianismo no estaba en el occidente,
donde Constantino reinaba y donde luchaba contra Majencio, sino en el oriente, hacia donde su
atencin no se dirigira sino aos ms tarde. Por ltimo, la interpretacin oportunista se equivoca
por cuanto el apoyo que los cristianos pudieran prestarle a Constantino resultaba harto dudoso.
Puesto que la iglesia siempre haba tenido dudas acerca de si los cristianos podan prestar
servicio militar, el nmero de cristianos en el ejrcito era pequeo. En la poblacin civil, la
mayor parte de los cristianos perteneca a las clases bajas, que no podran prestar gran apoyo
econmico a los designios de Constantino. Y en todo caso, tras casi tres siglos de recelos frente
al imperio, nadie podra predecir cul sera la reaccin de los cristianos ante el fenmeno
inesperado de un emperador cristiano.
Lo cierto parece ser que Constantino crea verdaderamente en el poder de Jesucristo. Pero
tal aseveracin no implica que el emperador entendiese la nueva fe como la haban entendido los
muchos cristianos que haban ofrendado su vida por ella. Para Constantino, el Dios de los
cristianos era un ser extremadamente poderoso, que estaba dispuesto a prestarle su apoyo
siempre y cuando l favoreciera a sus fieles. Luego, cuando Constantino comenz a proclamar
leyes en pro del cristianismo, y a construir iglesias, lo que buscaba no era tanto el favor de los
cristianos como el favor de su Dios. Este Dios fue el que le dio la victoria en la batalla del Puente
Milvio, as como las muchas otras que siguieron. En cierto sentido, la fe de Constantino era
semejante a la de Licinio, cuando les dijo a sus soldados que el labarum de Constantino posea
cierto poder sobrenatural que era de temerse. La diferencia estaba en que Constantino se haba
apropiado de ese poder sirviendo la causa de los cristianos. Esta interpretacin encuentra apoyo

79

en las declaraciones del propio Constantino que la historia ha conservado, y que nos muestran un
hombre sincero cuya comprensin del evangelio era escasa.
La interpretacin que Constantino le daba a la fe en Jesucristo era tal que no le impeda
servir a otros dioses. Su propio padre haba sido devoto del Sol Invicto. Este era un culto que, sin
negar la existencia de otros dioses, se diriga al Dios Supremo, cuyo smbolo era el Sol. Durante
buena parte de su carrera poltica, Constantino parece haber pensado que el Sol Invicto y el Dios
de los cristianos eran perfectamente compatibles, y que los dems dioses, a pesar de ser deidades
subalternas, eran sin embargo reales y relativamente poderosos. Por esta razn Constantino poda
consultar el orculo de Apolo, aceptar el ttulo de Sumo Sacerdote de los dioses que
tradicionalmente se conceda a los emperadores, y participar de toda clase de ceremonias
paganas sin pensar que con ello estaba traicionando o abandonando al Dios que le haba dado la
victoria y el poder. Adems, Constantino era un poltico hbil. Su poder era tal que le permita
favorecer a los cristianos, construir iglesias, y hasta posesionarse de algunas imgenes de dioses
para hacerlas llevar a Constantinopla. Pero si el emperador hubiera pretendido suprimir todo
culto pagano pronto habra tenido que enfrentarse a una oposicin irresistible. Los viejos dioses
no haban quedado totalmente abandonados. Tanto la vieja aristocracia como las extensas zonas
rurales del Imperio apenas haban sido penetradas por la predicacin cristiana. En el ejrcito
haba numerosos seguidores de Mitras y de otros dioses. La Academia de Atenas y el Museo de
Alejandra, que eran los dos grandes centros de estudio de la poca, estaban dedicados a la
enseanza de la vieja sabidura pagana. Pretender suprimir todo esto por mandato imperial era
imposibletanto ms imposible por cuanto el propio emperador no vea contradiccin alguna
entre el culto al Sol Invicto y la fe cristiana.
Luego, la poltica religiosa de Constantino sigui un proceso lento pero constante. Y lo
ms probable es que ese proceso se haya debido, no slo a las exigencias de las circunstancias,
sino tambin al progreso interno del propio Constantino, segn fue dejando tras s la vieja
religin, y comprendiendo mejor el alcance de la nueva. Al principio, Constantino se limit a
garantizar la paz de la iglesia, y a devolverle las propiedades que haban sido confiscadas durante
la persecucin. Poco despus comenz a apoyar a la iglesia ms decididamente, como cuando le
don el palacio de Letrn, en Roma, que perteneca a la familia de su esposa, o cuando orden
que los obispos que se dirigan al snodo de Arls, en el 314, utilizaran los medios de transporte
imperiales, sin costo alguno para la iglesia. Al mismo tiempo, empero, trataba de mantener las
buenas relaciones con los devotos de los antiguos cultos, y particularmente con el Senado
romano. El Imperio era oficialmente pagano, y como cabeza de ese Imperio a Constantino le
corresponda el ttulo de Sumo Sacerdote. Negarse a aceptarlo era rechazar de plano todas las
antiguas tradiciones del Imperio y Constantino no estaba dispuesto a tanto. Aun ms, hasta
el ao 320 las monedas de Constantino frecuentemente llevaban los smbolos y los nombres de
los viejos dioses, aunque muchas llevaban tambin el monograma de Cristo.
La campaa contra Licinio le dio a Constantino una nueva oportunidad de aparecer como
el campen del cristianismo. Adems, era precisamente en los territorios que antes haban
pertenecido a Licinio que la iglesia era numricamente ms fuerte. Por ello, Constantino pudo
nombrar a varios cristianos para ocupar altos cargos en la maquinaria del gobierno, y pronto
pareci favorecer a los cristianos por encima de los paganos. Puesto que al mismo tiempo sus
desavenencias con el Senado romano iban en aumento, y ste emprendi una campaa para
reavivar la antigua religin, Constantino se sinti cada vez ms inclinado a favorecer a los
cristianos.

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En el ao 324 un edicto imperial orden que todos los soldados adorasen al Dios supremo
el primer da de la semana. Aunque ste era el da en que los cristianos celebraban la
resurreccin de su Seor, era tambin el da dedicado al culto al Sol Invicto, y por tanto los
paganos no podan oponerse a tal edicto. Al ao siguiente, el 325, se reuni en Nicea la gran
asamblea de obispos que se conoce como el Primer Concilio Ecumnico, de que trataremos en
otro captulo. Esa asamblea fue convocada por Constantino, y los obispos viajaron a expensas del
tesoro imperial.
Ya hemos visto cmo la fundacin de Constantinopla fue un paso ms en este proceso. El
propio hecho de crear una nueva Roma era en si un intento de sustraerse del poder de las viejas
familias paganas de la aristocracia romana. Pero sobre todo la poltica de utilizar los tesoros
artsticos de los templos paganos para la construccin de Constantinopla hizo que el viejo
paganismo, hasta entonces rodeado de riquezas y boato, se empobreciera cada vez ms. Es cierto
que bajo el gobierno de Constantino se construyeron o se restauraron algunos templos paganos.
Pero en trminos generales los santuarios paganos perdieron mucho de su esplendor, al mismo
tiempo que se construan enormes y suntuosas iglesias cristianas.
A pesar de todo esto casi hasta el fin de sus das Constantino continu comportndose
como el Sumo Sacerdote del paganismo. A su muerte, los tres hijos que lo sucedieron no se
opusieron al deseo del Senado de divinizarlo, y as se produjo la anomala de que Constantino,
quien tanto dao le haba hecho al culto pagano, se volvi uno de los dioses de ese propio culto.
El impacto de Constantino
El impacto de la conversin de Constantino sobre la vida de la iglesia fue tan grande que
se har sentir a travs de todo el resto de nuestra narracin, hasta nuestros das. Luego, lo que
aqu nos interesa no es tanto mostrar las consecuencias ltimas de ese acontecimiento, como sus
consecuencias inmediatas, durante el siglo cuarto.
Naturalmente, la consecuencia ms inmediata y notable de la conversin de Constantino
fue el cese de las persecuciones. Hasta ese momento, aun en tiempos de relativa paz, los
cristianos haban vivido bajo el temor constante de una nueva persecucin. Tras la conversin de
Constantino, ese temor se disip. Los pocos gobernantes paganos que hubo despus de l no
persiguieron a los cristianos, sino que trataron de restaurar el paganismo por otros medios.
Todo esto produjo en primer trmino el desarrollo de lo que podramos llamar una
teologa oficial. Deslumbrados por el favor que Constantino derramaba sobre ellos, no faltaron
cristianos que se dedicaron a mostrar cmo Constantino era el elegido de Dios, y cmo su obra
era la culminacin de la historia toda de la iglesia. Un caso tpico de esta actitud fue Eusebio de
Cesarea, el historiador que no debe confundirse con Eusebio de Nicomedia, y a quien
dedicaremos nuestro prximo captulo.
Otros siguieron un camino radicalmente opuesto. Para ellos el hecho de que el emperador
se declarase cristiano, y que ahora resultara ms fcil ser cristiano, no era una bendicin, sino
una gran apostasa Algunas personas que participaban de esta actitud, pero que no queran dejar
la comunin de la iglesia, se retiraron al desierto, donde se dedicaron a la vida asctica. Puesto
que el martirio no era ya posible, estas personas pensaban que el verdadero atleta de Jesucristo
deba continuar ejercitndose, si no ya para el martirio, al menos para la vida monstica. Luego,
el siglo cuarto vio un gran xodo hacia los desiertos de Egipto y Siria. De este movimiento
monstico nos ocuparemos en el tercer captulo.

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Algunos de quienes no vean con agrado el nuevo acercamiento entre la iglesia y el


estado sencillamente rompieron la comunin con los dems cristianos. Estos son los cismticos
de que trataremos en el captulo cuatro.
Entre quienes permanecieron en la iglesia, y no se retiraron al desierto ni al cisma, pronto
se produjo un gran despertar intelectual. Como en toda poca de actividad intelectual, no faltaron
quienes propusieron teoras y doctrinas que el resto de la iglesia se vio obligado a rechazar. La
principal de estas doctrinas fue el arrianismo, que dio lugar a enconadas controversias acerca de
la doctrina de la Trinidad. En el captulo quinto discutiremos esas controversias hasta el ao 361,
fecha en que Juliano fue proclamado emperador.
El reinado de Juliano fue el punto culminante de otra actitud frente a la conversin de
Constantino: la reaccin pagana. Por lo tanto, el captulo sexto tratar acerca de ese reinado y esa
reaccin.
Empero la mayor parte de los cristianos no reaccion ante la nueva situacin con una
aceptacin total, ni con un rechazo absoluto. Para la mayora de los dirigentes de la iglesia, las
nuevas circunstancias presentaban oportunidades inesperadas, pero tambin peligros enormes.
Por tanto, al mismo tiempo que afirmaban su lealtad al emperador, como siempre lo haba hecho
la mayora de los cristianos, insistan en que su lealtad ltima le corresponda slo a Dios. Tal
fue la actitud de los gigantes de la iglesia tales como Atanasio, los capadocios, Ambrosio,
Jernimo, Agustn y otros a quienes dedicaremos la mayor parte de esta Seccin Segunda de
nuestra historia. Puesto que tanto las oportunidades como los peligros eran grandes, estas
personas se enfrentaron a una tarea difcil. Naturalmente, no podemos decir que sus actitudes y
soluciones fueron siempre acertadas. Pero dada la magnitud de la tarea a que se enfrentaron, y
dado tambin el impacto que su obra ha tenido en la vida de la iglesia a travs de los siglos,
existe sobrada razn para llamar al siglo IV y principios del V la era de los gigantes.
Empero antes de terminar el presente captulo debemos mencionar algunos cambios que tuvieron
lugar como resultado de la conversin de Constantino, y que no tendremos ocasin de discutir
ms adelante. Nos referimos a los cambios relacionados con el culto.
Hasta la poca de Constantino, el culto cristiano haba sido relativamente sencillo. Al
principio, los cristianos se haban reunido para adorar en casas particulares. Despus comenzaron
a reunirse tambin en cementerios, como las catacumbas romanas. En el siglo tercero haba ya
lugares dedicados especficamente al culto. De hecho, la iglesia ms antigua que se ha
descubierto es la de Dura-Europo, que data aproximadamente del ao 270. Pero an esta iglesia
de Dura-Europo no es ms que una pequea habitacin, decorada slo con algunas pinturas
murales de carcter casi primitivo.
Tras la conversin de Constantino, el culto cristiano comenz a sentir el influjo del
protocolo imperial. El incienso, que hasta entonces haba sido seal del culto al emperador, hizo
su aparicin en las iglesias cristianas. Los ministros que oficiaban en el culto comenzaron a
llevar vestimentas ricas durante el servicio, en seal del respeto debido a lo que estaba teniendo
lugar. Por la misma razn, varios gestos de respeto que normalmente se hacan ante el emperador
comenzaron a hacerse tambin en el culto. Adems se inici la costumbre de empezar el servicio
con una procesin. Para darle cuerpo a esta procesin, se desarrollaron los coros, con el resultado
neto de que a la larga la congregacin tuvo menos parte activa en el culto.
Por lo menos desde el siglo II, los cristianos haban acostumbrado conmemorar el
aniversario de la muerte de un mrtir celebrando la comunin en el lugar donde el mrtir estaba
enterrado. Ahora se construyeron iglesias en muchos de esos lugares. Pronto se lleg a pensar

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que el culto tena especial eficacia si se celebraba en uno de tales lugares, en virtud de la
presencia de las reliquias del mrtir.
El resultado fue que se comenz a desenterrar a los mrtires para colocar sus cuerpos o
parte de ellos bajo el altar de varias de las muchas iglesias que se estaban construyendo. Al
mismo tiempo, algunas personas empezaron a decir que haban recibido revelaciones de mrtires
hasta entonces desconocidos o casi olvidados. En ciertos casos, hubo quienes recibieron una
revelacin indicndoles dnde estaba enterrado el mrtir en cuestincomo en el caso de San
Ambrosio y los mrtires Gervasio y Protasio, que mencionaremos ms adelante. Pronto se
comenz a atribuirles a tales reliquias un poder milagroso, y de all se pas cada vez ms a su
veneracin y despus a su adoracin.
Un caso semejante fue el de la emperatriz Elena, quien en el ao 326 march en
peregrinacin a Tierra Santa, donde crey haber descubierto la verdadera cruz de Cristo la
vera cruz. Pronto comenz a decirse que esta cruz tena poderes milagrosos, y porciones de
ella se difundieron por diversas partes del Imperio.
En medio de tal situacin, los dirigentes de la iglesia procuraban moderar la supersticin
del pueblo, aunque naturalmente no podan negar que de hecho muchos de los milagros que se
contaban eran posibles. As, por ejemplo, hubo pastores que trataron de indicarle a su grey que
para ser cristiano no era necesario ir a Tierra Santa, o que el respeto debido a los mrtires y a la
Virgen no deba exagerarse. Pero su tarea era harto difcil, pues cada vez eran ms los conversos
que pedan el bautismo, y cada vez haba menos tiempo y oportunidad para dirigirlos en su vida
cristiana.
Las iglesias construidas en tiempos de Constantino y sus sucesores contrastaban con la
sencillez de la iglesia de Dura-Europo. El propio Constantino, segn hemos sealado
anteriormente, hizo construir en Constantinopla la iglesia de Santa Irene, en honor a la paz.
Elena, su madre, construy en Tierra Santa la iglesia de la Natividad y la del Monte de los
Olivos. Al mismo tiempo, o bien por orden del emperador, o bien siguiendo su ejemplo, se
construyeron otras iglesias semejantes en las principales ciudades del Imperio. Esta poltica
persisti bajo el gobierno de los sucesores de Constantino. Casi todos ellos intentaron perpetuar
su memoria construyendo fastuosas iglesias.
Aunque casi todas las iglesias construidas por Constantino y sus sucesores ms
inmediatos han desaparecido, quedan suficientes documentos escritos y restos arqueolgicos
para poder formarnos una idea del plano general de estos templos. Adems, puesto que el patrn
establecido en el siglo IV perdur por largo tiempo, otras iglesias posteriores, que s han
subsistido hasta nuestros das, ilustran el estilo arquitectnico de la poca.
Algunas de esas iglesias tenan el altar en el centro, y estaban construidas sobre una
planta poligonal o casi redonda. Pero la forma tpica de las iglesias de entonces es la llamada
baslica. Este trmino se utilizaba desde mucho tiempo antes para referirse a los grandes
edificios pblicos o a veces privados que consistan principalmente en un gran saln con
dos o ms filas de columnas. Puesto que fue de tales edificios que se tom el modelo para las
iglesias que se construyeron en los siglos cuarto, y siguientes, esas iglesias reciben el nombre de
baslicas.
En trminos generales, las baslicas cristianas constaban de tres partes principales: el
atrio, las naves y el santuario. El atrio era el vestbulo de la iglesia, y por lo general consista en
un rea cuadrangular rodeada de muros, a veces con columnas. En el centro del atrio estaba una
fuente donde los fieles hacan sus abluciones. El lado del atrio que colindaba con el resto de la
baslica reciba el nombre de nrtex, y tena una o ms puertas que daban a las naves.

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Las naves eran la parte ms amplia de la basilica. En el centro se encontraba la nave


principal, separada de las naves laterales por filas de columnas. El techo de la nave principal era
ms alto que los de las naves laterales, de modo que sobre las filas de columnas quedaban dos
paredes una a cada lado en las que haba ventanas por las cuales penetraba la luz del
exterior.
Las naves laterales eran ms bajas, y normalmente ms estrechas que la nave central.
Puesto que las filas de columnas eran dos o cuatro, haba baslicas de tres naves y otras de cinco.
Aunque haba baslicas hasta de nueve naves, las de ms de cinco eran escasas.
Hacia el fondo de la nave, cerca del santuario, se encontraba un espacio reservado para el
coro, y a cada lado de ese cercado haba un ambn o plpito. Estos dos plpitos se utilizaban, no
slo para la lectura y exposicin de las Escrituras, sino tambin para el cantor principal cuando
se cantaban los Salmos.
Al final de la nave, y con el piso algo ms elevado, se encontraba el santuario. Puesto que
este santuario corra en direccin perpendicular a la nave, y puesto que era ms largo que el
ancho del resto de la baslica, esto le daba a la planta del edificio la forma de una cruz. En el
santuario se encontraba el altar, donde se colocaban los elementos para la celebracin de la
comunin.
La pared del fondo del santuario tena forma semicircular, de modo que quedaba un
espacio cncavo, el bside. En esta pared se apoyaban los bancos de piedra donde se sentaban los
presbteros. Y, si se trataba de la iglesia principal de un obispo, en medio de estos bancos se
encontraba la silla del obispo, o ctedra de donde se deriva el trmino catedral. En algunas
ocasiones, el obispo predicaba sentado, desde su ctedra.
Todo el interior de la baslica estaba ricamente adornado con mrmoles pulidos, lmparas
de oro y de plata, y tapices. Pero el arte caracterstico de esta poca y por muchos siglos de
toda la iglesia oriental era el mosaico. Las paredes se cubran de cuadros hechos con
pequesimos pedazos de vidrio, piedra o porcelana de colores. Por lo general, estos mosaicos
representaban escenas bblicas o de la tradicin cristiana, aunque a veces incluan una
representacin de la persona que haba costeado la construccin, presentando la baslica.
Naturalmente, la pared cuya decoracin era ms importante era la del bside. La decoracin de
esta pared consista normalmente en un gran mosaico, en el que se representaba, o bien a la
Virgen con Jess en su regazo, o bien a Cristo sentado en gloria, como gobernante supremo de
todo el universo. Esta representacin de Cristo, que se conoce como el pantokrator es decir,
el rey universal muestra el impacto de la nueva situacin poltica sobre el arte cristiano, pues
representa a Cristo sentado en un trono, a la usanza de los emperadores.
Alrededor de la baslica se alzaban otros edificios dedicados al culto y a la residencia de
los ministros. De todos estos edificios el ms importante era el baptisterio. Este era normalmente
circular u octogonal, y su tamao era tal que bien poda acomodar varias docenas de personas.
En el centro del edificio se encontraba la alberca bautismal, a la cual se descenda mediante
varios peldaos. En esta alberca se celebraba el bautismo, normalmente por inmersin, o
echndole agua a la persona por encima mientras sta estaba de pie o de rodillas en el agua. De
hecho, este modo de bautizar fue el modo comn de administrar el bautismo por lo menos hasta
el siglo IX, cuando en las regiones ms fras de la Europa occidental se hizo ms comn el
bautismo por infusinque siempre se haba utilizado en casos excepcionales de mala salud,
escasez de agua, etc. En Italia sigui practicndose el bautismo por inmersin hasta el siglo XIII,
y las iglesias orientales griega, rusa, etc. lo practican an en el siglo XX. En medio del
baptisterio colgaba un gran teln que divida el saln en dos, un lado para los hombres y otro

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para las mujeres, pues en el siglo IV todava se acostumbraba descender a la fuente bautismal
desnudo, y vestirse de una capa blanca al salir de las aguas.
Todo esto nos sirve de ejemplo de lo que estaba sucediendo a raz de la conversin de
Constantino. La antigua iglesia continuaba sus costumbres tradicionales. Todava la comunin
era el acto principal de adoracin, que se celebraba al menos todos los domingos. Todava el
bautismo era por inmersin, y guardaba mucho de su simbolismo antiguo. Pero todo se iba
transformando dada la nueva situacin. Por tanto, el gran reto a que tenan que enfrentarse los
cristianos de la poca era hasta qu punto y cmo deban adaptarse sus prcticas y costumbres a
las nuevas circunstancias. Todos concordaban en que cierto grado de adaptacin era necesario,
pues los nuevos tiempos requeran nuevas formas de vivir y de comunicar el evangelio. Todos
concordaban igualmente en que tal adaptacin deba hacerse de tal modo que no se abandonase
la fe tradicional de la iglesia. Donde no todos concordaban era en el grado y el modo en que
estos dos elementos deban mantenerse en equilibrio.
En los captulos subsiguientes veremos varios ejemplos de las respuestas diversas que los
cristianos del siglo IV dieron a este gran reto presentado por la nueva situacin.

***

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La gran persecucin y el triunfo final


13
No me interesa sino la ley de Dios, que he aprendido. Esa es la ley que obedezco, por la que he
de morir, y en la que he de triunfar. Aparte de esa ley, no hay ms ninguna.
Tlica, mrtir
Segn dijimos, despus de las persecuciones de Decio y Valeriano la iglesia goz de
relativa tranquilidad. Pero a fines del siglo III se desat la ltima y mas terrible de las
persecuciones. Reinaba a la sazn Diocleciano, quien haba organizado el Imperio en una
tetrarqua. Dos emperadores compartan el ttulo de augusto: Diocleciano en el Oriente, y
Maximiano en el Occidente. Bajo cada uno de ellos haba otro emperador con el ttulo de
csar: Galerio bajo Diocleciano, y Constancio Cloro bajo Maximiano. Debido a la gran
habilidad administrativa y poltica de Diocleciano, esta divisin de autoridad perdur mientras l
retuvo en sus manos las riendas del poder. Su propsito era en parte asegurarse de que la
sucesin al trono fuera pacfica, pues cada csar debera suceder a su augusto, y entonces los
emperadores restantes nombraran un nuevo csar. Segn veremos ms adelante, este sistema
funcion slo mientras Diocleciano lo administr, pero despus dio lugar a disputas de sucesin,
usurpaciones y guerras civiles.
Por lo pronto, sin embargo, el Imperio se encontraba en estado de relativa paz y
prosperidad. Aparte de las constantes escaramuzas fronterizas, slo Galerio se vio envuelto en
campaas de importancia, primero en las fronteras del Danubio, y luego contra los persas. De los
tres emperadores, slo Galerio parece haber sentido una enemistad profunda hacia el
cristianismo. En cuanto a Diocleciano, quien era el gobernante supremo, tanto su esposa Prisca
como su hija Valeria eran cristianas. La paz de la iglesia pareca estar asegurada.
Los conflictos parecen haber comenzado en el ejrcito. La actitud de los cristianos hacia
el servicio militar no era uniforme, pues aunque la mayora de los autores de la poca nos dice
que los cristianos no deben ser soldados, sabemos por otras fuentes que haba gran nmero de
cristianos en el ejrcito. La razn por la que algunos se oponan al servicio militar no era tanto el
pacifismo cristiano como el hecho de que algunas de las ceremonias militares eran de carcter
religioso, y por tanto se le haca muy difcil al soldado cristiano abstenerse de participar en la
idolatra. En todo caso, alrededor del ao 295 varios cristianos fueron muertos, unos por negarse
a ser conscriptos, y otros porque intentaron abandonar el ejrcito. Ante los ojos de Galerio, esta
actitud de los cristianos ante el servicio militar envolva un serio peligro, pues era posible que en
algn momento crtico los cristianos que haba en el ejrcito se negaran a obedecer rdenes.
Luego, como una medida necesaria para la moral militar, Galerio convenci a Diocleciano de la
necesidad de expulsar a los cristianos de las legiones. El edicto de Diocleciano al efecto no
decretaba la pena de muerte, ni otro castigo que la mera expulsin del ejrcito. Pero en algunos
lugares, debido quiz al excesivo celo de los oficiales, se intent obligar a los soldados cristianos
a ofrecer sacrificios ante los dioses, y el resultado de ello fue que hubo algunas ejecuciones,
todas ellas en el ejrcito del Danubio, que estaba bajo las rdenes de Galerio.
A esto se limit la persecucin hasta que Diocleciano se dej convencer por Galerio, y en
el ao 303 dict un nuevo edicto contra los cristianos. Todava en este edicto Diocleciano se
negaba a derramar la sangre de los cristianos, y lo que se ordenaba era que todos los edificios
cristianos y los libros sagrados fueran destruidos, y que a los creyentes se les privara de todas sus

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dignidades y derechos civiles. Al principio, la persecucin se limit a esto. Pero pronto fue
recrudeciendo porque muchos de los fieles se negaban a entregar los libros sagrados, y entonces
se les torturaba o se les condenaba a muerte. Adems, hubo dos incendios misteriosos en el
palacio imperial. Galerio acus a los cristianos de haberlos prendido, diciendo que los
incendiarios procuraban vengarse de la destruccin de sus iglesias. Algunos escritores cristianos
insinan que fue el propio Galerio quien orden los incendios, para luego culpar a los creyentes.
En todo caso, la furia de Diocleciano no se hizo esperar, y pronto se orden que todos los
cristianos de la corte tuvieran que ofrecer sacrificios ante los dioses. Prisca y Valeria
sacrificaron, pero el gran chambeln Doroteo y varios otros sufrieron el martirio.
En todo el resto del imperio se continu destruyendo las iglesias y quemando los libros
sagrados, excepto en los territorios que pertenecan a Constancio Cloro, quien se limit a destruir
algunas iglesias, pero no insisti en que le fueran entregados los libros.
Poco despus hubo algunos disturbios en diversas regiones, y Diocleciano se convenci
de que los cristianos conspiraban contra l. Entonces decret, primero, que todos los jefes de la
iglesia fueran encarcelados y, despus, que todos los cristianos en todo el Imperio tenan que
sacrificar ante los dolos.
As se desat la ms cruenta de cuantas persecuciones sufri la iglesia antigua. Al igual
que en tiempos del emperador Decio, se haca todo lo posible por incitar a los cristianos a
abandonar su fe. Acostumbrados como estaban a la tranquilidad de las dcadas anteriores,
muchos cristianos sucumbieron ante las amenazas de los jueces. A los dems se les aplicaron
torturas de toda suerte, y se les hizo morir en medio de los ms diversos suplicios. Otros se
ocultaron, muchos de ellos llevando consigo los libros sagrados. Y hasta hubo muchos que
cruzaron la frontera y se refugiaron en territorio persa.
En medio de todo esto, Galerio maquinaba el modo de hacerse dueo nico del Imperio.
En el ao 304 Diocleciano enferm gravemente y, aunque sobrevivi a su enfermedad, qued sin
embargo dbil y cansado. Galerio se apresur a ir a su lado y, primero con dulzura y despus con
amenazas, le oblig a abdicar. Al mismo tiempo, Galerio haba reforzado su ejrcito, y
convenci a Maximiano de que si no abdicaba l tambin, invadira sus territorios y se seguira la
guerra civil. Por fin, ambos augustos abdicaron al mismo tiempo, en el ao 305. Segn se haba
estipulado anteriormente, Constancio Cloro sucedi a Maximiano, y Galerio a Diocleciano. En la
eleccin de los dos nuevos csares, sin embargo, Galerio oblig a Diocleciano a nombrar a dos
personajes ineptos, pero que le eran adictos: Severo bajo Constancio Cloro, y Maximino Daza
bajo Galerio. Esta decisin no goz del apoyo de los soldados, entre quienes eran muy populares
los hijos de Constancio Cloro y de Maximiano, Constantino y Majencio respectivamente. El
resultado de la ambicin de Galerio fue el caos.
Constantino huy de la corte de Galerio y se uni a su padre, tras cuya muerte las tropas
le proclamaron augusto. Majencio se adue de Roma, y Severo se vio obligado a suicidarse.
Maximiano sali de su retiro y se uni a su hijo Majencio en una alianza inestable que por fin se
disolvi. Galerio invadi los territorios de Majencio, pero sus tropas comenzaron a pasarse al
bando del enemigo, y tuvo que abandonar la campaa. Por fin no le qued ms remedio a
Galerio que acudir a Diocleciano, que en su retiro se haba dedicado a cultivar coles. Pero
Diocleciano se neg a tomar de nuevo las riendas del estado, y se limit a presidir sobre una
serie de negociaciones cuyo resultado fue nombrar a un nuevo augusto para el Occidente,
Licinio. Oficialmente, entonces, haba de nuevo dos augustos, Galerio y Licinio, y bajo ellos dos
hijos de augustos, Constantino y Maximino Daza. Durante todas estas vicisitudes, Constantino
haba seguido una poltica cautelosa, al reforzar su posicin en las Galias y la Gran Bretaa, e

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insistir slo en sus derechos como heredero de Constancio Cloro. Ms tarde le llegara el
momento de lanzarse en pos del poder supremo sobre el Imperio.
En medio de todo este caos, la persecucin continu, aunque en el Occidente ni
Constantino ni Majencio quienes eran los dueos efectivos de la mayor parte del territorio
se ocuparon en promoverla. Para ellos, la persecucin era poltica de Galerio, y en medio de
todas las pugnas por el poder no se sentan inclinados a cumplir los deseos del rival que haba
intentado desheredarles. Pero Galerio y su protegido, Maximino Daza, continuaban persiguiendo
a los cristianos. Maximino perfeccion la poltica de su jefe, pues segn nos cuenta el historiador
cristiano Eusebio, en los territorios de Maximino lo que se haca era vaciarles un ojo a los
cristianos, o quebrarles una pierna, y entonces enviarles a trabajos forzados en las canteras. Pero
aun all muchos de los condenados formaron nuevas iglesias, y a la postre fueron muertos o
deportados de nuevo. Las listas de los mrtires fueron hacindose cada vez ms largas, hasta tal
punto que se requeriran varios prrafos para mencionar a aquellos cuyos nombres nos han
llegado.
Por fin, cuando los cristianos comenzaban a desesperar, la tormenta amain. Galerio
estaba enfermo de muerte, y el 30 de abril del 311 promulg su famoso edicto de tolerancia:
Entre todas las leyes que hemos promulgado por el bien del estado, hemos intentado restaurar las
antiguas leyes y disciplina tradicional de los romanos. En particular hemos procurado que los
cristianos, que haban abandonado la religin de sus antepasados, volviesen a la verdad. Porque
tal terquedad y locura se haban posesionado de ellos que ni siquiera seguan sus primitivas
costumbres, sino que se han hecho sus propias leyes y se han reunido en grupos distintos.
Despus de la publicacin de nuestro edicto, ordenando que todos volviesen a las costumbres
antiguas, muchos obedecieron por temor al peligro, y tuvimos que castigar a otros. Pero hay
muchos que todava persisten en sus opiniones, y nos hemos percatado de que no adoran ni
sirven a los dioses, ni tampoco a su propio dios. Por lo tanto, movidos por nuestra misericordia a
ser benvolos con todos, hemos credo justo extenderles tambin a ellos nuestro perdn, y
permitirles que vuelvan a ser cristianos, y que vuelvan a reunirse en sus asambleas, siempre que
no atenten contra el orden pblico. En otro edicto daremos instrucciones acerca de esto a
nuestros magistrados.
A cambio de esta tolerancia nuestra, los cristianos tendrn la obligacin de rogarle a su
dios por nuestro bienestar, por el bien pblico y por ellos mismos, a fin de que la repblica goce
de prosperidad y ellos puedan vivir tranquilos.
Tal fue el edicto que puso fin a la ms cruentay prcticamente la ltimade las
persecuciones que la iglesia tuvo que sufrir a manos del Imperio Romano. Pronto se abrieron las
crceles y las canteras, y de ellas brot un torrente humano de gentes lisiadas, tuertas y
maltratadas, pero gozosas por lo que era para ellas una intervencin directa de lo alto.
Galerio muri cinco das despus, y el historiador cristiano Lactancio nos dice que su
arrepentimiento lleg demasiado tarde.
El Imperio quedaba en manos de Licinio, Maximino Daza, Constantino y Majencio. Los
tres primeros se reconocan entre s, y consideraban a Majencio como un usurpador. En cuanto a
su poltica hacia los cristianos, Licinio, Constantino y Majencio no les perseguan, mientras que
Maximino Daza pronto volvi a desatar la persecucin en sus territorios. Pero un gran cambio
poltico estaba a punto de iniciarse, que a la larga pondra fin a todas las persecuciones, aun en
los territorios de Maximino Daza. Constantino, que durante todas las pugnas anteriores se haba
contentado con intervenir slo mediante la astucia y la diplomacia, se lanz a una campaa que a
la postre le hara dueo absoluto del Imperio. De repente, cuando nadie lo esperaba, Constantino

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reuni sus ejrcitos en Galia, atraves los Alpes, y march sobre Roma, la capital de Majencio.
Este ltimo, tomado por sorpresa, no pudo defender sus plazas fuertes, que cayeron rpidamente
en manos de Constantino. Todo lo que Majencio pudo hacer fue reunir su ejrcito en Roma, para
all resistir contra Constantino. Si Majencio hubiera permanecido tras las murallas de Roma, un
largo sitio se habra seguido, y quiz la historia hubiera sido otra. Pero Majencio consult a sus
adivinos, y decidi salir al campo de batalla contra Constantino.
Segn dos historiadores cristianos que conocieron a Constantino, en vsperas de la batalla
ste tuvo una revelacin. Uno de estos historiadores, Lactancio, dice que en un sueo
Constantino recibi la orden de poner un smbolo cristiano sobre el escudo de sus soldados. El
otro, Eusebio, nos dice que la visin apareci en las nubes, junto a las palabras, escritas en el
cielo, vence en esto. En todo caso, el hecho es que Constantino orden que sus soldados
emplearan para la batalla del da siguiente el smbolo que se conoce como el labarum, y que
consista en la superposicin de dos letras griegas, X y P. Puesto que esas dos letras son las dos
primeras letras del nombre de Cristo en griego, el labarum bien poda ser un smbolo cristiano.
Algunos historiadores modernos han sealado muchos otros indicios que nos dan a entender que,
si bien es posible que ya en esa fecha Constantino se inclinara hacia el cristianismo, todava
segua adorando al Sol invicto. La realidad es que la conversin de Constantino fue un largo
proceso que hemos de narrar en la prxima seccin de esta obra.
El labarum de Constantino poda interpretarse como un monograma que consista en la
superposicin de P y X, las dos primeras letras del nombre de Cristo en griego XPISTOS.
Pero en todo caso lo importante es que Majencio fue derrotado, y que cuando luchaba sobre el
Puente Milvio cay al ro y se ahog. Constantino qued entonces dueo de todo el Occidente.
Una vez iniciada su campaa en pos del poder, Constantino march con una velocidad
vertiginosa. Tras la batalla del Puente Milvio se reuni en Miln con Licinio, con quien sell una
alianza. Parte de esta alianza era el acuerdo de que no se perseguira ms a los cristianos, y que
se les devolveran sus iglesias, cementerios y otras propiedades que haban sido confiscadas. Este
acuerdo, que recibe el ttulo poco exacto de Edicto de Miln, se seala frecuentemente como el
fin de las persecuciones (313 d.C.), aunque lo cierto es que el edicto de tolerancia de Galerio fue
mucho ms importante, y que an despus del Edicto de Miln Maximino Daza sigui
persiguiendo a los cristianos. Por fin, tras una serie de pasos que corresponden a otro captulo de
esta historia, Constantino qued como el nico emperador, y la iglesia goz de paz en todo el
Imperio.
Hasta qu punto esto ha de considerarse como un triunfo, y hasta qu punto fue el
comienzo de nuevas dificultades para la iglesia, ser el tema principal de nuestra prxima
seccin. Por lo pronto, sealemos sencillamente el reto enorme a que tenan que enfrentarse
ahora aquellos cristianos, que hasta unos pocos meses antes estaban preparndose para el
martirio, y que ahora reciban del emperador muestras de una simpata y un apoyo siempre
crecientes. Qu sucedera cuando aquellas gentes, que servan a un carpintero, y cuyos grandes
hroes eran pescadores, esclavos y criminales que haban sido condenados por el estado, se
vieran rodeados del boato y el prestigio del poder imperial? Permaneceran firmes en su fe? O
resultara quiz que quienes no se haban dejado amedrentar por las fieras y las torturas
sucumbiran ante las tentaciones de la vida muelle y del prestigio social? Estas fueron las
preguntas a que tuvieron que enfrentarse los cristianos de las generaciones que siguieron a
Constantino.
***

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La teologa oficial: Eusebio de Cesarea


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Si miro hacia el oriente, si miro hacia el occidente, si miro por toda la tierra, y hasta si miro al
cielo, siempre y por doquier veo al bienaventurado Constantino dirigiendo el mismo imperio.
Eusebio de Cesarea
Probablemente en la primera dcada del siglo IV no haba en toda la iglesia cristiano
alguno ms erudito que Eusebio de Cesarea. Y sin embargo, frases como la que citamos al
principio de este captulo han llevado a muchos historiadores a afirmar que Eusebio capitul ante
el poder imperial. Segn estos historiadores, Eusebio era un hombre de carcter dbil que, al
verse rodeado de la pompa del imperio, se dobleg ante ella, y se dedic a servir los intereses del
emperador ms bien que los de Jesucristo. Pero antes de aventurar tales juicios conviene que nos
detengamos a narrar algo de la vida y obra de este sabio cristiano, para as comprender mejor sus
reacciones y actitudes.
Eusebio naci alrededor del ao 260, probablemente en Palestina, donde transcurri la
mayor parte de sus primeros aos. Se le conoce como Eusebio de Cesarea porque fue obispo
de esa ciudad y porque fue en ella que se cri, si bien el lugar de su nacimiento nos es
desconocido.
Tampoco acerca de su familia poseemos datos fidedignos. Ni siquiera es posible decir si
sus padres eran cristianos o no y los eruditos que han tratado de zanjar esta cuestin han
hallado argumentos en ambos sentidos.
En todo caso, quien de veras hizo un impacto profundo sobre la vida del joven Eusebio fue
Pnfilo. Este era natural de la ciudad de Berito hoy Beirut, en el Lbano pero haba
estudiado en Alejandra bajo el clebre Pierio, uno de los continuadores de la obra de Orgenes.
Algn tiempo despus, tras ocupar algunos cargos importantes en Berito, Pnfilo se traslad a
Cesarea, adonde parece haber sido llamado por el obispo de esa ciudad. En Cesarea, Orgenes
haba dejado su biblioteca, que estaba en posesin de la iglesia, y ahora Pnfilo se dedic a
estudiarla, organizarla y completarla.
En esta tarea le ayudaban varias personas, inspiradas por la fe ferviente y la curiosidad
intelectual de su jefe. Cuando Eusebio conoci a Pnfilo, qued cautivado por esa fe y esa
curiosidad. Y su devocin lleg a tal punto que en aos posteriores se llamaba a si mismo
Eusebio de Pnfilo, dando a entender as que mucho de lo que era se lo deba a su maestro.
Durante varios aos Pnfilo, Eusebio y otros trabajaron en equipo, probablemente
viviendo bajo un mismo techo y compartiendo todos sus gastos y entradas. A la postre, el gusto
de Pnfilo por los libros fue superado por el de su discpulo, que al parecer hizo varios viajes en
busca de documentos acerca de los orgenes cristianos. Durante este perodo Eusebio y Pnfilo
escribieron varias obras, pero de ellas la nica de importancia que se ha conservado es la Crnica
de Eusebioy aun sta en versiones posteriores al parecer muy tergiversadas.
Pero aquella calma no poda durar. Era todava la poca de las persecuciones, y la
amenaza que siempre nublaba el horizonte de los cristianos tom forma en el huracn de la gran
persecucin. En junio del ao 303 la persecucin lleg a Cesarea, y el primer mrtir ofrend su
vida. A partir de esa fecha, la tormenta fue arreciando, hasta que en el ao 305 Maximino Daza
lleg a la dignidad imperial. Como hemos dicho, Maximino Daza fue uno de los ms tenaces
enemigos del cristianismo. Por fin, a fines del ao 307, Pnfilo fue encarcelado. Pero entonces la

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tormenta amain por algn tiempo, y el clebre maestro cristiano permaneci en la crcel, sin ser
ejecutado, por espacio de ms de dos aos. Durante este perodo, Pnfilo y Eusebio escribieron
juntos cinco libros de una Apologa de Orgenes, a la que Eusebio aadi un sexto libro despus
del martirio de su maestro.
Cmo Eusebio escap de la persecucin, es imposible saberlo. Al parecer se ausent de
Cesarea al menos dos veces, y posiblemente el motivo de su ausencia fue en parte al menos
huir de las autoridades. En esa poca esto no se consideraba indigno, pues el deber del cristiano
estaba en evitar el martirio, hasta tanto quedase suficientemente probado que Dios le haba
escogido para esa gloriosa corona. En todo caso, Eusebio no sufri personalmente durante la
persecucin, aunque s sufri la muerte de su admirado maestro y de muchos de sus compaeros
ms allegados. En medio de la persecucin, Eusebio continu su labor literaria. Fue precisamente
durante ese perodo que revis y ampli su obra ms importante, la Historia eclesistica.
Si Eusebio no hubiera hecho otra cosa en toda su vida que escribir la Historia eclesistica,
slo eso bastara para contarle entre los gigantes de la iglesia en el siglo IV. En efecto, sin su
obra, buena parte de la historia que hemos relatado en nuestra Primera Seccin se habra perdido,
pues fue l quien compil, organiz y public casi todo lo que sabemos acerca de muchos de los
cristianos que vivieron en los primeros siglos de vida de la iglesia. Adems, lo nico que se
conserva de la obra de muchos de aquellos antiguos autores cristianos son las citas extensas que
Eusebio incluye en su Historia. Sin l, en fin, nuestros conocimientos de los primeros siglos de la
iglesia quedaran reducidos a la mitad.
Por fin, en el ao 311, la situacin empez a cambiar con respecto a la persecucin.
Primero vino el edicto de Galerio. Despus Constantino venci a Majencio, y Licinio y
Constantino, reunidos en Miln, decretaron la tolerancia religiosa. Para Eusebio y sus
compaeros, lo que estaba teniendo lugar era obra de Dios, semejante a los milagros que narra el
libro de xodo. A partir de entonces, Eusebio y probablemente muchsimos otros cristianos
que no dejaron, como l, testimonio escrito de sus opiniones empez a ver en Constantino y en
Licinio los instrumentos escogidos por Dios para llevar a cabo sus designios. Poco despus,
cuando Constantino y Licinio fueron a la guerra, Eusebio estaba convencido de que la principal
razn del conflicto era que Licinio haba perdido el juicio y comenzado a perseguir a los
cristianos. Por tanto, Eusebio siempre vio en Constantino al instrumento escogido de Dios.
Pero por lo pronto, alrededor del ao 315, cuando Constantino y Licinio comenzaban a
dar seales de que no estaban dispuestos a compartir el poder por mucho tiempo, Eusebio fue
elegido obispo de Cesarea. Esta era una gran responsabilidad, pues la persecucin haba
dispersado su grey, y era necesario enfrentarse a una enorme tarea de reconstruccin. Adems, la
sede de Cesarea tena jurisdiccin sobre todo el resto de Palestina, y por tanto Eusebio tena que
ocuparse de asuntos que iban mucho ms all de los lmites de su ciudad. En consecuencia,
durante los prximos aos su produccin literaria amain.
Unos pocos aos llevaba Eusebio en su cargo de obispo cuando una nueva tempestad
vino a turbar la calma de la iglesia. Se trataba ahora, no de una persecucin por parte del
gobierno, sino de un agudo conflicto teolgico que dio en el cisma: la controversia arriana.
Puesto que ms adelante le dedicaremos un captulo a los primeros episodios de esta
controversia, no hemos de discutirla aqu. Baste decir que la actuacin de Eusebio en esa
controversia dej mucho que desear. Pero esto no se debi a que Eusebio fuese hipcrita ni
oportunista, como han pretendido algunos historiadores, sino ms bien a que sus intereses eran
otros. Eusebio no parece haber comprendido a cabalidad todo el alcance de la controversia, y su
preocupacin fundamental era la paz de la iglesia, ms bien que la exactitud teolgica. Por ello,

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aunque al principio mostr simpatas hacia la causa arriana, en el Concilio de Nicea, cuando se
percat de los peligros doctrinales que entraaba esa causa, estuvo dispuesto a condenarla. Pero
esto corresponde a otro captulo.
Eusebio haba conocido ya a Constantino antes de que ste fuera emperador, cuando
Constantino visit a Palestina en el squito de Diocleciano. En Nicea, en ocasin del concilio,
pudo verle actuando a favor de la unidad y del bienestar de la iglesia, como el obispo de
obispos. Despus, en otras oportunidades, Eusebio sostuvo entrevistas y correspondencia con el
emperador. Probablemente el encuentro ms notable tuvo lugar cuando Constantino y su corte se
trasladaron a Jerusaln, para dedicar la recin construida iglesia del Santo Sepulcro, como parte
de la celebracin del trigsimo aniversario del advenimiento de Constantino al poder. Todava
bulla la controversia arriana, y los obispos reunidos, primero en Tiro y despus en Jerusaln,
estaban profundamente interesados en ella, como lo estaba tambin el emperador. En todo esto,
Eusebio jug un papel importante y, con motivo de la visita del emperador y de la dedicacin del
nuevo templo, pronunci un discurso en elogio de Constantino. Ese discurso, que se ha
conservado hasta nuestros das, es una de las principales razones que le han ganado fama de
adulador. Pero lo cierto es que el discurso en cuestin ha de ser juzgado a la luz de lo que se
acostumbraba en tales circunstancias en esa poca. Visto de este modo, el discurso resulta
relativamente moderado.
En todo caso, el hecho es que Eusebio no fue amigo ntimo ni cortesano de Constantino.
La mayor parte de su vida transcurri en Cesarea y sus alrededores, ocupado como estaba en
asuntos eclesisticos, mientras Constantino, cuando no estaba en Constantinopla, se hallaba
envuelto en alguna campaa o empresa que le haca mudar su corte por todo el imperio. Luego,
los contactos entre el emperador y el obispo fueron breves e intermitentes. Pero, puesto que
Eusebio era respetado por muchos de sus colegas, y puesto que Cesarea era una ciudad
importante, Constantino se ocup en cultivar el apoyo del prestigioso obispo de esa ciudad.
Igualmente Eusebio, tras las experiencias de los aos de persecucin, no poda menos que
gozarse en la nueva situacin, y agradecer al emperador el cambio que haba tenido lugar.
Por otra parte, no debemos olvidar que fue especialmente despus de la muerte de
Constantino, en el ao 337, que Eusebio escribi sus ms halagadoras lneas acerca del difunto
emperador. Luego, no se trata aqu tanto de un adulador como de un hombre agradecido.
Tales hechos, sin embargo, dejaron su huella sobre la obra toda de Eusebio,
particularmente sobre su Historia eclesistica. El propsito de Eusebio al escribirla no era
sencillamente narrar los acontecimientos para la edificacin de la iglesia. Su propsito era ms
bien apologtico. Lo que Eusebio pretenda era mostrar que la fe cristiana era la consumacin de
toda la historia humana. Esta idea haba aparecido mucho antes en los escritores que en el siglo
segundo defendieron la fe frente a los ataques de los paganos. Segn esos autores, tanto la
filosofa como las Escrituras hebreas haban sido provistas por Dios como preparacin para el
evangelio. Adems, pronto surgi la idea de que el propio Imperio Romano. Naturalmente, esta
perspectiva teolgica le prohiba toda actitud crtica hacia lo que estaba aconteciendo. En cuanto
a Constantino, a quien Dios haba utilizado para llevar a cabo sus designios, Eusebio parece
haberse percatado de sus principales defectos, y en particular de su ira incontenible y su espritu
sanguinario. Pero los propsitos apologticos de su obra no le permiten mencionar tales cosas, de
modo que sencillamente se las calla.
Lo ms grave de todo esto, sin embargo, no est en lo que Eusebio diga o deje de decir
acerca de Constantino. Lo ms grave est en que a travs de la obra de Eusebio vemos cmo
buena parte de la teologa cristiana, aun sin percatarse de ello, fue ajustndose a las nuevas

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condiciones, y en muchos casos abandon o transform algunos de sus temas tradicionales.


Veamos algunos ejemplos de esto.
En el Nuevo Testamento, y en la iglesia de los primeros siglos, aparece frecuentemente el
tema de que el evangelio es primeramente para los pobres, y que los ricos tienen mayores
dificultades en entenderlo o seguirlo. De hecho, la cuestin de cmo una persona rica poda ser
salva preocup a los cristianos de los primeros siglos. Pero ahora, a partir de Constantino, la
riqueza y el boato empiezan a ser tomados por seal del favor divino. Como veremos en el
prximo capitulo, el movimiento monstico fue en cierto modo una protesta contra esa
interpretacin acomodaticia. Pero Eusebio y las muchas otras personas a quienes l
representa no parece haberse percatado del cambio radical que estaba teniendo lugar cuando la
iglesia perseguida pas a ser la iglesia de los poderosos, ni de los peligros que esto entraaba.
Igualmente, Eusebio describe con gran gozo y orgullo los lujosos templos que se estaban
construyendo. Pero el resultado neto de estas construcciones, y de la liturgia que estaba
evolucionando en ellas, fue la creacin de una aristocracia clerical, semejante y paralela a la
aristocracia imperial, y frecuentemente tan apartada del comn de los creyentes como lo estaban
los magnates del Imperio del comn de las gentes. No slo en su liturgia comenz la iglesia a
imitar los usos del Imperio, sino tambin en su estructuracin social.
Por ltimo, el esquema de la historia que Eusebio desarroll le oblig a abandonar un
tema fundamental de la predicacin cristiana primitiva: el advenimiento del Reino. Aunque
Eusebio no nos lo dice explcitamente, el hecho es que al leer sus obras recibimos la impresin
de que ahora, con Constantino y sus sucesores, se ha cumplido el plan de Dios. Aparte de esto, lo
nico que nos queda esperar es el momento en que seremos transferidos en espritu al reino
celestial. A partir de la poca de Constantino, y debido en parte a la obra de Eusebio y de otros
como l, se tendi a relegar u olvidar la esperanza de la iglesia primitiva, de que su Seor habra
de retornar en las nubes para establecer un Reino de paz y justicia. En pocas posteriores, la
mayora de los grupos que regresaron a aquella esperanza fueron tenidos por herejes y
revolucionarios, y condenados por tales.
El hecho de que Eusebio nos haya prestado ocasin para exponer estos cambios en la vida
y la doctrina cristiana no ha de entenderse en el sentido de que l fuera el nico responsable de
tales cambios. Al contrario, la impresin que recibimos al leer los documentos de la poca es que
Eusebio, ms que cualquiera otro de sus contemporneos, representa el sentir del comn de los
cristianos, para quienes el advenimiento de Constantino, y de la paz que ste trajo, representaba
el cumplimiento de los planes de Dios. Esos otros cristianos no supieron quiz expresar sus
sentimientos con la elegancia y erudicin de Eusebio. Pero fueron ellos quienes poco a poco le
fueron dando forma a la iglesia de los aos posteriores a Constantino. Eusebio no es entonces el
creador de lo que aqu hemos llamado la teologa oficial, sino slo el portavoz de los muchos
cristianos que, como l, se sentan sobrecogidos y agradecidos por el hecho de haber salido de las
estrecheces de la persecucin.
Empero, como veremos en los captulos subsiguientes, no todos los cristianos vean las
nuevas circunstancias con igual entusiasmo.

***

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La Reaccin Monstica
15
Los monjes que se apartan de sus celdas, o buscan la compaa de las gentes, pierden la paz,
como el pez pierde la vida fuera del agua.
Antonio el Ermitao
Las nuevas condiciones de la iglesia tras la paz de Constantino no fueron igualmente
recibidas por todos los cristianos. Frente a quienes, como Eusebio de Cesarea, vean en tales
circunstancias el cumplimiento de los designios de Dios, haba otros que se dolan del triste
estado a que pareca haber descendido la vida cristiana. La puerta estrecha de que Jess haba
hablado se haba vuelto tan ancha que las multitudes se apresuraban a pasar por ella muchos
en busca de posiciones y privilegios, sin tener una idea del significado del bautismo o de la fe
cristiana. Los obispos competan en pos de las posiciones de ms prestigio. Los ricos y los
poderosos parecan dominar la vida de la iglesia. La cizaa creca junto al trigo y amenazaba
ahogarlo.
Durante casi trescientos aos, la iglesia haba vivido bajo la amenaza constante de las
persecuciones. Todo cristiano saba que posiblemente algn da lo llevaran ante los tribunales, y
tendra que afrontar la terrible alternativa entre la apostasa y la muerte. Durante los largos
perodos de paz que existieron a veces en los siglos segundo y tercero, hubo quienes olvidaron
esto, y cuando la persecucin se reanud no pudieron resistirla. Esto a su vez convenci a otros
de que la seguridad y la vida muelle eran el principal peligro que los amenazaba, y que ste se
haca mucho ms real durante los perodos de relativa calma.Ahora, cuando la paz de la iglesia
pareca asegurada, muchas de estas personas vean en esa paz una nueva artimaa del Maligno.
Cmo, entonces, se puede ser cristiano en medio de tales circunstancias? Cuando la iglesia se
une a los poderes del mundo, cuando el lujo y la ostentacin se aduean de los altares cristianos,
cuando la sociedad toda parece decir que el camino angosto se ha vuelto amplia avenida, cmo
resistir a las enormes tentaciones del momento ? Cmo dar testimonio del Crucificado, del que
no tena siquiera donde posar la cabeza, cuando los jefes de la iglesia tienen lujosas mansiones, y
cuando el testimonio sangriento del martirio no es ya posible? Cmo vencer al Maligno, que a
todas horas nos tienta con los nuevos honores que la sociedad nos ofrece?
La respuesta de muchos no se hizo esperar: huir de la sociedad humana; abandonarlo todo;
subyugar el cuerpo y las pasiones que dan ocasin a la tentacin. Y as, al mismo tiempo que la
iglesia se llenaba de millares de gentes que pedan el bautismo, hubo un verdadero xodo de
otros millares que buscaban en la soledad la santidad.
Los orgenes del monaquismo
Aun antes de tiempos de Constantino, haba habido cristianos que por diversas razones se
haban sentido llamados a un estilo de vida diferente del usual. Ya en el primera seccin de esta
historia nos hemos referido a las viudas y vrgenes, es decir, a aquellas mujeres que decidan
no casarse, y dedicar todo su tiempo y sus energas a la obra de la iglesia. Algn tiempo despus
Orgenes, dejndose llevar por el ideal platnico del hombre sabio, organiz su vida en forma
muy semejante a la de los monjes posteriores. Otros muchos entre ellos al parecer Pnfilo y el
joven Eusebio de Cesarea siguieron la misma vida filosfica de Orgenes. Adems, aunque
las doctrinas gnsticas haban sido rechazadas por la iglesia, su impacto continu hacindose

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sentir en la opinin de muchos, que pensaban que de un modo u otro el cuerpo se opona a la
vida plena del espritu, Y que por tanto era necesario sujetarlo y hasta castigarlo.
Luego, el monaquismo tiene dos orgenes paralelos, uno proveniente de dentro de la iglesia, y
otro de fuera. De dentro de la iglesia, el monaquismo se nutri de las palabras del apstol Pablo,
y la experiencia de la iglesia misma, en el sentido de que quienes no se casaban podan servir
ms libremente al Seor. Naturalmente, este sentimiento se una tambin con frecuencia a la
creencia en el pronto retorno de Jess. Si el fin estaba a punto de llegar, no haba por qu casarse
y llevar la vida sedentaria de quienes hacen planes para el futuro. En algunos casos, esta relacin
entre la expectacin del fin y el celibato se basaba sobre otra consideracin: puesto que los
cristianos han de dar testimonio del Reino que esperan, y puesto que Jess dijo que en el Reino
no se casan ni se dan en matrimonio, quienes ahora deciden permanecer clibes son testimonio
del Reino que ha de venir.
De fuera, la iglesia recibi ideas, ejemplos y doctrinas que tambin impulsaron el
movimiento monstico. Buena parte de la filosofa clsica sostena que el cuerpo era la prisin o
el sepulcro del alma, y que sta no poda ser verdaderamente libre sino en cuanto se sobrepusiera
a las limitaciones de aqul. La tradicin estoica, muy difundida en esta poca, enseaba que las
pasiones son el gran enemigo de la verdadera sabidura, y que el sabio se dedica al
perfeccionamiento de su alma y de su dominio sobre las pasiones. Varias de las religiones de la
cuenca del Mediterrneo tenan vrgenes sagradas, sacerdotes clibes, eunucos y otras personas
que por su estilo de vida se consideraban apartadas para el servicio de los dioses. De todo esto
los cristianos tomaron ejemplo, y pronto lo unieron a los impulsos procedentes de las Escrituras
para darle forma al monaquismo cristiano.
Los primeros monjes del desierto
Aunque los orgenes del monaquismo cristiano se encuentran en diversas partes del
Imperio Romano, no cabe duda de que el desierto y particularmente el desierto de Egipto
fue tierra frtil para este movimiento, hasta tal punto que durante todo el siglo IV el desierto
parece ser el lugar monstico por excelencia. La palabra misma, monje, viene del trmino
griego monachs, que quiere decir solitario. Uno de los principales mviles de los primeros
monjes fue vivir solos, apartados de la sociedad, su bullicio y sus tentaciones. El trmino
anacoreta, por el que pronto se les conoci, quiere decir retirado o fugitivo. Para tales
personas, el desierto representaba un atractivo nico. No se trataba naturalmente de vivir en las
arenas del desierto, sino de encontrar un lugar solitario quiz un oasis, un valle entre montaas
poco habitadas, o un antiguo cementerio donde vivir alejado del resto del mundo.
No es posible decir a ciencia cierta quin fue el primer monje o monja del desierto.
Los dos nombres que se disputan ese ttulo, Pablo y Antonio, deben su fama sencillamente al
hecho de que dos grandes autores cristianos Jernimo y Atanasio respectivamente
escribieron sus vidas, dando a entender cada uno que el protagonista de su obra era el fundador
del monaquismo egipcio. Pero la verdad es que es imposible saber y que nadie supo nunca
quin fue el primer monje del desierto. El monaquismo no fue invencin de algn individuo, sino
que fue ms bien un xodo en masa, un contagio inaudito, que parece haber afectado al mismo
tiempo a millares de personas. Pero en todo caso conviene estudiar las vidas de Pablo y de
Antonio, si no ya como fundadores del movimiento, al menos como sus exponentes tpicos en los
inicios.
La vida de Pablo escrita por Jernimo es muy breve, y casi totalmente legendaria. Pero el
ncleo de la historia es probablemente cierto. A mediados del siglo tercero, huyendo de la

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persecucin, el joven Pablo se adentr en el desierto, hasta que dio con una antigua y
abandonada guarida de falsificadores de moneda. All Pablo pas el resto de sus das, dedicado a
la oracin y alimentndose casi exclusivamente de dtiles. Si hemos de creer a Jernimo, durante
varias dcadas casi un siglo Pablo no recibi otra visita que las de las bestias y la del
anciano Antonio. Aunque esto sea exageracin, s da testimonio de lo que sabemos por otras
fuentes acerca de aquellos primeros monjes, que rehuan de toda compaa salvo, en raras
ocasiones, la de otros monjes.
Segn Atanasio, Antonio naci en una pequea aldea en la ribera izquierda del Nilo, hijo
de padres relativamente acomodados y dedicados a las labores agrcolas. Cuando stos murieron,
Antonio era todava joven, y qued en posesin de una herencia que pudo haberles permitido
vivir holgadamente tanto a l como a su hermana menor, de la que se hizo cargo. Fue poco
despus, al escuchar la lectura del Evangelio en la iglesia, que Antonio decidi dedicarse a la
vida monstica. El texto para ese da era la historia del joven rico, y las palabras de Jess
impresionaron profundamente a Antonio, que se consideraba tambin rico: Si quieres ser
perfecto, anda, vende lo que tienes, y dalo a los pobres, y tendrs tesoro en el cielo (Mateo
19:21). En respuesta a estas palabras, Antonio dispuso de sus propiedades y reparti sus bienes
entre los pobres, conservando slo una pequea porcin para su hermana. Pero despus, al
escuchar las palabras de Jess en Mateo 6:34: no os afanis por el da de maana, Antonio se
desprendi aun de esta pequea reserva, coloc a su hermana al cuidado de las vrgenes de la
iglesia, y se retir al desierto.
Sus primeros aos de retiro, los pas Antonio aprendiendo la vida monstica de un
anciano que habitaba en las cercanas prueba sta de que Antonio no fue de hecho el primer
anacoreta. Fueron tiempos difciles para el joven monje, pues a veces se senta atrado por los
placeres que haba dejado atrs, y se arrepenta de haber vendido todos sus bienes y haberse
retirado al desierto. Pero cuando tales ideas le acosaban, Antonio recrudeca su disciplina. A
veces se pasaba varios das sin comer. Y cuando coma, lo haca slo una vez al da, despus de
la puesta del sol.
Tras pasar algn tiempo con su anciano maestro, Antonio decidi apartarse de l y de los
dems monjes vecinos de quienes haba aprendido la disciplina monstica. Se fue entonces a
vivir en una de las tumbas de un viejo cementerio abandonado, donde se alimentaba del pan que
alguien le traa cada varios das. Segn cuenta Atanasio, en esta poca los demonios comenzaron
a aparecrsele a Antonio, quien tuvo que luchar con ellos de continuo a veces en lucha fsica
de la que sali molido.
Por fin, a los treinta y cinco aos, Antonio tuvo una visin en la que Dios le deca que no
temiera, pues su ayuda estara siempre con l. Fue entonces que el anacoreta decidi que la
tumba en que viva no era suficientemente retirada, y se intern en el desierto, donde fij su
residencia en un fortn abandonado. Aun all lo persiguieron los demonios, segn nos cuenta
Atanasio. Pero hasta los demonios tenan que rendirse ante la virtud del atleta de Dios, que iba
llegando al medio siglo de edad.
Empero no eran slo los demonios quienes perseguan al santo varn. Tambin lo
perseguan otros monjes, deseosos de aprender de l la sabidura de la contemplacin y la
oracin. Y tambin lo perseguan los curiosos y los enfermos, pues la fama de Antonio como
santo y como hacedor de milagros se difunda. Una y otra vez el venerado anacoreta huy a
lugares ms apartados; pero los que lo buscaban siempre se las arreglaban para encontrarlo.
Finalmente, accedi a vivir cerca de un grupo de discpulos, siempre que stos no frecuentaran

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demasiado su refugio. A cambio de ello, Antonio les visitara peridicamente, y les hablara de la
disciplina monstica, el amor de Dios y las maravillas de la contemplacin.
En dos ocasiones, empero, Antonio visit la gran ciudad de Alejandra. La primera fue cuando
se desat la gran persecucin, y Antonio y varios discpulos decidieron ir a la ciudad para all
ofrendar sus vidas como mrtires. Pero el prefecto los vio tan harapientos que no los consider
dignos de su atencin, y los monjes tuvieron que contentarse con alentar a los que haban de
sufrir el martirio.
La otra visita a Alejandra tuvo lugar muchos aos ms tarde, cuando los arrianos decan
que el santo ermitao sostena su doctrina frente a la de Atanasio, y Antonio decidi deshacer
esos falsos rumores presentndose en persona ante los obispos reunidos en Alejandra. En
aquella ocasin, el viejo ermitao, que no saba griego, sino slo copto, y que probablemente no
sabia leer, habl con tal conviccin y espritu que los arrianos no supieron cmo contestarle.
Por fin, hacia el fin de sus das, Antonio accedi a que dos monjes ms jvenes vivieran
con l para atender a sus necesidades. Muri en el ao 356, tras darles instrucciones a sus
acompaantes en el sentido de que mantuvieran secreto el lugar de su sepultura y le hicieran
llegar su manto al santo obispo Atanasio. Como vemos, tanto Pablo como Antonio se retiraron al
desierto antes de la poca de Constantino y aun ellos no fueron los primeros ermitaos. Pero
con el advenimiento de Constantino al poder el gnero de vida que estos eremitas haban
abrazado se hizo cada vez ms popular. Algunos viajeros de la poca nos cuentan, quiz con algo
de exageracin, que lleg el momento en que haba ms gentes en el desierto que en muchas
ciudades. Otros ofrecen cifras tales como veinte mil monjas y diez mil monjes, en slo una
regin de Egipto. Por muy exagerados que sean estos testimonios, no cabe duda de la veracidad
del fenmeno que describen, pues al leer los documentos de la poca vemos que los hombres y
mujeres que se retiraron al desierto eran legin.
La vida de tales personas era en extremo sencilla. Aunque algunos cultivaban pequeos
huertos, la mayora de ellos se sustentaba tejiendo cestas y esteras que luego vendan a cambio
de un poco de pan y aceite. Esta ocupacin tena la ventaja, adems de la disponibilidad de los
juncos y la paja, de que mientras se teja un cesto era posible recitar un salmo, elevar una
plegaria o memorizar una porcin de las Escrituras. La dieta de la mayora de los monjes
consista en pan y, a veces, frutas, legumbres y aceite. Sus posesiones no eran ms que los
vestidos ms necesarios y una estera para dormir. La mayora de ellos vea mal la posesin de
libros, pues ello podra alimentar el orgullo. Unos a otros se enseaban de memoria libros
enteros de las Escrituras particularmente los Salmos y el Nuevo Testamento. Y adems
compartan entre s las historias edificantes, o las joyas de sabidura, de los anacoretas ms
venerados.
El espritu del desierto no se acoplaba bien con la gran iglesia jerrquica cuyos obispos
residan en las grandes ciudades y gozaban del favor del gobierno y de la sociedad. Muchos
pensaban que lo peor que podra sucederle a un monje era ser ordenado sacerdote u obispo y
fue precisamente en esta poca que los ministros cristianos comenzaron a llamarse sacerdotes.
Aunque algunos de ellos fueron ordenados, esto sucedi casi siempre contra su voluntad, o tras
repetidos ruegos por un obispo de reconocida santidad, como el gran Atanasio. Esto a su vez
quera decir que muchos anacoretas pasaban aos sin participar de la comunin, que desde el
principio haba sido el principal acto cltico de los cristianos. En otros lugares se construyeron
iglesias en las que los monjes se reunan los sbados y domingos, y el domingo, despus de la
comunin, participaban de una comida en comn antes de separarse para la prxima semana.

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Este gnero de vida pronto dio lugar a una nueva forma de orgullo. Con el correr de los
aos muchos monjes llegaron a pensar que, puesto que su vida mostraba un nivel de santidad
ms elevado que el de los obispos y dems dirigentes de la iglesia, eran ellos, y no esos
dirigentes, quienes deban decidir en qu consista la verdadera doctrina cristiana. Como muchos
de estos monjes eran gentes ignorantes y fanticas, se convirtieron entonces en peones de otros
ms poderosos y educados que utilizaron el celo de las huestes del desierto para sus propios
fines. Como veremos en la prxima seccin de esta historia, esto lleg hasta el punto en que
muchedumbres de monjes invadieron los lugares en donde se celebraba algn concilio
eclesistico, y trataron de imponer sus doctrinas mediante la fuerza y la violencia.
Pacomio y el monaquismo comunal
El nmero creciente de personas que se retiraban al desierto, y el deseo de casi todas ellas
de allegarse a un maestro experimentado, daran origen a un nuevo tipo de vida monstica. Ya
hemos visto cmo Antonio tena que huir constantemente de quienes venan a pedirle su ayuda y
direccin. Cada vez ms, los monjes solitarios cedieron el lugar a los que de un modo u otro
vivan en comunidad. Estos, aunque reciban el nombre de monjes es decir, de solitarios
consideraban que esa soledad se refera a su retiro del resto del mundo, y no necesariamente a
vivir apartados de otros monjes. Este monaquismo recibe el nombre de cenobita palabra
derivada de dos trminos griegos que significan vida comn.
Al igual que en el caso del monaquismo anacoreta, tampoco en cuanto al cenobtico nos
es posible decir a ciencia cierta quin fue su fundador. Lo ms probable es que haya surgido casi
simultneamente en diversos lugares, nacido, no de la habilidad creadora de individuo alguno,
sino sencillamente de la presin de las circunstancias. La vida absolutamente apartada del
anacoreta no estaba al alcance de muchas personas que marchaban al desierto, y as naci el
cenobitismo. Sin embargo, aunque no haya sido su fundador, no cabe duda de que Pacomio fue
quien le dio forma al monaquismo cenobtico egipcio.
Pacomio naci hacia el ao 286, en una pequea aldea del sur de Egipto. Sus padres eran
paganos, y l parece haber conocido poco acerca de la fe cristiana antes de ser arrebatado de su
hogar por el servicio militar obligatorio. Se encontraba entristecido por su suerte, cuando un
grupo de cristianos vino a consolarles a l y a sus compaeros de infortunio. El joven soldado se
sinti tan conmovido ante este acto de caridad que hizo votos en el sentido de que, si de algn
modo lograba librarse del servicio militar, se dedicara l tambin al servicio de los dems.
Cuando de modo inesperado se le permiti dejar el ejrcito, busc quien lo instruyera en la fe
cristiana y lo bautizara, y pocos aos despus decidi retirarse al desierto, donde solicit y
obtuvo la direccin del viejo anacoreta Palemn.
Siete aos pas Pacomio junto a Palemn, hasta que oy una voz que le ordenaba
establecer su residencia en otro lugar. Su anciano maestro le ayud a edificar all un sitio donde
vivir, y luego lo dej solo. Poco despus Juan, el hermano mayor de Pacomio, se le uni, y
juntos se dedicaron a la vida contemplativa.
Pero Pacomio no estaba satisfecho, y en sus oraciones constantemente rogaba a Dios que
le mostrara el camino para servirle mejor. Por fin en una visin un ngel le dijo que Dios quera
que sirviera a la humanidad. Pacomio no quiso escucharlo, insistiendo en que lo que l buscaba
era precisamente servir a Dios, y no a la humanidad. Pero el ngel repiti su mensaje y Pacomio,
recordando quiz los votos que haba hecho en sus das de servicio militar, comprendi y acept
lo que el ngel le deca.

98

Con la ayuda de Juan, Pacomio construy un muro amplio, dejando lugar dentro para un
buen nmero de personas, y despus reuni a un grupo de hombres que queran participar de la
vida monstica. De ellos Pacomio no pidi ms que el deseo de ser monjes, y se dedic a
ensearles mediante el ejemplo lo que esto significaba. Pero sus supuestos discpulos se burlaban
de l y de su humildad, y a la postre Pacomio los ech a todos.
Comenz entonces un segundo intento de vida monstica en comunidad. Contrariamente
a lo que podra esperarse, Pacomio, en lugar de ser menos exigente, lo fue ms. Desde un
principio, quien quisiera unirse a su comunidad debera renunciar a todos sus bienes, y prometer
obediencia absoluta a sus superiores.
Adems, todos participaran del trabajo manual, y nadie se considerara a s mismo por
encima de labor alguna. La norma fundamental fue entonces el servicio mutuo, de tal modo que
aun los superiores, a pesar de la obediencia absoluta que deban recibir, estaban obligados a
servir a los dems.
El monasterio que fund sobre estas bases creci rpidamente, y en vida de Pacomio
lleg a haber nueve monasterios, cada uno con centenares de monjes. Adems, la hermana de
Pacomio, Mara, fund varias comunidades de monjas.
Cada uno de estos monasterios estaba rodeado por muros con una sola entrada. Dentro de
este recinto haba varios edificios. Algunos de ellos, tales como la iglesia, el almacn, el
comedor y la sala de reuniones, eran de uso comn para todo el monasterio. Los dems eran
casas en las que los monjes vivan agrupados segn sus responsabilidades. As, por ejemplo,
haba una casa de los porteros, cuyas responsabilidades consistan en ocuparse del alojamiento de
quienes pidieran hospitalidad, y en recibir a los nuevos candidatos que solicitaran ser admitidos a
la comunidad. Otras casas alojaban a los tejedores, los panaderos, los costureros, los zapateros,
etc. En cada una de ellas haba una sala comn y varias celdas, en las que vivan los monjes de
dos en dos.
La vida de cada monje pacomiano se dedicaba por igual al trabajo y la devocin, y hasta
el propio Pacomio daba ejemplo ocupndose de las labores ms humildes. En cuanto a la
devocin, el ideal era que todos siguieran el consejo paulino: Orad sin cesar. Por esta razn,
mientras los panaderos horneaban, o mientras los zapateros preparaban el calzado, todos se
dedicaban a cantar salmos, a recitar de memoria las Escrituras, a orar en voz alta o en silencio, o
a meditar sobre algn pasaje bblico. Adems, dos veces al da se celebraban oraciones en
comn. Por la maana todos los monjes del monasterio se reunan para orar, cantar salmos y
escuchar la lectura de las Escrituras. Y por la noche hacan lo mismo, aunque reunidos en grupos
ms pequeos, en las salas de las diversas casas.
La vida econmica de las comunidades pacomianas era variada. Aunque todos vivan en
pobreza, Pacomio no insista en la austeridad exagerada de algunos anacoretas. En sus mesas se
serva pan, fruta, pescado y verduras pero nunca carne. Y el producto de las labores de los
monjes se venda en los mercados cercanos, no slo para comprar comida y algunos artculos
necesarios, sino tambin y sobre todo para tener qu darles a los pobres y a los transentes. En
cada monasterio todo esto estaba al cuidado de un ecnomo y de su ayudante, quienes
peridicamente tenan que rendir cuentas al ecnomo del monasterio principal, donde Pacomio
resida.
Puesto que todo monje tena que obedecer a sus superiores, el orden de la jerarqua estaba
claramente definido. Por encima de cada casa haba un superior, que a su vez deba obedecer al
superior del monasterio y a su segundo. Y por encima de todos los superiores estaban Pacomio
y sus sucesores, a quienes se daba el ttulo de abad o archimandrita. Cuando Pacomio estaba

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prximo a morir, sus monjes le aseguraron que obedeceran a quien l nombrara como su
sucesor, y as se estableci la costumbre de que cada abad nombrara a quien habra de sucederle
en el mando supremo. Pero en todo caso la autoridad del abad era total, pues poda nombrar,
transferir o deponer a los superiores de todos los otros monasterios.
Dos veces al ao todos los monjes pacomianos se reunan para orar y adorar juntos, y
para atender a las cuestiones prcticas del buen gobierno de sus monasterios. Adems, el abad
o alguien enviado por l visitaba cada comunidad frecuentemente.
Pacomio y sus compaeros nunca aceptaron cargos eclesisticos, y por tanto no haba
entre ellos sacerdotes ordenados. A fin de participar de la comunin, los monjes asistan los
sbados a las iglesias que haba en las aldeas cercanas, y los domingos algn sacerdote visitaba
cada monasterio y ofreca la comunin en l.
En las comunidades femeninas se segua una disciplina semejante a la de los varones. Y
el abad Pacomio o su sucesor gobernaba tanto sobre las mujeres como sobre los hombres.
Cuando alguna persona deseaba unirse a una de las comunidades pacomianas, todo lo que
tena que hacer era presentarse a la puerta. Pero sta no le era abierta con facilidad, pues primero
el candidato tena que mostrar la constancia de su propsito permaneciendo varios das a la
intemperie rogando que se le abriera. Cuando por fin le dejaban entrar, los porteros se hacan
cargo de l. Por un tiempo viva con ellos, hasta que se le consideraba listo para unirse a los
dems monjes en la oracin, entonces le llevaban a la asamblea del monasterio, donde los nuevos
monjes tenan un lugar especial hasta tanto se les incorporara a una de las casas y se les asignara
un lugar en la vida comn.
Pero lo ms sorprendente de todo este proceso de iniciacin es el hecho de que buen
nmero de los postulantes que se presentaban a las puertas de los monasterios tenan que recibir
instruccin catequtica y ser bautizados, pues no eran cristianos. Esto nos da una idea de la
atraccin inmensa que tales centros ejercieron sobre los espritus del siglo IV, pues hasta los
paganos vean en ellos un estilo de vida digno de seguirse.
La diseminacin del ideal monstico
Aunque, como hemos dicho, las races del movimiento monstico no se encuentran
exclusivamente en Egipto, fue esa regin la que le dio mayor impulso al monaquismo en el siglo
IV. De todas partes del mundo iban a Egipto personas devotas, algunas para permanecer all, y
otras para regresar a sus propias tierras llevando consigo los ideales y las prcticas que haban
aprendido en el desierto. De Siria, del Asia Menor, y hasta de Mesopotamia, vinieron a orillas
del Nilo gentes que pronto esparcieron las historias y las leyendas de Pablo, Antonio, Pacomio y
otros. Por todas partes en el Oriente, donde era posible hallar un lugar solitario, algn monje fij
su residencia. Algunos exageraron lo que haban aprendido de los monjes egipcios realizando
proezas ostentosas, tales como pasar toda la vida subidos en una columna. Pero muchos otros le
inyectaron al resto de la iglesia un sentido de disciplina y de dedicacin absoluta que resultaba
harto necesario en los das al parecer fciles por los que pasaba el cristianismo.
Sin embargo, quienes ms contribuyeron a difundir el ideal monstico no fueron los
anacoretas que tomaron su inspiracin del Egipto y se dedicaron a emular el renunciamiento de
sus maestros huyendo a algn lugar apartado, sino toda una serie de obispos y de eruditos que
vieron el valor del testimonio monstico para la vida diaria de la iglesia. Luego, aunque en sus
orgenes el monaquismo egipcio haba existido aparte y aun frente a la jerarqua eclesistica, a la
postre su mayor importancia estuvo en el impacto que hizo a travs de algunos de los miembros
de esa jerarqua.

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Varias de estas personas se cuentan entre los gigantes a los que ms adelante
dedicaremos otras porciones de esta Segunda Seccin, y por tanto no haremos aqu ms que
sealar sus nombres y algo de su importancia en la difusin del ideal monstico. Atanasio,
adems de escribir la Vida de Antonio, visit a los monjes del desierto repetidamente, y cuando
las autoridades lo perseguan se refugi entre ellos. Aunque l mismo no era monje, sino obispo,
trat de organizar su vida de tal modo que en ella se reflejara el ideal monstico de la disciplina y
el renunciamiento. Y en su exilio en el Occidente dio a conocer a sus hermanos de habla latina lo
que estaba sucediendo en los ms remotos rincones del Egipto.
Jernimo, adems de escribir la Vida de Pablo el ermitao, tradujo la Regla de Pacomio
al latn, y l mismo se hizo monje, segn veremos ms adelante. Puesto que Jernimo fue uno de
los cristianos ms admirados de su poca, sus obras y su ejemplo hicieron fuerte impacto en la
iglesia occidental. Basilio de Cesarea conocido como Basilio el Grande en medio de todos
los debates teolgicos de la poca hall tiempo para organizar monasterios que se dedicaban, no
slo a la devocin, sino tambin a obras de caridad tales como el cuidado de los enfermos,
transentes, hurfanos, etc. En respuesta a las preguntas que le hacan sus monjes escribi varios
tratados que, aunque no tenan el propsito de servir de reglas, ms tarde fueron citados y
utilizados como tales. Agustn, el gran obispo de Hipona, se convirti en parte a travs de la Vida
de Antonio de Atanasio, e intent vivir como monje hasta que se le oblig a tomar parte ms
activa en la vida de la iglesia. Pero an entonces organiz a sus colaboradores en una comunidad
de estilo monstico, y dio as ejemplo e inspiracin a lo que ms tarde se llam los cannigos de
San Agustn.
Pero el caso ms claro del modo en que un monje, obispo y santo contribuy a la
popularidad del ideal monstico lo tenemos en Martn de Tours. La Vida de San Martn, escrita
por Sulpicio Severo, fue uno de los libros ms populares en toda Europa durante varios siglos, y
contribuy a forjar el monaquismo occidental que ha sido tan importante para la historia de la
iglesia.
Martn naci alrededor del ao 335 en la regin de Panonia, en lo que hoy es Hungra. Su
padre era un soldado pagano, y por tanto durante su infancia Martn vivi en diversas partes del
Imperio, aunque la ciudad de Pava, al norte de Italia, parece haber sido el lugar de su residencia
ms frecuente. Tena diez aos cuando decidi hacerse cristiano, en contra de la voluntad de sus
padres, e hizo aadir su nombre a la lista de los catecmenos es decir, de los que se preparaban
para recibir el bautismo. Su padre, a fin de separarlo de sus contactos cristianos, le hizo
inscribir en el ejrcito. Eran los das en que Juliano despus conocido como el Apstata
diriga sus primeras campaas militares. A su servicio estuvo Martn por varios aos, y es
durante este perodo que se cuenta tuvo lugar el episodio ms famoso de su vida.
Martn y sus compaeros iban entrando a la ciudad de Amiens cuando les pidi limosna
un mendigo casi desnudo que tiritaba de fro en medio de la nieve. Martn no tena dinero que
darle, pero tom su capa, la rasg en dos, y le dio la mitad. Esa noche Martn vio en sueos a
Jesucristo envuelto en su media capa, y dicindole: Por cuanto lo hicisteis a uno de estos mis
hermanos ms pequeitos, a m lo hicisteis.
Ese episodio se hizo tan famoso que a partir de entonces por lo general se representa a
Martn compartiendo su capa con el mendigo. Adems, de ese episodio se deriva nuestro trmino
capilla, pues algn tiempo despus se conservaba en un pequeo templo lo que se deca era la
media capa la capilla de Martn y de aquel templecillo derivan su nombre nuestras
capillas y nuestros capellanes de hoy.

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Poco despus del incidente de Amiens, Martn recibi el bautismo, y dos aos despus
pudo por fin abandonar el servicio militar. Entonces visit al famoso obispo de Poitiers, Hilario,
con quien estableci una amistad duradera. Despus diversas tareas y vicisitudes lo llevaron a
distintas partes del Imperio, hasta que por fin se estableci en las afueras de Tours, cerca de
Poitiers. All se dedic a la vida monstica, al tiempo que su fama creca enormemente. Se
contaba que a travs de l Dios obraba grandes maravillas, y que a pesar de todo ello su
humildad y su dulzura nunca lo abandonaron.
Cuando qued vacante el obispado de Tours, el pueblo quera elegir a Martn para
ocuparlo. Pero algunos de los obispos presentes en el proceso de eleccin se oponan, diciendo
que Martn era un individuo sucio, harapiento y de cabellera desordenada, que le restara
prestigio al oficio de obispo. En medio de la discusin, lleg la hora de leer las Escrituras, y el
lector no apareca por ninguna parte. Entonces uno de los presentes tom el libro, y abrindolo al
azar, empez a leer: De la boca de los nios y de los que maman, fundaste la fortaleza, a causa
de tus enemigos, para hacer callar al enemigo y al vengativo (Salmo 8:2). La multitud presente
tom esta lectura como una palabra de lo Alto. Martn, el sucio y desgreado a quien los obispos
despreciaban, era el que Dios haba escogido para callar a quienes se oponan a sus designios
es decir, a los obispos. Sin ms espera, Martn fue hecho obispo de la ciudad de Tours.
Empero el nuevo obispo no estaba dispuesto a abandonar su retiro monstico. Junto a la
catedral se hizo construir una celda donde pasaba todo el tiempo que sus labores pastorales le
dejaban libre. Cuando su fama fue tal que las gentes lo importunaban demasiado, se retir a un
monasterio que fund en las afueras de la ciudad, y desde el cual visitaba a sus feligreses.
Cuando Martn muri eran muchos los que lo tenan por santo, y su fama y su ejemplo
llevaron a muchos a pensar que un verdadero obispo deba ser como Martn. As el movimiento
monstico, que en sus orgenes tuvo mucho de protesta contra la mundanalidad y el boato de
muchos obispos, a la larga dej su sello sobre el ideal mismo del episcopado. Durante siglos y
en algunos casos hasta nuestros das se pensara que un verdadero pastor debe aproximarse
tanto como sea posible al ideal monstico. Pero ntese tambin que en este proceso ese mismo
ideal cambi de tono, pues mientras los primeros monjes huyeron al desierto en pos de su propia
salvacin, con el correr de los aos y especialmente en el Occidente el monaquismo sera,
ms que un medio por el que se buscaba la propia salvacin, un instrumento para la obra
misionera y caritativa de la iglesia.

***

102

La Reaccin Cismtica: El Donatismo


16
Lo que se debate entre los donatistas y nosotros es dnde est este cuerpo de Cristo que es la
iglesia. Hemos de buscar la respuesta en nuestras propias palabras, o en las de la cabeza del
cuerpo, nuestro Seor Jesucristo?
Agustn de Hipona
Domo sealamos en el captulo anterior, no todos los cristianos se sentan satisfechos con
el nuevo estado de cosas que resultaba de la poltica religiosa de Constantino. Pero, mientras los
monjes sencillamente se retiraron al desierto sin romper sus lazos con la iglesia, hubo muchos
otros que sencillamente declararon que el resto de la iglesia se haba corrompido, y que ellos
eran la verdadera iglesia. De los muchos grupos que adoptaron esta actitud, el ms numeroso y
duradero fue el donatismo.
El donatismo surgi de una cuestin escabrosa con la que ya nos hemos topado en la
Primera Seccin de esta historia. Se trata de la cuestin de los cados. Despus de cada perodo
de persecucin violenta, la iglesia tena que enfrentarse a la cuestin de qu hacer con los que
haban sucumbido ante las amenazas o las rdenes de las autoridades, y ahora pedan ser
restaurados a la comunin de la iglesia. En el siglo tercero, esto produjo en Roma el cisma de
Novaciano, y en Cartago en el norte de Africa Cipriano tuvo que defender su autoridad
como obispo frente a quienes sostenan que eran los confesores quienes tenan el derecho de
readmitir a los cados. Ahora, en el siglo IV, la cuestin cobr particular importancia en la
misma regin.
All la gran persecucin haba sido ms violenta, y producido ms apostatas, que en
cualquiera otra parte del Imperio. Obispos hubo que entregaron a las autoridades sus copias de
las Escrituras, para evitar mayores calamidades sobre sus congregaciones. Otros entregaron
libros herticos, hacindoles creer a las autoridades que se trataba de las Escrituras cristianas.
Otros obispos y laicos sucumbieron a la presin del estado y adoraron a los dioses paganos. De
hecho, el nmero de estos ltimos fue tan grande, que algunos observadores nos cuentan que
hubo das en que las gentes no caban en los templos paganos. Por otra parte, no faltaron
cristianos que se mantuvieron firmes en la fe, y que por causa de ello sufrieron crceles, torturas
y muerte. Como en otros casos anteriores, los miembros de este grupo que lograron sobrevivir
recibieron el ttulo de confesores, y se les veneraba por la firmeza de su fe. Pero algunos de
ellos, a diferencia de los confesores del tiempo de Cipriano, se mostraron harto rigurosos para
con los que haban seguido otro camino. Entre estas personas a quienes los confesores rigoristas
condenaban estaban los obispos que haban entregado las Escrituras, pues decan los
confesores si alterar una tilde de las Escrituras es un pecado tan grande, cunto mayor no lo
ser entregarlas para que sean destruidas. As se empez a dar a algunos obispos y otros
dirigentes el ttulo ofensivo de traditores literalmente, entregadores.
En esto estaban las cosas cuando, poco despus de cesar la persecucin, el episcopado
importantsimo de Cartago qued vacante. Ceciliano fue electo obispo. Pero esta eleccin no
contaba con la simpata popular, y pronto fue electo otro obispo rival, Mayorino. En estas
elecciones hubo por ambas partes intrigas y maniobras que no es necesario resear aqu. Baste
decir que cada uno de los partidos tena suficientes razones para decir que el proceder de sus
contrarios haba sido, a lo menos, irregular. Cuando Mayorino muri poco tiempo despus de ser

103

electo obispo, sus partidarios eligieron como su sucesor a Donato de Casa Negra, quien dirigi la
poltica de sus seguidores por ms de cuarenta aos. Por esa razn esos seguidores recibieron el
nombre de donatistas.
Naturalmente, el resto de la iglesia no poda tolerar este estado de cosas, pues slo era
dable reconocer como legtimo a un obispo de Cartago, y no a dos que se disputaban el cargo.
Pronto el obispo de Roma, y varios otros de las ciudades ms importantes del Imperio,
declararon que Ceciliano era el verdadero pastor, y que Mayorino y despus Donato eran
usurpadores. Constantino sigui la misma pauta, y envi instrucciones a sus representantes en el
norte de Africa en el sentido de que reconocieran slo a Ceciliano y los que estaban en comunin
con l. Esto tena importantes consecuencias prcticas, pues Constantino estaba promulgando
legislacin en favor de los cristianos, tales como la exencin de impuestos para los clrigos. Slo
quienes estaban en comunin con Ceciliano podran entonces gozar de tales beneficios as
como de importantes donativos que Constantino estaba haciendo directamente a la iglesia.
Cules fueron las causas del cisma donatista? Hasta aqu no hemos hecho ms que narrar
la historia externa de sus comienzos. Pero el hecho es que el cisma tena profundas races tanto
teolgicas como polticas y econmicas.
La justificacin teolgica del cisma se encontraba en la vieja cuestin de la restauracin
de los cados en tiempos de persecucin. Segn los donatistas, uno de los tres obispos que haban
consagrado a Ceciliano era traditor es decir, haba entregado las Escrituras y por tanto esa
consagracin no era vlida. Ceciliano y los suyos respondan diciendo, primero, que el obispo en
cuestin no era de hecho traditor y, segundo, que aunque lo fuese su accin de consagrar a
Ceciliano era todava vlida. Luego, aparte de la cuestin factual de si ese obispo y otros en
comunin con Ceciliano haba flaqueado, estaba la cuestin doctrinal de si una ordenacin o
consagracin hecha por un obispo indigno era vlida o no. Los donatistas decan que la validez
de tal ordenacin dependa de la dignidad del obispo. Ceciliano y los suyos respondan que la
validez de los sacramentos no depende de la dignidad de quien los administra, pues en ese caso
estaramos constantemente en dudas acerca de si nuestro bautismo es o no vlido, o si
verdaderamente estamos recibiendo la comunin, ya que nos es imposible saber a ciencia cierta
el estado interior del alma del ministro que nos ofrece tales sacramentos. Si los donatistas tenan
razn, esto quera decir que Ceciliano no era verdaderamente obispo, y que por tanto todos los
que eran ordenados por l eran falsos sacerdotes, cuyos sacramentos no tenan validez alguna. Y
lo mismo poda decirse, segn los donatistas, de otros obispos acerca de cuya consagracin no
haba duda alguna, pero que ahora se haban unido en la comunin a gentes indignas como
Ceciliano y los suyos.
Tampoco sus sacramentos eran ya vlidos, pues se haban contaminado. Luego, si algn
miembro del partido de Ceciliano decida unirse a los donatistas, stos le hacan rebautizar. Pero
si un donatista decida unirse al otro bando ste aceptaba su bautismo, sobre la base de que el
sacramento es vlido por muy indigno que sea quien lo administre.
Estas eran, en pocas palabras, las cuestiones teolgicas que se debatan. Pero cuando nos
adentramos ms en los documentos de la poca, y empezamos a leer entre lneas, nos percatamos
de que haba otras causas que se revestan de argumentos teolgicos. As, por ejemplo, es un
hecho que entre los primeros donatistas haba quienes no slo haban entregado las Escrituras,
sino hasta quienes haban hecho todo un inventario de los objetos sagrados que la iglesia posea,
para darlo a las autoridades. Y sin embargo, estas personas fueron aceptadas entre los donatistas
sin mayores dificultades. Aun ms, uno de los primeros instigadores del donatismo haba sido un
tal Purpurio de Limata, que haba asesinado a dos sobrinos. Luego, resulta difcil creer que la

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necesidad de mantener a la iglesia pura de toda mancha fuera la verdadera causa de la enemistad
de los donatistas hacia Ceciliano y los suyos.
De hecho, los dos bandos pronto se dividieron segn grupos sociales y geogrficos. En
Cartago y la regin al este de esa ciudad la regin que se llamaba frica proconsular
Ceciliano tuvo bastantes seguidores. Pero al oeste, en la regin de Numidia, el donatismo era
poderossimo. Esto se relaciona al hecho de que durante varias generaciones la Numidia se haba
sentido explotada por los elementos en Cartago que participaban del comercio y otros contactos
con Italia. Numidia y ms al oeste Mauritania vea el producto de sus cosechas vendido a
Roma, y se percataba de que buena parte de los beneficios de este comercio se quedaba en
Cartago y los alrededores, mientras que en Numidia y Mauritania la situacin econmica era
onerosa. A esto se aada el hecho de que en las comarcas ms explotadas haba un fuerte
elemento no romanizado que conservaba sus costumbres e idioma ancestrales, y que vea en
Roma y en todo lo que fuese latino una fuerza fornea y opresora. Al mismo tiempo, en la ciudad
de Cartago haba una clase social compuesta por hacendados, comerciantes y oficiales del
ejrcito, completamente latinizada, que era la que ms se beneficiaba del comercio con Italia, y
la que vea con ms simpata la necesidad de mantenerse en buenas relaciones con el resto del
Imperio y de la iglesia. Pero aun en la misma ciudad de Cartago y ms todava en las zonas
rurales del frica proconsular haba una numerossima clase baja cuyos sentimientos eran
semejantes a los de los numidios y mauretanios.
Mucho antes del advenimiento de Constantino, el cristianismo haba logrado gran nmero
de adeptos en Numidia y entre las clases bajas del frica proconsular y, en menor grado, en
Mauritania. Estas gentes haban visto en su nueva fe una fuerza poderosa que ni aun el
Imperio poda quebrantar. Al mismo tiempo, un nmero menor de gentes de la clase latinizada
de Cartago haba abrazado el cristianismo. Esto introdujo en la iglesia las fricciones que existan
en el resto de la sociedad.
Pero en esa poca las gentes de clase alta que se unan a la iglesia se vean obligadas en cierta
medida a romper algunos de sus vnculos con el Imperio, y por tanto las tensiones dentro de la
iglesia no eran insoportables.
La situacin cambi con el advenimiento de Constantino y la paz de la iglesia. Ahora el
ser cristiano era bien visto por las autoridades. Se poda ser buen romano y buen cristiano al
mismo tiempo. Y las clases latinizadas empezaron a convertirse en grandes nmeros. Para otras
personas de la misma esfera social que se haban convertido antes, esto era un hecho positivo,
pues su decisin anterior se hallaba ahora corroborada por otras personas de importancia. Pero
para los cristianos de las clases ms bajas lo que suceda era que la iglesia se estaba
corrompiendo. Todo cuanto estas gentes detestaban en el Imperio se estaba introduciendo ahora
en la iglesia. Pronto los poderosos, los que dominaban la poltica y la economa, dominaran
tambin la iglesia. Era necesario oponerse a esa posibilidad, recordndoles a los poderosos
advenedizos que cuando ellos estaban todava adorando a sus dioses paganos ya los pobres y
supuestamente ignorantes numidios, mauritanos, y otros, conocan la verdad.
Todo esto puede verse en las distintas etapas del conflicto donatista. Ceciliano fue electo
con el apoyo de la clase latinizada de Cartago. A su eleccin se opusieron las clases bajas del
Africa proconsular y casi todo el clero y el pueblo de Numidia.
Casi antes de haber recibido un informe detallado acerca del conflicto, Constantino
decidi que el partido de Ceciliano era la iglesia legtima. Lo mismo decidieron los obispos de
las grandes ciudades latinas y a la postre tambin las griegas.

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Por su parte, los donatistas no vacilaron en aceptar el apoyo de los clrigos numidios que
haban sucumbido durante la persecucin.
Esto no quiere decir que el donatismo fuera desde sus orgenes un movimiento
conscientemente poltico. Los primeros donatistas no se oponan al Imperio, sino al mundo
aunque para ellos muchas de las prcticas del Imperio eran caractersticas del mundo. En
varias ocasiones trataron de persuadir a Constantino de que haba juzgado mal al fallar en pro de
Ceciliano. Y todava en poca de Juliano, bastante avanzado el siglo IV, tenan esperanzas de
que las autoridades vieran la justicia de su causa.
Pero alrededor del ao 340 apareci entre los donatistas el bando de los circunceliones
palabra que se deriva del latn circumcellas, que quiere decir alrededor de las capillas o de los
almacenes. Los circunceliones eran mayormente campesinos numidios y mauritanos de ideas
donatistas que seguan prcticas terroristas. Sus cuarteles se encontraban generalmente en las
tumbas de los mrtires, donde haba tanto una capilla como amplios graneros, y es por esto que
recibieron el nombre de circunceliones. Aunque algunos historiadores han dicho que no eran
sino bandidos que se hacan pasar por gentes religiosas, la verdad es otra. Los circunceliones
llevaban su fe hasta el fanatismo. Para ellos no haba fin ms glorioso que el martirio, y ahora
que el estado no persegua a los cristianos, los circunceliones que moran peleando contra los
poderosos se consideraban tambin mrtires. En algunos casos, el deseo de ser mrtires llegaba a
tal punto que haba suicidios en masa, saltando de lo alto de un precipicio. Todo esto puede muy
bien ser fanatismo. Pero ciertamente no es la hipocresa de quien toma una posicin religiosa
para encubrir sus tropelas.
El impacto de los circunceliones fue grande. A veces los dirigentes donatistas de las
ciudades los condenaron y trataron de separarse por completo de ellos. Pero en ocasiones,
cuando el donatismo organizado necesitaba una fuerza de choque, acudi a los circunceliones.
En todo caso, lleg el momento en que las haciendas ms apartadas tuvieron que ser
abandonadas por temor a ellos. Los viajes por el interior del pas se hicieron imposibles para las
gentes ricas. Y en ms de una oportunidad los circunceliones llegaron hasta los bordes mismos
de ciudades importantes. El crdito sufri y el comercio se paraliz.
Frente a esta situacin, las autoridades romanas apelaron a la fuerza. Hubo persecuciones,
intentos de persuadir, grandes matanzas y ocupacin militar. Pero todo fue en vano. Los
circunceliones representaban un descontento popular profundo, y el movimiento no pudo ser
extirpado. Como veremos ms adelante, poco despus los vndalos invadieron la regin, y con
ello termin el dominio latino sobre ella. Pero aun bajo los vndalos el movimiento no
desapareci. En el siglo VI el Imperio Romano de Oriente cuya capital era Constantinopla
conquist la regin. Pero los circunceliones no desaparecieron. No fue sino despus de la
conquista del norte de Africa por los musulmanes, en el siglo VII, que el donatismo y los
circunceliones dejaron de existir.
En conclusin, el donatismo y en particular los donatistas radicales, o circunceliones
fue una reaccin ms a las nuevas circunstancias producidas por la conversin de Constantino.
Mientras algunos recibieron el nuevo orden con los brazos abiertos, y otros protestaron
retirndose al desierto, los donatistas sencillamente rompieron con la iglesia que se haba aliado
al Imperio.

***

106

La controversia arriana y el Concilio de Nicea


17
Y [creemos] en un Seor Jesucristo, el Hijo de Dios, engendrado como el Unignito del Padre, es
decir, de la sustancia del Padre, Dios de Dios, luz de luz, Dios verdadero de Dios verdadero,
engendrado, no hecho, consubstancial al Padre. . .
Credo de Nicea
Desde sus mismos inicios, la iglesia haba estado envuelta en controversias teolgicas. En
tiempos del apstol Pablo fue la cuestin de la relacin entre judos y gentiles; despus apareci
la amenaza del gnosticismo y de otras doctrinas semejantes; en el siglo III, cuando Cipriano era
obispo de Cartago, se debati la cuestin de la restauracin de los cados. Todas stas fueron
controversias importantes, y a veces amargas. Pero en aquellos casos haba dos factores que
limitaban el fragor de las contiendas.
El primero era que el nico modo de ganar el debate frente a los contrincantes era la
fuerza del argumento o de la fe. Cuando dos bandos diferan en cuanto a cul de ellos
interpretaba el evangelio correctamente, no era posible acudir a las autoridades imperiales para
zanjar las diferencias.
El segundo factor que limitaba el alcance de las controversias es que quienes estaban
envueltos en ellas siempre tenan otras preocupaciones adems de la cuestin que se discuta.
Pablo, al mismo tiempo que escriba contra los judaizantes, se dedicaba a la labor misionera, y
siempre estaba expuesto a ser encarcelado, azotado, o quiz muerto. Tanto Cipriano como sus
contrincantes saban que la persecucin que acababa de pasar no era la ltima, y que por encima
de ambos bandos todava estaba el Imperio, que en cualquier momento poda desatar una nueva
tormenta. Y lo mismo puede decirse de los cristianos que en el siglo segundo discutan acerca del
gnosticismo.
Pero con el advenimiento de la paz de la iglesia las circunstancias cambiaron. Ya el
peligro de la persecucin pareca cada vez ms remoto, y por tanto cuando surga una
controversia teolgica quienes estaban envueltos en ella se sentan con ms libertad para
proseguir en el debate. Mucho ms importante, sin embargo, fue el hecho de que ahora el estado
estaba interesado en que se resolvieran todos los conflictos que pudieran aparecer entre los fieles.
Constantino pensaba que la iglesia deba ser el cemento del Imperio, y por tanto cualquier
divisin en ella le pareca amenazar la unidad del Imperio. Por tanto, ya desde tiempos de
Constantino, segn veremos en el presente captulo, el estado comenz a utilizar su poder para
aplastar las diferencias de opinin que surgan dentro de la iglesia. Es muy posible que tales
opiniones disidentes de veras hayan sido contrarias a la verdadera doctrina cristiana, y que por
tanto hayan hecho bien en desaparecer. Pero el peligro estaba en que, en lugar de permitir que se
descubriera la verdad mediante el debate teolgico y la autoridad de las Escrituras, muchos
gobernantes trataron de simplificar este proceso sencillamente decidiendo que tal o cual partido
estaba errado, y ordenndole callar. El resultado fue que en muchos casos los contendientes, en
lugar de tratar de convencer a sus opositores o al resto de la iglesia, trataron de convencer al
emperador. Pronto el debate teolgico descendi al nivel de la intriga poltica particularmente
en el siglo V, segn veremos en la prxima seccin de esta historia.

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Todo esto comienza a verse en el caso de la controversia arriana, que comenz como un
debate local, creci hasta convertirse en una seria disensin en la que Constantino crey deber
intervenir, y poco despus dio en una serie de intrigas polticas. Pero si nos percatamos del
espritu de los tiempos, lo que ha de sorprendernos no es tanto esto como el hecho de que a
travs de todo ello la iglesia supo hacer decisiones sabias, rechazando aquellas doctrinas que de
un modo u otro ponan en peligro el mensaje cristiano.
Los orgenes de la controversia arriana
Las races de la controversia arriana se remontan a tiempos muy anteriores a Constantino,
pues se encuentran en el modo en que, a travs de la obra de Justino, Clemente de Alejandra,
Orgenes y otros, la iglesia entenda la naturaleza de Dios. Segn dijimos en nuestra Primera
Seccin, cuando los cristianos de los primeros siglos se lanzaron por el mundo a proclamar el
evangelio, se les acusaba de ateos e ignorantes. En efecto, ellos no tenan dioses que se pudieran
ver o palpar, como los tenan los paganos. En respuesta a tales acusaciones, algunos cristianos
apelaron a aquellas personas a quienes la antigedad consideraba sabios por excelencia, es decir,
a los filsofos. Los mejores de entre los filsofos paganos haban dicho que por encima de todo
el universo se encuentra un ser supremo, y algunos haban llegado hasta a decir que los dioses
paganos eran hechura humana. Apelando a tales sabios, los cristianos empezaron a decir que
ellos tambin, al igual que los filsofos de antao, crean en un solo ser supremo, y que ese ser
era Dios. Este argumento era fuertemente convincente, y no cabe duda de que contribuy a la
aceptacin del cristianismo por parte de muchos intelectuales.
Pero ese argumento encerraba un peligro. Era muy posible que los cristianos, en su afn
por mostrar la compatibilidad entre su fe y la filosofa, llegaran a convencerse a s mismos de
que el mejor modo de concebir a Dios era, no como lo haban hecho los profetas y otros autores
escriturarios, sino ms bien como Platn, Plotino y otros. Puesto que estos filsofos conceban la
perfeccin como algo inmutable, impasible y esttico, muchos cristianos llegaron a la conclusin
de que tal era el Dios de que hablaban las Escrituras. Naturalmente, para esto era necesario
resolver el conflicto entre esa idea de Dios y la que aparece en las Escrituras, donde Dios es
activo, donde Dios se duele con los que sufren, y donde Dios interviene en la historia.
Este conflicto entre las Escrituras y la filosofa en lo que se refiere a la doctrina de Dios
se resolvi de dos modos.
Uno de ellos fue la interpretacin alegrica de las Escrituras. Segn esa interpretacin,
dondequiera que las Escrituras se referan a algo indigno de Dios es decir, a algo que se
opona al modo en que los filsofos conceban al ser supremo esto no deba interpretarse
literalmente, sino alegricamente. As, por ejemplo, si las Escrituras se refieren a Dios hablando,
esto no ha de entenderse literalmente, puesto que un ser inmutable no habla.
Intelectualmente, esto satisfizo a muchos. Pero emocionalmente esto dejaba mucho que desear,
pues la vida de la iglesia se basaba en la idea de que era posible tener una relacin ntima con un
Dios personal, y el ser supremo inmutable, impasible, esttico y lejano de los filsofos no era en
modo alguno personal.
Esto dio origen al segundo modo de resolver el conflicto entre la idea de Dios de los
filsofos y el testimonio de las Escrituras. Este segundo modo era la doctrina del Logos o Verbo,
segn la desarrollaron Justino, Clemente, Orgenes y otros. Segn esta doctrina, aunque es cierto
que Dios mismo el Padre es inmutable, impasible, etc., Dios tiene un Verbo, Palabra,
Logos o Razn que s es personal, y que se relaciona directamente con el mundo y con los seres

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humanos. Por esta razn, Justino dice que cuando Dios le habl a Moiss, quien habl no fue el
Padre, sino el Verbo.
Debido a la influencia de Orgenes y de sus discpulos, este modo de ver las cosas se
haba difundido por toda la iglesia oriental es decir, la iglesia que hablaba griego en lugar de
latn. Este fue el contexto dentro del cual se desarroll la controversia arriana, y a la larga el
resultado de esa controversia fue mostrar el error de ver las cosas de esta manera. El lector
encontrar una representacin grfica del punto de partida de la mayora de los telogos
orientales en el esquema nmero 1, de la pgina siguiente.
La controversia surgi en la ciudad de Alejandra, cuando Licinio gobernaba todava en el
este y Constantino en el oeste. Todo comenz en una serie de desacuerdos teolgicos entre
Alejandro, obispo de Alejandra, y Arrio, uno de los presbteros ms prestigiosos y populares de
la ciudad.
Aunque los puntos que se debatan eran diversos y sutiles, toda la controversia puede
resumirse a la cuestin de si el Verbo era coeterno con el Padre o no. La frase principal que se
debata era si, como deca Arrio, hubo cuando el Verbo no exista. Alejandro sostena que el
Verbo haba existido siempre junto al Padre. Arrio argua lo contrario.
Aunque esto pueda parecernos pueril, lo que estaba en juego era la divinidad del Verbo.
Arrio deca que el Verbo no era Dios, sino que era la primera de todas las criaturas. Ntese que
lo que Arrio deca no era que el Verbo no hubiera preexistido antes del nacimiento de Jess. En
esa preexistencia todos estaban de acuerdo. Lo que Arrio deca era que el Verbo, an antes de
toda la creacin, haba sido creado por Dios. Alejandro deca que el Verbo, por ser divino, no era
una criatura, sino que haba existido siempre con Dios. Dicho de otro modo, si se tratara de trazar
una lnea divisoria entre Dios y las criaturas, Arrio trazara la lnea entre Dios y el Verbo,
colocando as al Verbo como la primera de las criaturas (esquema 2), mientras que Alejandro
trazara la lnea de tal modo que el Verbo quedara junto a Dios, en distincin de las criaturas
(esquema 3).
Cada uno de los dos partidos tena adems de ciertos textos bblicos favoritosrazones
lgicas por las que le pareca que la posicin de su contrincante era insostenible. Arrio, por una
parte, deca que lo que Alejandro propona era en fin de cuentas abandonar el monotesmo
cristiano, pues segn el esquema de Alejandro haba dos que eran Dios y por tanto dos dioses.
Alejandro responda que la posicin de Arrio negaba la divinidad del Verbo, y por tanto de
Jesucristo. Adems, puesto que la iglesia desde los inicios haba adorado a Jesucristo, si
aceptramos la propuesta arriana tendramos, o bien que dejar de adorar a Jesucristo, o bien que
adorar a una criatura.
Ambas alternativas eran inaceptables, y por tanto Arrio deba estar equivocado.
El conflicto sali a la luz pblica cuando Alejandro, apelando a su responsabilidad y
autoridad episcopal, conden las doctrinas de Arrio y le depuso de sus cargos en la iglesia de
Alejandra. Arrio no acept este veredicto, sino que apel a la vez a las masas y a varios obispos
prominentes que haban sido sus condiscpulos en Antioqua. Pronto hubo protestas populares en
Alejandra, donde las gentes marchaban por las calles cantando los refranes teolgicos de Arrio.
Adems, los obispos a quienes Arrio haba escrito respondieron declarando que Arrio
tena razn, y que era Alejandro quien estaba enseando doctrinas falsas. Luego, el debate local
en Alejandra amenazaba volverse un cisma general que podra llegar a dividir a toda la iglesia
oriental.
En esto estaban las cosas cuando Constantino, que acababa de derrotar a Licinio, decidi
tomar cartas en el asunto. Su primera gestin consisti en enviar al obispo Osio de Crdoba, su

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consejero en materias eclesisticas, para que tratara de reconciliar a las partes en conflicto. Pero
cuando Osio le inform que las races de la disputa eran profundas, y que la disensin no poda
resolverse mediante gestiones individuales, Constantino decidi dar un paso que haba estado
considerando por algn tiempo: convocar a una gran asamblea o concilio de todos los obispos
cristianos, para poner en orden la vida de la iglesia, y para decidir acerca de la controversia
arriana.
El Concilio de Nicea
El concilio se reuni por fin en la ciudad de Nicea, en el Asia Menor y cerca de
Constantinopla, en el ao 325. Es esta asamblea la que la posteridad conoce como el Primer
Concilio Ecumnico es decir, universal.
El nmero exacto de los obispos que asistieron al concilio nos es desconocido, pero al
parecer fueron unos trescientos. Para comprender la importancia de lo que estaba aconteciendo,
recordemos que varios de los presentes haban sufrido crcel, tortura o exilio poco antes, y que
algunos llevaban en sus cuerpos las marcas fsicas de su fidelidad. Y ahora, pocos aos despus
de aquellos das de pruebas, todos estos obispos eran invitados a reunirse en la ciudad de Nicea,
y el emperador cubra todos sus gastos. Muchos de los presentes se conocan de odas o por
correspondencia. Pero ahora, por primera vez en la historia de la iglesia, podan tener una visin
fsica de la universalidad de su fe. En su Vida de Constantino Eusebio de Cesarea nos describe la
escena:
All se reunieron los ms distinguidos ministros de Dios, de Europa, Libia [es decir,
Africa] y Asia. Una sola casa de oracin, como si hubiera sido ampliada por obra de Dios,
cobijaba a sirios y cilicios, fenicios y rabes, delegados de la Palestina y del Egipto, tebanos y
libios, junto a los que venan de la regin de Mesopotamia. Haba tambin un obispo persa, y
tampoco faltaba un escita en la asamblea. El Ponto, Galacia, Panfilia, Capadocia, Asia y Frigia
enviaron a sus obispos ms distinguidos, junto a los que vivan en las zonas ms recnditas de
Tracia, Macedonia, Acaya y el Epiro. Hasta de la misma Espaa, uno de gran fama [Osio de
Crdoba] se sent como miembro de la gran asamblea. El obispo de la ciudad imperial [Roma]
no pudo asistir debido a su avanzada edad, pero sus presbteros lo representaron.
Constantino es el primer prncipe de todas las edades en haber juntado semejante
guirnalda mediante el vnculo de la paz, y habrsela presentado a su Salvador como ofrenda de
gratitud por las victorias que haba logrado sobre todos sus enemigos. En este ambiente de
euforia, los obispos se dedicaron a discutir las muchas cuestiones legislativas que era necesario
resolver una vez terminada la persecucin. La asamblea aprob una serie de reglas para la
readmisin de los cados, acerca del modo en que los presbteros y obispos deban ser elegidos y
ordenados, y sobre el orden de precedencia entre las diversas sedes.
Pero la cuestin ms escabrosa que el Concilio de Nicea tena que discutir era la
controversia arriana. En lo referente a este asunto, haba en el concilio varias tendencias.
En primer lugar, haba un pequeo grupo de arrianos convencidos, capitaneados por
Eusebio de Nicomedia personaje importantsimo en toda esta controversia, que no ha de
confundirse con Eusebio de Cesarea. Puesto que Arrio no era obispo, no tena derecho a
participar en las deliberaciones del concilio. En todo caso, Eusebio y los suyos estaban
convencidos de que su posicin era correcta, y que tan pronto como la asamblea escuchase su
punto de vista, expuesto con toda claridad, reivindicara a Arrio y reprendera a Alejandro por
haberle condenado.

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En segundo lugar, haba un pequeo grupo que estaba convencido de que las doctrinas de
Arrio ponan en peligro el centro mismo de la fe cristiana, y que por tanto era necesario
condenarlas. El jefe de este grupo era Alejandro de Alejandra.
Junto a l estaba un joven dicono que despus se hara famoso como uno de los gigantes
cristianos del siglo IV, Atanasio.
Los obispos que procedan del oeste, es decir, de la regin del Imperio donde se hablaba
el latn, no se interesaban en la especulacin teolgica. Para ellos la doctrina de la Trinidad se
resuma en la vieja frmula enunciada por Tertuliano ms de un siglo antes: una substancia y tres
personas.
Otro pequeo grupo probablemente no ms de tres o cuatro sostena posiciones
cercanas al patripasionismo, es decir, la doctrina segn la cual el Padre y el Hijo son uno
mismo, y por tanto el Padre sufri en la cruz. Aunque estas personas estuvieron de acuerdo con
las decisiones de Nicea, despus fueron condenadas. Empero, a fin de no complicar demasiado
nuestra narracin, no nos ocuparemos ms de ellas.
Por ltimo, la mayora de los obispos presentes no perteneca a ninguno de estos grupos.
Para ellos, era una verdadera lstima el hecho de que, ahora que por fin la iglesia gozaba de paz
frente al Imperio, Arrio y Alejandro se hubieran envuelto en una controversia que amenazaba
dividir la iglesia. La esperanza de estos obispos, al comenzar la asamblea, parece haber sido
lograr una posicin conciliatoria, resolver las diferencias entre Alejandro y Arrio, y olvidar la
cuestin.
Ejemplo tpico de esta actitud es Eusebio de Cesarea, el historiador a quien dedicamos nuestro
segundo captulo. En esto estaban las cosas cuando Eusebio de Nicomedia, el jefe del partido
arriano, pidi la palabra para exponer su doctrina. Al parecer, Eusebio estaba tan convencido de
la verdad de lo que deca, que se senta seguro de que tan pronto como los obispos escucharan
una exposicin clara de sus doctrinas las aceptaran como correctas, y en esto terminara la
cuestin. Pero cuando los obispos oyeron la exposicin de las doctrinas arrianas su reaccin fue
muy distinta de lo que Eusebio esperaba. La doctrina segn la cual el Hijo o Verbo no era sino
una criatura por muy exaltada que fuese esa criatura les pareci atentar contra el corazn
mismo de su fe. A los gritos de blasfemia!, mentira! y hereja!, Eusebio tuvo que callar,
y se nos cuenta que algunos de los presentes le arrancaron su discurso, lo hicieron pedazos y lo
pisotearon.
El resultado de todo esto fue que la actitud de la asamblea cambi. Mientras antes la
mayora quera tratar el caso con la mayor suavidad posible, y quiz evitar condenar a persona
alguna, ahora la mayora estaba convencida de que era necesario condenar las doctrinas
expuestas por Eusebio de Nicomedia.
Al principio se intent lograr ese propsito mediante el uso exclusivo de citas bblicas.
Pero pronto result claro que los arrianos podan interpretar cualquier cita de un modo que les
resultaba favorable o al menos aceptable. Por esta razn, la asamblea decidi componer un
credo que expresara la fe de la iglesia en lo referente a las cuestiones que se debatan. Tras un
proceso que no podemos narrar aqu, pero que incluy entre otras cosas la intervencin de
Constantino sugiriendo que se incluyera la palabra consubstancial palabra sta que
discutiremos ms adelante en este captulo se lleg a la siguiente frmula, que se conoce como
el Credo de Nicea:
Creemos en un Dios Padre Todopoderoso, hacedor de todas las cosas visibles e invisibles.
Y en un Seor Jesucristo, el Hijo de Dios; engendrado como el Unignito del Padre, es decir, de
la substancia del Padre, Dios de Dios; luz de luz; Dios verdadero de Dios verdadero; engendrado,

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no hecho; consubstancial al Padre; mediante el cual todas las cosas fueron hechas, tanto las que
estn en los cielos como las que estn en la tierra; quien para nosotros los humanos y para
nuestra salvacin descendi y se hizo carne, se hizo humano, y sufri, y resucit al tercer da, y
vendr a juzgar a los vivos y los muertos.
Y en el Espritu Santo.
A quienes digan, pues, que hubo cuando el Hijo de Dios no exista, y que antes de ser
engendrado no exista, y que fue hecho de las cosas que no son, o que fue formado de otra
sustancia o esencia, o que es una criatura, o que es mutable o variable, a stos anatematiza la
iglesia catlica.
Esta frmula, a la que despus se le aadieron varias clusulas y se le restaron los
anatemas del ltimo prrafo es la base de lo que hoy se llama Credo Niceno, que es el credo
cristiano ms universalmente aceptado. El llamado Credo de los Apstoles, por haberse
originado en Roma y nunca haber sido conocido en el Oriente, es utilizado slo por las iglesias
de origen occidental es decir, la romana y las protestantes. Pero el Credo Niceno, al mismo
tiempo que es usado por la mayora de las iglesias occidentales, es el credo ms comn entre las
iglesias ortodoxas orientales griego, ruso, etc.
Detengmonos por unos instantes a analizar el sentido del Credo, segn fue aprobado por
los obispos reunidos en Nicea. Al hacer este anlisis, resulta claro que el propsito de esta
frmula es excluir toda doctrina que pretenda que el Verbo es en algn sentido una criatura. Esto
puede verse en primer lugar en frases tales como Dios de Dios; luz de luz; Dios verdadero de
Dios verdadero. Pero puede verse tambin en otros lugares, como cuando el Credo dice
engendrado, no hecho. Ntese que al principio el mismo Credo haba dicho que el Padre era
hacedor de todas las cosas visibles e invisibles. Por tanto, al decir que el Hijo no es hecho, se
le est excluyendo de esas cosas visibles e invisibles que el Padre hizo. Adems, en el ltimo
prrafo se condena a quienes digan que el Hijo fue hecho de las cosas que no son, es decir, que
fue hecho de la nada, como la creacin. Y en el texto del Credo, para no dejar lugar a dudas, se
nos dice que el Hijo es engendrado de la sustancia del Padre, y que es consubstancial al
Padre. Esta ltima frase, consubstancial al Padre, fue la que ms resistencia provoc contra el
Credo de Nicea, pues pareca dar a entender que el Padre y el Hijo son una misma cosa, aunque
su sentido aqu no es se, sino slo asegurar que el Hijo no es hecho de la nada, como las
criaturas.
En todo caso, los obispos se consideraron satisfechos con este credo, y procedieron a
firmarlo, dando as a entender que era una expresin genuina de su fe. Slo unos pocos entre
ellos Eusebio de Nicomedia se negaron a firmarlo. Estos fueron condenados por la asamblea, y
depuestos. Pero a esta sentencia Constantino aadi la suya, ordenando que los obispos
depuestos abandonaran sus ciudades. Esta sentencia de exilio aadida a la de hereja tuvo
funestas consecuencias, como ya hemos dicho, pues estableci el precedente segn el cual el
estado intervendra para asegurar la ortodoxia de la iglesia o de sus miembros.
La controversia despus del concilio
El Concilio de Nicea no puso fin a la discusin. Eusebio de Nicomedia era un poltico
hbil y adems parece haber sido pariente lejano de Constantino. Su estrategia fue ganarse
de nuevo la simpata del emperador, quien pronto le permiti regresar a Nicomedia. Puesto que
en esa ciudad se encontraba la residencia veraniega de Constantino, esto le proporcion a
Eusebio el modo de acercarse cada vez ms al emperador. A la postre, hasta el propio Arrio fue

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trado del destierro, y Constantino le orden al obispo de Constantinopla que admitiera al hereje
a la comunin. El obispo debata si obedecer al emperador o a su conciencia cuando Arrio muri.
En el ao 328 Alejandro de Alejandra muri, y le sucedi Atanasio, el dicono que le haba
acompaado en Nicea, y que desde ese momento sera el gran campen de la causa nicena. A
partir de entonces, dicha causa qued tan identificada con la persona del nuevo obispo de
Alejandra, que casi podra decirse que la historia subsiguiente de la controversia arriana es la
biografa de Atanasio. Puesto que ms adelante le dedicaremos todo un captulo a Atanasio, no
entraremos aqu en detalles acerca de todo esto. Baste decir que, tras una serie de manejos,
Eusebio de Nicomedia y sus seguidores lograron que Constantino enviara a Atanasio al exilio.
Antes haban logrado que el emperador pronunciara sentencias semejantes contra varios otros de
los jefes del partido niceno. Cuando Constantino decidi por fin recibir el bautismo, en su lecho
de muerte, lo recibi de manos de Eusebio de Nicomedia.
A la muerte de Constantino, tras un breve interregno, le sucedieron sus tres hijos
Constantino II, Constante y Constancio. A Constantino II le toc la regin de las Galias, Gran
Bretaa, Espaa y Marruecos. A Constancio le toc la mayor parte del Oriente. Y los territorios
de Constante quedaron en medio de los de sus dos hermanos, pues le correspondi el norte de
Africa, Italia, y algunos territorios al norte de Italia (vase el mapa en la pgina 177). Al
principio la nueva situacin favoreci a los nicenos, pues el mayor de los tres hijos de
Constantino favoreca su causa, e hizo regresar del exilio a Atanasio y los dems. Pero cuando
estall la guerra entre Constantino II y Constante, Constancio, que como hemos dicho reinaba en
el Oriente, se sinti libre para establecer su poltica en pro de los arrianos.
Una vez ms Atanasio se vio obligado a partir al exilio, del cual volvi cuando, a la
muerte de Constantino II, todo el Occidente qued unificado bajo Constante, y Constancio tuvo
que moderar sus inclinaciones arrianas. Pero a la larga Constancio qued como dueo nico del
Imperio, y fue entonces que, como dira Jernimo a quien tambin dedicaremos un captulo
ms adelante el mundo despert como de un profundo sueo y se encontr con que se haba
vuelto arriano. De nuevo los jefes nicenos tuvieron que abandonar sus dicesis, y la presin
imperial fue tal que a la postre los ancianos Osio de Crdoba y Liberio el obispo de Roma
firmaron una confesin de fe arriana.
En esto estaban las cosas cuando un hecho inesperado vino a cambiar el curso de los
acontecimientos. A la muerte de Constancio le sucedi su primo Juliano, conocido por los
historiadores cristianos como el Apstata. Aprovechando las contiendas entre los cristianos, la
reaccin pagana haba llegado al poder.

***

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La Reaccin Pagana: Juliano el Apstata


18
Este muy humano prncipe [Constancio], aunque ramos parientes cercanos, nos trat del
siguiente modo. Sin juicio alguno mat a seis primos comunes, a mi padre, que era su to, a otro
to nuestro por parte de padre, y a mi hermano mayor.
Juliano el Apstata
Juliano tena sobradas razones para no sentir simpatas hacia Constancio, o hacia la fe
cristiana que ste profesaba. En efecto, a la muerte de Constantino haba ocurrido una matanza
de todos los parientes del gran emperador, excepto sus tres hijos. Las circunstancias en que esto
ocurri no estn del todo claras, y por tanto quiz sea injusto culpar a Constancio por el hecho. A
la muerte de Constantino la sucesin result dudosa por un breve perodo, y fue entonces que los
soldados de Constantinopla mataron a casi toda la parentela del difunto emperador. Pero esto no
lo hicieron para que otra dinasta ocupara el trono, sino todo lo contrario, para asegurarse de que
nadie reclamara el poder, que les corresponda exclusivamente a los tres hijos de Constantino. De
ellos, slo Constancio estaba a la sazn en Constantinopla, y por tanto la opinin comn fue
siempre que Constancio haba ordenado la muerte de sus parientes.
En todo caso, haya o no mandado Constancio a matar a la familia de Juliano, el hecho es
que ste ltimo estaba convencido de que su primo era el culpable. El padre de Juliano,
Constancio, era medio hermano de Constantino, y por tanto Juliano y el emperador Constancio
eran primos hermanos (vase el cuadro genealgico en la pgina siguiente). Lo que Juliano
sospechaba y lo que se deca en voz baja por todo el Imperio era que, temiendo que alguno
de estos parientes cercanos del gran emperador pretendiera el trono, Constancio haba ordenado
que todos fueran muertos.
La larga ruta hacia el poder
De toda aquella familia, slo sobrevivieron Juliano y su medio hermano Galo, varios aos
mayor que l. Juliano despus pens que se les haba perdonado la vida porque los soldados
tuvieron misericordia de su tierna edad seis aos y de la enfermedad al parecer mortal de su
hermano. Pero lo ms probable parece ser que fue Constancio quien dispuso que no fueran
muertos estos dos ltimos vstagos de la casa de Constancio Cloro, pues eran demasiado jvenes
para dirigir una rebelin, y si llegaba el momento en que ni Constancio ni sus dos hermanos
dejaban descendencia, siempre sera posible acudir a Galo o a Juliano, que para esa poca seran
ya mayores.
En el entretanto, Galo y Juliano fueron apartados de la corte, y mientras el mayor de los
dos hermanos se dedicaba al ejercicio fsico, el menor se interesaba cada vez ms en los estudios
filosficos. Ambos haban sido bautizados e instruidos en las doctrinas cristianas, y durante su
exilio de la corte fueron ordenados como lectores de la iglesia.
A la postre, Constancio tuvo que acudir a Galo, pues en el ao 350 haba quedado como
dueo nico del Imperio, y no tena hijos que le ayudaran a gobernar o que pudieran asegurar la
sucesin al trono. Por tanto, en el ao 351, Constancio llam a Galo y le dio el ttulo de Csar,
confindole el gobierno de la porcin oriental del Imperio. Pero Galo no result buen
gobernante, y adems se le acus de conspirar contra Constancio para apoderarse del trono. En el
ao 354 Constancio lo hizo arrestar y decapitar.

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Mientras tanto, Juliano haba continuado sus estudios de filosofa, especialmente en la


ciudad de Atenas, donde estaba la escuela ms famosa en estas materias, y donde lo conoci
Basilio de Cesarea, cuya vida y obra discutiremos ms adelante.
Fue en Atenas que Juliano se inici en las antiguas religiones de misterio.
Definitivamente haba abandonado el cristianismo, y buscaba la verdad y la belleza en la
literatura y la religin de la poca clsica.
Por fin, tras vencer los temores que infunda en l la experiencia que haba tenido en el
caso de Galo, Constancio decidi llamar a Juliano al poder, dndole el ttulo de Csar y
confindole el gobierno de las Galias. Nadie esperaba que Juliano fuese un gran gobernante, pues
se haba pasado la vida entre libros y filsofos, y en todo caso los recursos que Constancio le dio
eran harto escasos. Pero Juliano sorprendi a quienes no esperaban gran cosa de l. Su
administracin de las Galias fue sabia, y en sus campaas contra los brbaros se mostr hbil
general y se hizo popular entre sus soldados.
Todo esto no era completamente del agrado de su primo el emperador Constancio, quien
pronto empez a temer que Juliano conspirase contra l y tratara de arrebatarle el trono. Luego,
la tensin fue aumentando entre ambos parientes. Cuando Constancio, en preparacin para una
campaa contra los persas, orden que buena parte de las tropas que estaban en las Galias se
dirigieran hacia el Oriente, esas tropas se sublevaron y proclamaron a Juliano Augusto es
decir, emperador supremo. Constancio no pudo hacer nada por el momento, pues la amenaza
persa le pareca seria. Pero tan pronto como ese peligro se disip, march a enfrentarse con
Juliano y sus soldados rebeldes. Cuando la guerra pareca inevitable, y ambos bandos se
preparaban para una lucha sin cuartel, Constancio muri, y Juliano no tuvo mayores dificulatades
en marchar a Constantinopla y aduearse de todo el Imperio. Era el ao 361
La primera accin de Juliano fue tomar venganza contra los principales responsables de
sus infortunios, y contra quienes haban tratado de mantenerlo alejado del poder durante su
exilio. Con este propsito se nombr un tribunal que supuestamente deba ser independiente,
pero que de hecho responda a los deseos del nuevo emperador, y que conden a muerte a varios
de sus peores enemigos.
Aparte de esto, Juliano fue un gobernante hbil, que supo poner en orden la
administracin del Imperio. Pero no es por ello que ms se le recuerda, sino por su poltica
religiosa, que le ha ganado el epteto de el Apstata.
La poltica religiosa de Juliano
Esa poltica consisti, por una parte, en restaurar la perdida gloria del paganismo y, por
otra, en impedir el progreso del cristianismo.
Tras el advenimiento de Constantino, el paganismo haba ido perdiendo su antiguo lustre.
El propio Constantino, aunque no persigui a los paganos, s saque varios de sus templos a fin
de obtener obras de arte para Constantinopla. Esta poltica continu bajo el rgimen de los hijos
de Constantino, que al tiempo que legislaban en pro del cristianismo iban colocando cada vez
ms trabas para el culto. Cuando Juliano lleg al trono, los templos se encontraban casi
completamente abandonados, y haba sacerdotes paganos que andaban harapientos, buscando su
sustento de diversos modos, y apenas ocupndose del culto.
Juliano trat de instaurar una reforma total del paganismo. Con ese propsito orden que
todos los objetos y propiedades que hubieran sido tomados de los templos deban ser devueltos.
Pero adems empez a organizar el sacerdocio pagano en una jerarqua semejante a la de la
iglesia cristiana. Por encima de los sacerdotes de cada regin haba archisacerdotes, que a su vez

115

estaban bajo el pontfice mximo de la provincia, mientras que por encima de todos estaba el
sumo pontfice, que era el propio Juliano. En esta jerarqua, los sacerdotes deban llevar una vida
ejemplar, ocupndose, no slo del culto, sino tambin de las obras de caridad. Resulta claro que,
a pesar de sus sentimientos anticristianos, buena parte de la reforma pagana de Juliano se
inspiraba en el ejemplo de la iglesia cristiana.
Al tiempo que promulgaba estas leyes, Juliano se ocupaba de restaurar el culto pagano de
modo ms directo. El se consideraba elegido de los dioses para esta obra, y por tanto mientras
esperaba a que todo el Imperio regresara a su antigua fe se senta obligado a rendirles a los dioses
el culto que otros no les rendan. Por orden de Juliano hubo sacrificios masivos, en los que se
ofrecieron a los dioses cientos de toros y otros animales. Pero Juliano se percataba de que su
reforma no era tan popular como l hubiera deseado. Las gentes se burlaban de los sacrificios, a
veces al mismo tiempo que participaban en ellos. Por esta razn era necesario, no slo promover
el paganismo, sino tambin atacar al cristianismo, que era su rival ms poderoso.
Con este propsito en mente Juliano tom una serie de medidas, aunque con toda justicia
hay que decir que nunca decret la persecucin contra la iglesia. Si en algunos lugares hubo
cristianos que perdieron la vida, esto se debi a motines populares o al excesivo celo de las
autoridades locales, pues Juliano estaba convencido de que su causa no progresara mediante la
persecucin.
Ms bien que perseguir a los cristianos, Juliano sigui una poltica doble de dificultar su
propaganda y ridiculizarlos. En el primer sentido, prohibi que los cristianos ensearan las letras
clsicas. De este modo, al tiempo que evitaba lo que para l era un sacrilegio, se aseguraba de
que los cristianos no pudieran utilizar las grandes obras de la antigedad pagana para difundir su
propia doctrina, como haban venido hacindolo desde tiempos de Justino en el siglo segundo.
Para ridiculizar a los cristianos, Juliano empez por darles el nombre de galileos, por el que
siempre se refera a ellos. Adems compuso una obra Contra los galileos, en la que mostraba su
conocimiento de las Escrituras cristianas, y ridiculizaba su contenido as como las enseanzas de
Jess. Por ltimo se dispuso a reconstruir el Templo de Jerusaln, no porque sintiera simpatas
hacia los judos, sino porque pensaba que de ese modo podra contradecir a los cristianos que
pretendan que la destruccin del Templo haba sido cumplimiento de las profecas del Antiguo
Testamento. En todos estos proyectos se ocupaba Juliano cuando le sorprendi la muerte.
Muerte de Juliano
Basilio de Cesarea, el obispo cristiano que haba sido condiscpulo de Juliano en Atenas,
haba tenido una visin en la que San Mercurio, uno de los viejos mrtires de Cesarea, descenda
del cielo y atarvesaba el corazn de Juliano con una lanza. La visin de Basilio no se cumpli,
pero poco despus, cuando Julliano diriga sus tropas en una campaa contra los persas, fue
alcanzado por una lanza enemiga, y muri. Se cuenta que sus ltimas palabras fueron Venciste,
Galileo!, pero esto no es sino una leyenda poco digna de crdito.
En todo caso, aunque Juliano no haya pronunciado esas palabras, el hecho es que, an en
vida de Juliano, el Galileo haba vencido. Las reformas religiosa vencida. Las reformas religiosas
del emperador apstata nunca lograron arraigo entre el pueblo, que se burlaba de ellas, pues el
paganismo haba perdido su fuerza vital y no poda ser resucitado mediante decretos imperiales.

***

116

Los Grandes Capadocios


20
No a todos, mis amigos, no a todos, les corresponde filosofar acerca de Dios, puesto que el tema
no es tan sencillo y bajo. No a todos, ni ante todos, ni en todo momento, ni sobre todos los temas,
sino ante ciertas personas, en ciertas ocasiones, y con ciertos lmites.
Gregorio de Nacianzo
La regin de Capadocia se encontraba al sur de Asia Menor, en territorios que hoy
pertenecen a Turqua. All florecieron tres dirigentes eclesisticos que bien merecen contarse
entre los gigantes del siglo cuarto. Estos tres gigantes son Basilio de Cesarea, el telogo a
quien la posteridad conoce como el Grande, su hermano Gregorio de Nisa, famoso por sus
obras acerca de la contemplacin mstica, y el amigo de ambos, Gregorio de Nacianzo, el gran
orador y poeta, muchos de cuyos himnos son obras clsicas para la iglesia de habla griega. Pero
antes de pasar a relatar su vida y obra, debemos detenernos a hacerle justicia a otro personaje no
menos meritorio, aunque a menudo olvidado en medio de una historia en la que se reconoce poco
la obra de las mujeres. Se trata de Macrina, la hermana de Basilio y de Gregorio de Nisa.
Macrina de Capadocia
La familia de Macrina, Basilio y Gregorio era profundamente religiosa, y sus races
cristianas se extendan por lo menos hasta dos generaciones atrs. Sus abuelos maternos, Basilio
y Macrina, haban pasado siete aos escondidos en los bosques cuando la persecucin de Decio.
Durante ese exilio les acompaaban varios miembros de su casa, entre los que se contaban sus
dos hijos, Gregorio y Basilio. Este Gregorio to de nuestros capadocios ms tarde lleg a ser
obispo. En cuanto a Basilio, el padre de los hermanos cuya vida ahora narramos, lleg a ser un
famoso abogado y maestro de retrica, y se cas con una cristiana de nombre Emiliaa quien la
posteridad conoce como Santa Emilia cuyo padre haba sido tambin cristiano, y haba
muerto como mrtir. Luego, los abuelos de nuestros capadocios, tanto por lnea materna como
por lnea paterna, haban sido cristianos, y uno de sus tos era obispo.
Basilio y Emilia tuvieron diez hijos cinco mujeres y cinco varones. De las primeras,
slo conocemos el nombre de Macrina. De los varones, cuatro nombres nos son conocidos:
Basilio, Naucracio, Gregorio y Pedro. De estos diez hermanos, cuatro han recibido el ttulo de
santos: Macrina, Basilio, Gregorio y Pedro. Al parecer, casi todas las mujeres eran mayores
que los varones. De ellas, la de ms edad era Macrina. Basilio era el mayor de los varones que
vivan, pues el otro hermano, cuyo nombre desconocemos, haba muerto en la infancia. Pero aun
as Macrina era diez aos mayor que Basilio.
A los doce aos, Macrina era ya una mujer hermosa, y sus padres dieron los pasos que se
acostumbraba entonces para preparar su matrimonio. Entre sus muchos pretendientes, escogieron
a un joven pariente del agrado de Macrina, y que proyectaba hacerse abogado. Todo pareca estar
listo cuando el joven novio muri inesperadamente. Tras un tiempo prudencial, los padres de
Macrina comenzaron a hacer arreglos para que su hija pudiera casarse con algn otro
pretendiente. Pero la joven se neg a acceder a tales preparativos, diciendo que su compromiso
era como un matrimonio, y que su esposo estaba esperndola en el cielo. Por fin hizo votos en el
sentido de no casarse jams, y de dedicarse a la vida religiosa en el seno de su hogar, al tiempo
que acompaaba y ayudaba a su madre.

117

Dos o tres aos antes del compromiso de Macrina, haba nacido Basilio, un nio
enfermizo por cuya salud sus padres oraron sin cesar, hasta que una visin le prometi a Basilio
el padre que su hijo vivira. Una mujer campesina fue trada para amamantar al pequeo Basilio,
quien trab as una fuerte amistad con su hermano de leche, Doroteoms tarde presbtero.
Basilio era el orgullo de un padre que haba tenido que esperar ms de diez aos por un
hijo varn. En l se cifraban sus esperanzas de que alguien continuara su renombre como
abogado y orador, y por ello Basilio recibi la mejor educacin disponible. Estudi primero en
Cesarea, la ciudad principal de Capadocia; despus en Antioqua, en Constantinopla, y por
ltimo en Atenas. Fue all que estudi junto al joven Gregorio, que despus llegara a ser obispo
de Nacianzo, as como junto al prncipe Juliano, conocido despus como el Apstata.
Cuando Basilio regres a Cesarea despus de tales estudios, vena hinchado de su propia
sabidura. Todos lo respetaban, tanto por sus conocimientos como por el prestigio de su familia.
Pronto le fue ofrecida y l acept la ctedra de retrica de la Universidad de Cesarea.
Fue entonces que Macrina intervino. Sin ambages le dijo a su hermano que estaba envanecido,
como si l fuese el mejor de todos los habitantes de Cesarea, y que hara bien en no citar tanto a
los autores paganos y tratar de vivir ms de lo que enseaban y aconsejaban los cristianos.
Basilio trat de excusarse, y haca todo lo posible por no prestarle atencin a su hermana, que
despus de todo careca de los conocimientos que l haba adquirido en Constantinopla,
Antioquia y Atenas.
En esto estaban las cosas cuando llegaron noticias desoladoras. Unos aos antes
Naucracio, el hermano que segua en edad a Basilio, se haba retirado a la propiedad campestre
que la familia tena en Anesi. All llevaba una vida de contemplacin, atendiendo a las
necesidades de los naturales del lugar. Un da en que pareca encontrarse en perfecto estado de
salud sali a pescar, y muri de repente.
Tales noticias conmovieron a Basilio. Por razones de su edad, l y Naucracio haban
estado muy unidos. En los ltimos aos sus caminos se haban apartado, pues mientras
Naucracio haba abandonado las pompas del mundo, Basilio se haba dedicado precisamente a
buscar esas pompas y las haba alcanzado.
El golpe fue tal que Basilio decidi reformar su vida. Renunci a su ctedra y a todos sus
dems honores, y le pidi a Macrina que le ensease los secretos de la vida religiosa. Poco antes
haba muerto el anciano Basilio, y ahora fue ella quien se ocup de consolar y de fortalecer a una
familia abatida.
El modo en que Macrina buscaba esa consolacin, sin embargo, consista en hacerles
pensar acerca de los goces de la vida religiosa. Por qu no retirarse a las tierras de Anesi, y
dedicarse a llevar una vida de renunciacin y contemplacin? La verdadera felicidad no se halla
en las glorias del mundo, sino en el servicio de Dios. Y ese servicio se cumple tanto mejor
cuando uno se deshace de todo lo que le ata al mundo. El vestido y la comida deban ser
sencillos. El lecho, duro. Y la oracin, constante. En otras palabras, lo que Macrina propona era
una vida semejante a la que llevaban los monjes del desierto. Pero a esto le aada otro elemento.
Macrina y su madre Emilia no viviran solas, sino que trataran de reclutar un nmero reducido
de mujeres que quisieran acompaarlas en esta empresa.
Macrina, Emilia y varias otras mujeres se retiraron a Anesi, al tiempo que Basilio,
siguiendo los sueos de su hermana, parta para el Egipto y otras regiones cercanas para aprender
ms acerca de la vida de los monjes. Puesto que a la postre fue Basilio quien ms hizo por
difundir y regular la vida monstica en la iglesia de habla griega, y puesto que fue Macrina quien

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lo inspir a ello y quien se lanz a la empresa antes que su hermano, podemos decir que la
verdadera fundadora del monaquismo griego fue Macrina, quien pas el resto de sus aos en la
comunidad monstica de Anesi. Ms adelante veremos cun grande fue su impacto sobre Basilio,
que tambin sigui la vida monstica.
Por fin, en el ao 380, poco despus de la muerte de Basilio, su hermano Gregorio de
Nisa fue a visitarla. Su fama era tal, que se le conoca sencillamente como la Maestra. Acerca
de aquella visita, Gregorio nos ha dejado datos preciosos en su obra Acerca del alma y de la
resurreccin. All, comienza dicindonos: Basilio, grande entre los santos, haba partido de esta
vida, y marchado a estar con Dios, y todas las iglesias sentan la necesidad de lamentar su
muerte. Pero su hermana la Maestra todava viva, y por tanto fui a visitarla. Gregorio, sin
embargo, no hallara fcil consuelo en presencia de su hermana, que se encontraba sufriendo un
fuerte ataque de asma en su lecho de muerte. La presencia de la Maestra, nos cuenta Gregorio,
despert todo mi dolor, pues ella tambin estaba postrada para morir.
Macrina lo dej llorar, y una vez que hubo expresado su dolor comenz a consolarlo
hablndole de la esperanza cristiana de la resurreccin. Por fin, tras haberlo animado y consolado
en la fe, Macrina muri tranquilamente. Gregorio cerr sus ojos, pronunci el oficio fnebre, y
sali a continuar la obra que le haban encomendado ella y su hermano.
Basilio el Grande
Tiempo antes, Basilio haba regresado de su viaje al Egipto, Palestina, y otras tierras
donde haba monjes de quienes aprender la vida contemplativa. En Ibora, cerca de Anesi, l y su
amigo Gregorio de Nacianzo fundaron una comunidad para hombres semejante a la que Macrina
haba fundado para mujeres. Para Basilio, la vida comunitaria era un elemento esencial, pues
quien vive solo no tiene a quin servir, y el meollo de la vida monstica est en el servicio a los
dems. El mismo siempre se mostr dispuesto a ese servicio, y realiz las tareas ms
despreciables entre sus monjes. Pero al mismo tiempo se dedic a escribir reglas y principios
para ordenar su vida. De estas reglas se deriva toda la legislacin de la iglesia griega con
respecto a la vida monstica, y por tanto a menudo se le da a Basilio el ttulo de padre del
monaquismo oriental.
Pero la vida retirada era un lujo de que Basilio no podra disfrutar por mucho tiempo.
Apenas llevaba seis aos en Ibora cuando fue ordenado presbtero aun en contra de su voluntad.
Basilio y el obispo de Cesarea no se llevaban bien, y tras varios conflictos nuestro presbtero
decidi regresar a Ibora. All permaneci hasta que Valente lleg al trono imperial. Puesto que
ste era arriano, el obispo de Cesarea decidi olvidarse de sus rencillas con Basilio y mandar a
buscar al santo monje, que podra ser un aliado poderoso contra los embates del arrianismo.
Basilio sali de su retiro y se prepar para la lucha.
La situacin en Cesarea era triste. El mal tiempo haba creado gran escasez de alimentos,
y los ricos almacenaban todo lo que podan conseguir. Basilio comenz a predicar contra tales
prcticas, al tiempo que venda todas sus propiedades para alimentar a los pobres. Adems,
deca, si cada cual tomara slo lo que le hace falta, y diera a los dems lo que necesitan, no
habra ricos ni pobres.
Cuando muri el obispo y la sede qued vacante, los nicenos estaban convencidos de que
era necesario que Basilio fuese electo para ocupar el cargo. Los arrianos, por su parte, trataron de
hacer todo lo posible por evitarlo. Con este propsito centraron su atencin sobre lo nico que
podra impedir que Basilio fuese un buen obispo, su salud endeble. Pero entre los presentes
estaba el obispo Gregorio de Nacianzo el padre del amigo de Basilio quien respondi a tal

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objecin preguntando si se trataba de elegir a un obispo o a un gladiador. A la postre, Basilio


result electo. El nuevo obispo de Cesarea se trata de Cesarea en Capadocia, y no de Cesarea
en Palestina, donde el famoso historiador Eusebio haba sido obispo saba que su eleccin le
acarreara conflictos con el emperador, que era arriano. Poco despus de la eleccin de Basilio,
Valente anunci su propsito de visitar la ciudad de Cesarea. Tales visitas imperiales por lo
general traan tristes consecuencias para los nicenos, pues el emperador haca todo lo posible por
fortalecer el bando arriano en cada ciudad que visitaba.
A fin de preparar el camino para la visita imperial, numerosos funcionarios llegaron a
Cesarea. Una de las tareas que el emperador les haba encomendado era que doblegaran el nimo
del nuevo obispo mediante promesas y amenazas. Pero Basilio no era fcil de doblegar. Por fin,
en una entrevista acalorada, el prefecto pretoriano, Modesto, perdi la paciencia, y amenaz a
Basilio con confiscacin de bienes, exilio, torturas y muerte. A esto Basilio respondi: Lo nico
que poseo que puedas confiscar son estos harapos y algunos libros. Tampoco me puedes exiliar,
pues dondequiera que me mandes ser husped de Dios. En cuanto a las torturas, ya mi cuerpo
est muerto en Cristo. Y la muerte me har un gran favor, pues me llevar ms presto hasta
Dios. Era una escena que recordaba los antiguos tiempos de las persecuciones. Sorprendido,
Modesto le confes que nunca se haban atrevido a hablarle en tales trminos. A ello, Basilio
respondi Quiz ello se deba a que nunca te has tropezado con un verdadero obispo.
Por fin Valente lleg a Cesarea. Cuando llev su ofrenda ante el altar, nadie se acercaba a
recibirla. Valente se senta humillado y conmovido ante tal firmeza, hasta que a la postre el
propio Basilio, dando muestras de que con ello era l quien le haca un favor al emperador, y no
viceversa, se acerc y tom su ofrenda.
Pocos das despus el hijo de Valente cay gravemente enfermo. Los mdicos no ofrecan
esperanza alguna, y el Emperador se vio obligado a acudir a las oraciones del famoso Obispo de
Cesarea. Basilio or por el muchacho, tras exigirle a Valente que el nio fuese bautizado y
educado en la fe ortodoxa. El enfermo mejor, y Basilio parti con el beneplcito imperial. Pero
en ausencia del obispo los arrianos de la corte convencieron a Valente de que la mejora era slo
una coincidencia, y que no tena que cumplir la promesa hecha a Basilio. Tan pronto como
Valente se dej convencer por los arrianos, el nio enferm de nuevo y muri. Desde entonces el
Emperador sinti hacia el Obispo de Cesarea un odio incontenible, unido a un profundo temor.
Ese odio y temor se pusieron de manifiesto en el ltimo intento por parte de Valente de oponerse
a Basilio. El Emperador decidi que el mejor modo de tratar con el obispo recalcitrante era
enviarle al exilio. Con ese propsito decidi firmar un edicto de destierro. Pero cuenta un
cronista que cada vez que tomaba la pluma para sellar su decisin con su firma, la pluma se le
rompa. Valente sencillamente no poda refrenar el temor que le dominaba. Por fin, convencido
de que estaba recibiendo una advertencia de lo alto, el Emperador decidi que lo ms sabio era
dejar en paz al venerado obispo de Cesarea.
A partir de entonces Basilio pudo dedicarse por entero a las labores de su episcopado.
Adems de actuar como hbil pastor, continu organizando y dirigiendo la vida monstica.
Tambin introdujo algunas reformas en la liturgia, aunque la llamada Liturgia de San Basilio
no es verdaderamente suya, sino que es producto de fecha posterior.
En medio de todas estas labores, Basilio se encontraba profundamente envuelto en las
controversias acerca de la doctrina de la Trinidad, a la que se oponan los arrianos. Mediante una
amplia correspondencia y varios tratados teolgicos, Basilio contribuy al triunfo final de la
doctrina trinitaria que el Concilio de Nicea haba proclamado. Empero, al igual que Atanasio, no

120

pudo ver ese triunfo final, pues muri pocos meses antes de que el Concilio de Constantinopla,
en el ao 381, confirmara la doctrina nicena.
Gregorio de Nisa
El hermano menor de Basilio, Gregorio de Nisa, era de un temperamento completamente
opuesto al del famoso obispo de Cesarea.
Mientras Basilio era arrogante, tempestuoso e inflexible, Gregorio prefera el silencio, la
quietud y el anonimato. No estaba en su sangre ni en sus propsitos hacerse campen de causa
alguna, sino slo de la descansada vida del que huye del mundanal ruido. Su educacin,
aunque buena, no fue esmerada como la de Basilio. Y aunque por un tiempo quiso ser abogado y
profesor de retrica, como su padre y su hermano mayor, lo cierto es que nunca abraz esas
metas con el fervor con que lo haba hecho Basilio, y que tampoco se interes en distinguirse
como el ms hbil orador de la comarca.
Mientras Basilio y su amigo Gregorio de Nacianzo se dedicaban con fervor a la vida
monstica, el joven Gregorio se cas con una hermosa joven, Teosebia, con quien parece haber
sido muy feliz. Cuando, aos ms tarde, escribi un tratado Acerca de la virginidad, los
argumentos que ofreci en defensa de ese estado eran caractersticos de su temperamento. Segn
l, quien no se casa no tiene que pasar por el dolor de ver a su esposa en dolores de parto, ni por
el dolor an mayor de perderla. Para l la vida retirada era un modo de evitar las luchas y los
dolores de la vida activa.
Por todas estas razones, Gregorio de Nisa fue, de entre los Grandes Capadocios, el que
ms se distingui por su vida mstica y por sus escritos en donde la describa y sentaba pautas
para quienes decidieran seguirla. Hasta el da de hoy, sus obras msticas se encuentran entre las
obras clsicas de la literatura contemplativa.
Pero las luchas de la poca eran demasiado urgentes para que una persona del calibre de
Gregorio pudiese sustraerse de ellas. Cuando el emperador Valente, en un intento de limitar el
poder de Basilio, dividi la provincia de Capadocia en dos, ste respondi nombrando nuevos
obispos para varias pequeas poblaciones y hasta aldeas. Una de estas nuevas sedes era la de
Nisa, y Basilio llam a su hermano para que la ocupara. En realidad Gregorio no le prest gran
apoyo pues pronto se vio obligado a huir de su iglesia y esconderse hasta la muerte de Valente.
Pero poco despus, cuando tanto Valente como Basilio haban muerto, Gregorio qued como
uno de los principales jefes del partido niceno, y como tal lo recibi y lo trat el Concilio de
Constantinopla, en el ao 381.
Aunque era persona callada y humilde, los escritos de Gregorio muestran el fuego interior
de su espritu, tanto en las obras msticas como en las que dedic a la controversia trinitaria. Al
igual que Basilio, Gregorio ayud a aclarar la doctrina nicena, y as contribuy a su triunfo en
Constantinopla.
Despus de ese gran concilio, el emperador Teodosio lo tom por uno de sus principales
consejeros en materias teolgicas, y Gregorio se vio obligado a viajar por diversas partes del
Imperio, y hasta por Arabia y Babilonia. Todo esto, aunque de gran valor, siempre le pareci un
obstculo que le impeda regresar a la vida tranquila que tanto amaba.
Finalmente, tras asegurarse de que la causa nicena quedaba firmemente establecida,
Gregorio volvi a su retiro, e hizo todo lo posible por apartarse de la atencin del mundo. En esto
tuvo tal xito, que la fecha y circunstancias de su muerte nos son desconocidas.
Gregorio de Nacianzo

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El tercero de los tres Grandes Capadocios fue Gregorio de Nacianzo, el joven a quien
Basilio haba conocido cuando ambos estudiaban juntos. Gregorio era hijo del obispo de
Nacianzo, tambin llamado Gregorio, y de su esposa Nona puesto que en esa poca todava no
se prohiba que los obispos fueran casados. El padre de nuestro Gregorio haba sido hereje,
pero a travs de su matrimonio con Nona se haba convertido, y algn tiempo despus haba
pasado a ocupar el cargo de obispo de su poblacin. Al igual que en el caso de Basilio, la familia
de Gregorio era de una devocin profunda, hasta tal punto que la tradicin les ha dado el ttulo
de santos, adems de al propio Gregorio, a sus padres Gregorio el Mayor y Nona, a sus
hermanos Cesario y Gorgonia, y a su primo hermano Anfiloquio.
Al igual que Basilio, Gregorio dedic buena parte de su juventud al estudio. Tras pasar
algn tiempo en Cesarea, fue a estudiar a Atenas, donde permaneci unos catorce aos, y donde
trab amistad tanto con Basilio como con el prncipe Juliano. Tena treinta aos cuando decidi
regresar a su tierra natal, donde se dedic a llevar una vida asctica en compaa de Basilio. En
el entretanto, su hermano Cesario se haba hecho un mdico famoso y establecido su residencia
en Constantinopla, donde sirvi primero a Constancio y despus a Juliano. Pero ni en un caso ni
en otro Cesario se dej llevar, ya fuera por el arrianismo de Constancio, ya por el paganismo de
Juliano.
En Nacianzo, Gregorio pronto se destac por su oratoria hbil, y el resultado fue que,
cuando menos lo esperaba, fue ordenado presbtero a la fuerza. Entonces huy a Ibora, donde
Basilio haba fundado su pequea comunidad monstica. Pero a la postre decidi regresar a
Nacianzo, y all pronunci un famoso discurso acerca de las obligaciones del pastor. Ese discurso
comenzaba diciendo: Fui vencido, y confieso mi derrota.
A partir de entonces, Gregorio se vio cada vez ms envuelto en las controversias de la
poca. Cuando, poco despus, Basilio se vio obligado a nombrar varios nuevos obispos, para
contrarrestar las acciones de Valente, uno de ellos fue Gregorio, a quien hizo obispo de Sasima,
una aldea que era poco ms que una encrucijada en el camino. Gregorio siempre vio esta accin
de Basilio como una imposicin, y la amistad entre ambos sufri. Poco despus murieron, en
rpida sucesin, Cesario, Gorgonia, Gregorio el Mayor y Nona. Solo y entristecido, Gregorio se
apart de su iglesia, para dedicarse a la meditacin. En su retiro estaba cuando le lleg la noticia
de la muerte de Basilio, con quien todava no estaba totalmente reconciliado. El golpe fue rudo, y
dej a Gregorio abatido. Pero cuando por fin se recobr haba tomado la decisin de intervenir
en la contienda de que haba tratado de sustraerse, y a la que Basilio haba dedicado tantas
energas. En el ao 379 se present en Constantinopla. Era todava la poca en que el arrianismo
gozaba del apoyo del poder poltico. No haba en toda la ciudad ni una sola iglesia ortodoxa. En
casa de un pariente, Gregorio comenz a celebrar servicios ortodoxos. En las calles las gentes le
apedreaban. En ms de una ocasin grupos de monjes arrianos irrumpieron en sus cultos y
profanaron su altar. Pero en medio de todo ello Gregorio segua firme. Los himnos que
compona, la firmeza de su conviccin, y el poder de su oratoria sostenan el nimo de su
pequea congregacin. Fue en medio de estas luchas que Gregorio pronunci sus Cinco
discursos teolgicos acerca de la Trinidad, que an hasta el da de hoy son tenidos por una de las
mejores exposiciones de la doctrina trinitaria.
Por fin sus esfuerzos recibieron su recompensa. A fines del ao 380, el emperador
Teodosio entraba triunfante en Constantinopla. Teodosio era un general ortodoxo, natural de
Espaa, que pronto ech a los arrianos de la ciudad. Pocos das despus, el emperador se hizo
acompaar de Gregorio en su visita a la catedral de Santa Sofa. Todos estaban reunidos all, en
medio de un da tenebroso, cuando un rayo de sol se abri paso por entre las nubes y fue a dar

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sobre Gregorio. Inmediatamente los presentes vieron en esto una seal del cielo y comenzaron a
dar gritos: Gregorio obispo, Gregorio obispo, Gregorio obispo! Puesto que esto convena a
sus intereses, Teodosio inmediatamente dio su aprobacin. Gregorio, empero, no deseaba tal
cargo, y fue necesario convencerle y proceder a una eleccin en regla. El oscuro monje de
Nacianzo era ahora Patriarca de Constantinopla.
Algunos meses ms tarde, cuando el emperador convoc a un concilio que se reuni en
Constantinopla, fue Gregorio de Nacianzo, como obispo de la capital, quien presidi las primeras
sesiones. En esas tareas, Gregorio estaba fuera de su ambiente, y segn l deca, los obispos se
comportaban como un enjambre de avispas alborotadas. Cuando algunos de sus opositores
sacaron a relucir el hecho de que Gregorio era obispo de Sasima, y que por tanto no poda serlo
tambin de Constantinopla, Gregorio se mostr pronto a renunciar a un cargo que nunca haba
deseado, y as lo hizo. Nectario, el gobernador civil de Constantinopla, fue electo obispo de esa
ciudad, y ocup el cargo con relativa distincin hasta que le sucedi Juan Crisstomo, de quien
hemos de ocuparnos ms adelante.
El Concilio de Constantinopla reafirm lo que haba dicho el de Nicea acerca de la
divinidad del Verbo, y aadi que lo mismo podra decirse del Espritu Santo. Luego, fue ese
concilio el que proclam definitivamente la doctrina de la Trinidad. En gran medida, sus
decisiones, y la teologa que esas decisiones reflejaban, fueron obra de los Grandes Capadocios.
En cuanto a Gregorio, regres a su tierra natal y se dedic a las tareas pastorales y a
componer himnos. Cuando supo que Teodosio pensaba convocar otro concilio y pedirle a l que
lo presidiera, Gregorio se neg rotundamente. Muri por fin, apartado de las pompas civiles y
eclesisticas, en su retiro en Arianzo, cuando tena unos sesenta aos de edad.

***

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Ambrosio de Miln
21
Dios orden que todas las cosas fueran producidas, de modo que hubiera comida en comn para
todos, y que la tierra fuese la heredad comn de todos. Por tanto, la naturaleza ha producido un
derecho comn a todos; pero la avaricia lo ha vuelto el derecho de unos pocos.
Ambrosio de Miln
Entre los muchos gigantes cristianos que el siglo IV produjo, ninguno llev una vida tan
interesante como Ambrosio de Miln.
Su eleccin al episcopado
Corra el ao 373 cuando la muerte del obispo de Miln vino a turbar la paz de esa gran ciudad.
Auxencio, el difunto obispo, haba sido puesto en ese cargo por un emperador arriano, quien
haba enviado al exilio al obispo anterior. Ahora que la sede estaba vacante, la eleccin
amenazaba convertirse en un tumulto que poda volverse sangriento, pues tanto los arrianos
como los nicenos estaban decididos a asegurarse de que uno de los suyos resultara electo.
A fin de evitar un motn, Ambrosio, el gobernador de la ciudad, se present en la iglesia
en que iba a tener lugar la eleccin. Su gobierno justo y eficiente le haba ganado las simpatas
del pueblo. Natural de Trveris, Ambrosio era hijo de un alto funcionario del Imperio, y por
tanto esperaba que su carrera poltica le llevara a posiciones cada vez ms elevadas. Pero, a fin
de que esa carrera no fuese arruinada, era necesario evitar un desorden violento en la eleccin del
nuevo obispo de Miln.
Con esto en mente, Ambrosio se present en la iglesia, pidi la palabra, y comenz a
exhortar al pueblo con la elocuencia que ms tarde le hara famoso. Segn Ambrosio hablaba, la
multitud se calmaba, y por tanto pareca que la gestin del gobernador tendra buen xito. De
pronto, un nio grit: Ambrosio, obispo! Inesperadamente, el pueblo tambin empez a gritar:
Ambrosio, obispo! Ambrosio, obispo! Ambrosio! Ambrosio! Ambrosio!.
Para Ambrosio, ese grito de la muchedumbre podra ser el fin de su carrera poltica. Por
tanto se abri paso a travs del pueblo, fue al pretorio, y conden a tortura a varios presos, en la
esperanza de perder su popularidad. Pero el populacho le segua y no se dejaba convencer.
Entonces el joven gobernador hizo traer a su casa mujeres de mala fama, para as destruir la
opinin que el pblico tena de l. Pero las gentes se agolpaban frente a su casa y seguan
clamando que queran que Ambrosio fuera su obispo. Dos veces trat de huir de la ciudad o
esconderse, pero sus esfuerzos resultaron fallidos. Por fin, rindindose ante la insistencia del
pueblo y el mandato imperial, accedi a ser obispo de Miln.
Ambrosio, sin embargo, ni siquiera haba sido bautizado, pues en esa poca muchas
personasespecialmente las que ocupaban altos cargos pblicos demoraban su bautismo hasta
el final de sus das. Por tanto, fue necesario empezar por bautizarle. Despus, en el curso de
una semana, fue hecho sucesivamente lector, exorcista, aclito, subdicono, dicono y
presbtero, hasta que fue consagrado obispo ocho das despus, el primero de diciembre del ao
373.
El pastor de Miln

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Aunque Ambrosio no haba querido ser obispo, una vez que acept ese cargo se dedic a
cumplir sus funciones a cabalidad. Para ayudarle en las labores administrativas de la iglesia,
llam junto a s a su hermano Uranio Stiro, quien era gobernador de otra provincia. Adems
hizo venir al presbtero Simpliciano, quien aos antes le haba enseado los rudimentos de la fe
cristiana, para que fuera su maestro de teologa. Puesto que Ambrosio era un hombre culto, y se
dedic a sus estudios con asiduidad, pronto lleg a ser uno de los mejores telogos de toda la
iglesia occidental. Aunque Uranio Stiro muri poco despus a consecuencias de un naufragio, el
tiempo que pas con Ambrosio ayud al nuevo obispo a poner sus asuntos en orden, y a tomar
las riendas de la iglesia que le haba tocado dirigir.
Poco despus de la muerte de su hermano, los acontecimientos le dieron a Ambrosio la
ocasin de mostrar el modo en que entenda sus responsabilidades pastorales. Un fuerte
contingente godo atraves las fronteras del Danubio con la anuencia de las autoridades
imperiales, pero luego se rebel y cometi grandes desmanes en las regiones al este de Miln.
Como resultado de los mismos, fueron muchos los refugiados que llegaron a la ciudad, y
muchos otros los cautivos que permanecan presos en espera de rescate. Ante esta situacin,
Ambrosio hizo fundir y vender parte de los tesoros de la iglesia, para ayudar a los refugiados y
para pagar el rescate de los cautivos. Inmediatamente los arrianos le acusaron de haber cometido
un sacrilegio. Ambrosio respondi:
Es mucho mejor guardar para el Seor almas que oro. Porque quien envi a los apstoles
sin oro, sin oro junt tambin las iglesias. La iglesia tiene oro, no para almacenarlo, sino para
entregarlo, para gastarlo en favor de quienes tienen necesidades.... Mejor sera conservar los
vasos vivientes, que no los de oro.
De igual modo, al escribir acerca de los deberes de los pastores, Ambrosio les dice que la
verdadera fortaleza consiste en apoyar a los dbiles frente a los poderosos, y que deben ocuparse
de invitar a sus fiestas y banquetes, no a los ricos que pueden recompensarlos, sino a los pobres,
que tienen mayor necesidad y que no pueden ofrecerles recompensa alguna.
Otra ocasin tuvo Ambrosio de poner estos principios en prctica cuando, poco despus
de la muerte de Valente, el nuevo emperador, Graciano, conden injustamente a muerte a un
noble pagano. Aunque el hombre en cuestin no era parte de la grey de Ambrosio, el obispo
crea que sus deberes se extendan ms all de los miembros de su iglesia. Empero Graciano,
quien probablemente sospechaba lo que Ambrosio quera de l, se negaba a darle audiencia. Por
fin, Ambrosio se introdujo subrepticiamente en el lugar en donde el emperador daba una
exhibicin de caza, y all lo importun para que perdonara la vida al reo. Al principio el
emperador y su squito se indignaron contra quien interrumpa sus diversiones. Pero a la postre,
sobrecogido por el valor del obispo y por la justicia de su peticin, Graciano perdon al
condenado, y le agradeci a Ambrosio el que le hubiera obligado a hacer justicia.
Empero Ambrosio nunca se enter de su triunfo ms importante. Entre sus oyentes en la
catedral de Miln se encontraba un joven intelectual que haba seguido una larga peregrinacin
espiritual. Ahora, los sermones de Ambrosio fueron uno de los instrumentos que Dios utiliz
para su conversin. Aquel joven se llamaba Agustn, y aunque fue Ambrosio quien lo bautiz, el
obispo de Miln no parece haberse percatado de las dotes excepcionales de su nuevo converso,
que despus llegara a ser el ms famoso de todos los gigantes de su poca.
El obispo frente a la corona
La labor pastoral de Ambrosio no se limit a la predicacin, la administracin de los
sacramentos, la direccin de los asuntos econmicos de la iglesia, etctera. Puesto que se trataba

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de un verdadero gigante, ubicado en una de las principales ciudades del Imperio, y puesto que se
trataba tambin de un hombre de principios firmes y convicciones profundas, resultaba inevitable
que a la larga chocara con las autoridades civiles.
Los ms importantes conflictos de Ambrosio con la corona fueron los que le colocaron
frente a frente con la emperatriz Justina. En el Occidente gobernaba, adems de Graciano, su
medio hermano Valentiniano II. Puesto que ste era menor de edad, la regencia haba cado sobre
Graciano. Empero en ausencia de Graciano la madre de Valentiniano, Justina, gozaba de gran
poder, y se propona utilizar ese poder para afianzar a su hijo en el trono y para promover la
causa arriana, de la que era partidaria convencida. Frente a sus designios se alzaba Ambrosio,
cuya poltica consista en procurar, cada vez que una sede cercana resultaba vacante, que fuera
un obispo ortodoxo quien la ocupara.
Por otra parte, Justina le deba grandes favores a Ambrosio, pues cuando hubo una
rebelin en las Galias, y el usurpador Mximo derrot y mat a Graciano, el trono de
Valentiniano pareca derrumbarse, y en aquella ocasin Ambrosio fue como embajador ante el
usurpador y lo convenci de que no invadiera los territorios de Valentiniano.
Pero a pesar de estas deudas de gratitud, Justina estaba decidida a obligar a Ambrosio a
cederle una baslica para que fuese celebrado en Miln el culto arriano. Ambrosio se negaba, y se
siguieron una serie de confrontaciones memorables. En una ocasin, cuando Ambrosio y su
congregacin se encontraban sitiados en la baslica por las tropas imperiales, Ambrosio venci la
resistencia de los sitiadores dirigiendo a los fieles en el canto de himnos de entusiasmo y
esperanza. De hecho, Ambrosio se hizo tambin famoso por los himnos que introdujo en el culto
cristiano, y que fueron una de sus principales armas contra sus enemigos. En otra ocasin,
cuando se le orden que entregase los vasos sagrados, Ambrosio respondi:
No puedo tomar nada del templo de Dios, ni puedo entregar lo que recib, no para
entregar, sino para guardar. En esto acto en bien del emperador, puesto que no conviene que yo
los entregue, ni tampoco que l los reciba.
Fue en medio de aquella contienda constante con la emperatriz que Ambrosio mand
excavar bajo una de las iglesias de la ciudad, y dos esqueletos decapitados fueron descubiertos.
Alguien record que de nio haba odo hablar de los mrtires Gervasio y Protasio, e
inmediatamente los restos fueron bautizados con esos nombres. Pronto corrieron rumores de
milagros que ocurran en virtud de las sagradas reliquias, y el pueblo se uni cada vez ms en
defensa de su obispo.
Por ltimo, la enemistad de Justina hacia Ambrosio le cost el trono y la vida a su hijo, pues en
una larga serie de maquinaciones dirigidas contra el obispo, Justina slo logr que el usurpador
Mximo atravesara los Alpes e invadiera sus territorios. Teodosio, el emperador de Oriente,
acudi en defensa del nio Valentiniano, y derrot a Mximo. Pero cuando Teodosio regres a
sus territorios dej a Valentiniano al cuidado del conde Arbogasto, quien primero lo oprimi y
por fin lo hizo matar. As qued Teodosio como dueo nico del Imperio.
Teodosio era ortodoxo de hecho, fue l quien convoc el Concilio de Constantinopla,
que seal el triunfo final de la fe nicena. Pero a pesar de ello, bajo su gobierno Ambrosio
volvi a chocar con la autoridad imperial. Dos fueron los mayores conflictos entre el obispo y el
emperador. En ambos Ambrosio result vencedor, aunque con toda justicia debemos decir que
en el primer caso era Teodosio quien tena razn, y la victoria de Ambrosio trajo graves
consecuencias.
El primer conflicto se produjo cuando un grupo de cristianos fanticos en la pequea
poblacin de Calnico quem una sinagoga juda. El emperador orden que los culpables fueran

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castigados, y que adems reconstruyeran la sinagoga destruida. Frente a l, Ambrosio deca que
era impo por parte de un emperador cristiano obligar a otros cristianos a construir una sinagoga
juda. Tras varios encuentros, el emperador cedi, los judos se quedaron sin sinagoga, y los
incendiarios resultaron impunes. Esto sent un triste precedente, pues mostraba que en un
imperio que se daba el nombre de cristiano quienes no lo fueran no podran gozar de la
proteccin de la ley.
El otro conflicto se debi a una causa mucho ms justa. En Tesalnica se haba producido
un motn, y el pueblo sublevado haba matado al comandante de la ciudad. Ambrosio, que
conoca el carcter irascible del emperador, se present ante l y le aconsej responder con
mesura. Pero una vez que el obispo hubo partido, los cortesanos le aconsejaron a Teodosio que
tomara medidas fuertes contra los habitantes de Tesalnica. Arteramente, Teodosio hizo correr la
noticia de que la ciudad estaba perdonada. Pero cuando la mayor parte de la poblacin se hallaba
en el circo celebrando el perdn imperial, las tropas rodearon el lugar y, por orden de Teodosio,
mataron a siete mil personas.
Al enterarse de lo sucedido, Ambrosio resolvi exigir de Teodosio un arrepentimiento
pblico. Cuando algn tiempo despus Teodosio se present ante la iglesia, el Obispo sali a la
puerta y, alzando la mano frente al Emperador, le dijo: Detente! Un hombre como t, manchado
de pecado, con las manos baadas en sangre de injusticia, es indigno, hasta tanto se arrepienta,
de entrar en este recinto sagrado, y de participar de la comunin.
Ante esta actitud por parte del Obispo, varios de los cortesanos quisieron usar de
violencia con l. Pero el Emperador reconoci la justicia de lo que Ambrosio le deca, y dio
muestras pblicas de su arrepentimiento. Como seal de ello, y como una confesin de su
carcter irascible, Teodosio orden que cualquier pena de muerte no se hara efectiva sino treinta
das despus de ordenada.
A partir de entonces, las relaciones entre Teodosio y el obispo de Miln fueron cada vez
ms cordiales. Cuando por fin el Emperador se vio prximo a la muerte, llam a su lado al
obispo que se haba atrevido a censurarle pblicamente.
Ya en esa poca la fama de Ambrosio era tal que Fritigilda, la reina de los brbaros
marcomanos, le pidi que le escribiera un manual de instruccin acerca de la fe cristiana.
Tras leer el que Ambrosio le envi, Fritigilda decidi visitarle. Pero cuando iba camino de Miln
supo que el famoso obispo de esa ciudad haba muerto. Fue el 4 de abril del ao 397, Domingo
de Resurreccin.

***

127

Juan Crisstomo
22
Cmo piensas cumplir los mandamientos de Cristo, si te dedicas a reunir intereses amontonando
prstamos, comprando esclavos como ganado, uniendo negocios a negocios?...
Y esto no es todo. A todo esto le aades la injusticia, aduendote de tierras y casas, y
aumentando la pobreza y el hambre.
Juan Crisstomo
Cien aos despus de su muerte, Juan de Constantinopla recibi el ttulo por el que le
conoce la posteridad: Juan Crisstomo el del habla dorada. Ese ttulo era bien merecido, pues
en un siglo que produjo a oradores tales como Ambrosio de Miln y Gregorio de Nacianzo, Juan
de Constantinopla descoll por encima de todos gigante por encima de los gigantes.
Para Juan, sin embargo, el plpito no fue sencillamente una tribuna desde donde ofreci
brillantes piezas de oratoria. Fue ms bien expresin oral de su vida toda, escenario de su batalla
contra los poderes del mal, vocacin ineludible que a la postre le cost el destierro y hasta la
vida.
Voz del desierto que clama en la ciudad
Crisstomo fue por encima de todas las cosas monje. Antes de ser monje fue abogado,
educado en su propia ciudad natal de Antioqua por el famoso orador pagano Libanio. Se cuenta
que cuando alguien le pregunt al viejo maestro quin debera ser su sucesor, contest: Juan,
pero los cristianos se han adueado de l.
Antusa, la madre de Juan, era cristiana ferviente, y amaba a su hijo con un amor hondo y
posesivo. A los veinte aos de edad el joven abogado solicit que se aadiera su nombre a la
lista de los que se preparaban para el bautismo, y tres aos despus, tras el perodo de
preparacin que se requera entonces, recibi las aguas bautismales de manos del obispo
Melecio. Todo esto era del agrado de Antusa. Pero cuando su hijo le anunci su propsito de
apartarse de la ciudad y dedicarse a la vida monstica, era demasiado, y Antusa le oblig a
prometerle que nunca la abandonara mientras ella viviera.
La respuesta de Juan fue sencillamente organizar un monasterio en su propia casa. All
vivi en compaa de tres amigos de sentimientos semejantes hasta que, muerta su madre, se fue
a vivir entre los monjes en las montaas de Siria. Cuatro aos pas aprendiendo la disciplina
monstica, y otros dos practicndola con todo rigor en medio de la ms completa soledad. Como
l mismo dira, esa vida monstica no era quiz la mejor preparacin para la tarea pastoral:
Muchos de los que han pasado del retiro monstico a la vida activa del sacerdote o del obispo
resultan completamente incapaces de enfrentarse a las dificultades de la nueva situacin. En
todo caso, cuando Juan regres a Antioquia tras sus seis aos de retiro monstico, fue ordenado
dicono, y poco despus presbtero. Como tal, comenz a predicar, y pronto su fama se extendi
por toda la iglesia de habla griega.
Cuando en el ao 397 qued vacante el episcopado de Constantinopla, Juan fue obligado
por mandato imperial a ocupar ese cargo. Tal era su popularidad en Antioquia, que las
autoridades guardaron el secreto de lo que se tramaba. Sencillamente se le invit a visitar una
capilla en las afueras de la ciudad, y cuando estaba lejos de la poblacin se le orden montar en
la carroza imperial, en la que fue trasladado a Constantinopla contra su propia voluntad. All fue

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consagrado obispo o patriarca, pues el obispo de esa ciudad ostentaba ese ttulo a principios
del ao 398.
Constantinopla era una ciudad rica, dada al lujo y a las intrigas polticas. Esta situacin se
empeoraba por cuanto el gran emperador Teodosio haba muerto, y los dos hijos que le haban
sucedido Honorio y Arcadio eran indolentes e ineptos. Arcadio, quien supuestamente
gobernaba el Oriente desde Constantinopla, se dejaba gobernar a su vez por el chambeln de
palacio, Eutropio, quien utilizaba su poder para satisfacer sus propias ambiciones y las de sus
adeptos. Eudoxia, la emperatriz, se senta humillada por el poder del chambelnaunque de
hecho era a Eutropio que le deba el haberse casado con Arcadio. En la propia eleccin de Juan
no haban faltado intrigas de las que l mismo no estaba enterado, pues Tefilo, el patriarca de
Alejandra, haba hecho todo lo posible por colocar sobre el trono episcopal de Constantinopla a
un alejandrino, y haba sido Eutropio quien haba impuesto su voluntad y nombrado al
antioqueo Juan.
El nuevo obispo de Constantinopla no estaba enterado de todo esto. Por lo que sabemos
de su carcter, es muy probable que aun estando enterado hubiera procedido como lo hizo. El
antiguo monje segua sindolo, y no poda tolerar el modo en que los habitantes ricos de
Constantinopla pretendan compaginar el evangelio con sus propios lujos y comodidades.
Su primer objetivo fue reformar la vida del clero. Algunos sacerdotes que decan ser
clibes tenan en sus casas mujeres a las que llamaban hermanas espirituales, y esto era ocasin
de escndalo para muchos. Otros clrigos se haban hecho ricos, y vivan tan lujosamente como
los potentados de la gran ciudad. Las finanzas de la iglesia estaban completamente
desorganizadas, y la tarea pastoral no era atendida. Pronto Juan se enfrent a todos estos
problemas, prohibiendo que las hermanas espirituales vivieran con los sacerdotes, y exigiendo
que stos llevaran una vida austera. Las finanzas fueron colocadas bajo un sistema de escrutinio
detallado. Los objetos de lujo que haba en el palacio del obispo fueron vendidos para dar de
comer a los pobres. Y el clero recibi rdenes de abrir las iglesias por las tardes, de modo que las
gentes que trabajaban pudieran asistir a ellas. De ms est decir que todo esto, aunque le gan el
respeto de muchos, tambin le granje el odio de otros.
Empero la reforma no poda limitarse al clero. Era necesario que los laicos tambin
llevasen vidas ms acordes al mandato evanglico. Y por tanto el orador del habla dorada
tronaba desde el plpito: Ese freno de oro en la boca de tu caballo, ese aro de oro en el brazo de
tu esclavo, esos adornos dorados de tus zapatos, son seal de que ests robando al hurfano y
matando de hambre a la viuda. Despus que hayas muerto, quien pase ante tu gran casa dir:
Con cuntas lgrimas construy ese palacio? Cuntos hurfanos se vieron desnudos, cuntas
viudas injuriadas, cuntos obreros recibieron salarios injustos? Y as, ni siquiera la muerte te
librar de tus acusadores.
Era el monje del desierto que clamaba en la ciudad. Era la voz del cristianismo antiguo
que no se doblegaba ante las tentaciones del cristianismo imperial. Era un gigante cuya voz haca
temblar los cimientos mismos de la sociedad no porque su habla fuese de oro, sino porque su
palabra era de lo alto.
La vuelta al desierto
Los poderosos no podan tolerar aquella voz que desde el plpito de la iglesia de Santa
Sofala ms grande de toda la cristiandadles llamaba a una obediencia absoluta al evangelio
en que decan creer. Eutropio, quien le haba hecho nombrar obispo, esperaba favores y
concesiones especiales. Pero para Juan, en cambio, Eutropio no era sino un creyente ms, y era

129

necesario predicarle el evangelio con todas sus demandas. El resultado era que Eutropio se
arrepenta, no de sus pecados, sino de haber hecho traer a Juan desde Antioquia.
Por fin el conflicto estall a causa del derecho de asilo. Algunos fugitivos de la tirana de
Eutropio se refugiaron en la iglesia de Santa Sofa. El chambeln sencillamente envi a sus
soldados a buscarles. Pero el obispo se mostr inflexible, y les prohibi a los soldados entrar al
santuario. Eutropio protest ante el emperador, pero Crisstomo acudi a su plpito, y por
primera vez Arcadio se neg a acceder a las demandas de su favorito. El ocaso de Eutropio
comenzaba, y era el humilde pero austero monje quien lo haba ocasionado.
Poco despus una serie de circunstancias polticas provoc la cada definitiva de
Eutropio. Esto era lo que el pueblo esperaba. Pronto las multitudes se lanzaron a la calle pidiendo
venganza contra quien los haba oprimido y explotado. Eutropio no tuvo otra alternativa que
correr a Santa Sofa y abrazarse al altar. Cuando el pueblo lleg en su bsqueda, Crisstomo
sali a su encuentro, e invoc el mismo derecho de asilo que antes haba invocado contra
Eutropio. Frente al pueblo, frente al ejrcito, y por ltimo frente al emperador, Crisstomo
defendi la vida de Eutropio, quien continu refugiado en Santa Sofa hasta que trat de escapar
y sus enemigos lo capturaron y dieron muerte.
Empero haba otros enemigos que Crisstomo se haba granjeado entre los poderosos.
Eudoxia, la esposa del emperador, resenta el poder creciente del obispo. Adems, lo que se
deca desde el plpito de Santa Sofa no le vena bien a la emperatriz o le vena demasiado
bien. Cuando Crisstomo describa la pompa y necedad de los poderosos, Eudoxia senta que
los ojos del pueblo se clavaban en ella. Era necesario hacer callar aquella voz del desierto que
clamaba en Santa Sofa. La emperatriz le hizo donativos especiales a la iglesia. El obispo le dio
las gracias. Y sigui predicando igual que antes.
Entonces la emperatriz acudi a mtodos ms directos. Cuando Crisstomo tuvo que
ausentarse de la ciudad para atender a ciertos asuntos eclesisticos en Efeso, Eudoxia se ali con
Tefilo de Alejandra. Al regresar de Efeso, Crisstomo se encontr acusado de una larga serie
de cargos ridculos ante un pequeo grupo de obispos que Tefilo haba reunido en
Constantinopla. Crisstomo no les hizo el menor caso, y sencillamente continu predicando y
atendiendo a sus deberes pastorales. Tefilo y los suyos lo declararon culpable, y le pidieron a
Arcadio que lo desterrara. A instancias de Eudoxia, el emperador accedi al pedido de los
obispos, y orden que Juan Crisstomo abandonara la ciudad.
La situacin era tensa. El pueblo estaba indignado. Los obispos y el clero de las cercanas
se reunieron en Constantinopla, y le prometieron su apoyo a Crisstomo. Todo lo que ste tena
que hacer era dar la orden, y los obispos se constituiran en un snodo que condenara a Tefilo y
los suyos, al tiempo que el pueblo se sublevara y sacudira los cimientos mismos del Imperio.
Con una sola palabra del elocuente obispo, toda la conspiracin caera por tierra. Arcadio y
Eudoxia lo saban, y se preparaban para la lucha. Crisstomo tambin lo saba. Pero amaba
demasiado la paz, y por ello se preparaba para el exilio. A los tres das de recibir la orden
imperial, se despidi de los suyos se entreg a las autoridades.
El pueblo, empero, no estaba dispuesto a rendirse tan fcilmente. Las calles bullan de
gentes prontas a amotinarse. Los soldados y la pareja imperial no se atrevan a aparecer en
pblico. Esa noche, como una seal de la ira divina, la tierra tembl. Pocos das despus, ante las
splicas asustadas de Eudoxia, Crisstomo regres a la ciudad y a su plpito, en medio de las
aclamaciones del pueblo.
Aunque el obispo haba regresado, las razones del conflicto no estaban resueltas. Tras
varios meses de intrigas, confrontaciones y vejaciones, Crisstomo recibi una nueva orden de

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exilio. Y otra vez, aun contra el consejo de muchos de sus seguidores, se entreg a los soldados
tranquila y secretamente, a fin de evitar un disturbio cuyas consecuencias el pueblo sufrira.
Pero el disturbio era inevitable. En la catedral de Santa Sofa y sus alrededores el pueblo
se reuni, y mientras la multitud forcejeaba con el ejrcito estall un incendio que consumi la
catedral y varios edificios vecinos. Tras el disturbio vinieron la investigacin y la venganza. La
causa del incendio nunca se supo, pero muchos fueron torturados, y los ms conocidos amigos
del depuesto obispo fueron enviados al exilio.
Mientras tanto, el predicador del habla de oro marchaba al exilio en la remota aldea de
Cucuso. Puesto que careca de plpito, tom la pluma, y el mundo se conmovi. El obispo de
Roma, Inocencio, abraz su causa, y muchos siguieron su ejemplo. Slo los tmidos y los
aduladores adems de Tefilo de Alejandrajustificaban las acciones del emperador. La
controversia herva por todas partes. La pequea aldea de Cucuso pareca haberse vuelto el
centro del mundo.
A la postre los enemigos de Crisstomo decidieron que aun la remota aldea de Cucuso
estaba demasiado cerca, y ordenaron que el depuesto obispo fuese llevado aun ms lejos, a un
fro e ignoto rincn en las costas del Mar Negro. Los soldados que deban acompaarle en su
viaje recibieron indicaciones de que no era necesario preocuparse demasiado por la salud de su
prisionero, y que si ste no llegaba a su destino, tal cosa no sera muy lamentable. La salud de
Crisstomo flaqueaba, y cuando crey que le haba llegado el momento de morir pidi que le
llevasen a una pequea iglesia en el camino, tom la comunin, se despidi de los que lo
rodeaban, y termin su vida con su ms breve y elocuente sermn: En todas las cosas, gloria a
Dios. Amn. Las vidas de Crisstomo y Ambrosio, comparadas, nos sirven de indicio de los
distintos rumbos que a la larga tomaran las iglesias de Oriente y de Occidente. Ambrosio se
enfrent al ms poderoso emperador de su poca, y result vencedor.
Crisstomo, por su parte, fue destituido y enviado al exilio por el dbil Arcadio. A partir
del siglo prximo, la iglesia de Occidente es decir, la de habla latina se hara cada vez ms
poderosa, en medio de los desastres que destruyeron el poder del Imperio. En el Oriente, por el
contrario, el Imperio perdurara mil aos ms. Unas veces fuerte y otras dbil, este vstago
oriental del viejo Imperio Romano el llamado Imperio Bizantino guardara celosamente sus
prerrogativas sobre la iglesia. Teodosio no fue el ltimo emperador de Occidente que tuvo que
humillarse ante un obispo de habla latina. Y Juan Crisstomo el del habla de oro no fue el
ltimo obispo de habla griega enviado al exilio por un emperador de Oriente.

***

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Jernimo
23
Quiz me culpes en secreto por atacar a alguien a espaldas suyas. Francamente confieso que me
dejo llevar de la indignacin. No puedo escuchar pacientemente tales sacrilegios.
Jernimo
De todos los gigantes del siglo cuarto, ninguno es tan interesante como Jernimo. Y es
interesante, no por su santidad, como Antonio el ermitao, no por su intuicin religiosa, como
Atanasio, no por su firmeza ante la injusticia, como Ambrosio, no por su devocin pastoral,
como Crisstomo, sino por su lucha gigantesca e interminable con el mundo y consigo mismo.
Aunque se le conoce por San Jernimo, no fue de los santos a quienes les es dado gozar en esta
vida de la paz de Dios. Su santidad no fue humilde, apacible y dulce, sino orgullosa, borrascosa y
amarga. Jernimo dese siempre ser ms que humano, y por tanto no tena paciencia para
quienes le parecan indolentes, ni para quienes de algn modo se atrevan a criticarle. Entre las
muchas personas que fueron objeto de sus ataques hirientes se contaban, no slo los herejes, los
ignorantes y los hipcritas, sino tambin Juan Crisstomo, Ambrosio de Miln, Basilio de
Cesarea y Agustn de Hipona. Quienes se atrevan a criticarle no eran sino asnos de dos patas.
Pero a pesar de esta actitud y en parte debido a ella Jernimo se ha ganado un lugar entre
los gigantes del cristianismo en el siglo IV.
Jernimo naci alrededor del ao 348, en un remoto rincn del norte de Italia. Por su
fecha de nacimiento, era menor que muchos de los gigantes que hemos estudiado en esta
Segunda Seccin. Pero Jernimo naci viejo, y por tanto pronto se consider mucho mayor que
sus coetneos. Y, lo que es todava ms sorprendente, muchos de ellos pronto llegaron a verlo
como una imponente y vetusta institucin.
Cuando tena unos veinte aos de edad recibi el bautismo, y pocos aos ms tarde
decidi viajar hacia el oriente. Jernimo se haba dedicado al estudio de las letras, y en ese
campo el occidente latino senta gran admiracin hacia el oriente griego. Adems, tras una
experiencia en la ciudad de Trveris cuyo carcter preciso nos es desconocido, decidi dedicarse
al estudio de las divinas letras, y en ese campo tambin el oriente era famoso. Su primer visita
fue a Antioquia, donde se dedic a aprender mejor el griego. Poco despus le pidi a un judo
converso que le enseara el hebreo.
Pero todo esto no bastaba. Jernimo senta todava un amor ardiente hacia las letras
paganas y hacia la vida sensual. Tratando de vencer sus tentaciones se dedic a la vida austera, y
estudi la Biblia con ms asiduidad. Se retir por fin de Antioquia, a vivir como ermitao en
Calcis. Pero aun all le seguan sus tentaciones. El mismo haba llevado consigo su biblioteca, y
en la cueva en que viva se dedicaba al estudio, a copiar libros, y a componer tratados. Su
espritu se sacudi cuando, en medio de una enfermedad grave, so que estaba en el juicio final,
y que el juez le preguntaba: Quin eres? Soy cristiano, contestaba Jernimo. Y el juez le
responda. Mientes. No eres cristiano, sino ciceroniano. A partir de entonces Jernimo se
dedic con redoblado ahnco al estudio de las Escrituras, aunque nunca dej de citar ni de leer e
imitar a los escritores paganos.
Tambin el sexo le obsesionaba. Jernimo quera librarse por entero de l. Pero aun en su
retiro de Calcis le seguan los sueos y los recuerdos de las danzarinas de Roma. El nico modo

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en que se poda deshacer de esas tentaciones era castigando su propio cuerpo, y por tanto se
dedic a llevar una vida austera hasta la exageracin. Andaba sucio, y hasta lleg a decir y
practicar que quien haba sido lavado por Cristo no tena necesidad de lavarse de nuevo. Y
todava esto no bastaba. Era necesario ocupar su mente con algo que desalojara los recuerdos de
Roma. Fue entonces, que decidi a estudiar el hebreo. A su mente adiestrada en la literatura
clsica, el hebreo, con sus letras raras y sus aspiraciones, le pareca brbaro. Pero como cristiano,
se deca que era la lengua en que estaban escritos los libros sagrados, y que por tanto era divina.
Adems, fue en este perodo que Jernimo escribi la Vida de San Pablo el Ermitao a que nos
hemos referido anteriormente.
Empero Jernimo no estaba hecho para la vida del anacoreta. Probablemente antes de
cumplir los tres aos de ermitao, regres a la civilizacin. En Antioquia fue ordenado
presbtero. Estuvo en Constantinopla antes y durante el Concilio Ecumnico del ao 381. A la
postre retorn a Roma, donde el obispo Dmaso, buen conocedor de la naturaleza humana, le
hizo su secretario privado, y le dio toda clase de oportunidades para dedicarse al estudio y a
escribir. Fue Dmaso quien primero le sugiri la obra que a la larga consumira buena parte de su
vida y sera su principal monumento: una nueva traduccin de la Biblia al latn. Aunque
Jernimo dio algunos pasos en ese sentido en Roma, no fue sino despus, en Beln, que se
dedic a esa tarea.
Por lo pronto, Jernimo encontr su solaz entre un grupo de mujeres pudientes y devotas.
En el palacio de la viuda Albina y de su hija tambin viuda Marcela, viva un grupo de
mujeres que se dedicaban a la vida austera, la meditacin religiosa y el estudio de las Escrituras.
Adems de las dos mencionadas arriba, entre estas mujeres estaban Marcelina (la hermana de
Ambrosio de Miln), Asela, la hija de Marcela, y Paula, que junto a su hija Eustoquio figurara
desde entonces en la vida de Jernimo. El secretario del obispo visitaba esta casa repetidamente,
pues entre estas mujeres encontr discpulas consagradas, que absorban sus conocimientos con
avidez. Pronto algunas empezaron a estudiar griego y hebreo, y Jernimo sostena con ellas
discusiones acerca del texto bblico que no le era posible sostener con sus contemporneos
varones.
Resulta interesante notar que Jernimo, quien nunca supo sostener relaciones amistosas
con sus colegas varones, pudo hacerlo con este grupo de mujeres. Y esto a pesar de que el sexo
siempre le obsesion, y senta horror al pensar acerca de la fisiologa femenina. Pero entre estas
santas mujeres, que le escuchaban con avidez y que no podan pretender corregirle, Jernimo se
encontraba tranquilo y a gusto, y fueron por tanto ellas, y no el resto del mundo, quienes
conocieron la devocin y dulzura que se escondan en el fondo de su alma.
Mientras todo esto suceda, sin embargo, Jernimo segua haciendo enemigos entre los
allegados al obispo Dmaso. De no haber sido por el apoyo de ste ltimo, sus aos de paz en
Roma nunca habran tenido lugar. Por tanto, cuando Dmaso muri, a fines del 384, la tormenta
se desencaden. Basilla, una de las hijas de Paula, muri, y algunos decan que su muerte se
haba debido a la vida excesivamente rigurosa que Jernimo le haba impuesto. Siricio, el
sucesor de Dmaso, no apreciaba los estudios de Jernimo, y por fin ste decidi partir de Roma
hacia Tierra Santa o, como l dira, de Babilonia hacia Jerusaln.
Paula y Eustoquio le siguieron por otro camino, y juntos fueron en peregrinacin por
Palestina. Despus, Jernimo sigui hacia el Egipto, donde visit las escuelas de Alejandra y las
cuevas del desierto. A mediados del ao 386, sin embargo, estaba de regreso en Palestina, donde
l y Paula decidieron dedicarse a la vida monstica. No se trataba empero del rigor extremo de
los monjes del desierto, sino de una vida de austeridad moderada, dedicada principalmente al

133

estudio. Puesto que Paula era rica, y Jernimo tena algunos medios, fundaron en Beln dos
monasterios uno para mujeres bajo la direccin de Paula, y otro para hombres bajo
Jernimo. Este ltimo se dedic a estudiar ms detalladamente el hebreo, para traducir la
Biblia, y al mismo tiempo les enseaba el latn a los nios de la localidad, y el griego y el hebreo
a las monjas de Paula.
Pero sobre todo Jernimo se dedic a la obra que seria su principal monumento literario:
la traduccin de la Biblia al latn. Naturalmente, ya en esa poca haba otras traducciones de las
Escrituras. Pero todas haban sido hechas partiendo de la Septuaginta, es decir, la traduccin del
Antiguo Testamento del hebreo al griego. Por tanto, era necesaria una nueva traduccin, hecha
directamente del hebreo.
Jernimo se dedic a producirla, aunque su obra se vio constantemente interrumpida por
su enorme correspondencia, sus constantes controversias, y las calamidades que sacudan al
mundo.
Aunque a la postre la versin de Jernimo que se conoce como la Vulgata se impuso
en toda la iglesia de habla latina, al principio no fue tan bien recibida como Jernimo hubiera
deseado. Naturalmente, la nueva traduccin de la Biblia como toda nueva traduccin
cambiaba algunos de los pasajes favoritos de algunas personas, y muchos se preguntaban qu
derecho tena Jernimo de cambiar las Escrituras.
Adems, muchos haban aceptado la leyenda segn la cual la Septuaginta haba sido
escrita por setenta traductores que, aunque trabajaban separadamente, coincidieron hasta en los
ms mnimos detalles de su traduccin. De este modo se justificaba la versin griega, y se
afirmaba que era tan inspirada como el original hebreo. Por tanto, cuando Jernimo public una
nueva versin que difera de la Septuaginta, no faltaron quienes le acusaron de faltarles el respeto
a las Escrituras. Tales crticas no provenan slo de gentes ignorantes, sino hasta de algunos de
los sabios ms distinguidos de la poca. Desde el norte de Africa, Agustn le escribi: Te ruego
que no dediques tus esfuerzos a traducir al latn los sagrados libros, a menos que sigas el mtodo
que seguiste antes en tu versin del libro de Job, es decir, aadiendo notas que muestren
claramente en qu puntos difiere esta versin tuya de la Septuaginta, cuya autoridad no conoce
igual. [...]
Adems, no me imagino cmo ahora, despus de tanto tiempo, pueda descubrirse en los
manuscritos hebreos cosa alguna que no hayan visto antes tantos traductores, y tan buenos
conocedores de la lengua hebrea.
Jernimo al principio no le contest, y cuando por fin lo hizo, sencillamente le dio a
entender a Agustn que no deba buscar la propia gloria atacando a quien era mayor que l. De
manera sutil, al tiempo que pareca alabarle, Jernimo le daba a entender a Agustn que el
combate sera desigual, y que por tanto el obispo hara bien dejando de criticar al viejo erudito.
Aunque la mayor parte de las controversias de Jernimo terminaron en querellas nunca
subsanadas, en el caso de Agustn la situacin fue distinta, pues aos ms tarde Jernimo se vio
en la necesidad de refutar la hereja de los pelagianos acerca de la cual trataremos en el
prximo captulo y para ello se vio obligado a acudir a las obras de Agustn. Su prxima carta
al sabio obispo muestra una admiracin que Jernimo reservaba para muy pocas personas.
Todo esto puede dar a entender que Jernimo era una persona insensible, preocupada slo
por su propio prestigio. Al contrario, su espritu era en extremo sensible, y precisamente por esa
razn tena que presentar ante el mundo una fachada rgida e imperturbable. Quiz nadie saba
esto tan bien como Paula y su hija Eustoquio. Pero Paula muri en el 404, y Eustoquio en el 419,
y Jernimo qued solo y desolado. Su dolor era tanto mayor por cuanto saba que no era slo l

134

quien se acercaba al fin, sino toda una era. Unos pocos aos antes, el 24 de agosto del 410, Roma
haba sido tomada y saqueada por los godos bajo el mando de Alarico. Ante la noticia, todo el
mundo se estremeci. Cuando Jernimo lo supo, en su retiro en Beln, le escribi a Eustoquio:
Quin podra creer que Roma, construida mediante la conquista del mundo, ha cado?
Que la madre de muchas naciones se ha vuelto a su tumba? [...] Mis ojos se obscurecen a causa
de mi edad [...] y con la luz que tengo por las noches no puedo leer los libros en hebreo, que
hasta de da me son difciles de leer a causa de lo pequeas que son las letras.
Casi diez aos vivi Jernimo despus de la cada de Roma. Fueron aos de soledad,
controversias y dolor. Por fin, unos pocos meses despus de la muerte de Eustoquio, el viejo
erudito entreg el espritu.

***

135

Agustn de Hipona
24
Cuando pensaba consagrarme por entero a tu servicio, Dios mo [...], era yo quien quera hacerlo,
y yo quien no quera hacerlo. Era yo mismo. Y porque ni quera del todo, ni del todo no quera,
luchaba conmigo mismo y me haca pedazos.
Agustn de Hipona
Toma y lee. Toma y lee. Toma y lee. Estas palabras, que algn nio gritaba en sus juegos
infantiles, flotaban por sobre la verja del huerto de Miln e iban a estrellarse en los odos del
abatido maestro de retrica que bajo una higuera clamaba: Hasta cundo, Seor, hasta cundo?
Maana y siempre maana? Por qu no termina mi inmundicia en este preciso momento? Las
palabras que el nio gritaba le parecieron seal del cielo. Poco antes haba dejado en otra parte
del huerto un manuscrito que haba estado leyendo. Ahora se levant, lo tom, y ley las
palabras del apstol Pablo: No en glotoneras y borracheras, no en lujurias y lascivias, no en
contiendas y envidia, sino vestos del Seor Jesucristo, y no proveis para los deseos de la carne
(Romanos 13:1314). En respuesta a estas palabras del Apstol, Agustn que as se llamaba
aquel maestro de retrica decidi all mismo lo que haba estado tratando de decidir por largo
tiempo. Se dedic por entero a la vida religiosa, dej su ocupacin magisterial, y como resultado
de todo ello la posteridad le conoce como San Agustn.
Empero para comprender el alcance y sentido de aquella experiencia del huerto de Miln
es necesario detenernos a narrar la vida del joven Agustn hasta aquel momento crucial.
Camino a la conversin
Agustn naci en el ao 354, en la poblacin de Tagaste, en el norte de frica. Su padre
era un pequeo oficial romano, de religin pagana. Pero su madre, Mnica, era cristiana
ferviente, cuya oracin constante por la conversin de su esposo a la postre hallara respuesta.
Agustn no parece haber tenido relaciones muy estrechas con su padre, pues escasamente lo
menciona en sus obras. Pero Mnica s supo ganarse su afecto, hasta tal punto que, an despus
de grande, buena parte de la vida de Agustn tuvo lugar a la sombra de su madre. En todo caso,
ambos padres del joven Agustn saban que su vstago posea una inteligencia poco comn, y por
ello se esmeraron en ofrecerle la mejor educacin disponible. Con ese propsito en mente le
enviaron primero a la cercana ciudad de Madaura, y despus a Cartago.
Agustn tena unos diecisiete aos cuando lleg a la gran ciudad que por varios siglos
haba sido el centro poltico, econmico y cultural del Africa de habla latina. Aunque no parece
haber descuidado sus estudios, pronto se dedic a disfrutar de los diversos placeres que Cartago
le ofreca. Fue all que conoci a una mujer a quien hizo su concubina, y de quien tuvo su nico
hijo, Adeodato.
La disciplina que Agustn estudiaba, la retrica, serva para preparar abogados y
funcionarios pblicos. Su propsito era aprender a hablar y escribir de modo elegante y
convincente, y para nada importaba que lo que se deca fuese cierto o no. Los profesores de
filosofa podan preocuparse por la naturaleza de la verdad. Los de retrica se ocupaban slo del
buen decir. Por tanto, lo que se supona que Agustn persiguiera en Cartago no era la verdad, sino
slo el modo de convencer a los dems de que lo que deca era cierto y justo.

136

Pero entre las obras de la antigedad que los estudiantes de retrica deban leer se
encontraban las de Cicern, el famoso orador de la era clsica romana. Y Cicern, adems de
orador, haba sido filsofo. Por tanto, leyendo una de sus obras, Agustn se convenci de que no
bastaba con el buen decir. Era necesario buscar la verdad. Esa bsqueda le llev ante todo al
maniquesmo. El maniquesmo era una religin de origen persa, fundada por Mani en la primera
mitad del siglo III. Segn Mani, la difcil situacin humana se debe a que en cada uno de
nosotros hay dos principios. Uno de ellos es espiritual y luminoso.
El otro la materia es fsico y tenebroso. En todo el universo hay dos principios
igualmente eternos: la luz y las tinieblas. De algn modo que los maniqueos explicaban mediante
una serie de mitos, estos dos principios se han mezclado y confundido, y la condicin humana se
debe a esa confusin.
La salvacin consiste entonces en separar estos dos elementos, y en preparar nuestro
espritu para su regreso al reino de la luz, y su fusin final con la luz eterna. Puesto que toda
nueva mezcla es necesariamente mala, los verdaderos creyentes han de hacer todo lo posible por
evitarlay por tanto los maniqueos, aunque no condenaban el uso del sexo, s condenaban la
procreacin. Segn Mani, esta doctrina haba sido revelada en diversos tiempos a varios profetas,
entre quienes se contaban Buda, Zoroastro, Jess y, por ltimo, el propio Mani. En tiempos de
Agustn, el maniquesmo se difunda por toda la cuenca del Mediterrneo, y su principal medio
de difusin era su aureola de ser una doctrina eminentemente racional. Al igual que el
gnosticismo en pocas anteriores, el maniquesmo ahora explicaba sus doctrinas sobre la base de
observaciones astronmicas. Adems, buena parte de su propaganda consista en ridiculizar las
doctrinas de la iglesia, y particularmente las Escrituras, cuyo materialismo y lenguaje primitivo
eran objeto de crtica y de burla.
Todo esto pareca responder a las dudas de Agustn, que se centraban en dos puntos. El
primero de ellos era que las Escrituras cristianas eran, desde el punto de vista de la retrica, una
serie de escritos poco elegantes y hasta brbaros, en los que se haca caso omiso de muchas de
las reglas del buen decir, y en las que apareca toda una serie de crudos episodios acerca de
violencias, violaciones, engaos, etc. El segundo era la cuestin del origen del mal. Mnica le
haba enseado que haba un solo Dios. Pero Agustn miraba en derredor suyo, y dentro de s
mismo, y se preguntaba de dnde vena todo el mal que haba en el mundo. Si Dios era la
suprema bondad, no poda haber creado el mal. Y si Dios haba creado todas las cosas, no poda
ser tan bueno y sabio como Mnica y la iglesia pretendan. En ambos puntos, el maniquesmo
pareca ofrecerle la respuesta. Las Escrituras particularmente el Antiguo Testamento no eran
de hecho palabra del principio de la luz eterna. El mal tampoco era producto de ese principio,
sino de su contrario, el principio de las tinieblas.
Por todas estas razones Agustn se hizo maniqueo. Pero siempre le quedaban dudas, y por
ello permaneci por nueve aos como mero oyente del maniquesmo, sin tratar de pasar al
rango de los perfectos. Cuando, en las reuniones de los maniqueos, expresaba sus dudas, se le
deca que se trataba de cuestiones muy profundas, y que el gran sabio maniqueo, un tal Fausto, le
respondera. Cuando por fin lleg la tan ansiada visita, Fausto result ser un fatuo cuya ciencia
no era mayor que la de los otros maestros del maniquesmo. Desilusionado, Agustn decidi
llevar su bsqueda de la verdad por otros rumbos. Adems, sus estudiantes cartagineses no se
comportaban tan bien como l lo hubiera deseado, y por tanto decidi probar fortuna en Roma.
Pero los estudiantes romanos, aunque se conducan mejor, no le pagaban, y por esa razn se
traslad a Miln, donde estaba vacante una posicin como maestro de retrica.

137

En Miln, Agustn se hizo neoplatnico. El neoplatonicismo era una doctrina muy


popular en esa poca. Puesto que no podemos describir aqu toda esa filosofa, baste decir que el
neoplatonicismo era tanto una doctrina como una disciplina. Se trataba de llegar a conocer el
Uno inefable, del cual provenan todas las cosas, mediante una combinacin de estudio y
contemplacin mstica, cuyo resultado final era el xtasis. En contraste con el maniquesmo, el
neoplatonicismo crea que haba un solo principio, del cual provena toda realidad, mediante una
serie de emanaciones como los crculos concntricos que se producen en una piscina al caer
una piedra. Las realidades que se aproximan ms a ese Uno son superiores, y las que ms se
alejan de l son inferiores. El mal no proviene entonces de un principio distinto del Uno inefable,
sino que consiste en apartarse de ese Uno, y dirigir la mirada y la intencin hacia la multiplicidad
infinita del mundo material. Todo esto serva de respuesta a una de las viejas interrogantes de
Agustn, es decir, la cuestin del origen del mal. Desde esta perspectiva, era posible afirmar que
un solo ser, de infinita bondad, era la fuente de toda la creacin, sin negar el mal que hay en ella.
Adems, el neoplatonicismo le ayud a Agustn a concebir a Dios y el alma en trminos menos
materialistas que los que haba aprendido de los maniqueos.
Quedaba todava la otra duda. Cmo podan las Escrituras, con su lenguaje rudo y sus
historias de violencias y rapias, ser Palabra de Dios? Fue aqu que apareci en escena Ambrosio
de Miln. Como maestro de retrica, Agustn fue a escuchar la predicacin del famoso obispo.
Su propsito no era or lo que Ambrosio deca, sino cmo lo deca. Si Ambrosio tena tanta fama
de buen orador, esto tena que deberse a su uso de la retrica. Por tanto, por motivos puramente
profesionales, Agustn fue a la iglesia repetidamente, a or la predicacin de Ambrosio.
Empero, segn le oa, iba prestndole menos atencin al modo en que el obispo
organizaba sus sermones, y ms a lo que deca en ellos. Ambrosio utilizaba el mtodo alegrico
en la interpretacin de muchos de los pasajes en los que Agustn haba encontrado dificultades.
Puesto que ese mtodo era perfectamente aceptable en la ciencia retrica de la poca, Agustn no
poda ofrecer objecin alguna. Pero lo que Ambrosio estaba haciendo, aun sin saberlo, era
mostrarle al maestro de retrica la riqueza y el valor de las Escrituras.
A partir de entonces, las dificultades intelectuales quedaron vencidas. Pero haba otras.
Agustn no iba a hacerse cristiano a medias. Si decida aceptar la fe de su madre, lo hara de todo
corazn, y le dedicara la vida entera. Debido al ejemplo monstico, as como a su propia
formacin neoplatnica, Agustn estaba convencido de que, de hacerse cristiano, debera
renunciar a su carrera como maestro de retrica, a todas sus ambiciones, y a todo goce de los
placeres sensuales. Este ltimo punto era la dificultad principal que todava le detena. Segn l
mismo nos cuenta, su oracin constante era: Dame castidad y continencia. Pero no demasiado
pronto. Fue entonces que se recrudeci en l la batalla entre el querer y el no querer. Estaba
decidido a hacerse cristiano. Pero todava no. Saba que ya no poda interponer dificultades de
orden intelectual, y por tanto su lucha consigo mismo era tanto ms intensa. Adems, por todas
partes le llegaban noticias de otras personas que haban hecho lo que l no se atreva a hacer, y
senta envidia. Una de ellas era el famoso filsofo Mario Victorino, quien haba traducido al latn
las obras de los neoplatnicos que Agustn tanto apreciaba, y que un buen da se present en la
iglesia de Roma para hacer profesin pblica de su fe cristiana. Poco despus de haber recibido
noticias de la accin de Mario Victorino, Agustn supo de dos altos funcionarios que haban ledo
la Vida de San Antonio, escrita por Atanasio, y haban dejado todos sus cargos y sus honores
para dedicarse a una vida semejante. En ese momento, no pudiendo tolerar la compaa de sus
amigosni tampoco la suyahuy al huerto, donde lo encontramos al principio de este
captulo, y donde tuvo lugar su conversin.

138

La vida contemplativa
Tras su conversin, Agustn comenz a dar los pasos necesarios para poner por obra su
decisin. Solicit el bautismo, y lo recibi de manos de Ambrosio quien, como hemos dicho
anteriormente, no parece haberse percatado de las dotes excepcionales de su converso.
Renunci a su posicin como maestro de retrica. Y, junto a un grupo de amigos y su madre
Mnica, decidi regresar al norte de frica, para all dedicarse a la vida contemplativa.
Mnica le haba acompaado en buena parte de sus viajes, pues haba quedado viuda y
ahora se dedicaba por entero a la vida religiosa y a cuidar de su hijo. Algn tiempo antes, por
insistencia de su madre, Agustn haba despedido a la concubina con quien haba vivido varios
aos y cuyo nombre ni siquiera menciona y se haba quedado con Adeodato. Ahora, junto a
Mnica, Adeodato y otros amigos, parti de regreso al Africa. En el puerto de Ostia, empero,
Mnica enferm y muri, y Agustn qued desolado hasta tal punto que l y sus compaeros
permanecieron varios meses ms en Roma antes de partir para el frica.
Cuando por fin llegaron a Tagaste, Agustn vendi la mayor parte de sus propiedades, les
dio el dinero a los pobres, y se dedic a la vida retirada en compaa de Adeodato y sus amigos.
No se trataba, sin embargo, de una vida excesivamente austera, al estilo de los monjes del
desierto, sino ms bien de una vida disciplinada dedicada al estudio, la devocin y la meditacin.
All Agustn escribi sus primeras obras cristianas. En algunas de ellas se vea todava el sello
neoplatnico. Pero a pesar de ello pronto se le reconoci en la regin circundante como un
cristiano dedicado, hbil maestro y director espiritual de sus compaeros de retiro. En Casicaco
que as se llamaba el lugar de su retiroAgustn era perfectamente feliz, y no tena ms
ambicin que la de continuar todo el resto de su vida en el mismo orden.
Ministro de la iglesia
Empero haba quien tena otros propsitos para su vida. En el ao 391, Agustn visit la
ciudad de Hipona para entrevistarse con un amigo a quien deseaba invitar a que se uniera al
grupo de Casicaco. Cuando fue a la iglesia de la ciudad, el obispo Valerio predic acerca de
cmo Dios enviaba pastores para su rebao, y le pidi a la congregacin que le rogase a Dios le
indicase si haba entre ellos una persona a quien Dios haba enviado para ser su ministro, ahora
que l estaba envejeciendo. Naturalmente, la reaccin de la congregacin fue exactamente la que
el obispo deseaba, y Agustin, en contra de todas sus intenciones, fue ordenado. Cuatro aos ms
tarde, fue hecho obispo de Hipona juntamente con Valerio, quien tema que alguna otra iglesia le
arrebatara su presa. Puesto que en esa poca estaba prohibido que un obispo fuese trasladado de
una ciudad a otra, de ese modo Valerio se aseguraba de que Agustn pasara el resto de sus das
en Hipona. (Aunque Agustn no lo saba, tambin estaba prohibido que hubiese dos obispos en la
misma iglesia.) Como ministro y como obispo, Agustn sigui viviendo una vida semejante a la
que haba llevado en Casicaco. Pero ahora sus esfuerzos no podan dedicarse tanto a la
contemplacin como a sus responsabilidades pastorales. Fue en cumplimiento de esas
responsabilidades que escribi una serie de obras que hicieron de l el telogo de ms
importancia en la iglesia occidental desde tiempos del apstol Pablo.
Telogo de la iglesia occidental
Muchas de sus primeras obras iban dirigidas contra los maniqueos. Puesto que l mismo
haba contribuido al maniquesmo de algunos de sus amigos, ahora se senta obligado a refutar
las doctrinas que antes haba sustentado. Por tanto, contra los maniqueos escribi obras en las
que trataba sobre la autoridad de las Escrituras, sobre el origen del mal y sobre el libre albedro.

139

Particularmente la cuestin del libre albedro era de suma importancia para Agustn en su
polmica contra el maniquesmo. Los maniqueos sostenan que todo estaba predeterminado, y
que el ser humano no tena libertad alguna. Frente a tales opiniones, Agustn sali en defensa del
libre albedro. La libertad humana es tal que, segn Agustn, ella es su propia causa. Esto quiere
decir que cuando actuamos libremente lo hacemos, no por tal o cual razn externa, o por tal o
cual inclinacin intrnseca a nuestra propia naturaleza, sino movidos por nosotros mismos. La
decisin libre no es producto de las circunstancias ni de la naturaleza, sino producto de s misma.
Naturalmente, esto no quiere decir que las circunstancias no influyan sobre nuestras decisiones.
Lo que quiere decir es ms bien que slo ha de llamarse libertad lo que hacemos, no movidos por
circunstancias externas o por determinantes internas, sino movidos por nuestra propia libertad.
Esto era importante para poder responder a la cuestin del origen del mal. Agustn
insista en que haba un solo Dios, cuya bondad era infinita. Cmo entonces explicar el origen
del mal? Sencillamente, diciendo que la libertad es creacin de Dios, y es por tanto buena; pero
que la libertad es capaz de hacer sus propias decisiones, y que el origen del mal est en las malas
decisiones hechas por voluntades anglicas los ngeles cados y humanas. De este modo,
Agustn afirmaba tanto la realidad del mal como la creacin de todas las cosas por un Dios
bueno.
Esto a su vez quiere decir que el mal no es algo, no es una cosa, como pretendan los
maniqueos al hablar de las tinieblas. El mal es una decisin, una direccin, una falta o negacin
del bien.
En uno de los primeros captulos de esta seccin tratamos acerca del cisma donatista. El
lector recordar que ese cisma haba tenido lugar en el norte de frica, precisamente en la regin
en donde Agustn era ahora pastor. Por tanto, parte de su labor teolgica consisti tambin en
refutar el donatismo. Frente a los donatistas, Agustn insisti en que la validez de los
sacramentos no depende de la virtud moral de la persona que los administra. De ser as,
estaramos constantemente en dudas acerca de si hemos recibido o no un sacramento vlido. Esta
posicin de Agustn ha sido sostenida por toda la iglesia occidental desde sus das.
Tambin frente a los donatistas Agustn desarroll la teora de la guerra justa. Como
hemos dicho anteriormente, algunos de entre los donatistas los circunceliones se haban
dado a la violencia. Esto tena races sociales y econmicas de las que Agustn no estaba
enterado. Pero en todo caso para el obispo de Hipona tales desmanes deban ser reprimidos. Por
ello declar que una guerra es justa slo cuando se cumplen varias condiciones. La primera de
stas es que el propsito mismo de la guerra ha de ser justo no puede ser justa una guerra que
se lleva a cabo por ambiciones territoriales, o por el mero gusto de guerrear. La segunda
condicin es que slo las autoridades tienen derecho a llevar a cabo una guerra justa. Al
establecer esta condicin, Agustn quera sencillamente asegurarse de que no dejaba el campo
abierto a las venganzas personales. Pero en siglos posteriores el resultado de esta regla sera que
los poderosos tendran derecho a hacer la guerra contra los dbiles, pero no viceversa. Esto poda
verse ya en el caso de los circunceliones. Por ltimo, la tercera regla y para Agustn la ms
importanteera que, an en medio de la lucha, el motivo de amor debe perdurar.
Fue sin embargo contra los pelagianos que Agustn escribi sus ms importantes obras
teolgicas. Pelagio era un monje de origen britnico que se haba hecho famoso por su
austeridad. Para l, la vida cristiana consista en un esfuerzo constante mediante el cual uno
venca sus pecados y lograba la salvacin. Pelagio afirmaba, al igual que Agustn, que Dios nos
ha hecho libres, y que el mal tiene su origen en la voluntad tanto la del Diablo como la de los

140

seres humanos. Segn l vea las cosas, esto quera decir que el ser humano tiene siempre el
poder necesario para sobreponerse al pecado. Lo contrario sera excusar el pecado.
Frente a esto, Agustn recordaba su experiencia de los aos cuando al mismo tiempo
quera hacerse cristiano, y no lo quera. Para l, la voluntad humana no era tan sencilla como lo
pretenda Pelagio. Hay casos en los que deseamos algo, y al mismo tiempo no lo deseamos. Lo
que es ms, todos sabemos que aunque queramos querer algo, no por ello lo lograremos. La
voluntad no es siempre duea de s misma.
Segn Agustn, el pecado es una realidad tan poderosa que se posesiona de nuestras
voluntades, y mientras estamos en pecado no nos es posible querer de veras querer librarnos
de l. Lo ms que podemos lograr es esa lucha entre el querer y el no querer, que slo sirve para
mostrarnos la impotencia de nuestra voluntad frente a ella misma. El pecador no puede querer
sino el pecado.
Esto no quiere decir, sin embargo, que toda libertad haya desaparecido. El pecador sigue
siendo libre para escoger entre varias alternativas. Pero la alternativa que no puede escoger por s
mismo es la de dejar de pecar. Como dice Agustn, antes de la cada tenamos libertad para no
pecar y para pecar. Pero despus de la cada y antes de la redencin la nica libertad que nos
queda es la de pecar.
Cuando somos redimidos, lo que sucede es que la gracia de Dios obra en nosotros,
llevndonos del miserable estado en que nos hallbamos a un nuevo estado, en el que queda
reinstaurada nuestra libertad, tanto para pecar como para no pecar. Por fin, en el cielo, slo
tendremos libertad para no pecar.
Como en el caso anterior, esto no quiere decir que no tendremos libertad alguna. Al
contrario, en la vida celestial continuarn ofrecindosenos diversas alternativas. Pero ninguna de
ellas ser pecado. Volviendo entonces al momento de la conversin, cmo podemos hacer la
decisin de aceptar la gracia? Segn Agustn, slo por obra de la gracia misma. En consecuencia,
la conversin no tiene lugar por iniciativa del ser humano, sino por iniciativa de la gracia divina.
Esa gracia es irresistible, y Dios se la da a quienes ha predestinado para ello y aqu Agustn
cita a San Pablo.
Frente a todo esto, Pelagio afirmaba que cada uno de nosotros viene al mundo
completamente libre para pecar, o para no pecar. No hay tal cosa como el pecado original, ni una
corrupcin de la naturaleza humana que nos obligue a caer. Si caemos, es por cuenta y decisin
propia. Los nios no tienen pecado alguno hasta que ellos mismos, individualmente, deciden
pecar.
A Pelagio y sus seguidores les pareca que tales doctrinas excusaban el pecado, pues si decimos
que el ser humano cado no tiene libertad sino para pecar, en realidad estamos dndole permiso
para pecar, y dicindole que no tiene que esforzarse para no pecar. Lo que hay que sealar, sin
embargo, es que Agustn s crea que el cristiano, por gracia, tiene la capacidad de hacer el bien,
y que por tanto tiene la obligacin de hacerlo. Son los inconversos, los que viven todava fuera
de la gracia de Dios, quienes no pueden sino pecar y pecar.
La controversia dur varios aos, y los pelagianos fueron condenados. Segn quienes les
condenaron y fue la mayor parte de la iglesia los nios s tienen pecado, y necesitan ser
bautizados. Pero esto no quiere decir que las doctrinas de Agustn fueran aceptadas por la mayor
parte de la iglesia. Su aseveracin de la corrupcin humana, del pecado original y de la necesidad
de la gracia, s fue aceptada. Pero sus doctrinas de la gracia irresistible y de la predestinacin
encontraron pocos adeptos hasta la poca de la Reforma protestante en el siglo XVI.

141

En toda esta controversia haba una cuestin mucho ms profunda, que a menudo pasa
inadvertida. De lo que se trataba era de una psicologa en extremo simplista por parte de Pelagio,
frente a una gran habilidad introspectiva por parte de Agustn. Agustn saba por experiencia
propia que la voluntad humana era mucho ms compleja de lo que pretenda Pelagio. Y, una vez
tomado ese punto de partida, su lgica inflexible le llev a las doctrinas de la gracia irresistible y
de la predestinacin. Como veremos ms adelante, Martn Lutero, tras experiencias semejantes a
las de Agustn, lleg a conclusiones parecidas.
Dos grandes obras de Agustn merecen atencin especial. La primera de ellas es sus
Confesiones. Esta obra es una autobiografa espiritual donde Agustn nos narra o ms bien le
narra a Dios en oracin el peregrinaje y las luchas que hemos descrito ms arriba. Se trata de
una obra nica en la antigedad, que no conoci escritos de este tipo. Y se trata tambin de una
obra de extraordinario inters y valor sicolgico, an en el siglo XX.
La otra obra que merece atencin especial es La ciudad de Dios. Su motivo fue la cada
de Roma en el ao 410. Como vimos en el caso de Jernimo, el mundo se conmovi ante ese
acontecimiento. Puesto que todava haba un fuerte nmero de paganos en diversas regiones del
Imperio, no faltaron quienes dijeron que la razn por la que Roma haba cado era que se haba
dedicado al cristianismo y haba abandonado los viejos dioses que la haban hecho grande.
Frente a tales acusaciones, Agustn escribi La ciudad de Dios, una verdadera
enciclopedia histrica en la que dice que hay dos ciudades, cada cual fundada sobre un amor. La
ciudad de Dios est fundada sobre el amor a Dios. La ciudad terrena est fundada sobre el amor a
s mismo. En la historia humana, estas dos ciudades aparecen continuamente mezcladas. Pero a
pesar de ello existen entre ambas una oposicin inevitable, y una guerra sin cuartel. A la postre,
slo permanecer la ciudad de Dios. Pero entretanto aparecen en la historia humana reinos y
naciones, fundados sobre el amor de s mismo, que son expresiones de la ciudad terrena. Todos
estos reinos y naciones tienen que sucumbir y desaparecer, hasta que llegue el fin, cuando slo
subsista la ciudad de Dios. En el caso particular de Roma y su imperio, Dios les permiti crecer
como lo hicieron para que sirvieran de medio para la propagacin del evangelio. Pero ahora que
esa funcin se ha cumplido, Dios ha hecho que Roma siga el destino de todos los reinos
humanos, recibiendo el justo castigo por sus pecados y por su egosmo.
El impacto de Agustn
Agustn fue el ltimo sobreviviente de la era de los gigantes. Cuando muri, los
vndalos se encontraban a las puertas de la ciudad de Hipona, anunciando una nueva edad. Por
tanto, la obra de Agustn fue como el canto de cisne de una edad que mora.
Y a pesar de ello, su obra no qued olvidada entre los escombros de la civilizacin que se
derrumbaba. Agustn fue el maestro por excelencia de la nueva era. Durante toda la Edad Media,
ningn telogo fue ms citado que l, y por tanto a la postre se convirti en uno de los grandes
doctores de la Iglesia Catlica Romana. Y sin embargo, Agustn fue tambin el autor favorito de
los grandes reformadores protestantes del siglo XVI. Luego, de entre todos aquellos gigantes,
ninguno tan notable como este ltimo, que llev a cabo su obra en una pequea ciudad del norte
de frica, pero cuyo impacto se hizo sentir en los siglos por venir en todo el cristianismo
occidental tanto catlico como protestante.

***

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El fin de una Era


25
El mundo se va a la ruina. S! Pero a pesar de ello, y para vergenza nuestra, nuestros pecados
siguen viviendo y hasta prosperan. La gran ciudad, la capital del Imperio Romano, ha sido
consumida en un gran incendio, y por toda la tierra los romanos vagan en su exilio. Las iglesias
que antao fueron veneradas no son ya sino montones de polvo y cenizas.
Jernimo
Al morir Agustn, los vndalos le ponan sitio a la ciudad de Hipona. Poco despus, eran
dueos de todo el norte de frica hasta los lmites del viejo imperio occidental. Unos aos
antes, en el 410, la capital del Imperio, Roma la eterna, haba sido tomada y saqueada por
Alarico y sus tropas godas. An antes, en el 378, en la batalla de Adrianpolis, un emperador
haba sido derrotado y muerto por los godos, cuyas tropas haban llegado hasta las afueras
mismas de Constantinopla. Lo que suceda era que el viejo Imperio al menos en su porcin
occidental se desmoronaba. Durante varios siglos las legiones romanas haban contenido a los
pueblos germnicos tras las fronteras del Rin y del Danubio. En la Gran Bretaa, una muralla
separaba la parte romanizada de la que quedaba bajo el dominio de los brbaros. Pero ahora
todos esos diques estaban rotos. En una serie de oleadas al parecer interminables, los diversos
pueblos brbaros atravesaban las fronteras, saqueaban villas y ciudades, y por fin iban a
establecerse permanentemente en algn territorio hasta entonces romano. All fundaban sus
propios reinos, a veces tericamente sujetos al Imperio, pero siempre independientes. La unidad
del viejo Imperio haba llegado a su fin.
En la prxima seccin de esta historia trataremos acerca de las consecuencias de todo esto
para la vida de la iglesia. Pero ahora, al terminar esta Segunda Seccin, conviene que nos
detengamos para hacer un breve inventario de lo que hemos visto en esta era de los gigantes.
El gran tema que de un modo u otro domina todo este perodo es el de las relaciones entre
la fe y la cultura o, en sus trminos institucionales, entre la iglesia y el estado. En
Constantino y sus seguidores, el estado decidi tomar el nombre de Cristo. A esto la iglesia no
poda oponerse con xito alguno. Pero s poda seguir varias alternativas. El retiro de los monjes
y el cisma de los donatistas son en cierto sentido respuestas radicales al reto planteado por
Constantino. En el extremo opuesto se encuentra Eusebio de Cesarea y probablemente otros
millares de cristianos cuyos nombres la historia no ha registrado desde cuya perspectiva lo que
estaba sucediendo era casi el cumplimiento de las promesas bblicas. Entre estos dos extremos,
sin embargo, se halla la mayora de los gigantes a quienes hemos dedicado la presente seccin.
Los repetidos exilios de Atanasio, la firmeza de Ambrosio ante Teodosio, los sermones de
Ambrosio y de Juan Crisstomo contra la injusticia social, y la resistencia de Basilio ante
Valente, son muestra de que estos gigantes de la fe no capitularon, ni se dejaron arrastrar por el
poder, el prestigio y las promesas del Imperio.
Ante nuestros ojos, que miran los acontecimientos con la fcil sabidura que nos da el
hecho de vivir despus de ellos, pudiera parecer que la iglesia de aquellos tiempos debi haber
sido ms firme en su oposicin a las injusticias que existan en un Imperio que pretenda llamarse
cristiano. Pero si vemos las cosas, no desde nuestra perspectiva del siglo XX, sino desde la de
una iglesia que acababa de pasar por la era de los mrtires, no podemos menos que
sorprendernos ante la firmeza y la sabidura de quienes continuaron luchando por su fe contra

143

peligros antes inesperados. Antonio y Pacomio en el desierto con sus oraciones y con su ejemplo;
Atanasio en el exilio con su pluma; Macrina llamando a obediencia a Basilio con su cario de
hermana; Crisstomo desde el plpito con su oratoria dorada, y desde el destierro con su recia
humildad; Ambrosio a la puerta de la iglesia ante el Emperador; Jernimo en la ciudad de David
traduciendo la Biblia contra el consejo de muchos; Agustn en su retiro meditando y escribiendo
acerca del sentido de la fe cristiana; todos ellos fueron gigantes en medio de la sucesin
ininterrumpida de gentes de fe de quienes podra decirse, con palabras prestadas de la Epstola a
los Hebreos, que de ellos el mundo no era digno.

***

144

La era de las tinieblas


Bajo el rgimen de los brbaros
26
Si slo para esto los brbaros fueron enviados dentro de las fronteras romanas, para que [...] la
iglesia de Cristo se llenase de hunos y suevos, de vndalos y borgoones, de diversos e
innumerables pueblos de creyentes, loada y exaltada ha de ser la misericordia de Dios, [... ]
aunque esto sea mediante nuestra propia destruccin.
Pablo Orosio
El viejo Imperio Romano estaba enfermo de muerte, y no lo saba. Allende sus fronteras
del Rin y del Danubio bulla una multitud de pueblos prontos a irrumpir hacia los territorios
romanizados. Estos pueblos, a quienes los romanos, siguiendo el ejemplo de los griegos,
llamaban brbaros, haban habitado los bosques y las estepas de la Europa oriental durante
siglos. Desde sus mismos inicios el Imperio Romano se haba visto en la necesidad constante de
proteger sus fronteras contra las incursiones de los brbaros. Para ello se construyeron
fortificaciones a lo largo del Rin y del Danubio, y en la Gran Bretaa se construy una muralla
que separaba los territorios romanizados de los que an quedaban en manos de los brbaros. A
fin de viabilizar la defensa, se hicieron repartos de tierras entre los soldados, que en calidad de
colonos vivan en ellas, a condicin de acudir al campo de batalla en caso necesario.
De este modo el Imperio Romano pudo defender sus fronteras hasta mediados del siglo
IV. Pero a partir de entonces su defensa se hizo cada vez ms difcil, hasta que por fin toda la
porcin occidental del Imperio sucumbi ante el empuje de los invasores.
Las causas y las etapas del desastre
Se ha discutido mucho acerca de las causas de la cada del Imperio Romano. En la misma
poca en que los acontecimientos estaban teniendo lugar, no faltaron paganos que dijeron que el
desastre se deba a que el Imperio haba abandonado sus viejos dioses, y que por tanto stos le
haban retirado su proteccin. Esta acusacin, que ya desde el siglo segundo se acostumbraba
dirigir a los cristianos ante cualquier calamidad, no presentaba novedad alguna. Frente a ella, los
cristianos respondan que la causa de los acontecimientos que estaban teniendo lugar era el
pecado de los romanos, y en particular de los paganos entre ellos. Dios estaba castigando a
Roma, no slo por haber perseguido a los cristianos, sino tambin y sobre todo por sus
costumbres licenciosas y por su falta de fe. En pocas ms recientes, ha habido historiadores que
han adoptado una de estas dos explicaciones, aunque modificndolas de acuerdo a los nuevos
tiempos. As, por ejemplo, hay quien dice que Roma cay por haberse hecho cristiana, pues el
pacifismo que predicaban los cristianos debilit su podero militar. Empero tal opinin se olvida
de que, cuando Roma cay, tanto los que la defendan como los godos que la tomaron eran
cristianos, segn veremos ms adelante. Frente a tal opinin, hay quienes repiten todava la
interpretacin segn la cual la cada del Imperio se debi a sus vicios, y toman de ello leccin
que ha de ser aplicada en nuestros das. Pero el hecho es que no hay pruebas de que los vicios de
los romanos hayan sido mayores en el siglo quinto que en el primero.
Las razones de la cada del Imperio son mucho ms complejas. El Imperio tena que
sucumbir, porque era imposible mantener el desequilibrio que exista entre la vida de sus

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sbditos y la de los brbaros. A un lado del Rin y del Danubio, la vida era mucho ms fcil que
al otro lado. En consecuencia, los brbaros se sentan atrados por las riquezas del Imperio.
Frente a ellos, los defensores de la vieja civilizacin, acostumbrados como estaban a la vida
muelle que dan las riquezas, podan ofrecer poca resistencia efectiva.
Por estas razones, cuando los brbaros comenzaron a atravesar las fronteras, y por alguna
razn el Imperio no estaba pronto a la defensa, se acudi repetidamente al recurso de los ricos:
comprar la buena voluntad de la oposicin. A los brbaros se les daban entonces tierras, y bajo el
ttulo de federados se les permita vivir dentro de las fronteras del Imperio, a cambio de que lo
defendieran contra cualquiera otra incursin por parte de algn otro grupo. El resultado fue que
pronto la mayor parte del ejrcito estuvo constituida por soldados brbaros, frecuentemente bajo
el mando de oficiales del mismo origen. Tales tropas se consideraban a s mismas romanas, y en
ocasiones defendieron el Imperio valientemente. Pero en otras ocasiones sencillamente se
rebelaron contra la autoridad imperial, y siguieron sus propios intereses. Buena parte de los
brbaros que causaron gran consternacin en la cuenca del Mediterrneo eran de hecho soldados
del Imperio. As, por ejemplo, el godo Alarico, cuyas tropas tomaron y saquearon a Roma en el
410, era oficial del ejrcito romano, y como tal haba luchado en la batalla de Aquilea en el 394,
bajo el mando del emperador Teodosio.
Por su parte, los romanos tambin sentan cierta curiosa atraccin hacia los brbaros.
Seal de esto es el hecho de que muchos emperadores gustaban rodearse de una guardia de
soldados germanos. En medio de su vida muelle y aburrida, no faltaban romanos que miraran
con nostalgia hacia la vida al otro lado de las fronteras. Esto lleg a tal punto que la princesa
Honoria le envi al huno Atila una carta de amor y un anillo, ofrecindosele en matrimonio.
Adems, hoy sabemos que en regiones muy distantes de las fronteras del Imperio estaban
teniendo lugar acontecimientos que a la postre precipitaran las invasiones de los brbaros.
Durante siglos los hunos haban vivido en las estepas asiticas. Los hunos son
probablemente los mismos que aparecen en los anales chinos bajo el nombre de yung-nu, y
contra los cuales se comenz a construir en el siglo III a.C. la Gran Muralla de la China. Puesto
que la resistencia china era invencible, los hunos comenzaron su expansin hacia el occidente.
Adems, es posible que ellos mismos hayan sido empujados por los mongoles y por cambios en
el clima, que los obligaban a buscar nuevas tierras. En todo caso, a principios de la era cristiana
los hunos atravesaron el Ural, penetrando as en Europa, y comenzaron a ejercer presin sobre
los pueblos germnicos que vivan en la Europa oriental. Alrededor del ao 370, los hunos
cayeron sobre los ostrogodos, quienes dominaban la costa norte del Mar Negro, y destruyeron su
imperio. Un fuerte contingente ostrogodo, al mando de Atanarico, se dirigi hacia los montes
Crpatos, donde comenz a presionar a los visigodos (vase el mapa).
El resultado de todo esto fue que una muchedumbre de visigodos, al mando de
Fritigernes, se present ante las fronteras del Danubio pidiendo instalarse en territorio romano.
Tras una serie de negociaciones, los visigodos fueron admitidos en calidad de federados. Pero
pronto se rebelaron y tomaron las armas contra el Imperio. Fue entonces que tuvo lugar la batalla
de Adrianpolis (ao 378), a que nos hemos referido en la seccin anterior. All la caballera
goda derrot a la infantera romana, y durante cuatro aos los godos desolaron la comarca,
llegando hasta las murallas mismas de Constantinopla. Por fin, en el 382, el emperador Teodosio
logr un tratado de paz con ellos.
Empero la paz no dur largo tiempo. Roma no estaba dispuesta a compartir sus riquezas
con los godos, ni tampoco a defenderlas. Por tanto, en el 395 los godos se paseaban de nuevo por
Grecia, saqueando los campos y las pequeas poblaciones, y obligando a los habitantes de la

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regin a refugiarse en las ciudades amuralladas, donde el pnico y el hambre abundaban. Luego
siguieron su marcha por toda la costa este del mar Adritico, penetraron en Italia, y en el 410
tomaron y saquearon la ciudad de Roma. Alarico, el jefe que haba guiado a su pueblo en estas
ltimas campaas, muri el mismo ao. Pero ya los visigodos haban mostrado su podero.
Continuaron hacia el sur de Italia, pensando atravesar el Mediterrneo y establecerse en Africa.
Pero una tormenta se lo impidi, y decidieron entonces marchar hacia el norte, donde se
establecieron por algn tiempo en el sur de lo que hoy es Francia. Fue all que se entrevistaron
con ellos los emisarios del emperador Honorio, que venan a solicitar sus servicios para luchar
contra los brbaros que se haban establecido en Espaa.
A fines del ao 406 y principios del 407, se haban desplomado las fronteras del Rin. Una
muchedumbre de pueblos germanos penetr entonces en el Imperio, y desol los campos de lo
que hoy es Francia. De all, los suevos y los vndalos pasaron a Espaa, donde parecan haberse
establecido definitivamente. Fue contra estos pueblos que el emperador Honorio solicit los
servicios de los visigodos, a la sazn bajo el mando de Atalfo, cuado del difunto Alarico.
Atalfo y los suyos marcharon a Espaa y, aunque el jefe godo muri en Barcelona en el
415, la conquista de la Pennsula continu. Pronto los suevos quedaron arrinconados en el
noroeste de la pennsula, mientras que los vndalos que no fueron exterminados se vieron
obligados a partir hacia las Islas Baleares (ao 426) o hacia el norte de frica (ao 429). Los
visigodos quedaron entonces como dueos de toda Espaa (excepto los territorios suevos) y
buena parte de las Galias.
Pero la poltica de Honorio no haba dado buenos resultados, pues ahora los vndalos
invadan el norte de frica. Como hemos visto en la seccin anterior, se encontraban frente a las
murallas de Hipona cuando muri San Agustn en el 430. Nueve aos ms tarde tomaron la
ciudad de Cartago, y desde all dirigieron ataques contra las islas del Mediterrneo (Sicilia,
Cerdea y Crcega). Por fin, en junio del 455, tomaron y saquearon la ciudad de Roma, tomando
por excusa el asesinato del emperador Valentiniano III, cuya viuda e hijas decan defender.
En el entretanto, la Galia (aproximadamente el territorio de la actual Francia y Suiza)
sufri las consecuencias de ser uno de los principales caminos por los cuales los brbaros se
adentraban en el Imperio. La ola de vndalos, suevos y alanos que cruz el Rin a partir del 406
desol la regin antes de continuar su marcha hacia Espaa. Tras ellos, particularmente en el sur
y el oeste de la Galia, vinieron los visigodos. En el 451, las hordas de Atila sembraron el terror, y
muchos esperaban su retorno cuando Atila muri en el 453 y el imperio de los hunos se deshizo.
En el sudeste de la Galia los borgoones haban recibido tierras como federados del Imperio.
Pero a partir del 456 se salieron de sus territorios y comenzaron a hacerles la guerra a sus vecinos
y a conquistar sus tierras y sus ciudades. Mientras tanto, en el norte de la Galia, los francos, que
tambin haban sido federados del Imperio, se extendan hacia el oeste, hasta las fronteras de
los territorios visigodos.
En vista de todos estos desastres, las tropas romanas sencillamente abandonaron la Gran
Bretaa, dejando la isla a merced de los anglos y sajones, que pronto la invadieron.
Por ltimo, los ostrogodos, que se haban recuperado de su gran derrota a manos de los
hunos, se posesionaron de Italia y de toda la regin al norte de esta pennsula.
En resumen, a fines del siglo V la porcin occidental del Imperio Romano haba quedado
dividida entre una serie de reinos brbaros. De stos los ms importantes eran el de los vndalos
en el norte de frica, el de los visigodos en Espaa, los siete reinos de los anglos y los sajones en
la Gran Bretaa, el de los francos en la Galia, y el de los ostrogodos en Italia. Cada uno de ellos
recibir especial atencin en una seccin aparte del presente captulo. Pero antes de pasar a tales

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secciones hay dos aclaraciones que son de gran importancia para el curso futuro de la historia de
la iglesia.
Los reinos germnicos
La primera de estas aclaraciones es que los diversos jefes o reyes brbaros no se
consideraban a s mismos independientes del Imperio Romano. Muchos de ellos haban cruzado
las fronteras con permiso del Imperio, para establecerse como federados. Otros, aunque al
principio invasores, haban terminado poniendo sus armas al servicio del Imperio frente a algn
otro pueblo brbaro. A la postre, todos continuaban declarndose sbditos del Imperio Romano.
Su propsito no haba sido destruir la civilizacin romana, sino participar de sus beneficios. Por
tanto, aun cuando muchas veces sus campaas y sus polticas destruyeron mucho de esa
civilizacin, a la larga casi todos los pueblos establecidos en el viejo Imperio terminaron por
romanizarse. Esto puede verse hasta el da de hoy en los idiomas que se hablan en Espaa,
Portugal, Francia e Italia, cuyas races se encuentran mucho ms en la lengua latina que en las de
los brbaros. La segunda aclaracin es que muchos de estos invasores eran cristianos. En el siglo
IV, cuando los visigodos se encontraban al norte del Danubio, haba habido entre ellos
misioneros provenientes de la porcin oriental del Imperio Romano. El ms famoso de ellos, de
quien slo conocemos el nombre godo de Ulfilas, haba diseado un modo de escribir la lengua
gtica, y haba traducido las Escrituras a ella. Adems, en tiempos del emperador Constancio
haba habido en Constantinopla un fuerte contingente de soldados godos al servicio del Imperio.
Muchos de estos soldados se hicieron cristianos, y despus regresaron a su pueblo con su fe.
Puesto que todos estos contactos tuvieron lugar en poca del apogeo del arrianismo en el Oriente,
los visigodos se convirtieron a esa forma de la fe cristiana. A travs de ellos, tambin los
ostrogodos, los vndalos y otros pueblos brbaros se hicieron cristianos arrianos. La falta de
documentos nos impide conocer los detalles de esta rpida y enorme expansin del cristianismo
allende las fronteras del Imperio. Si los conociramos, probablemente seran una de las ms
interesantes pginas en la historia de la iglesia. En todo caso, el hecho es que muchos de los
brbaros que en el siglo V se establecieron en Africa, Espaa e Italia eran arrianos. Esto tuvo
serias consecuencias, pues hasta entonces la cuestin del arrianismo nunca haba sido debatida en
la porcin occidental del Imperio como lo haba sido en la oriental. Por tanto, buena parte de la
historia de la iglesia durante los siglos V y VI consistir en el conflicto entre el arrianismo y la fe
catlica. (El modo en que aqu utilizamos el trmino fe catlica no se refiere al catolicismo
romano actual, sino sencillamente a la fe de quienes aceptaban la doctrina trinitaria que haba
sido promulgada en los concilios de Nicea y Constantinopla. En este sentido, tanto los
protestantes como los catlicos del siglo XX sostienen la fe catlica frente al arrianismo). Lo
que estaba en juego era, primero, si los arrianos obligaran a los catlicos a convertirse, o
viceversa; y, segundo, si los brbaros que todava eran paganos se haran catlicos o arrianos.
Pasemos entonces a narrar el curso de los acontecimientos en los principales reinos brbaros.
El reino vndalo de frica
Uno de los reinos de ms breve duracin fue el que establecieron los vndalos al norte de
frica. Y sin embargo, su corta existencia fue de gran importancia para la historia de la iglesia.
Al mando de Genserico, los vndalos tomaron la ciudad de Cartago en el 439, e hicieron de ella
la capital de su reino.
Pronto ste se extendi a toda la mitad occidental de la costa norte de frica. Desde all
emprendieron una serie de incursiones que pronto los hicieron rbitros de la navegacin en el

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Mediterrneo oriental. As se hicieron dueos de Cerdea, Crcega y, por algn tiempo, Sicilia.
Por fin, en el 455 tomaron y saquearon la ciudad de Roma. Y en ese caso el estropicio fue an
mayor que cuando Alarico y los godos tomaron la ciudad.
Genserico era arriano convencido, y por tanto trat de forzar a sus sbditos a aceptar la fe
arriana. Puesto que en los territorios que haba conquistado haba muchos creyentes catlicos (as
como donatistas, segn hemos narrado en la seccin anterior), pronto se desat la persecucin.
Todas las iglesias fueron confiscadas y entregadas a los arrianos, al tiempo que se expulsaba del
pas a los obispos catlicos.
A la muerte de Genserico, en el 477, le sucedi Unerico, quien al principio fue ms
comedido en su poltica religiosa. Pero Genserico haba establecido toda una jerarqua arriana,
bajo la direccin de un patriarca de Cartago, y cuando hubo un conflicto entre dicho patriarca y
el obispo catlico de la ciudad la persecucin se desat con ms fuerza que antes. Unerico les
prohibi a sus sbditos vndalos hacerse catlicos o asistir al culto catlico. Poco despus
prohibi enteramente el culto catlico, y expuls a los obispos y a buena parte del clero de esa
persuasin. Muchos fueron torturados, y a algunos se les cort la lengua. Fue por razn de esta
persecucin que el trmino vandalismo adquiri el sentido que hoy tiene.
Unerico muri en el 484, y entonces amain la persecucin. La poltica del rey
Trasamundo fue dejar que el catolicismo muriera por s slo, sin perseguirlo abiertamente. Con
ese propsito continu la prohibicin de que los vndalos se hicieran catlicos nicenos, y
promovi debates entre los catlicos y los arrianos. En tales debates el obispo Fulgencio de
Ruspe sali a relucir como uno de los grandes defensores de la ortodoxia.
Por fin, bajo el gobierno de Ilderico, se les dio ms libertad a los catlicos. Fulgencio de
Ruspe se puso a la cabeza de un movimiento renovador, y junto al obispo Bonifacio de Cartago
convoc a un snodo que se reuni en el 525.
Pero el reino de los vndalos estaba destinado a desaparecer pronto. La porcin oriental
del Imperio Romano, con su capital en Constantinopla, estaba gozando de un nuevo despertar
bajo el reinado de Justiniano. Uno de los sueos de Justiniano era restaurar la perdida unidad del
Imperio, y por ello tan pronto como los vndalos le dieron ocasin para ello envi a su general
Belisario al mando de una flota que se apoder de Cartago en el 533, y pronto destruy el reino
vndalo. A partir de entonces el arrianismo fue desapareciendo del norte de frica.
Todo esto, sin embargo, tuvo funestas consecuencias para la iglesia en la regin. Ya
hemos sealado en la seccin anterior que la iglesia en el norte de Africa se hallaba dividida a
causa del cisma donatista. Ese cisma persista an. A ello vino a sumarse ahora medio siglo de
gobierno arriano, y una nueva conquista por parte de tropas que en fin de cuentas eran casi tan
extranjeras como los vndalos mismos. El resultado de todo esto fue que la regin qued tan
dividida, y el cristianismo en ella tan debilitado, que la conquista rabe siglo y medio despus
fue relativamente fcil, y despus de esa conquista la fe cristiana desapareci.
El reino visigodo de Espaa
En sus primeros tiempos, el reino visigodo se extenda a buena parte de lo que hoy es
Francia, y su capital estuvo en ciudades francesas tales como Tolosa y Burdeos. Pero a principios
del siglo VI el reino de los francos, bajo la direccin de Clodoveo, comenz a ensancharse hacia
el occidente a expensas de los visigodos. En el 507, en la batalla de Vouill, Clodoveo los
derrot y dio muerte a su rey Alarico II. A partir de entonces, el reino de los visigodos se fue
replegando cada vez ms, hasta que lleg a ser un reino casi puramente espaol.
Por otra parte, no toda Espaa estaba en manos de los visigodos, pues los suevos

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conservaban an su independencia en la esquina noroeste de la Pennsula. Al establecerse all,


los suevos eran paganos. Pero pronto se hizo sentir la presencia de los antiguos habitantes de la
regin, que eran catlicos, as como de los vecinos visigodos, que eran arrianos. Por tanto,
algunos suevos se hicieron catlicos, y otros se hicieron arrianos. La conversin definitiva del
reino al catolicismo tuvo lugar alrededor del ao 550, cuando el rey arriano Cararico le pidi a
San Martn de Tours (cuya vida hemos narrado en la seccin anterior, y cuya memoria era muy
venerada en la regin) que sanase a su hijo enfermo. Cuando su hijo se cur, Cararico se hizo
catlico, como lo haba sido Martn de Tours. Entonces tom por consejero en asuntos religiosos
al abad de un monasterio cercano, Martn, a quien hizo arzobispo de Braga. Puesto que esa
ciudad era la capital del reino, Martn de Braga qued al frente de toda la iglesia en el pas, y se
dedic a persuadir a todos de la verdad de la doctrina trinitaria. A su muerte, en el ao 580, el
arrianismo casi haba desaparecido. Mientras tanto, el reino de los visigodos se haba establecido
firmemente en el resto de la Pennsula Ibrica, expulsando a los vndalos y sometiendo a los
alanos (otro pueblo brbaro que haba llegado poco antes). Bajo el gobierno de Leovigildo, la
capital se estableci definitivamente en Toledo, que hasta entonces haba sido una ciudad de
importancia secundaria. Fue tambin Leovigildo quien conquist el reino de los suevos, unos
cinco aos despus de la muerte de Martn de Braga. Puesto que Leovigildo era arriano, esto
introdujo de nuevo el arrianismo en los antiguos territorios de los suevos.
Empero no le quedaba mucho tiempo de vida al arrianismo en Espaa. Al igual que en el
norte de frica y en otras regiones del Imperio, la vieja poblacin catlica no estaba dispuesta a
hacerse arriana, al tiempo que los brbaros conquistadores tendan cada vez ms a adaptarse a las
costumbres y las creencias de los conquistados. Luego, el reino estaba maduro para su
conversin al catolicismo cuando una serie de circunstancias polticas llevaron a esa conversin.
El hijo de Leovigildo, Hermenegildo, se haba casado con una princesa franca de fe catlica.
Pero la madre de Leovigildo, Goswinta, quien era arriana fantica, tema que su nieto se dejara
llevar por la fe de su esposa, y la hizo secuestrar. En respuesta a ello, Hermenegildo huy de la
corte y se retir a Sevilla, donde el obispo Leandro lo convirti a la fe catlica. El resultado fue
que cuando Hermenegildo tom las armas contra su padre, su campaa fue una cruzada en pro de
la doctrina trinitaria frente al arrianismo. La campaa de Hermenegildo no tuvo buen xito, pues
fue derrotado y muerto por las tropas leales al rey. Pero a la muerte de Leovigildo su hijo
Recaredo, hermano de Hermenegildo, sigui la poltica religiosa de su difunto hermano y se hizo
catlico. En una gran asamblea que tuvo lugar en Toledo en el ao 589, Recaredo declar su fe
catlica en presencia de Leandro de Sevilla, e invit a los obispos presentes a aceptar la misma
fe. Al parecer, los obispos no pusieron mayores reparos, y pronto la mayora de los clrigos del
reino era ortodoxa.
Polticamente, la monarqua visigoda siempre fue en extremo inestable. El fratricidio era
cosa relativamente comn, pues, aunque la monarqua era electiva, de hecho casi siempre fue
hereditaria, y esto parece haber incitado las ambiciones polticas de quienes queran posesionarse
de las coronas de sus hermanos antes de que su descendencia directa llegase a la mayora de
edad. De los treinta y cuatro reyes visigodos, slo quince murieron en el campo de batalla o de
muerte natural. Los dems fueron asesinados o derrocados.
Frente a tal inestabilidad poltica, la iglesia se present como un factor de orden y
estabilidad, sobre todo despus de la conversin del reino al catolicismo, cuando cesaron las
constantes contiendas entre catlicos y arrianos. Pronto el arzobispo de Toledo lleg a ser el
segundo personaje del reino, y los concilios de obispos que se reunan peridicamente en la
capital tenan funciones legislativas, no slo para la iglesia, sino para la totalidad del orden

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social.
El personaje ms distinguido de la iglesia espaola durante todo este perodo fue sin lugar
a dudas Isidoro de Sevilla, hermano menor de Leandro, a quien este ltimo haba educado tras la
muerte de sus padres. Isidoro fue un erudito en medio de un mar de ignorancia. Sus
conocimientos del latn, el griego y el hebreo le permitieron recopilar buena parte de los
conocimientos de la antigedad, y transmitrselos a las generaciones sucesivas. Esto lo hizo
Isidoro en parte mediante la escuela que fund en Sevilla, pero sobre todo a travs de sus obras.
Estos escritos no son en modo alguno originales. Isidoro no es un pensador de altos vuelos al
estilo de Orgenes o de Agustn. Pero el valor de sus obras est precisamente en el modo en que
recopilan los conocimientos que lograron sobrevivir a las invasiones de los brbaros y al caos
que sobrevino. Aunque Isidoro compuso comentarios bblicos y obras de carcter histrico, su
escrito ms notable es Etimologas, que consiste en una verdadera enciclopedia del saber de la
poca. Aunque desde nuestra perspectiva del siglo XX mucho de lo que all se dice puede
parecer ridculo y errneo, el hecho es que las Etimologas de Isidoro fueron uno de los
principales instrumentos con que cont la Edad Media para conocer algo de la ciencia de los
antiguos. En ella se incluyen, no slo asuntos propiamente teolgicos, sino tambin
conocimientos y opiniones en los campos de la medicina, la arquitectura, la agricultura, y
muchos otros.
Los estudios de Isidoro le dejaron an tiempo para ocuparse de la vida prctica de la
iglesia. A la muerte de su hermano Leandro, lo sucedi como obispo de Sevilla, y como tal tuvo
que presidir sobre varios concilios que en gran medida determinaron el curso de la iglesia y hasta
del reino visigodo. De estos concilios, probablemente el ms importante fue el que se reuni en
Toledo en el ao 633.
Puesto que ese concilio nos da idea de la gloria y la miseria de la iglesia bajo el rgimen
visigodo, conviene que nos detengamos a discutir algunas de sus decisiones. En el campo
poltico, la ms importante accin del concilio fue apoyar las acciones de Sisenando, quien haba
usurpado el trono de Svintila. Sisenando se present ante el concilio en actitud humilde,
postrndose en tierra y pidiendo la bendicin de los que estaban all reunidos. Estos lo recibieron
con gran alborozo. Isidoro lo ungi, como antao Sal haba sido ungido, y el concilio decret:
Acerca de Svintila, quien renunci al reino y se deshizo de las seales del poder por
temor a sus propios crmenes, decretamos [...] que ni l ni su esposa ni sus hijos sean jams
admitidos a la comunin [...] ni los elevemos de nuevo a los puestos que perdieron por su
maldad. [...] Adems se les desposeer de todo lo que han robado de los pobres.
En el campo propiamente teolgico, el concilio afirm una vez ms la doctrina trinitaria,
frente a los arrianos, y decret que el bautismo deba hacerse mediante una sola inmersin, pues
la triple inmersin poda dar a entender que la Trinidad estaba dividida y que por tanto los
arrianos tenan razn.
Adems, el concilio legisl cuidadosamente acerca de la vida moral de los obispos y
dems clrigos, y en particular acerca de sus matrimonios, que slo deben tener lugar despus de
consultar con el obispo. Pero los castigos que seala para los clrigos que se unan ilegtimamente
a mujeres son a todas luces injustos, pues mientras se ordena que la mujer sea separada y
vendida por el obispo, se dice sencillamente que el clrigo har penitencia por algn tiempo.
Sin embargo, en su legislacin acerca de los judos, el concilio (presidido por el hombre
ms ilustrado de su poca) nos da muestras ms claras de la barbarie que reinaba. Aunque el
concilio declara que no se ha de obligar a los judos a convertirse, decreta adems que los judos
que fueron convertidos a la fuerza en tiempos del religiossimo prncipe Sisebuto no tendrn

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libertad de volver a su antigua fe, pues tal cosa sera blasfemia contra el nombre del Seor. Para
evitar que los judos conversos regresen a su vieja fe, se les prohbe todo trato con los no
conversos (aun cuando stos sean sus parientes ms cercanos). Si algn converso resulta
conservar todava algunas de sus antiguas prcticas o creencias (particularmente las
abominables circuncisiones), sus hijos le sern arrebatados, para que sus padres no los
contaminen. Y si algn judo no converso est casado con mujer cristiana, se le har saber que
tiene que escoger entre hacerse cristiano y separarse de su mujer. Tras la separacin, los hijos
irn con la madre. Pero si el caso es inverso, y la madre es juda, los hijos irn con el padre
cristiano.
Isidoro de Sevilla muri en el ao 636, tres aos despus del concilio cuyos principales
decretos hemos resumido. Tras su muerte, no hubo otro personaje de igual estatura en toda la
iglesia visigoda. Pero si la iglesia careca de dirigentes notables, el estado estaba en peores
circunstancias. El rey Sisenando muri tambin en el 636, y sigui la interminable lista de
usurpaciones y crmenes polticos.
Chindasvinto, por ejemplo, se afianz en el trono, y asegur la sucesin de su hijo
Recesvinto, al matar a setecientos hombres cuyas mujeres e hijos reparti entre sus allegados. A
la muerte de Recesvinto, los nobles eligieron a Wamba, quien tuvo que luchar contra rebeliones
en diversas partes y a la postre fue destronado. Esta larga historia de traiciones, conspiraciones y
crmenes continu hasta el ao 711, cuando ocupaba el trono el rey Rodrigo, y las huestes
musulmanas pusieron fin al reino visigodo. Empero la narracin de tales acontecimientos
pertenece a otro captulo de esta Tercera Seccin. Baste sealar aqu que en medio de todas estas
idas y venidas polticas fue la iglesia, mucho ms que el rgimen poltico, la que le dio cierta
medida de estabilidad a la vida.
El reino franco en la Galia
Durante la mayor parte del siglo V, los borgoones compartieron con los francos el
dominio de la Galia. Mientras los francos eran paganos, los borgoones eran arrianos. Pero sus
reyes no persiguieron a los habitantes catlicos del pas, como lo haban hecho los vndalos en el
norte de Africa. Al contrario, estos reyes hicieron todo lo posible por establecer buenas
relaciones con el pueblo conquistado, en su mayora catlico. Gondebaldo, por ejemplo, cont
entre sus ms cercanos consejeros al obispo catlico Avito de Viena (la misma ciudad cuyos
mrtires ocuparon nuestra atencin en la Seccin Primera de esta historia). Aunque el propio
Gondebaldo no se hizo catlico, su hijo Segismundo s dio ese paso, y por tanto a partir del ao
516 sus territorios estuvieron unidos bajo una sola fe. Cuando los borgoones fueron
conquistados por los francos en el 534, conservaron su fe catlica.
Por su parte, los francos, que a la larga se posesionaran de toda la Galia y le daran el
nombre de Francia, eran paganos.
Cuando por primera vez penetraron en los territorios del Imperio, estaban mucho menos
organizados que los visigodos o los borgoones. Adems, sus contactos con la civilizacin
romana haban sido ms escasos. Lejos de estar unidos bajo un solo jefe, estaban divididos en
diversas ramas y tribus, cada una con su propio jefe. Pero poco despus de su asentamiento en el
norte de la Galia comenzaron a unirse bajo la direccin inteligente y poderosa de Meroveo, su
hijo Childerico y su nieto Clodoveo. En el ao 486, este ltimo comenz una serie de maniobras
polticas y de conquistas que pronto lo hicieron dueo del norte de la Galia.
Clodoveo y sus francos haban tenido amplias oportunidades de conocer la fe cristiana,
pues todava habitaban en la Galia los descendientes de los pueblos romanizados que haban sido

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conquistados por los francos. Puesto que parte del propsito de los francos era llegar a ser
partcipes de la civilizacin romana, estos antiguos habitantes de la regin eran respetados y
escuchados por sus conquistadores. Adems, Clodoveo se haba casado con la princesa
borgoona Clotilde, que era cristiana.
Fue en medio de la campaa contra los alemanes, uno de los grupos que le disputaban el
dominio de la Galia, que Clodoveo se convirti. Se cuenta que le prometi a Jesucristo, el Dios
de Clotilde, que si le daba la victoria se convertira. Tras una ardua batalla, los alemanes fueron
derrotados, y Clodoveo recibi el bautismo el da de Navidad del ao 496, junto a varios de sus
nobles, de manos del obispo catlico Remigio de Reims. Este acontecimiento fue de gran
importancia, pues a raz de l el pueblo franco se hizo catlico, y a la postre dara origen al gran
imperio de Carlomagno.
Tras la muerte de Clodoveo, los francos continuaron aumentando su podero. En el ao
534 se anexaron el reino borgon, y dos aos despus tomaron algunas de las provincias que
haban pertenecido a los ostrogodos. Adems se extendieron hacia el este, allende el Rin, a
territorios que hoy forman parte de Alemania, y que nunca haban sido conquistados por el
Imperio Romano.
A pesar de todo esto, sin embargo, los francos no lograban constituirse en una gran
potencia, pues tenan la costumbre de dividir sus reinos entre sus hijos. As, por ejemplo, a la
muerte de Clodoveo sus territorios fueron divididos entre sus cuatro hijos, y la conquista de los
borgoones fue posible slo porque tres de ellos se unieron en un propsito comn. Adems,
muchos de los descendientes de Clodoveo se mostraron incapaces de gobernar, y a la postre hubo
quienes lo hicieron en su nombre.
El antiguo reino de Clodoveo estaba dividido en varias porciones cuando, en el siglo VII,
comenz el ascenso de la familia de los carolingios, que reciben ese nombre porque varios de
ellos se llamaban Carlos, que en latn es Carolus. El primero de los carolingios fue Pipino el
Viejo, quien posea enormes extensiones de tierra y utilizaba sus ingresos para sus propsitos
polticos. Su nieto, Pipino de Heristal, ocup el cargo de mayordomo de palacio de uno de los
reinos francos. Desde esta posicin, Pipino era de hecho el rey. Pero no trat de deponer a quien
reinaba de nombre, sino que continu manteniendo la ficcin de que quienes gobernaban eran los
descendientes de Clodoveo. Mediante una poltica hbil y varias campaas militares, Pipino de
Heristal logr reunir bajo su poder todos los territorios de los francos, aunque sin darles una
unidad visible. Su nieto Carlos Martel (es decir, el martillo) aument el prestigio de la familia
al derrotar a los musulmanes en la batalla de Tours (tambin llamada de Poitiers) en el ao 732.
A su muerte, era quien de hecho gobernaba todos los territorios francos, aunque siempre
supuestamente en nombre de los descendientes de Clodoveo. Por fin, el hijo de Carlos Martel,
Pipino el Breve, decidi deshacerse de un rey intil, Childerico III, el estpido. Con la
anuencia del papa Zacaras, oblig a Childerico a renunciar al trono y a tomar la tonsura y el
hbito de la vida monstica. Entonces Pipino tom para s el ttulo de rey, aunque no lo tom por
cuenta propia, ni por eleccin de los nobles, como se haba hecho anteriormente entre los
pueblos brbaros, sino que fue ungido por el obispo Bonifacio, bajo rdenes del papa Zacaras.
La uncin de Pipino por Bonifacio es de importancia, pues tenemos aqu la transicin de la vieja
monarqua electiva o hereditaria a la monarqua por derecho divino, pero sobre todo porque el
hijo de Pipino, a quien la posteridad conoce como Carlomagno, llev el reino franco a la cumbre
de su poder.
En medio de todo este proceso, la iglesia jug un papel doble. A veces, cuando haba
reyes poderosos como Clodoveo, pareci sencillamente prestarle su apoyo al poder real. Pronto

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se estableci la costumbre de que los obispos fueran nombrados, o bien por el rey, o al menos
con su consentimiento. La consecuencia de esto fue que muchos obispos eran funcionarios reales
ms que pastores, y que muchos nombramientos se hicieron por razones polticas. Aunque buena
parte de las tierras perteneca a los obispados (y a veces precisamente por eso), los obispos no
eran verdaderos pastores, sino ms bien seores feudales que deban su posicin a la proteccin
de algn rey u otro seor poderoso. En tal situacin, el servicio a los pobres se descuidaba, y se
haca poco por regular la vida eclesistica. En el ao 742 Bonifacio (el mismo que poco despus
consagrara a Pipino como rey) le escriba al papa Zacaras dicindole que el gobierno de la
iglesia estaba prcticamente en manos de seores laicos, y que un concilio de obispos para
regular y renovar la vida de la iglesia era cosa desconocida en el reino franco.
Las Islas Britnicas
Aun en los tiempos de mayor gloria del Imperio Romano, ste no haba conquistado todas
las Islas Britnicas, sino que se haba limitado a la porcin sur de la Gran Bretaa (lo que hoy es
Inglaterra). Al norte, quedaban los territorios de los pictos y escotos (en lo que hoy es Escocia),
separados del mundo romano por una muralla que el emperador Adriano haba hecho construir.
Adems, Irlanda no haba sido invadida por los romanos. Luego, cuando las legiones romanas,
en medio del desastre de las invasiones de los brbaros, se retiraron de la Gran Bretaa, lo que de
hecho abandonaron fue la porcin sur de la isla.
En esa zona, sin embargo, haba una numerosa poblacin de gentes cristianas y
romanizadas. Algunas de estas personas se replegaron a zonas ms fcilmente defendibles,
mientras que otras permanecieron en sus antiguas tierras, donde quedaron bajo el rgimen de los
brbaros que pronto invadieron la regin.
Estos brbaros procedan del continente, y eran en su mayora anglos y sajones. A la
postre, quedaron organizados en siete reinos principales (aunque hubo otros ms efmeros y de
menor importancia): Kent, Essex, Sussex, Anglia Oriental, Wessex, Northumbria y Mercia. Los
gobernantes de todos estos reinos eran paganos, aunque haba entre sus sbditos un buen nmero
de cristianos cuyos antepasados haban vivido en esas tierras desde antes de las invasiones.
Tambin antes de las invasiones haba ocurrido otra cosa de gran importancia para la
historia del cristianismo en las Islas Britnicas. Se trata de la misin de Patricio a Irlanda.
Patricio era un joven cristiano que viva en la Gran Bretaa, donde su padre era oficial del
ejrcito romano. Cuando todava era muy joven, una banda de irlandeses que asalt la zona en
que l viva lo apres y lo llev prisionero a Irlanda. All vivi por varios aos como esclavo,
pastoreando ganado, aorando su hogar, y profundizando su fe. Por fin, mediante arreglos con el
capitn de un barco, logr escapar, pero antes de poder regresar a su hogar fue llevado al
continente, donde pas muchas dificultades antes de regresar a la Gran Bretaa.
De vuelta a su hogar, Patricio gozaba de lo que pareca ser un merecido reposo cuando
recibi en sueos un llamamiento de ir como misionero a Irlanda, el mismo lugar donde hasta
poco tiempo antes haba sido esclavo. As lo hizo, y con grave peligro de su vida comenz a
predicar en Irlanda. Tras una nueva serie de dificultades, comenz a ver los resultados de su
obra, y se cuenta que su xito fue tal que en ocasiones bautiz a multitudes de irlandeses,
sencillamente mandndoles a todos que se introdujeran en las aguas de un ro, y entonces l
pronunciaba la frmula bautismal sobre la muchedumbre. Pronto comenz a ordenar e instruir
sacerdotes irlandeses para que sirvieran de pastores a los recin convertidos.
La iglesia que Patricio fund en Irlanda tena varias caractersticas que la distinguan del
cristianismo en el resto de Europa. De ellas la ms notable era que, en vez de ser gobernada por

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obispos, quienes tenan autoridad eran los abades de los conventos. Adems, el Domingo de
Resurreccin se celebraba en una fecha distinta, las tonsuras de los clrigos eran diferentes, etc.
Poco despus de la obra de Patricio, Irlanda se haba vuelto un centro misionero. Puesto
que ya entonces los brbaros haban invadido la Gran Bretaa, y puesto que en todo caso los
pictos y escotos del norte de esa isla nunca haban sido cristianos, buena parte de la labor
misionera de los irlandeses iba dirigida hacia la Gran Bretaa.
El ms famoso e importante de estos primeros misioneros irlandeses fue Columba, quien
se haba educado en Irlanda en un monasterio que conservaba mucha de la sabidura de la
antigedad. Alrededor del ao 563, Columba y doce compaeros se establecieron en la pequea
isla de Iona, frente a las costas de Escocia. All fundaron un monasterio con el propsito de que
fuese un centro misionero para la conversin de los pictos. A partir de all, Columba y sus
compaeros hicieron varias visitas a los territorios de los pictos, hasta que lograron la conversin
del rey Bridio y de la mayora de sus sbditos.
A partir de Iona, el cristianismo se extendi tambin hacia los reinos de los anglos y los
sajones. Casi cuarenta aos despus de la muerte de Columba, el rey de Northumbria, Osvaldo,
se vio obligado por circunstancias polticas a refugiarse en Iona. Cuando en el ao 635 lleg el
momento de la batalla decisiva en la defensa de su reino frente a los bretones, se cuenta que vio
en sueos a Columba, quien le daba valor. A la maana siguiente, antes que el enemigo se
preparase para la batalla, Osvaldo levant una ruda cruz, y le pidi la victoria al Dios de
Columba. Entonces l y los suyos se lanzaron sobre los bretones, que huyeron despavoridos. El
resultado fue que todo el reino de Northumbria se hizo cristiano. A peticin de Osvaldo, los
monjes de Iona enviaron misioneros a su reino. Uno de ellos, Aidn, fund en la isla de
Lindisfarne un monasterio semejante al que Columba haba fundado en Iona. A partir de all, la
fe cristiana se expandi a varios otros reinos de la Gran Bretaa.
Los monjes misioneros provenientes de Irlanda eran a la vez personas devotas y
estudiosas. Los monasterios irlandeses fueron uno de los pocos centros donde se preserv el
conocimiento de la antigedad durante el perodo catico que sigui a las invasiones de los
brbaros.
Empero no slo de Irlanda llegaron misioneros a la Gran Bretaa. Cuenta la leyenda que
Gregorio el Grande, uno de los ms notables papas, cuya vida y obra discutiremos ms adelante,
se paseaba por el mercado en la ciudad de Roma cuando le llamaron la atencin unos jvenes
rubios que estaban a la venta como esclavos.
De qu pas son esos jvenes? pregunt Gregorio.
Son anglos le contestaron.
Anglos han de ser en verdad, pues tienen rostros de ngeles.
Dnde est el pas de los anglos? En Deiri.
De ira son en verdad, pues han sido llamados de la ira a la misericordia de Dios.
Cmo se llama su rey?
Aella.
Aleluya! Hay que hacer que en ese pas se alabe el nombre de Dios.
Es posible que este dilogo, que nos cuentan cronistas antiguos, nunca haya tenido lugar. Pero en
todo caso no cabe duda de que Gregorio sinti desde joven una atraccin por el pas de los
anglos. En cierta ocasin trat de ir como misionero a esos territorios. Pero era demasiado
popular en Roma. El pueblo se amotin y no lo dej partir. En el ao 590, segn veremos ms
adelante, lleg a ser papa.
Nueve aos ms tarde dio muestras de su antiguo inters por el pas de los anglos

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envindoles una misin de varios monjes encabezada por Agustn, procedente del mismo
monasterio a que haba pertenecido Gregorio antes de ser papa.
Tras algunas vacilaciones, Agustn y los suyos llegaron al reino de Kent, en la Gran
Bretaa. El rey de ese pas era Etelberto, quien se haba casado con una princesa cristiana y haba
dado muestras de favorecer la predicacin del cristianismo en sus territorios. Al principio los
misioneros no lograron muchos conversos. Pero cuando por fin el propio Etelberto se convirti
sigui una conversin en masa. En Canterbury, la capital de Kent, se fund un arzobispado, y
Agustn fue el primero en ocuparlo. A su muerte, menos de diez aos despus de su llegada a la
Gran Bretaa, todo el reino de Kent era cristiano, y haba conversos en todas las regiones
vecinas.
El proceso de conversin de los siete reinos, sin embargo, no tuvo lugar sin dificultades y
oposicin. En el propio caso de Kent, tras la muerte de Etelberto se sigui una breve reaccin
pagana, aunque el nuevo rey se convirti poco tiempo despus. Uno de los episodios ms
curiosos en toda esta historia tuvo lugar en el pequeo reino de Anglia Oriental. Alrededor del
ao 630 reinaba all Sigeberto, quien durante un perodo de exilio en Francia se haba convertido
y hecho bautizar. Sigeberto hizo venir de Kent al obispo Flix, quien lleg con un contingente de
misioneros y maestros. Pronto el reino se hizo cristiano, y el propio rey decidi dedicarse a la
vida monstica. Tras abdicar en favor de un pariente, se retir a un monasterio, donde recibi la
tonsura y se dedic a la vida contemplativa.
Pero algn tiempo despus el rey pagano de Mercia, Penda, atac a Anglia Oriental.
Carentes de direccin militar, los habitantes del pas acudieron a su antiguo rey, suplicndole que
marchara con ellos al campo de batalla. Sigeberto les record que sus votos monsticos le
prohiban tomar la espada. Por fin, el rey monje se dej persuadir, y sali a la batalla al frente de
sus tropas.
Pero armado de un garrote! Los cristianos fueron derrotados por las tropas de Penda, y
Sigeberto muri en la batalla. Pero su memoria fue venerada por largos aos, y finalmente no
slo Anglia Oriental, sino tambin Mercia, se hicieron cristianas.
Todo lo que antecede ha de servirnos para colocar la obra de Agustn de Canterbury en su
justa perspectiva. A menudo se ha dicho que fueron Agustn y sus sucesores quienes lograron la
conversin de la Gran Bretaa. Esto no es toda la verdad, pues segn hemos visto Columba y sus
sucesores lograron al menos tantos conversos como Agustn y los suyos. Pero esto no ha de
restarle importancia a la misin de Agustn. Esa misin es importante por dos razones. En primer
lugar, se trata de la primera ocasin en toda la historia de la iglesia en la que tenemos datos
fidedignos donde se nos presenta un papa u obispo de Roma que enva misioneros a tierras
lejanas. En segundo lugar, la misin de Agustn es importante porque a travs de ella el
cristianismo en las Islas Britnicas estableci relaciones estrechas con el del resto de la Europa
occidental.
Segn hemos dicho anteriormente, el cristianismo irlands que Columba y los suyos
llevaron a la Gran Bretaa difera en algunos detalles del que se practicaba en el resto de Europa
occidental. Aunque estos detalles podran parecer insignificantes, el hecho es que impedan el
contacto directo e ininterrumpido entre las iglesias de las islas y las del continente. A partir de
Kent y los dems reinos del sur avanzaba el cristianismo procedente de Roma. A partir de
Irlanda, Escocia y los reinos del norte avanzaba el que vena de Irlanda e Iona. El conflicto era
inevitable cuando ambas formas se encontraran.
En el reino de Northumbria el contraste entre estas dos formas de prctica cristiana se
hizo insoportable. El rey segua el cristianismo de origen irlands, y la reina segua el de origen

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romano. Puesto que las fechas en que se celebraba la Resurreccin eran distintas, el rey estaba
celebrando el Domingo de Resurreccin con fiestas y gran regocijo mientras la reina se retiraba
para celebrar el Domingo de Ramos con ayuno y penitencia.
Para resolver estas dificultades, se reuni un snodo en Whitby en el ano 663. Los
misioneros irlandeses y sus seguidores defendieron su posicin ante el snodo diciendo que su
tradicin era la que haban recibido de Columba. Pero los misioneros romanos contestaban que la
autoridad de San Pedro era superior a la de Columba, puesto que al apstol le haban sido dadas
las llaves del Reino. Al or esto, se cuenta que el rey les pregunt a los que defendan la tradicin
irlandesa: Estis de acuerdo en lo que dicen vuestros contrincantes, que San Pedro tiene las
llaves del Reino?
Sin lugar a dudas le respondieron.
Entonces no hay por qu discutir ms. Yo he de obedecer a San Pedro, no sea que al
llegar al cielo me cierre las puertas y no me deje entrar.
En consecuencia, el snodo de Whitby opt por las tradiciones del continente europeo, y
rechaz las de los irlandeses. Aunque la historia que acabamos de narrar puede dar la impresin
de que todo se debi a la ingenuidad de un rey, el hecho es que haba fuertes razones por las que
a la larga el cristianismo de las Islas Britnicas tendra que seguir las costumbres del resto del
cristianismo occidental. De otro modo, habra quedado aislado del resto de Europa. Y, gracias a
la decisin de Whitby y de otros concilios semejantes, la iglesia en las Islas Britnicas pudo ser
uno de los ms fuertes medios de contacto entre esas islas y el continente.
Los reinos brbaros de Italia
En nuestra rpida ojeada a los diversos reinos que los brbaros fundaron en la Europa
occidental, nos falta dirigir la mirada hacia la pennsula italiana. All el Imperio continu
existiendo por algn tiempo, aunque era ms fantasma que realidad. Diversos generales brbaros
se aduearon del poder, uno tras otro, y pretendieron gobernar en nombre de los emperadores.
Estos ltimos eran poco ms que simples figuras decorativas que residan en Roma, lejos de las
campaas militares, mientras los generales que de veras gobernaban vivan en Miln, mucho ms
cerca de las fronteras.
Por fin, en el ao 476, el general Odoacro, al mando de las tropas hrulas, depuso al
ltimo de los emperadores de Occidente, el dbil Rmulo Augstulo. Pero an entonces no se
deshizo Odoacro del fantasma imperial. En lugar de pretender gobernar por cuenta propia, le
escribi al emperador Zenn, quien gobernaba en Constantinopla, dicindole que ahora que no
haba emperador en Occidente el Imperio haba quedado unido de nuevo, y ponindose bajo sus
rdenes. A cambio, Zenn le dio a Odoacro el titulo de patricio y lo nombr para que en su
nombre gobernara sobre Italia.
Empero las relaciones entre Zenn y Odoacro fueron deteriorndose, y a la postre el
emperador de Constantinopla decidi acudir a los ostrogodos para deshacerse de los hrulos.
Bajo el mando de Teodorico, los ostrogodos invadieron Italia, y en el 493 el reino de los hrulos
haba desaparecido.
Teodorico trat de ser un buen gobernante, y al principio de su reinado se rode de
consejeros sabios tomados de entre los habitantes anteriores del pas. Empero su rgimen
tropezaba con una gran dificultad: Teodorico y los ostrogodos eran arrianos (tambin lo haban
sido antes que ellos los hrulos), mientras que los italorromanos que formaban la mayora de la
poblacin eran catlicos. El poder militar estaba en manos de los primeros, mientras que la
administracin civil quedaba necesariamente en manos de los ltimos, pues entre los ostrogodos

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hasta el propio rey era analfabeto. Pronto los italorromanos comenzaron a soar de una invasin
por parte de las fuerzas del Imperio de Oriente, desde Constantinopla. Puesto que el Imperio de
Oriente (tambin llamado Imperio Bizantino) era catlico, tal invasin volvera a colocar la fe
catlica por encima de la arriana. Hasta qu punto tales sueos llegaron a convertirse en
conspiracin, y cuntos participaban en ella, es algo que no nos es dado saber. Pero en todo caso
Teodorico crey que de hecho haba una conspiracin, y que algunos de sus consejeros
italorromanos estaban involucrados en ella. Boecio, quien diriga toda la administracin civil
bajo Teodorico, y quien era sin lugar a dudas uno de los pocos sabios de la poca, fue
encarcelado y muerto. En la crcel escribi su famosa obra Sobre la consolacin de la filosofa,
en la que sta se le presenta para recordarle que la verdadera felicidad no consiste en el prestigio
humano ni en los bienes materiales. Antes haba compuesto numerosos comentarios sobre
diversas obras de la antigedad, y fue por tanto a travs de l que buena parte de la Edad Media
conoci esos escritos. Junto a Boecio muri su suegro Smaco, quien era presidente del senado
romano. Y dos aos despus, en el 526, el papa Juan muri tambin en las crceles de Teodorico.
A partir de entonces, los italorromanos reconocieron a Boecio, Smaco y Juan como mrtires, y
su oposicin al rgimen ostrogodo se recrudeci.
El sucesor de Boecio en el gobierno civil, Casiodoro, trat de mediar entre los arrianos y
los catlicos, aunque sin comprometer su fe catlica. Por fin, convencido quiz de que Teodorico
no le permitira llevar a cabo su programa de gobierno, se retir a Vivario, donde se dedic a la
vida monstica. All compuso numerosas obras, de las cuales la ms importante fue Instituciones
de las letras divinas y seculares. Esta obra era un resumen de los conocimientos de la antigedad,
y sobre ella se bas buena parte de la educacin medieval.
Teodorico muri en el 526, y su nieto y sucesor Atalarico sigui una poltica ms
moderada para con los catlicos. Pero cuando un nuevo rey, Teodato, volvi a establecer los
antiguos rigores contra los italorromanos, la corte de Constantinopla lleg a la conclusin de que
era el momento de invadir Italia.
A la sazn reinaba en Constantinopla Justiniano, uno de los ms grandes emperadores de
la Edad Media, quien tena el sueo de restaurar el viejo Imperio. Ya hemos visto que su general
Belisario puso fin al reino de los vndalos en el Africa. Y ese mismo general emprendi una
campaa que, tras veinte aos de luchas, puso fin al reino ostrogodo.
Empero el rgimen imperial en Italia estaba destinado a durar poco. En el 562 los
ostrogodos haban sido definitivamente derrotados, y ya en el 568 un nuevo pueblo invasor se
lanz sobre el pas. Se trataba de los lombardos, quienes, al igual que los invasores anteriores,
venan huyendo de otros enemigos ms temibles, en este caso los varos. Los lombardos
penetraron en Italia al mando de su rey Alboino, y pronto se posesionaron del norte del pas
(especialmente de la cuenca del ro Po, que hasta el da de hoy se llama Lombarda).
Puesto que eran arrianos, sembraron el terror entre los catlicos de la regin.
Afortunadamente para estos ltimos, a la muerte de Alboino, los lombardos, en lugar de
continuar como un reino unido, se dividieron en treinta y cinco ducados independientes, apenas
capaces de retener los territorios que haban conquistado. Cuando, diez aos ms tarde,
comenzaron a sentir la presin de los francos, volvieron a organizarse como monarqua. Pero su
invasin haba perdido ya su mpetu inicial.
El resultado de la presencia de los lombardos fue un estado de constante guerra y
ansiedad. Puesto que los lombardos no haban conquistado toda la regin, las zonas que todava
estaban bajo el gobierno de Constantinopla teman ser atacadas. Estas zonas eran principalmente
dos: el exarcado de Ravena, y Roma y sus alrededores. Constantinopla estaba pasando por

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momentos difciles, y por tanto ni Ravena ni Roma podan esperar ayuda de ella. El resultado fue
que los obispos de Roma (los papas) quedaron a cargo del gobierno y la defensa de la ciudad. El
papa Gregorio el Grande (el mismo que envi a Agustn a Inglaterra) se quejaba de la situacin
siempre tensa, pues le pareca que se vea rodeado de espadas. Y lleg a escribir: Ya ni s si mi
oficio es el de pastor o el de prncipe temporal. Tengo que ocuparme de todas las cosas, incluso
de la defensa, y de pagar a los soldados.
En tales circunstancias, los papas miraron en derredor suyo en busca de apoyo, y lo
encontraron entre los francos. En el ao 751 el rey lombardo Astolfo tom el exarcado de
Ravena, y el papa Zacaras se sinti ms solo que nunca. En vista de esta nueva actividad
conquistadora entre los lombardos, Zacaras autoriz a Bonifacio para que ungiese a Pipino el
Breve como rey de los francos. Poco despus, Pipino invadi a Italia, donde oblig a los
lombardos a cederle al papa buena parte del exarcado de Ravena. A cambio, el nuevo papa,
Esteban II, lo ungi de nuevo. Por fin, en circunstancias semejantes, Carlomagno acudi en
socorro del papa Adriano I y destruy el reino lombardo, tomando para s el ttulo de rey de los
francos y los lombardos.
Durante todo este perodo, la cultura sufri graves reveses Solo brevemente en la corte
lombarda en Pava, y en Roma en tiempos de Gregorio el Grande, se produjeron obras literarias o
artsticas dignas de memoria. Tambin entre los lombardos el monaquismo fue, como en tantos
otros lugares, un remanso en el que algunos pudieron dedicarse al estudio. Esta fue una de las
fuentes adonde el reino de Carlomagno fue a beber para dar lugar a lo que se ha llamado el
renacimiento carolingio. Empero esa historia pertenece a otro captulo de la presente seccin.
Resumen y conclusiones
Los siglos V al VIII fueron un perodo de oscuridad y zozobras en la Europa occidental.
Las invasiones de los brbaros pusieron fin al podero efectivo del Imperio Romano en la regin,
aunque durante siglos muchos de esos mismos brbaros siguieron considerndose sbditos de ese
Imperio.
Desde el punto de vista religioso, los brbaros reintrodujeron en la Europa occidental dos
elementos que poco antes parecan estar prontos a desaparecer: el paganismo y el arrianismo.
Casi todos los invasores eran arrianos: los vndalos, los visigodos, los suevos, los ostrogodos, los
borgoones y los lombardos. A la larga, todos estos pueblos o bien desaparecieron (los vndalos
y los ostrogodos), o bien se hicieron catlicos (los suevos, los visigodos y los borgoones). En
cuanto a los pueblos paganos, todos se hicieron catlicos. Algunas de estas conversiones fueron
el resultado de la presin que ejerca algn pueblo vecino. Pero en su mayor parte fueron
sencillamente el resultado del proceso de asimilacin que tuvo lugar tras las invasiones. Los
brbaros no penetraron en el Imperio para destruir la civilizacin romana, sino para participar de
ella. Por esa razn pronto la mayora de ellos olvid las lenguas brbaras y comenz a hablar
(mal o bien) el latn. Este es el origen de nuestras lenguas romances modernas. De igual modo,
los brbaros abandonaron sus viejas creencias y acabaron por aceptar las de los pueblos
conquistados. Este es el origen del cristianismo occidental, tal como lo conoci la Edad Media.
En todo este proceso, hay dos elementos en la vida de la iglesia que se destacan por su
importancia en la conversin de los brbaros y en la preservacin de la cultura antigua. Estos dos
elementos son el monaquismo y el papado. Al narrar nuestra historia, nos hemos referido a
monjes tales como Isidoro de Sevilla, Columba y Agustn de Canterbury. Tambin nos hemos
visto obligados a referirnos a papas tales como Juan, Zacaras, Esteban II y, sobre todo, Gregorio
el Grande. Si no hubisemos pospuesto la discusin de las controversias cristolgicas para otro

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captulo, tambin habramos tenido ocasin de referirnos al papa Len. Por tanto, antes de
continuar con nuestra narracin, debemos detenernos en los prximos dos captulos, para
dedicarle uno al desarrollo del monaquismo en este perodo, y otro al desarrollo del papado.
Adems, aunque durante el presente captulo nos hemos referido constantemente al
Imperio de Oriente (o Bizantino), slo lo hemos hecho cuando nos ha sido indispensable para
narrar la historia de los acontecimientos que estaban teniendo lugar en la Europa occidental. Por
ello, despus de tratar acerca del monaquismo y del papado, y antes de retomar el orden
cronolgico de nuestra narracin, nos detendremos a discutir el curso del cristianismo en el
Oriente

***

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El Monaquismo Benedictino
27
T, quienquiera que seas, que corres hacia la patria celestial, practica con la ayuda de Cristo esta
pequea Regla, y entonces llegars, Dios mediante, a las ms elevadas cumbres de la doctrina y
la virtud.
Benito de Nursia
En la seccin anterior vimos que, cuando la iglesia se uni al imperio y qued as
convertida en la iglesia de los poderosos, hubo muchos que, sin abandonarla, se apartaron de ella
para llevar vidas de particular renunciacin, y que este fue el origen del monaquismo. Aunque en
aquella seccin vimos ya cmo el ideal monstico se propag del Oriente de habla griega al
Occidente latino (por ejemplo, en el caso de Martn de Tours), el hecho es que en aquella poca
el monaquismo era todava un fenmeno principalmente oriental, cuyos centros ms importantes
estaban en Egipto, Siria y, algo ms tarde, en Capadocia. Los monjes que haba en el Occidente
no hacan sino imitar lo que haban aprendido u odo de sus congneres del Oriente. El
monaquismo oriental, empero, no se adaptaba del todo a la Europa occidental. Aun aparte de las
diferencias del clima, que impedan que los monjes occidentales llevasen la misma vida que
llevaban los del Egipto, haba diferencias marcadas en cuanto al modo de ver la vida cristiana y
la funcin del monaquismo en ella. La primera de estas diferencias provena del espritu prctico
que los romanos haban dejado como su legado a la iglesia occidental. El cristianismo latino no
vea con buenos ojos los excesos a que los anacoretas del Oriente llevaban la vida asctica. El
propsito de la vida asctica, como el de toda prctica atltica, no es destruir el cuerpo, sino
hacerlo cada vez ms capaz de enfrentarse a toda clase de pruebas. Por tanto, el ayuno hasta la
emaciacin, o la falta de sueo por el solo propsito de castigar el cuerpo, no eran bien vistos en
Occidente.
Adems, como parte de este espritu prctico, buena parte del monaquismo occidental
tena el propsito, no slo de lograr la propia salvacin, sino tambin de llevar a cabo la obra de
Dios. Muchos de los monjes de Occidente utilizaron la disciplina monstica como un modo de
prepararse para la obra misionera. Tales fueron Columba y Agustn, y en el transcurso de esta
historia veremos que hubo miles de monjes que siguieron la pauta trazada por ellos. Otros de
entre los monjes occidentales trataron de oponerse a las injusticias y crmenes de su tiempo.
Smbolo de ellos es Telmaco, el monje que a principios del siglo V se lanz a la arena en el
circo romano y detuvo un combate de gladiadores. La multitud enfurecida, y supuestamente
cristiana, lo mat. Pero a partir de esa fecha, y en respuesta a la accin de Telmaco, los
combates de gladiadores fueron prohibidos por el emperador Honorio. Otra diferencia entre el
monaquismo griego y el latino es que este ltimo nunca sinti la enorme atraccin hacia la vida
solitaria que domin buena parte del monaquismo oriental. Aunque en el Occidente hubo
algunos ermitaos solitarios, y aunque algunos de los ms famosos monjes accidentales
practicaron por un tiempo ese gnero de vida, a la larga el ideal del monaquismo occidental fue
la vida en comunidad.
Por ltimo, el monaquismo occidental rara vez vivi en la tensin constante con la iglesia
jerrquica que caracteriz al monaquismo oriental, sobre todo en sus primeros tiempos. Hasta el
da de hoy, en las iglesias orientales el monaquismo sigue su propio curso, prestndole poca

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atencin a la vida de la iglesia en general, excepto cuando algn monje es requerido para ser
hecho obispo. En el Occidente, por el contrario, la relacin entre el monaquismo y la jerarqua
eclesistica siempre ha sido estrecha. Excepto en los momentos en que la corrupcin extrema de
la jerarqua ha llevado a los monjes a tratar de reformarla, el monaquismo ha sido el brazo
derecho de la jerarqua eclesistica. Y en ms de una ocasin los monjes han reformado la
jerarqua, o la jerarqua ha reformado un monaquismo decadente.
En cierto modo, el monaquismo occidental encontr su fundador en Benito de Nursia.
Antes de l haba habido muchos monjes en la iglesia occidental, pero slo l logr darle al
monaquismo latino su propio sabor, de tal modo que a partir de l el monaquismo no fue ya algo
importado del Oriente griego, sino una planta autctona.
La vida de San Benito
Benito naci en la pequea aldea italiana de Nursia, alrededor del ao 480. A fin de
colocar su vida dentro del marco de los acontecimientos que hemos narrado en el captulo
anterior, recordemos que Odoacro depuso al ltimo emperador de Occidente en el 476, y que
para el ao 493, cuando Benito comenzaba su adolescencia, toda Italia estaba en manos de los
ostrogodos. La familia de Benito perteneca a la vieja aristocracia romana, y es de suponerse que
en su juventud presenci las tensiones entre catlicos y arrianos que caracterizaron esa poca en
Italia.
Cuando tena unos veinte aos de edad, Benito se retir a vivir solo en una cueva, donde
se dedic a un rgimen de vida en extremo asctico. All llev una lucha continua contra las
tentaciones. Durante esta poca, nos cuenta su bigrafo Gregorio el Grande, el futuro creador del
monaquismo benedictino se sinti sobrecogido por una gran tentacin carnal. Una hermosa
mujer a quien haba visto anteriormente se le present ante la imaginacin con tal claridad que
Benito no poda contener su pasin, y lleg a pensar en abandonar la vida monstica. Entonces,
nos dice Gregorio: [...] recibi una repentina iluminacin de lo alto, y recobr el sentido, y al ver
una maleza de zarzas y ortigas se desnud y se lanz desnudo entre las espinas de las zarzas y el
fuego de las ortigas. Despus de estar all dando vueltas mucho tiempo, sali todo llagado. [...] A
partir de entonces [...] nunca volvi a ser tentado de igual modo.
Empero tales excesos no eran caractersticos del joven monje, para quien la vida
monstica no consista en destruir el cuerpo, sino en hacerlo apto instrumento para el servicio de
Dios.
Pronto la fama de Benito fue tal que un grupo numeroso de monjes se reuni alrededor
suyo. Benito los organiz en grupos de doce monjes cada uno. Este fue su primer intento de
organizar la vida monstica, aunque tuvo que ser interrumpido cuando algunas mujeres disolutas
invadieron la regin. Benito se retir entonces con sus monjes a Montecasino, un lugar tan
apartado que todava quedaba all un bosque sagrado, y los habitantes del lugar seguan
ofreciendo sacrificios en un antiguo templo pagano. Lo primero que Benito hizo fue poner fin a
todo esto talando el bosque y derribando el altar y el dolo del templo.
Entonces organiz all una comunidad monstica para varones, cerca de otra que fund
para mujeres su hermana gemela Escolstica. All su fama fue tal que venan a visitarlo gentes de
todas partes del pas. Entre estos visitantes se encontraba el rey ostrogodo Totila, a quien Benito
reprendi dicindole: Haces mucho dao, y ms has hecho. Ha llegado el momento de detener
tu iniquidad. [...] Reinars por nueve aos, y al dcimo morirs. Y, segn seala el bigrafo de
Benito, Gregorio el Grande, Totila muri, como lo haba predicho el monje, durante el dcimo
ao de su reinado.

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Pero la fama de San Benito no se debe a sus profecas, ni a su prctica asctica, sino a la
Regla que en el ao 529 le dio a la comunidad de Montecasino, y que pronto se volvi la base de
todo el monaquismo occidental.
La Regla de San Benito
El enorme impacto de esta Regla no se debi a su extensin, pues cuenta slo con setenta
y tres breves captulos, que pueden leerse fcilmente en una o dos horas. Ese impacto se debi
ms bien a que, de forma concisa y clara, la Regla ordena la vida monstica de acuerdo al
temperamento y las necesidades de la iglesia occidental.
Comparada con los excesos de algunos monjes del Egipto, la Regla es un modelo de
moderacin en todo lo que se refiere a la prctica asctica. En el prologo, Benito les dice a sus
lectores que se trata de constituir una escuela para el servicio del Seor. En ella no esperamos
instituir nada grave ni spero. En consecuencia, a travs de toda la Regla rige un espritu
prctico y a veces hasta transigente. As, por ejemplo, mientras muchos de los monjes del
desierto se alimentaban slo de agua, pan y sal, Benito establece que sus monjes han de comer
dos veces al da, y que en cada comida habr dos platos cocidos y a veces otro de legumbres o
frutas frescas. Adems, cada monje recibir un cuarto de litro de vino al da. Todo esto,
naturalmente, se har slo cuando no haya escasez, pues de haberla los monjes debern
contentarse con lo que haya, sin quejas ni murmuraciones. De igual modo, mientras los monjes
del desierto trataban de dormir lo menos posible, y de que su sueo fuese incmodo, Benito
prescribe que cada monje tendr, adems de su lecho, una manta y una almohada. Al distribuir
las horas del da separa entre seis y ocho para el sueo.
Aun en medio de su moderacin, hay dos elementos en los cuales Benito se muestra
firme. Estos son la permanencia y la obediencia. La permanencia quiere decir que los monjes no
deben andar vagando de un monasterio a otro. Al contrario, segn la Regla cada monje ha de
permanecer el resto de su vida en el mismo monasterio en que ha hecho su profesin, a menos
que por alguna razn el abad lo enve a otro lugar. Esto, que puede parecer una tirana, lo orden
Benito para poner remedio a una situacin en la que haba quienes se dedicaban a ir de
monasterio en monasterio, disfrutando de su hospitalidad por algn tiempo hasta que comenzaba
a exigrseles que llevasen junto a los dems monjes las cargas del lugar, o hasta que empezaban a
tener conflictos con el abad o con otros monjes.
Entonces, en lugar de aceptar su responsabilidad, o de resolver esos conflictos, se iban a
otro monasterio, donde pronto surgan los mismos problemas. La permanencia fue una de las
caractersticas de la Regla que ms hicieron sentir su impacto, pues le dio estabilidad a la vida
monstica.
La obediencia es otro de los pilares de la Regla de San Benito. Al abad todos le deben
obediencia sin demora. Esto quiere decir, no slo que se le ha de obedecer, sino tambin que se
ha de hacer todo lo posible por que esa obediencia sea de buen grado. Las quejas y
murmuraciones estn absolutamente prohibidas. Si en algn caso el abad u otro superior le
ordena a un monje algo al parecer imposible, ste le expondr con todo respeto las razones por
las que no puede cumplir con lo ordenado. Pero si an despus de tal explicacin el abad insiste,
el monje tratar de hacer de buena gana lo que se le manda.
El abad, empero, no ha de ser un tirano, pues el mismo ttulo de abad quiere decir
padre. Como padre o pastor de las almas que se le han encomendado, el abad tendr que rendir
cuentas de ellas en el juicio final. Por ello su disciplina no ha de ser excesivamente severa, pues
su propsito no es mostrar su poder, sino traer a los pecadores de nuevo al camino recto. Para

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gobernar el monasterio, el abad contar con decanos, y stos sern los primeros en amonestar
secretamente a los monjes que de algn modo incurran en falta. Si tras dos amonestaciones no se
enmiendan, se les reprender delante de todos. Los que an despus de tales amonestaciones
perseveren en sus faltas, sern excomulgados. Esto quiere decir, no slo que se les excluir de la
comunin, sino tambin que sern expulsados de la mesa comn y de todo contacto con los
hermanos. Si an despus de esto alguien persiste en sus faltas, ha de ser azotado. El prximo
paso ha de ser dado con gran dolor, como el cirujano que amputa un rgano, pues consiste en la
expulsin del monasterio. Pero aun esa expulsin no le cierra todas las puertas al monje
recalcitrante, pues todava, si se arrepiente, puede ser recibido de nuevo en el monasterio. Y si
vuelve a caer y hay que expulsarlo de nuevo, y se arrepiente, se le recibir otra vez, hasta tres
veces. Despus de esto, ya no tendr ms oportunidad, y el monasterio le ser vedado.
Como vemos, la Regla de San Benito no fue escrita para santos venerables como los
hroes del desierto, sino para seres humanos y falibles. Quiz en esto est el secreto de su xito.
Otra caracterstica de la Regla es su insistencia en el trabajo fsico, que ha de ser
compartido por todos. Salvo en casos muy especiales de dotes excepcionales para una clase de
trabajo, o de enfermedad, todos han de turnarse en las distintas ocupaciones. As, por ejemplo,
habr cocineros semaneros, quienes prepararn los alimentos durante una semana. Tal ocupacin
no ha de ser vista con desprecio o desagrado, sino todo lo contrario, y por ello Benito prescribe
que cada semana el cambio del grupo de cocineros se haga en el oratorio, y hasta establece un
breve rito para ello. Adems, todos se turnarn en trabajar en los campos y en todas las dems
tareas necesarias para el sostenimiento del monasterio.
La distribucin de las tareas, sin embargo, ha de tomar en cuenta la condicin de los
enfermos, los ancianos y los nios. Para los tales el rigor de la Regla ha de mitigarse. Su trabajo
no ha de ser pesado. Y los ms dbiles recibirn carne, de la cual todo el resto de la comunidad
ha de abstenerse.
En el monasterio no se les dar preferencia alguna a los monjes que procedan de familias
ricas o poderosas. An ms, si tales familias le envan algo a su pariente, lo que haya sido
enviado no le ser dado al monje, sino al abad, para que disponga de ello segn le parezca mejor.
En los casos en que sea necesario establecer un orden de autoridad o de respeto, esto no se har
de acuerdo al orden del mundo exterior, sino segn el nuevo orden del monasterio. El rico no
tendr ms autoridad que el pobre, pues en el monasterio todos son pobres. Ni tampoco tendr
autoridad el anciano sobre el joven, pues en el monasterio la edad se contar, no a partir del
nacimiento carnal, sino a partir del momento en que se entr a la vida monstica.
El voto de pobreza del monje benedictino tena entonces un propsito distinto del que
hacan los monjes del desierto. En el Egipto, muchos abrazaban la pobreza como un modo de
renunciacin individual. Para San Benito, la pobreza individual es un modo de establecer un
nuevo orden colectivo. Mientras el monje ha de ser absolutamente pobre, sin poseer cosa alguna,
el monasterio s ha de tener todo lo necesario para la vida de la comunidad: vestidos, provisiones,
instrumentos de labranza, tierras, habitaciones, etc. Luego, la pobreza del monje individual es un
modo de unirlo an ms a la comunidad, al evitar que tenga de qu gloriarse frente a ella. Si el
monasterio carece de algo, el monje ha de aceptar esa caresta. Pero lo ideal no es que el
monasterio carezca, sino que haya todo lo necesario para un rgimen de vida razonable. Por tanto
el monje benedictino, en contraste con su congnere del desierto, sufrir necesidad slo en casos
extremos.
Por otra parte, esto no quiere decir que San Benito proponga una vida muelle. Al
contrario, cada monje se esforzar por necesitar lo menos posible. Cada monje ha de aportar a la

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vida comunitaria todo lo que le sea posible, segn los lmites de la fuerza y la salud de cada uno.
Pero la reparticin no se har sobre la base de lo que cada uno aport, sino segn lo que cada uno
necesite. Unos recibirn ms que otros. Por ejemplo, los enfermos recibirn carne. Pero esto no
quiere decir que se prefiera a unos sobre otros, sino que se han de tomar en cuenta las flaquezas
de cada cual. El que necesita menos, est agradecido y no se lamente; y el que necesita ms,
humllese por su debilidad, y no se glore en lo que ha recibido por misericordia. Aunque nos
hemos detenido a considerar el rgimen administrativo del monasterio, para San Benito la
principal ocupacin de los monjes deba ser la oracin. Cada da haba horas dedicadas a la
oracin privada, pero la mayor parte de las devociones tena lugar en el culto comn en la capilla
u oratorio. Este culto se celebraba diariamente ocho veces, siete de ellas durante el da y una en
medio de la noche, siguiendo las palabras del salmista: Siete veces al da te alabo (Salmo
119:164) y a medianoche me levanto para alabarte (Salmo 119:62).
El da se empezaba a contar con la oracin de medianoche, que en realidad tena lugar de
madrugada, antes de rayar el da, y se llamaba Vigilias (despus recibi el nombre de
Maitines). Durante el da se oraba en las horas llamadas Laudes, Prima, Tercia, Sexta, Nona,
Vsperas y Completas. Los orgenes de estas horas de oracin son diversos. Algunas de ellas se
remontan a las costumbres de los judos en la sinagoga, y hay indicios de que los primeros
cristianos continuaron observndolas (por ejemplo, en Hechos 3:1 y 10:9). Otras son de origen
monstico. En todo caso, la forma que San Benito les dio continu usndose a travs de toda la
Edad Media y, con ciertas modificaciones, hasta nuestros das.
En esas horas de oracin, la mayor parte del tiempo se dedicaba a recitar los Salmos y a
leer otras porciones de las Escrituras. Segn la Regla de San Benito, los Salmos deban recitarse
todos cada semana. Las otras lecturas de la Biblia dependan de la hora de oracin, el da de la
semana y la poca del ao.
El resultado de todo esto era que casi todos los monjes se saban de memoria todos los Salmos,
as como muchas otras porciones de la Biblia. Por tanto, no es correcto decir que durante la Edad
Media no se lea la Biblia. Al contrario, debido al impacto del monaquismo benedictino, la
mayora de los monjes (y muchos laicos devotos) de la Edad Media podan recitar la Biblia de
memoria por horas y horas. El propio Lutero muestra en sus obras un conocimiento de los
Salmos que sera sorprendente de no haber sido antes monje, y por tanto haber recitado todos los
Salmos cada semana por aos y aos.
El desarrollo del monaquismo benedictino
Aunque la Regla de San Benito dice poco acerca del estudio, pronto el monaquismo
benedictino se distingui en ese sentido. Ya antes de San Benito, Casiodoro, el exministro del
rey godo Teodorico, haba combinado en su retiro la vida monstica con el estudio. Pronto el
rgimen benedictino se uni al ejemplo de Casiodoro, y los monasterios benedictinos se
volvieron centros de estudio donde se copiaban y conservaban manuscritos. En cierto sentido,
aunque no explcitamente, la Regla apoyaba esa prctica, pues a fin de poder recitar los Salmos y
leer las Escrituras en las horas de oracin era necesario que los monjes supieran leer, y que el
monasterio tuviese manuscritos. Luego, segn el resto de la Europa occidental fue olvidndose
de las letras de la antigedad, los monasterios fueron volvindose centros en los que esas letras
se conservaban y estudiaban. El scriptorium en que los monjes copiaban manuscritos vino a
ser uno de los principales vnculos de la Edad Moderna con la antigedad (sobre todo la
antigedad cristiana).
Adems, ya hemos visto que en varios lugares de la Regla se mencionan nios. Esto se

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deba a que haba padres que por diversas razones dedicaban sus hijos a la vida monstica. Estos
nios no tenan la libertad de abandonar el monasterio cuando llegaban a ser adultos, sino que los
votos que sus padres haban hecho en su nombre eran tan vlidos como si ellos mismos los
hubieran hecho. Naturalmente, en algunos casos esto acarre graves problemas, pues daba lugar
a que hubiese monjes que no queran serlo. En siglos posteriores, esta prctica lleg a
corromperse hasta tal punto que muchos nobles y reyes utilizaban los monasterios para colocar
en ellos a sus hijos ilegtimos, o a veces a algn hijo menor que podra complicar la herencia.
Por otra parte, esto tambin hizo que los monasterios se volvieran escuelas en las que
estos nios dedicados a la vida monstica aprendan sus primeras letras. Pronto las escuelas
monsticas fueron prcticamente las nicas que hubo en Europa occidental, y los monjes se
volvieron los maestros de todo un continente.
Si el impacto cultural del monaquismo benedictino es notable, no lo es menos su impacto
econmico. Los monjes benedictinos le devolvieron al trabajo la dignidad que haba perdido
entre las clases supuestamente ms refinadas. Mientras los ricos pensaban que el trabajo fsico
deba quedar reservado para las clases bajas, que supuestamente eran ignorantes e incapaces de
elevarse al nivel de los ricos, los monjes, muchos de ellos provenientes de familias ricas, le
mostraron al mundo la posibilidad de combinar la ms rigurosa vida religiosa e intelectual con el
trabajo fsico.
En siglos posteriores (principalmente a partir del XVIII) los historiadores, filsofos y
telogos han tendido a despreciar el pensamiento que se produjo en aquellos antiguos
monasterios benedictinos. Se dice que se trata de un pensamiento crudo, sin vuelos
especulativos, y carente de originalidad. Todo esto es cierto. Pero tambin es cierto que se trata
de un pensamiento con profundas races en la realidad humana, en el sudor y la tierra, que no
pueden lograr los historiadores, telogos y filsofos que no cultivan la tierra ni preparan sus
propios alimentos. Adems, los monjes benedictinos, en su dedicacin a la agricultura,
sembraron campos que haban quedado abandonados, talaron bosques, y de mil maneras le
dieron cierta medida de estabilidad a un continente continuamente sacudido por guerras y
rumores de guerras. Cuando, a consecuencia de esas guerras y de las migraciones en masa que
las acompaaron, muchas gentes sufrieron hambre, fueron frecuentemente los monjes quienes
pudieron alimentarles con los recursos de su propio trabajo. Por otra parte, el monaquismo
benedictino vino a ser el brazo derecho en la obra misionera de la iglesia medieval. Agustn, el
misionero que logr la conversin del rey Etelberto de Kent, y que lleg a ser el primer
arzobispo de Canterbury, era monje benedictino. Y tambin lo eran los treinta y nueve monjes
que lo acompaaron y los muchos que lo siguieron. Quiz el mejor ejemplo de la relacin entre
la expansin misionera y el monaquismo benedictino sea Bonifacio. Este era natural de
Inglaterra, donde naci alrededor del ao 680. A los siete aos, al parecer por su propia voluntad
y con la anuencia de sus padres, ingres en un monasterio. Puesto que en toda Inglaterra se haba
hecho sentir el impacto de Agustn y sus sucesores, el monasterio a que Bonifacio ingres era
benedictino. All pas sus primeros aos, hasta que fue transferido a otro monasterio mayor para
continuar sus estudios. En este nuevo monasterio pronto descoll por su devocin y su
inteligencia, y fue hecho director de la escuela y ordenado sacerdote. Empero Bonifacio se senta
llamado a la obra misionera, y en el ao 716 parti hacia los Pases Bajos, tierras habitadas por el
pueblo brbaro y pagano de los frisones. Cuando las circunstancias polticas le impidieron
continuar la obra, regres a Inglaterra por un breve perodo, y de all fue a Roma, donde el papa
Gregorio II lo comision para que fuese en su nombre a emprender de nuevo su misin. Esto lo
hizo Bonifacio con el apoyo, no slo de Gregorio, sino tambin de los gobernantes francos, que

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estaban interesados en la labor misionera como un medio de pacificar sus fronteras.


Debido a sus relaciones con los gobernantes francos, a la larga Bonifacio dedic la mayor
parte de sus esfuerzos, no a las misiones entre los frisones, sino a reformar y organizar la iglesia
en los territorios francos. En el ao 743 fij su residencia en Maguncia, que perteneca a los
francos, y desde all se dedic a fundar monasterios en toda la regin, que a su vez fuesen centros
para la reforma de la iglesia. Puesto que Bonifacio era benedictino, en todos los monasterios
fundados por l se observaba la Regla de San Benito. Adems fue l quien, como representante
del papa, ungi a Pipino como rey de los francos.
Por fin, tras pasar largos aos en la relativa seguridad de los territorios francos, Bonifacio
decidi emprender una vez ms la evangelizacin de los frisones. En esa empresa lo
acompaaron algunos monjes, pues parte de su propsito era fundar un monasterio benedictino
en los Pases Bajos. Pero cuando iban de camino fueron atacados y muertos por una banda de
ladrones.
Las vidas de Bonifacio y de Agustn de Canterbury sirven para darnos una idea del modo
en que la Regla benedictina se extendi primero a las Islas Britnicas, y despus al reino de los
francos y sus alrededores. Si pudiramos continuar aqu esa historia, veramos cmo despus
penetr en Espaa y otros territorios. En otros captulos veremos cmo fue necesario reformar el
movimiento repetidamente. Pero lo que aqu nos interesa es sencillamente mostrar cmo el
monaquismo benedictino se extendi, y su contribucin al nuevo orden que naca.
Esa expansin del monaquismo benedictino se relacion estrechamente con su alianza
con el creciente poder papal. Segn veremos en el prximo captulo, el papado fue el otro
elemento de estabilidad en medio del desorden que sigui a las invasiones de los brbaros. Y
para llevar a cabo su tarea, el papado cont ante todo con el monaquismo benedictino.
Esa alianza naci en medio de circunstancias al parecer tristes para los benedictinos. En
el ao 589 Montecasino, el monasterio fundado por San Benito, fue atacado y quemado por los
lombardos.
Los monjes se vieron obligados a huir a Roma. All hicieron fuerte impacto sobre
Gregorio, quien al ao siguiente sera elegido papa. Tan pronto como Gregorio ocup esa
posicin, comenz a hacer todo lo posible por fomentar el uso de la Regla de San Benito.
Primero varios de los monasterios de Roma se acogieron a ella. Y despus, a travs de la obra de
Agustn y de otros como l, el monaquismo benedictino fue exportado a otras regiones de
Europa. La obra de Bonifacio es entonces continuacin de la de Gregorio y Agustn.
En una poca de desorden e incertidumbre, era necesario que surgiesen elementos de
unidad que guiasen a Europa hacia el nuevo orden que habra de surgir. Esos elementos fueron el
monaquismo benedictino y el papado. Puesto que en este captulo hemos discutido los orgenes
de ese monaquismo, hemos de dedicar el prximo a discutir el desarrollo del poder papal.

***

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El Papado
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Las instrucciones que te di [... ] han de ser seguidas con diligencia. Cuida de que los obispos no
se metan en asuntos seculares, excepto en cuanto sea necesario para defender a los pobres.
Gregorio el Grande
Fue durante la era de las tinieblas cuando el papado comenz a surgir con la pujanza
que lo caracteriz en siglos posteriores. Pero antes de narrar esos acontecimientos conviene que
nos detengamos a discutir el origen del papado.
Origen del papado
El trmino papa, que hoy se emplea en el Occidente para referirse exclusivamente al
obispo de Roma, no siempre tuvo ese sentido. La palabra en s no quiere decir sino pap, y es
por tanto un trmino de cario y respeto. En poca antigua, se le aplicaba a cualquier obispo
distinguido, sin importar para nada si era o no obispo de Roma. As, por ejemplo, hay
documentos antiguos que se refieren al papa Cipriano de Cartago, o al papa Atanasio de
Alejandra. Adems, mientras en el Occidente el trmino por fin se reserv exclusivamente para
el obispo de Roma, en varias partes de la iglesia oriental continu utilizndose con ms
liberalidad. En todo caso, la cuestin ms importante no es el origen del trmino mismo, papa,
sino el modo en que el papa de Roma lleg a gozar de la autoridad que tuvo durante la Edad
Media, y que tiene todava en la Iglesia Catlica Romana.
Los orgenes del episcopado romano se pierden en la penumbra de la historia. La mayor
parte de los historiadores, tanto catlicos como protestantes, concuerda en que Pedro estuvo en
Roma, y que probablemente muri en esa ciudad durante la persecucin de Nern. Pero no hay
documento antiguo alguno que diga que Pedro transfiri su autoridad apostlica a sus sucesores.
Adems, las listas antiguas que nombran a los primeros obispos de Roma no concuerdan.
Mientras algunas dicen que Clemente sucedi directamente a Pedro, otras dicen que fue el tercer
obispo despus de la muerte del apstol. Esto es tanto ms notable por cuanto en los casos de
otras iglesias s tenemos listas relativamente fidedignas. Esto a su vez ha llevado a algunos
historiadores a conjeturar que quiz al principio no haba en Roma un episcopado monrquico
(es decir, un solo obispo), sino ms bien un episcopado colegiado en el que varios obispos o
presbteros conjuntamente dirigan la vida de la iglesia. Sea cual fuera el caso, el hecho es que
durante todo el perodo que va de la persecucin de Nern en el ao 64 hasta la Primera Epstola
de Clemente en el 96 lo que sabemos del episcopado romano es poco o nada. Si desde los
orgenes de la iglesia el papado hubiera sido tan importante como pretenden algunos, habra
dejado ms rastros durante toda esa segunda mitad del siglo primero.
Durante los primeros siglos de la historia de la iglesia, el centro numrico del
cristianismo estuvo en el Oriente, y por tanto los obispos de ciudades tales como Antioquia y
Alejandra tenan mucha ms importancia que el obispo de Roma. Y aun en el Occidente de
habla latina, la direccin teolgica y espiritual del cristianismo no estuvo en Roma, sino en el
frica latina, que produjo a Tertuliano, Cipriano y San Agustn.
Esta situacin comenz a cambiar cuando el Imperio acept la fe cristiana. Puesto que
Roma era, al menos nominalmente, la capital del Imperio, la iglesia y el obispo de esa ciudad

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pronto lograron gran relieve. En todo el Imperio, la iglesia comenz a organizarse siguiendo los
patrones trazados por el estado, y las ciudades que tenan jurisdiccin poltica sobre una regin
pronto tuvieron tambin jurisdiccin eclesistica. A la postre la iglesia qued dividida en cinco
patriarcados, a saber, los de Jerusaln, Antioquia, Alejandra, Constantinopla y Roma. La
existencia misma del patriarcado de Constantinopla, una ciudad que ni siquiera exista como tal
en tiempos apostlicos, muestra que esta estructura responda a realidades polticas ms bien que
a orgenes apostlicos. Y el carcter casi exclusivamente simblico del patriarcado de Jerusaln,
que poda reclamar para si an ms autoridad apostlica que la propia Roma, muestra el mismo
hecho.
Cuando los brbaros invadieron el Imperio, la iglesia de Occidente comenz a seguir un
curso muy distinto de la de Oriente. En el Oriente, el Imperio sigui existiendo, y los patriarcas
continuaron supeditados a l. El caso de Juan Crisstomo, que vimos en la seccin anterior, se
repiti frecuentemente en la iglesia oriental. En el Occidente, mientras tanto, el Imperio
desapareci, y la iglesia vino a ser el guardin de lo que quedaba de la vieja civilizacin. Por
tanto, el patriarca de Roma, el papa, lleg a tener gran prestigio y autoridad.
Len el Grande
Esto puede verse en el caso de Len I el Grande, de quien se ha dicho que fue
verdaderamente el primer papa en el sentido corriente del trmino. En el prximo captulo
trataremos acerca de su intervencin en las controversias cristolgicas que dividieron al Oriente
durante su tiempo. Al estudiar esas controversias, y la participacin de Len, dos cosas resultan
claras. La primera es que su autoridad no es aceptada por las partes en conflicto por el slo hecho
de ser l obispo de Roma. Mientras los vientos polticos soplaron en direccin contraria, Len
pudo hacer poco para imponer su doctrina al resto de la iglesia (particularmente en el Oriente).
Y cuando por fin su doctrina fue aceptada, esto no fue porque proviniera del papa, sino
porque coincida con la del partido que a la postre logr la victoria. La segunda cosa que ha de
notarse es que, aunque Len no pudo hacer valer su autoridad de un modo automtico, esa
autoridad aument por el hecho de haber sido utilizada en pro de la ortodoxia y la moderacin.
Luego, las controversias cristolgicas, a la vez que nos muestran que el papa no tena
jurisdiccin universal, nos muestran tambin cmo su autoridad fue aumentando.
Pero mientras en el Oriente se dudaba de su autoridad, en Roma y sus cercanas esa
autoridad se extenda aun fuera de los asuntos tradicionalmente religiosos. En el ao 452 los
hunos, al mando de Atila, invadieron a Italia y tomaron y saquearon la ciudad de Aquilea. Tras
esa victoria, el camino hacia Roma les quedaba abierto, pues no haba en toda Italia ejrcito
alguno capaz de cortarles el paso hacia la vieja capital. El emperador de Occidente era un
personaje dbil y carente de recursos, y el Oriente haba indicado que no ofrecera socorro
alguno. En tales circunstancias, Len parti de Roma y se dirigi al campamento de Atila, donde
se entrevist con el jefe brbaro a quien todos tenan por el azote de Dios. No se sabe qu le
dijo Len a Atila. La leyenda cuenta que, al acercarse el Papa, aparecieron junto a l San Pedro y
San Pablo, amenazando a Atila con una espada. En todo caso, el hecho es que, tras su entrevista
con Len, Atila abandon su propsito de atacar a Roma, y march con sus ejrcitos hacia el
norte, donde muri poco despus.
Len ocupaba todava el trono episcopal de Roma cuando, en el ao 455, los vndalos
tomaron la ciudad. En esa ocasin, el Papa no pudo salvar la ciudad de manos de sus enemigos.
Pero al menos fue l quien negoci con Genserico, el jefe vndalo, y logr que se dieran rdenes
contra el incendio y el asesinato. Aunque la destruccin causada por los vndalos fue grande,

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pudo haber sido mucho mayor de no haber intervenido Len.


Lo que todo esto nos da a entender es que, en una poca en que Italia y buena parte de la
Europa occidental se hallaban sumidas en el caos, el papado vino a llenar el vaco, ofreciendo
cierta medida de estabilidad. Esta fue la principal razn por la que los papas de la Edad Media
llegaron a tener un poder que nunca tuvieron los patriarcas de Constantinopla, Antioquia o
Alejandra.
Empero Len no basaba su propia autoridad slo en consideraciones de orden poltico.
Para l, la autoridad del obispo de Roma sobre todo el resto de la Iglesia era parte del plan de
Dios. En efecto, Jesucristo le haba dado las llaves del Reino a San Pedro, y la Providencia
divina haba llevado al viejo pescador a la capital del Imperio. Pedro era la piedra sobre la cual
Jesucristo haba prometido edificar su iglesia, y por tanto quien pretendiera construir sobre otro
cimiento no podra construir sino una casa sobre la arena. Fue a Pedro a quien el Seor le dijo
repetidamente: Apacienta mis ovejas. Y todo esto que las Escrituras nos dicen acerca del jefe
de los apstoles es tambin cierto acerca de sus sucesores, los obispos de Roma. Por tanto, la
autoridad del papa no se debe sencillamente a que Roma sea la antigua capital del Imperio, ni a
que no haya ahora en todo el Occidente quien pueda dirigir los destinos de la sociedad, sino que
es parte del plan de Dios, y ha de subsistir por siempre, pues las puertas del infierno no
prevalecern contra ella. Como vemos, en Len encontramos ya los principales argumentos que
a travs de los siglos se aduciran en pro de la autoridad papal.
Los sucesores de Len
El prestigio de Len se debi en parte a su propia persona, y en parte a las circunstancias
del momento. Len era indudablemente un personaje excepcional, y se ha dicho con razn que
en su poca no haba quien se le pudiera comparar en firmeza de carcter, profundidad de
percepcin teolgica, y habilidad poltica. Pero todo esto pudo manifestarse gracias a la situacin
poltica en que le toc vivir. En efecto, Len fue papa durante un perodo de relativa anarqua en
Italia, y buena parte de su grandeza estuvo en saber llenar el vaco creado por esa anarqua.
A la muerte de Len, le sucedi Hilario, quien haba sido uno de los principales
colaboradores del difunto papa, e hizo todo lo posible por continuar su poltica, aunque con
menor xito. Durante el pontificado de Simplicio, quien sucedi a Hilario, las condiciones
polticas comenzaron a cambiar. En el ao 476 Odoacro depuso al ltimo emperador de
Occidente. En teora, esto quera decir que ahora todo el Imperio se hallaba unido de nuevo bajo
el emperador que resida en Constantinopla. Pero de hecho lo que sucedi fue que Odoacro y los
dems jefes brbaros, al tiempo que decan gobernar en nombre del emperador, se constituan en
realidad en monarcas independientes. Luego, siempre que estos monarcas fueran fuertes, le
haran sombra al papa, y trataran de manejarlo segn sus propios designios. En otros momentos
los emperadores de Constantinopla trataran de hacer valer su supuesta autoridad sobre Italia, y
por consiguiente sobre el papa. Pero en otras ocasiones no habra poder poltico alguno capaz de
sobreponerse al caos, y entonces los papas se veran en la obligacin y la oportunidad de llenar
ese vaco.
En poca de Simplicio y de sus sucesores Flix III, Gelasio y Anastasio II, las relaciones
entre los papas y los emperadores de Constantinopla fueron bastante tensas, pues los
emperadores trataban de ganarse las simpatas de los monofisitas de Siria y Egipto, y los papas y
todo el Occidente cristiano se oponan a esa poltica. Segn veremos en el prximo captulo, el
monofisismo era una de las doctrinas resultantes de las controversias cristolgicas que
sacudieron al cristianismo de habla griega durante el siglo V. Aunque esa doctrina haba sido

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condenada oficialmente por el Concilio de Calcedonia en el 451, contaba an con numerosos


adeptos en Siria y Egipto. Puesto que estas regiones comprendan algunas de las ms ricas
provincias del Imperio, los gobernantes de Constantinopla hicieron todo lo posible por granjearse
la buena voluntad de los monofisitas, y esto a su vez cre tensiones entre los papas y los
emperadores.
Por otra parte, en poca de Flix III los godos, al mando de Teodorico, invadieron a Italia.
Para el ano 493 Teodorico era dueo de casi toda la pennsula. Puesto que los godos eran
arrianos, siempre teman que sus sbditos italianos conspiraran en pro de Constantinopla, y por
tanto Teodorico y sus sucesores vieron con buenos ojos las desavenencias entre los papas y los
emperadores, y trataron de fomentarlas. Recurdese adems que fue Teodorico quien, al
sospechar que su ministro Boecio conspiraba para reintroducir el podero imperial, lo hizo
encarcelar y matar.
Ya antes de la victoria final de Teodorico, el papa Flix III haba roto relaciones con el
patriarca de Constantinopla, Acacio. Esto es lo que los historiadores occidentales conocen como
el cisma de Acacio (mientras los orientales culpan al papa por el cisma). Ahora, debido a los
intereses de Teodorico y sus sucesores, el cisma se perpetu.
En el ao 498, cuando muri el papa Anastasio II, esta tensin entre godos y bizantinos
dio por resultado la existencia de dos papas rivales. Mientras los godos y buena parte del pueblo
romano apoyaban a Smaco (a quien los catlicos en el da de hoy tienen por verdadero papa), el
gobierno de Constantinopla sostena a Lorenzo. En las calles de Roma hubo encuentros armados
en los que murieron varios de los contendientes. Toda una serie de concilios se reuni para tratar
de resolver la cuestin, hasta que por fin Smaco result vencedor.
Bajo el sucesor de Smaco, Hormisdas, la situacin empez a cambiar. El nuevo
emperador, Justino, comenz a interesarse cada vez ms por el Mediterrneo occidental, y por
tanto trat de acercarse al papa. Esta poltica fue seguida mucho ms activamente por el sucesor
de Justino, su sobrino Justiniano, bajo cuyo gobierno el viejo Imperio Romano disfrut de un
breve florecimiento. Tras una serie de negociaciones, y mientras Hormisdas era todava papa, el
cisma entre Roma y Constantinopla fue subsanado.
Al principio el rey godo Teodorico no se opuso a este acercamiento entre sus sbditos y
las autoridades imperiales. Pero hacia el final de sus das comenz a sospechar que los catlicos
conspiraban para derrocar el rgimen de los godos y devolverle Italia al Imperio; fue entonces
cuando hizo encarcelar y matar a Boecio. Poco despus el papa Juan I fue enviado por Teodorico
en una embajada a Constantinopla y, cuando el obispo no consigui todo lo que el rey deseaba,
este ltimo lo conden a la crcel, donde muri. Segn se cuenta, Teodorico se aprestaba a
entregarles a los arrianos todas las iglesias de Ravena cuando la muerte lo sorprendi.
La muerte de Teodorico marc el ocaso del reino godo en Italia. Teodorico muri en el
ao 526, y en el 535 el general constantinopolitano Belisario ya haba conquistado la mayor parte
de la pennsula. Aunque era de esperarse que la nueva situacin poltica redundara en provecho
del papado, esto no sucedi. Excepto en los ltimos aos de su gobierno, el arriano Teodorico les
haba permitido a sus sbditos ortodoxos seguir su propia conciencia en cuestiones de fe. Ahora,
el emperador ortodoxo Justiniano, supuestamente aliado del papa, trat de imponer en el
Occidente la costumbre oriental de colocar las riendas de la iglesia en manos del estado. El
resultado fue toda una serie de papas que no fueron sino tteres del Emperador y de su esposa
Teodora. Los pocos que osaron tratar de interrumpir esa serie, sufrieron todo el peso del disgusto
imperial. En medio de las controversias teolgicas de la poca, algunos de estos papas
escribieron pginas tristes en la historia del papado, segn veremos en el prximo captulo.

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Empero el dominio bizantino sobre Italia no dur mucho. Como hemos dicho
anteriormente, el ltimo baluarte godo fue conquistado por las tropas imperiales en el 562, y slo
seis aos ms tarde los lombardos invadieron el pas. Su podero militar era tal que, de haber
continuado unidos, pronto habran capturado toda la pennsula. Pero tras sus primeras victorias
se dividieron, y sus conquistas a partir de entonces fueron espordicas. En todo caso la presencia
de los lombardos, y las guerras constantes que esa presencia acarre, obligaron a los papas a
ocuparse, no slo de las cuestiones religiosas, sino tambin de la defensa de Roma y sus
alrededores. A la muerte de Justiniano el Imperio Oriental comenz de nuevo su decadencia, y
pronto su autoridad en Italia fue casi nula. El exarcado de Ravena, que tericamente perteneca al
Imperio, se vio obligado a defenderse frente a los lombardos por cuenta propia. Y lo mismo fue
cierto en el caso de Roma, bajo la direccin del papa. Cuando Benedicto I falleci en el 579, las
tropas lombardas asediaban la ciudad. Su sucesor Pelagio II la salv ofrecindoles a los
lombardos fuertes sumas de dinero. Adems, en vista de que Constantinopla no le enviaba ayuda,
Pelagio inici negociaciones con los francos, para que stos atacaran a los lombardos por el
norte. Aunque tales contactos iniciales no llevaron a la accin militar, eran seal de lo que
sucedera varias generaciones ms tarde, cuando los francos se volveran los principales aliados
del papado.
Gregorio el Grande
En esto estaban las cosas cuando se desat en Italia una terrible epidemia. Pelagio hizo
todo lo posible por enfrentarse a este nuevo reto, pero a la postre l mismo sucumbi victima de
la peste. Era el ao 590, y quien fue elegido para sucederle resultara ser uno de los ms grandes
papas de todos los tiempos.
Gregorio naci alrededor del ao 540 en la ciudad de Roma, en medio de una familia que
al parecer perteneca a la vieja aristocracia del lugar. Era la poca en que Justiniano reinaba en
Constantinopla, y sus generales trataban de conquistar a los godos en Italia. Tras las primeras
victorias, Justiniano haba retirado a su general Belisario del campo de batalla, y la guerra se
prolongaba por aos y aos. Gregorio era nio cuando Totila logr reorganizar las tropas godas,
y detener por algn tiempo el avance de los ejrcitos imperiales. En el 545, Totila siti a Roma,
que por fin se rindi en diciembre del 546. Cuando los godos entraron en la ciudad, el arcediano
Pelagio (el mismo que despus sera papa) sali al encuentro del rey vencedor y le suplic que
respetara la vida y el honor de los vencidos. Totila accedi, y por tanto la cada de Roma no fue
la catstrofe que pudo haber sido.
Es muy probable que Gregorio haya estado en Roma durante estos acontecimientos. En
todo caso, no cabe duda de que la actuacin de Pelagio fue uno de los modelos que Gregorio
sigui cuando le toc ser papa.
Todo esto nos da a entender que la Roma en que Gregorio se cri distaba mucho de ser la
noble ciudad de tiempos de Augusto Csar. Poco despus de la victoria de Totila, Belisario y las
tropas imperiales volvieron a tomar la ciudad, slo para perderla de nuevo. En medio de
repetidos sitios, la poblacin de la antigua capital se redujo enormemente. Muchos de los viejos
monumentos y edificios fueron destruidos, o bien en los combates mismos, o bien en intentos de
utilizar sus piedras para reforzar las defensas de la ciudad. Los acueductos fueron cortados
repetidamente por los diversos atacantes, y a la postre quedaron abandonados. Los sistemas de
desecacin de los viejos pantanos fueron descuidados, y las frecuentes inundaciones producan
epidemias no menos frecuentes.
De la juventud de Gregorio en esta ciudad venida a menos, es poco lo que sabemos. Al

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parecer fue prefecto de la ciudad antes de decidir ser monje. Algn tiempo despus el papa
Benedicto lo hizo dicono, es decir, miembro del consejo consultivo y administrativo del papa. A
la muerte de Benedicto, lo sucedi Pelagio II, quien nombr al monje Gregorio embajador suyo
ante la corte de Constantinopla.
En la ciudad del Bsforo Gregorio pas seis aos representando ante el Emperador los
intereses del Papa y de los romanos. Durante ese tiempo se vio repetidamente envuelto en las
controversias teolgicas que siempre bullan en la corte bizantina, pero a pesar de ello nunca
aprendi el griego. Fue tambin all que trab amistad con Leandro de Sevilla, a quien ya nos
hemos referido como el principal instrumento en la conversin del reino visigodo de Espaa a la
fe catlica. Por fin, en el ao 586, el papa Pelagio envi otro embajador, y Gregorio pudo
regresar a la tranquilidad de su monasterio en Roma.
En el monasterio de San Andrs, Gregorio pronto fue hecho abad, al mismo tiempo que
serva al papa Pelagio como ayudante y secretario. En esos tiempos, la situacin de Roma era
difcil, pues dos aos antes del regreso de Gregorio los lombardos por fin se haban unido bajo
un solo rey, con el propsito de completar la conquista de Italia. Aunque desde Constantinopla el
emperador enviaba algunos recursos para la defensa de Roma y de otras ciudades que todava no
haban sido conquistadas, y aunque desde el otro lado de los Alpes los francos invadan
frecuentemente los territorios lombardos, la situacin militar era precaria.
Para complicar las cosas, se desat una gran epidemia que diezm la poblacin de la
ciudad. Poco antes hubo una inundacin que destruy varios de los principales graneros de la
iglesia, donde se guardaba el trigo de que dependa buena parte de los habitantes. Puesto que la
peste produca alucinaciones, comenzaron a circular rumores acerca de toda clase de portentos.
Un gran dragn apareci en el Tber. Del cielo llovan flechas de fuego. La muerte apareca
sobre los que iban a morir. El pnico se sum al hambre y la peste. Para colmo de males, el papa
Pelagio, quien con la ayuda de Gregorio y otros se haba esforzado por mantener la ciudad
relativamente limpia, enterrar a los muertos y alimentar a los hambrientos, enferm de la plaga y
muri.
En tales circunstancias, no eran muchos los que ambicionaban el puesto vacante. El
propio Gregorio no tena otro deseo que regresar a la tranquilidad de su monasterio. Pero el clero
y el pueblo lo eligieron con entusiasmo y, al menos por el momento, Gregorio no poda sino
continuar la interrumpida obra de Pelagio. Una de sus primeras medidas, sin embargo, fue
escribirle al emperador pidindole que no confirmara su nombramiento (pues en esa poca se
acostumbraba que los emperadores en Constantinopla dieran su aprobacin al papa electo antes
que ste pudiera ser consagrado). Pero el prefecto de la ciudad, que saba que no poda cumplir
con sus obligaciones sin el auxilio de un papa como Gregorio, intercept la carta.
Otra de las medidas de Gregorio fue convocar a todo el pueblo a una gran procesin de
penitencia, pidindole a Dios que les perdonara sus pecados y que cesara la plaga. Tras escuchar
del nuevo papa un sermn, que todava se conserva, todo el pueblo sali en angustiada procesin,
y se cuenta que la plaga ces.
Aunque Gregorio no haba deseado ser papa, una vez que se vio en posesin de ese cargo
se dedic a cumplir sus obligaciones a cabalidad. En la propia ciudad de Roma, organiz la
distribucin de alimentos a los necesitados de tal modo que haba quien se ocupaba de llevar
comida hasta los ms escondidos rincones de la ciudad. Al mismo tiempo, el nuevo papa
supervis los envos de grano que se hacan desde Sicilia, a fin de asegurarse de que no faltasen
provisiones. Por otra parte, era necesario asegurarse de que la ciudad misma era habitable y
defendible, y a estas tareas, que normalmente deban corresponder a las autoridades civiles,

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Gregorio se dedic con ahnco. En la medida de lo posible, se reconstruyeron los acueductos y


las fortificaciones, y se restaur la moral de la guarnicin, que casi se haba perdido por falta de
paga.
Para defender la ciudad frente a los lombardos, Gregorio solicit ayuda de
Constantinopla. Pero, puesto que tal ayuda no llegaba, en dos ocasiones se vio obligado a
negociar directamente con el enemigo, como si el poder civil le correspondiera. Por fin logr de
la reina Teodolinda que su hijo fuese educado en la fe catlica, y no en la arriana de los
lombardos. En todo esto, en vista de la ausencia de una poltica por parte del Imperio, Gregorio
se vio obligado a actuar por cuenta propia, y por ello se ha dicho que fue l el fundador del poder
temporal del papado.
Este poder se extenda directamente a una serie de territorios que de un modo u otro
haban llegado a ser propiedad del papado, y que reciban el nombre comn de el patrimonio de
San Pedro. Adems de las iglesias y varios palacios en la ciudad de Roma, haba tierras que
pertenecan a este patrimonio en los alrededores de la vieja capital, en otras partes de Italia, en
Sicilia, Crcega y Cerdea, en la Galia, y hasta en Africa. Como propietario de todas estas
tierras, el papado gozaba de enormes riquezas. Gregorio puso esos recursos al servicio de las
grandes tarea de alimentar al pueblo romano. Aunque el gobierno de la ciudad de Roma no le
perteneca, Gregorio se vio obligado a ejercerlo. Este precedente, junto a la decadencia del poder
imperial en Italia, hizo que a la larga los sucesores de Gregorio quedaran como dueos y
gobernantes de la ciudad de Roma y sus alrededores. Ms adelante, hacia fines del siglo VIII,
alguien falsific un documento, la llamada Donacin de Constantino, en el que se pretenda que
el gran Emperador haba donado esos territorios a los sucesores de Pedro.
En Roma, adems de ocuparse de las necesidades fsicas del pueblo, Gregorio se ocup
de la vida de la iglesia. Para l la predicacin era de gran importancia, y por tanto dedic buena
parte de sus esfuerzos a predicar en las diversas iglesias de la ciudad, y a asegurarse que la
enseanza y la predicacin recibieran particular atencin por parte de todo el clero. Los lujos a
que algunos se haban acostumbrado fueron prohibidos, as como los pagos excesivos que
algunos clrigos reciban por sus servicios. Adems, Gregorio adopt medidas en pro del
celibato eclesistico, que paulatinamente se haba ido generalizando en Italia, pero que muchos
no cumplan. Empero como obispo de Roma Gregorio se consideraba a s mismo tambin
patriarca de Occidente. Sin reclamar para el papado la autoridad universal que antes haba
defendido Len, Gregorio hizo mucho ms que su antecesor por aplicar esa autoridad en diversas
regiones. En Espaa, apoy las medidas que su amigo Leandro de Sevilla y el rey Recaredo
tomaban en pro de la conversin del pas del arrianismo al catolicismo. De hecho, fue l quien de
tal modo interpret la rebelin de Hermenegildo, a que nos hemos referido antes, que pronto se
le tuvo por mrtir de la fe ortodoxa, y a la postre apareci el culto a San Hermenegildo. En
frica el principal problema no eran los arrianos, sino los donatistas, cuyo cisma perduraba an.
En poca de Gregorio, y gracias a las conquistas de Justiniano y de su general Belisario, todo el
norte de frica formaba parte del Imperio Romano. El Egipto estaba bajo la jurisdiccin del
patriarca de Alejandra. Pero Gregorio, como patriarca de Occidente, crea tener cierta
jurisdiccin sobre el antiguo reino de los vndalos, que siempre haba sido parte del Imperio de
Occidente. Por tanto, trat de intervenir en esa regin para destruir el donatismo que todava
persista. Los obispos africanos, sin embargo, no tenan gran inters en proseguir la poltica
intransigente que Gregorio les sugera, y se contentaron con seguir conviviendo con los
donatistas, como haban aprendido a hacerlo durante los das difciles del rgimen vndalo.
Por su parte, Gregorio trat de que las autoridades imperiales aplicaran contra los

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donatistas las leyes de Constantino y sus sucesores inmediatos, que supuestamente seguan
todava vigentes, pero no se aplicaban. Mas los representantes de Constantinopla se mostraron
tambin ms tolerantes que el papa, y por tanto la poltica de este ltimo en el norte de frica
fue, en trminos generales, un fracaso. A Inglaterra, Gregorio envi a Agustn y sus compaeros
de misin, y despus mand otros contingentes para continuar y aumentar su obra. En los
territorios francos, Gregorio aument el prestigio de la sede romana mediante una serie de
hbiles maniobras. Los diversos reyes francos estaban en constante lucha entre s. Cada cual
trataba de aumentar sus dominios a expensas de sus vecinos, y todos en pos de la hegemona de
la regin. En tales circunstancias, las buenas relaciones con el prestigioso obispo de Roma
podan contribuir al triunfo de uno u otro bando. Gregorio aprovech entonces los deseos de
varios de estos gobernantes para establecer relaciones con ellos, sobre todo al otorgar honores
especiales a tal o cual obispo de tal o cual reino. Al mismo tiempo trat de utilizar estos
contactos para pedirles a los gobernantes que reformasen las prcticas eclesisticas en sus
dominios, donde era costumbre comprar y vender cargos en la iglesia, y donde era frecuente el
caso de algn laico ambicioso que de pronto era nombrado obispo. En estos intentos de reforma,
Gregorio fracas rotundamente, pues los jefes francos queran retener su poder sobre la iglesia, y
lo que el Papa peda quebrantara ese poder. Pero, al mismo tiempo que no logr las reformas
deseadas, Gregorio s logr aumentar el prestigio y autoridad del papado en los territorios
francos, pues a partir de entonces quedaron establecidos numerosos precedentes que parecan
indicar que el papa tena jurisdiccin sobre los asuntos eclesisticos en Francia.
En resumen, mediante la simple poltica de intervenir en diversas situaciones, y hacerlo
casi siempre con tacto y habilidad diplomtica, Gregorio extendi la esfera de influencia del
papado. Para esta tarea, cont con la ayuda del monaquismo benedictino, que comenzaba a
diseminarse por Europa occidental. Puesto que ese monaquismo y el papado fueron las dos
caractersticas principales del cristianismo medieval, puede decirse que en tiempos de Gregorio
se sentaron las bases que a la larga le permitiran a la iglesia occidental salir de la era de las
tinieblas. Empero, como veremos ms adelante, la obra de Gregorio tom siglos en llegar a su
completo desarrollo, y en el entretanto los perodos de corrupcin y oscurantismo fueron ms
frecuentes que los breves momentos de luz y reforma.
No haramos justicia a todas las razones por las que Gregorio recibi el ttulo de el
Grande si nos olvidsemos de su obra literaria y teolgica. Desde antes de ser papa, se haba
dedicado al estudio de las Escrituras y de los antiguos autores cristianos. Siendo papa, aunque le
dedic menos tiempo a ese estudio, produjo numerosos sermones y cartas, muchos de los cuales
se conservan todava. A travs de esos escritos, hizo sentir su impacto sobre todo el pensamiento
medieval.
Gregorio no era un pensador de altos vuelos, ni un comentarista original de las Escrituras.
Al contrario, para l lo que pareciera ser original o novedoso deba evitarse por todos los
medios posibles, pues la tarea del maestro cristiano no es decir algo nuevo, sino repetir lo que la
iglesia ha enseado desde su mismo nacimiento, y por tanto slo los herejes son autores o
pensadores originales. Por su parte, Gregorio se conforma con no ser sino el portavoz de la
antigedad cristiana, su intrprete para los tiempos presentes. Le basta con ser discpulo de
Agustn, y maestro de las enseanzas de ste.
Pero los siglos no pasan en vano. Un enorme abismo se abra entre el venerado obispo de
Hipona y su intrprete de fines del siglo sexto. A pesar de toda su sabidura, Gregorio vivi en un
tiempo de ignorancia, y en cierta medida tena que ser partcipe de esa ignorancia. Adems, por
el solo hecho de tomar a Agustn como maestro infalible, Gregorio tuerce el espritu mismo de su

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maestro venerado, cuyo genio estuvo, en parte al menos, en su mente inquieta y sus conjeturas
aventuradas.
Lo que para Agustn no fue sino suposicin, en Gregorio se vuelve certeza. As, por
ejemplo, Agustn se haba aventurado a decir que quiz haya un lugar donde quienes mueren en
pecado han de pasar por un proceso de purificacin, antes de pasar a la gloria. Basndose en esa
conjetura por parte de su maestro, Gregorio declara que indudablemente hay tal lugar, y procede
entonces a desarrollar la doctrina del purgatorio.
Fue sobre todo en lo que se refiere a la doctrina de la salvacin que Gregorio mitig y
hasta transform las enseanzas de Agustn. Las doctrinas agustinianas de la gracia irresistible y
de la predestinacin quedaron relegadas en las obras de Gregorio, quien dedic su atencin a la
cuestin de cmo hemos de ofrecerle a Dios satisfaccin por los pecados cometidos. Esa
satisfaccin se ofrece mediante la penitencia, que consiste en la contricin, la confesin y la pena
o castigo. A estas tres fases se aade la absolucin sacerdotal, que confirma el perdn que ya
Dios le ha otorgado al penitente. Quienes mueren en la fe y comunin de la iglesia, pero sin
haber hecho penitencia suficiente por todos sus pecados, van al purgatorio, donde pasan algn
tiempo antes de ir al cielo.
Uno de los modos en que los vivos pueden ayudar a los muertos a salir del purgatorio es
ofrecer misas en su nombre. Para Gregorio, la misa es un sacrificio en el que Cristo es inmolado
de nuevo (y cuenta la leyenda que en cierta ocasin, cuando nuestro Papa celebraba la misa, se le
apareci el Crucificado). Esta idea de la misa como sacrificio, que quiz podra deducirse de
algunos textos de San Agustn, aunque forzndolos, es parte fundamental de la devocin y la
teologa de Gregorio.
Se cuenta que, cuando Gregorio era todava abad de San Andrs, se enter de que uno de
sus monjes, que estaba a punto de morir, tena escondidas unas monedas de oro. La sentencia del
abad fue dura: el monje prevaricador morira sin escuchar una palabra de perdn o de consuelo, y
sera enterrado en un montn de estircol, junto a su oro. Despus de cumplida esta sentencia, y
para la salvacin del alma de Justo (que as se llamaba el monje), Gregorio orden que durante
los prximos treinta das se dijera en su memoria la misa del monasterio. Al final de este
perodo, el abad declar que, segn una visin recibida por el monje Copioso, hermano carnal
del difunto, el alma de Justo haba salido del purgatorio y se encontraba ahora en la gloria.
Todo esto no fue invencin de Gregorio. Era ms bien parte del ambiente y las creencias
de la poca. Pero, mientras los antiguos maestros de la iglesia se haban esforzado por evitar que
la doctrina cristiana se contaminara con supersticiones populares, Gregorio sencillamente acept
todas las creencias, supersticiones y leyendas de su poca como si fueran la verdad evanglica.
Sus obras estn llenas de narraciones de milagros, apariciones de difuntos, ngeles y demonios,
etc. Cuando, con el correr del tiempo, se le dio a la produccin literaria de Gregorio la misma
autoridad infalible que l le haba dado a San Agustn, buena parte de las creencias populares del
siglo sexto qued de hecho incorporada a la doctrina cristiana.
Los sucesores de Gregorio
Los papas que siguieron a Gregorio se mostraron incapaces de continuar su obra. Su
sucesor inmediato, Sabiniano, crey prudente vender a buen precio el trigo que Gregorio haba
repartido gratuitamente. Cuando los pobres se quejaron diciendo que slo los ricos podran
comer, y ellos moriran de hambre, Sabiniano comenz una campana de difamacin contra la
memoria de Gregorio, diciendo que haba utilizado el patrimonio de la iglesia para ganar
popularidad. Como reaccin, se desat una campaa pblica contra el papa reinante.

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Pedro el Dicono, fiel admirador de Gregorio, declar que, en vida del difunto papa,
haba visto al Espritu Santo, en forma de paloma, susurrndole al odo. (A partir de entonces
buena parte de la iconografa cristiana ha representado a Gregorio con una paloma sobre el
hombro). Cuando Sabiniano muri, antes de los dos aos de pontificado, se dijo que Gregorio se
le haba aparecido tres veces sin que el papa avaro le hiciera caso, y que a la cuarta aparicin el
espritu de Gregorio se enfureci de tal modo que mat a Sabiniano de un golpe en la cabeza.
El prximo papa, Bonifacio III, logr que el emperador Focas le concediera el ttulo de
obispo universal, que Gregorio haba rechazado. Posteriormente, otros papas han citado este
precedente para indicar que aun la iglesia bizantina lleg a reconocer la primaca de Roma. Pero
el hecho es que el emperador Focas, quien le dio este ttulo a Bonifacio, era un usurpador, y que
la nica razn por la que honr de ese modo al Papa era que estaba enojado con el patriarca de
Constantinopla, que por algn tiempo se haba llamado obispo universal. En todo caso, el
papado de Bonifacio III no dur un ao, y a la muerte del emperador Focas el patriarca de
Constantinopla volvi a tomar el codiciado ttulo.
Del 607 al 625, hubo una sucesin de tres papas que lograron restaurar algo del lustre que
el papado haba perdido: Bonifacio IV, Deodato y Bonifacio V. Estos pontfices volvieron a la
vida austera que Gregorio haba llevado, y en medio de las vicisitudes de la poca pudieron
lograr algunas reformas en la disciplina eclesistica, y organizar la iglesia inglesa segn los
patrones romanos.
Durante el prximo papado, sin embargo, comenzaron a verse las funestas consecuencias
de la relacin estrecha que exista entre Roma y Constantinopla. Como hemos visto en la seccin
anterior, desde tiempos de Juan Crisstomo los emperadores de Constantinopla se haban
acostumbrado a tener la ltima palabra en cuestiones eclesisticas. La situacin en el Occidente,
donde a menudo no haba un poder civil efectivo, era muy distinta. Pero en el siglo VII, puesto
que no haba emperador en el Occidente, e Italia estaba dentro de la esfera de influencia de
Constantinopla, los emperadores orientales trataron de imponer su voluntad sobre los papas de
igual modo que lo haban hecho con los patriarcas de Constantinopla. El papa Honorio, sucesor
de Bonifacio V, tuvo que enfrentarse a la cuestin del monotelismo, doctrina que discutiremos en
el prximo captulo, y que era apoyada por el emperador Heraclio. Presionado por el Emperador,
el Papa se declar monotelita. Cuando, tras largas controversias, la cuestin se resolvi en el
Concilio de Constantinopla en el ao 680, el papa Honorio, que haba muerto cuarenta y dos
aos antes, fue declarado hereje.
En el entretanto, los sucesores de Honorio se haban mostrado ms firmes frente a la
doctrina monotelita y a las pretensiones imperiales. Pero tuvieron que pagar esa firmeza a buen
precio. Durante el papado de Severino, en el 640, el exarca de Ravena, quien era el principal
representante imperial en Italia, tom a Roma y se posesion de los tesoros de la iglesia. Una
parte del botn fue enviada a Constantinopla, y los clrigos que protestaron fueron exiliados.
Poco despus el papa Martn sufri consecuencias semejantes. Reinaba a la sazn en
Constantinopla Constante II, quien trat de terminar el asunto y sencillamente prohibi todo
debate acerca de l. Pero al Papa esto le pareca todava una usurpacin de poder por parte del
Emperador, y convoc un concilio que se reuni en el Laterano y conden el monotelismo, en
abierta desobediencia al mandato imperial. El resultado fue que las tropas del exarca de Ravena
secuestraron al Papa, que fue llevado a Constantinopla, y de all al exilio, donde muri. El monje
Mximo, quien lo haba apoyado decididamente, fue enviado al exilio, despus de serles cortadas
la lengua y la mano derecha, para que no pudiera dar a conocer sus supuestas herejas. Tras tales
muestras del poder imperial, los sucesores de Martn obedecieron el mandato de Constante, y

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guardaron silencio acerca del monotelismo. Cuando por fin se reuni el Concilio de
Constantinopla en el 680, esto tuvo lugar porque las circunstancias polticas haban cambiado, y
el nuevo emperador estaba deseoso de llegar a un acuerdo ms aceptable para la iglesia
occidental. Sigui entonces un perodo de paz entre Roma y Constantinopla, durante el cual la
primera se someti a la segunda, al parecer sin protesta alguna.
El conflicto entre el Imperio oriental y la iglesia de Occidente surgi de nuevo en ocasin
del concilio que el emperador Justiniano II hizo convocar a fines del siglo VII, y que se conoce
como el Concilio in Trullo, por haberse reunido en uno de los salones del palacio imperial que
reciba ese nombre. Entre otras cosas, se trat en l acerca del matrimonio de los clrigos. En esa
poca se haba establecido la costumbre, tanto en el Oriente como en el Occidente, de prohibirles
a los clrigos casarse despus de su ordenacin. Pero, mientras en el Oriente se les permita a los
hombres casados continuar su vida matrimonial despus de su ordenacin, en el Occidente se
prohiba todo acto sexual en tales casos. El concilio in Trullo rechaz la prctica occidental, al
declarar que no hay base escrituraria sobre la cual prohibirles a los clrigos casados que
continen teniendo relaciones sexuales con sus esposas. El papa Sergio se neg a aceptar las
decisiones del concilio, e insisti en que todos los clrigos deban permanecer clibes. Justiniano
II intent tratarlo de igual modo que su antecesor haba tratado a Martn; pero el pueblo romano
se rebel, y los oficiales imperiales habran salido mal parados de no haber sido por la
intercesin del Papa, que le pidi moderacin al pueblo.
Justiniano II se preparaba a responder a este insulto cuando fue depuesto. Cuando por fin
recobr el trono, comenz una venganza sistemtica contra todos los que se le haban opuesto en
el perodo anterior. Puesto que el papa Sergio haba muerto, el Emperador no poda vengarse de
l, pero s poda insistir en que el nuevo papa, Constantino, aceptara los decretos del concilio in
Trullo. Con este propsito en mente, cit al Papa a Constantinopla. Dando pruebas de un valor
inusitado, Constantino acept la invitacin del Emperador.
No se sabe en qu consistieron las conversaciones entre el Emperador y el Papa. El hecho
es que, aunque este ltimo tuvo que humillarse ante el primero, pudo regresar a Roma con el
favor imperial, y no se vio obligado a aceptar los decretos del discutido concilio. Poco despus el
Emperador fue muerto y decapitado. Cuando su cabeza fue enviada a Roma, el pueblo la profan
por las calles.
El sucesor del papa Constantino, Gregorio II, choc tambin con la corte de
Constantinopla. La razn de esta nueva malquerencia fue la cuestin de las imgenes, de que
trataremos en el prximo captulo, pues fue principalmente una controversia dentro de la iglesia
oriental. Una vez ms el papa reciba rdenes del emperador, dictndole el curso a seguir en
asuntos al parecer puramente religiosos. En este caso, el emperador ordenaba que no se
veneraran en las iglesias las imgenes de los santos. Las razones por las que la corte bizantina se
opona a las imgenes sern discutidas ms adelante. En todo caso, lo que aqu nos importa es
que de nuevo hubo una ruptura entre Roma y Constantinopla, pues el Papa y sus seguidores se
negaron a obedecer el mandato imperial. Tanto Gregorio II como su sucesor, Gregorio III,
convocaron concilios que se reunieron en Roma y condenaron a los iconoclastas (como se les
llamaba a los que se oponan a las imgenes).
El Emperador, enfurecido, envi una gran escuadra contra Roma. Pero se desat una gran
tormenta, y buena parte de la flota imperial naufrag. Poco antes los musulmanes (de cuyas
conquistas trataremos en captulo aparte) haban tomado varias de las provincias ms ricas del
Imperio, y se haban posesionado tambin de toda la costa sur del Mediterrneo. Todos estos
desastres sealaron el fin de la influencia de Constantinopla sobre el Mediterrneo occidental. En

178

lo que se refiere al papado, este cambio de circunstancias puede verse en el hecho de que, hasta
Gregorio III, la eleccin de un nuevo papa no se consideraba vlida mientras no fuese ratificada
por el emperador o por su representante en Ravena. Despus de Gregorio, no se busc ya esa
ratificacin. Esta nueva situacin necesit un cambio radical en la poltica internacional de los
papas. Tras la destruccin de la flota bizantina, al mismo tiempo que el Papa se sinti aliviado
por la desaparicin de esa amenaza, tambin se vio agobiado por el creciente poder de los
lombardos, que por varias generaciones haban estado tratando de hacerse dueos absolutos de
toda Italia. Las tropas imperiales haban sido el principal obstculo frente a las ambiciones de los
lombardos. Ahora que faltaban esas tropas, qu poda hacer el Papa para impedir que sus
antiguos enemigos se posesionaran de Roma? La respuesta estaba clara. Ms all de los Alpes
los francos se haban convertido en una gran potencia. Poco antes su jefe, Carlos Martel, haba
detenido el avance de los musulmanes al derrotarlos en la batalla de Tours o Poitiers. Por qu
no pedirle entonces, a quien haba salvado a Europa del Islam, que salvara ahora a Roma de los
lombardos? Tal fue la peticin que Carlos Martel recibi del Papa, junto a la promesa de
nombrarlo cnsul de los romanos. Aunque es imposible saber a ciencia cierta si Gregorio se
percataba de la magnitud del paso que estaba dando, el hecho es que en aquella carta del Papa al
mayordomo de palacio de los francos se estaban estableciendo varios precedentes. El Papa se
diriga a Carlos Martel ofrecindole honores que tradicionalmente slo el emperador o el senado
romano podan otorgar, y lo haca sin consultar a Constantinopla. Gregorio actuaba ms bien
como estadista autnomo que como sbdito del Imperio o como jefe espiritual. Por otra parte,
con estas gestiones de Gregorio ante Carlos Martel se daban los primeros pasos hacia el
surgimiento de la Europa occidental, unida (en teora al menos) bajo un papa y un emperador.
En esto estaban las cosas cuando murieron Gregorio y Carlos Martel. Luitprando, el rey
de los lombardos, se haba abstenido de atacar los territorios romanos, quiz porque saba de las
negociaciones que estaban teniendo lugar con los francos, y no quera provocar la enemistad de
tan poderosos vecinos. Pero a la muerte de Carlos Martel su poder qued dividido entre sus dos
hijos, y Luitprando comenz a avanzar de nuevo contra Roma y Ravena.
El nuevo papa, Zacaras, no tena otro recurso que el prestigio de su oficio. Al igual que
Len ante el avance de Atila, Zacaras se dispuso ahora a enfrentarse a Luitprando cara a cara.
La entrevista tuvo lugar en la iglesia de San Valentn, en Terni, y Luitprando le devolvi al Papa
todos los territorios recientemente conquistados, adems de varias plazas que los lombardos
haban posedo por tres dcadas. Zacaras regres a Roma en medio de las aclamaciones del
pueblo, que lo sigui en una procesin de accin de gracias hasta la baslica de San Pedro.
Cuando Luitprando atac a Ravena, Zacaras se entrevist de nuevo con l, y otra vez logr una
paz ventajosa.
A la muerte de Luitprando, sin embargo, lo sucedieron otros jefes lombardos menos
dispuestos a doblegarse ante la autoridad o las splicas del Papa, y fue entonces cuando Zacaras
accedi a la deposicin del rey Childerico III, el estpido, y a la coronacin de Pipino, el hijo
de Carlos Martel (vase ms arriba, la pgina 254). De este modo continuaba la poltica
establecida por Gregorio III, de aliarse con los francos ante la amenaza de los lombardos.
Zacaras muri el mismo ao de la coronacin de Pipino (752), pero su sucesor, Esteban
II, pronto tuvo ocasin de cobrar la deuda de gratitud que el nuevo rey franco haba contrado
con Roma. Amenazado como estaba por los lombardos, Esteban viaj hasta Francia, donde ungi
de nuevo al Rey y a sus dos hijos, al tiempo que les suplicaba ayuda frente a los lombardos. En
dos ocasiones Pipino invadi a Italia en defensa del Papa, y en la segunda le hizo donacin, no
slo de Roma y sus alrededores, sino tambin de Ravena y otras ciudades que los lombardos

179

haban conquistado, y que tradicionalmente haban sido gobernadas desde Constantinopla.


Aunque el Emperador protest, el Papa y el rey de los francos le prestaron odos sordos. El
Imperio Bizantino no era ya una potencia digna de tenerse en cuenta en el Mediterrneo
occidental. Y el papa se haba vuelto soberano temporal de buena parte de Italia. Esto era
posible, en teora al menos, porque el emperador reinante en Constantinopla se haba declarado
contrario a las imgenes, y por tanto no era necesario obedecerlo.
A la muerte de Esteban, lo sucedi su hermano Pablo, quien ocup la sede pontificia por
diez aos, siempre bajo la proteccin de Pipino. Pero a su muerte un poderoso duque vecino se
apoder por la fuerza de la ciudad y nombr papa a su hermano Constantino. Este es uno de los
primeros ejemplos de una situacin que se repetir a travs de toda la Edad Media. Puesto que el
papado se haba vuelto una posesin territorial, y puesto que gozaba adems de gran prestigio y
autoridad en otras partes de Europa, eran muchos los que lo codiciaban, no por razones
religiosas, sino puramente polticas. A falta de un sistema de eleccin rigurosamente establecido,
no faltaron nobles vecinos, o familias poderosas en la propia Roma, que se aduearon del papado
y lo utilizaron para sus propios fines. En este caso, empero, Constantino no pudo sostenerse en el
poder, pues algunos romanos apelaron a los lombardos, quienes intervinieron mediante las
armas, depusieron al usurpador, y procedieron a una nueva eleccin. El papa electo fue Esteban
III, quien emprendi una terrible venganza contra los que haban apoyado la usurpacin,
sacndoles los ojos, mutilndolos y encarcelndolos.
Poco despus muri Pipino, el rey de los francos, y lo sucedieron sus dos hijos Carlos
(Carlomagno) y Carlomn, quienes se dividieron el reino. A la muerte de Carlomn en el 771,
Carlomagno se posesion de los territorios de su hermano, y deshered as a sus sobrinos. Esto
no era del todo irregular, pues entre los francos la corona no era estrictamente hereditaria, sino
electiva. Aunque la costumbre de heredar los territorios se haba ido estableciendo a travs de las
generaciones, lo que deba hacerse a la muerte de Carlomn, en teora al menos, era permitirles a
los nobles de su reino que eligieran a su sucesor o sucesores. Esto fue lo que hizo Carlomagno, a
sabiendas de que los nobles del reino de su difunto hermano preferiran tenerlo a l por rey antes
que a los dbiles e inexpertos hijos de Carlomn. Estos ltimos se refugiaron en la corte de
Desiderio, rey de los lombardos, quien tom la defensa de su causa. El resultado de todo esto fue
una alianza an ms estrecha entre el papa, a la sazn Adriano, y Carlomagno.
Desiderio decidi aprovechar una oportunidad en la que Carlomagno se encontraba
envuelto en otras guerras fronterizas para atacar algunos de los estados pontificios. Pero
Carlomagno atraves inesperadamente los Alpes y les infligi tales derrotas a los lombardos que
el podero de stos qued seriamente quebrantado. En un acto solemne, Carlomagno confirm la
donacin de territorios que su padre Pipino le haba hecho al papa. Esto sucedi en el ao 774. A
partir de entonces, y por diversas razones, Carlomagno visit la ciudad papal repetidamente.
Una de esas visitas tuvo lugar cuando el siglo VIII tocaba a su fin. El sucesor de Adriano,
Len III, haba sido atacado fsicamente por una de las familias poderosas de Roma, que deseaba
el papado para uno de sus miembros. Len atraves los Alpes y pidi socorro a Carlomagno,
quien de nuevo se present en Roma, escuch los argumentos de ambas partes, y fall a favor del
Papa. Al llegar el da de Navidad del ao 800, Len presidi el culto solemne, en el que se
encontraban presentes Carlomagno y toda su corte y principales oficiales, as como una enorme
muchedumbre del pueblo romano.
Al terminar el culto, el Papa tom una corona entre sus manos, march hasta donde
estaba el Rey, lo coron, y proclam: Dios le d vida y victoria al grande y pacfico
Emperador! Al or estas palabras, todos los presentes irrumpieron en vtores y aclamaciones,

180

mientras el Papa unga al nuevo emperador.


Era un hecho sin precedente. Hasta unas pocas generaciones antes, la eleccin de cada
nuevo papa no era vlida mientras no fuese confirmada por el emperador de Constantinopla.
Ahora un papa se atreva a coronar a un rey con el ttulo de emperador.
Y lo haca sin consulta previa con el Imperio Oriental. Es imposible saber a ciencia cierta
cules eran los propsitos especficos de Len al otorgarle a Carlomagno la dignidad imperial.
Sin embargo, una cosa resultaba clara. Desde tiempos de Rmulo Augstulo no haba habido
emperador en el Occidente. En teora, el emperador de Constantinopla lo era de todo el antiguo
Imperio Romano. Pero de hecho el gobierno imperial slo haba sido efectivo en el Occidente en
algunas regiones de Africa e Italia. Y aun all su autoridad haba sido burlada frecuentemente. En
tiempos ms recientes, los musulmanes haban conquistado los territorios imperiales en Africa, y
por diversas razones la autoridad del emperador en Italia se haba visto limitada al extremo sur
de la pennsula. Ahora, en virtud de la accin de Len, habra un emperador de Occidente, y el
papado se colocaba definitivamente fuera de la jurisdiccin del Imperio de Oriente. La
cristiandad occidental haba nacido

***

181

La Iglesia Oriental
29
Cuando no tengo libros, o cuando mis pensamientos, que me torturan como espinas, me impiden
disfrutar de la lectura, voy a la iglesia, que es el remedio disponible para todas las enfermedades
del alma. La frescura de las imgenes atrae mis miradas, cautiva mis ojos [...] e insensiblemente
me lleva el alma a la alabanza divina.
Juan de Damasco.
Durante los primeros captulos de esta seccin, nuestra atencin se ha dirigido casi
exclusivamente hacia el Occidente, a la porcin del Imperio Romano que hablaba mayormente el
latn. Esto es justo, pues es de ese cristianismo occidental que casi todos nosotros, tanto catlicos
como protestantes, somos herederos. Por tanto, la mayor parte de nuestra narracin tratar acerca
de l.
Pero no debemos olvidar que, mientras sucedan los acontecimientos que hemos ido
refiriendo, exista todava una iglesia pujante en la porcin oriental del viejo Imperio Romano.
Fue en esa parte del Imperio, en Palestina, donde el cristianismo tuvo su origen. En Antioquia los
seguidores del camino fueron llamados cristianos por primera vez. En Alejandra se forj
buena parte de la teologa cristiana antigua. Y la ciudad de Constantinopla fue fundada para ser
una nueva Roma cristiana. Luego, haramos mal si olvidsemos la historia de esta parte tan
importante de la iglesia cristiana.
Segn veremos en este captulo, y a travs de toda nuestra historia, el cristianismo
oriental pronto desarroll caractersticas muy distintas de las de su congnere de Occidente.
Puesto que en el Oriente el Imperio continu existiendo por mil aos despus que los brbaros
destruyeron el Imperio de Occidente, no hubo all el vaco de poder que papas como Gregorio el
Grande llenaron en el Occidente. Esto a su vez quiso decir que el estado tuvo casi siempre un
dominio efectivo sobre la iglesia. En el volumen anterior vimos la trgica historia de Juan
Crisstomo en sus conflictos con la corona. Esa historia es ndice de las relaciones entre la
iglesia y el estado que prevaleceran por siglos en el Imperio Bizantino. El emperador tendra la
ltima palabra, no slo en asuntos civiles y administrativos, sino aun en cuestiones de doctrina.
La consecuencia inmediata de esto fue que los debates doctrinales, que siempre haban
sido ms activos en el Oriente que en el Occidente, ahora se volvieron enconados. El partido que
ganaba lograba que sus contrincantes fuesen depuestos y exiliados. A fin de triunfar en el debate,
lo importante no era tanto tener razn, como tener el apoyo del emperador o sus ministros. No
faltaron casos en los que los contrincantes hicieron uso directo de la violencia. Y las cuestiones
que se debatan se volvieron cada vez ms detalladas y abstractas.
Sin embargo, todo esto no ha de hacernos pensar que lo que estaba teniendo lugar en el
Oriente careca de importancia. Durante el perodo que estamos estudiando, la iglesia era todava
una, y aunque a los historiadores nos pueda parecer que ya existan diferencias marcadas entre el
Oriente y el Occidente, a quienes les toc vivir en aquellos tiempos les pareca que lo ms
importante era la unidad de la iglesia, a pesar de tales diferencias. Por tanto, los debates
teolgicos que hemos de estudiar en este captulo, aunque tuvieron lugar mayormente en el
Oriente, y nunca sacudieron verdaderamente a la iglesia occidental, fueron de gran importancia

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para toda la iglesia, y su impacto puede sentirse hasta nuestros das. A la postre, tanto la iglesia
occidental como la oriental aceptaron el resultado final de estas controversias.
Un bosquejo: los primeros siete concilios
En trminos generales, podra decirse que estos debates teolgicos hallaron sus puntos
culminantes en los primeros siete concilios ecumnicos. En la seccin anterior hemos tratado
acerca de los dos primeros. Pero en todo caso, a modo de bosquejo de lo que hemos dicho y lo
que ha de seguir, ofrecemos la siguiente lista de aquellos primeros concilios y sus fechas:
1) Nicea
325
2) Constantinopla
381
3) Efeso
431
4) Calcedonia
451
5) II Constantinopla 553
6) III Constantinopla. 680681
7) II Nicea
787
Como vemos, la narracin de los debates que tuvieron lugar alrededor de estos concilios nos
llevar aproximadamente hasta la misma fecha en que hemos dejado nuestro relato en Occidente,
es decir, la coronacin de Carlomagno como emperador en el ao 800. Los dos primeros
concilios, el de Nicea y el de Constantinopla, trataron principalmente acerca de la controversia
arriana, que hemos discutido en la seccin anterior. El lector recordar que esa controversia se
refera a la relacin entre el Padre y el Hijo o Verbo (y, en sus etapas finales, el Espritu Santo).
El resultado de ese debate fue la promulgacin de la doctrina trinitaria por los concilios de Nicea
y Constantinopla.
El tema que a partir de entonces ocupar la atencin de los telogos, y que tratarn de
definir todos los concilios, hasta el sexto, se relaciona estrechamente con el anterior, y consiste
en el modo en que la humanidad y la divinidad se relacionan en Jesucristo. En otras palabras,
mientras en la controversia arriana el debate era principalmente trinitario, en este nuevo perodo
el debate ser cristolgico. Por ltimo, el Sptimo Concilio Ecumnico tratar acerca de las
imgenes.
Pasemos entonces a discutir el desarrollo de las controversias cristolgicas.
Apolinario y el Concilio de Constantinopla
Las controversias cristolgicas tenan profundas races en diversos modos de ver la fe
cristiana y la tarea de la teologa. Ya en la primera seccin de esta historia hemos visto que desde
fecha muy temprana comenzaron a surgir distintos tipos de teologa en diversas regiones del
Imperio. En el Oriente, estas dos posiciones pueden describirse refirindonos a las dos grandes
ciudades que desde tiempos antiguos haban sido los principales centros de actividad teolgica:
Antioquia y Alejandra. Esto no quiere decir, naturalmente, que en cada una de estas dos
ciudades todos pensaran igual. Por ejemplo, siempre hubo en Antioquia quienes se acercaban
ms a la perspectiva alejandrina que a la antioquea. Pero en trminos generales, y a fin de
clarificar la situacin, la distincin entre la teologa de Antioquia y la de Alejandra es vlida.
En Alejandra, por lo menos desde tiempos de Clemente a fines del siglo segundo, los
telogos cristianos haban interpretado su fe a la luz de la tradicin platnica. Para ellos, lo
importante era descubrir las verdades eternas, de igual modo que Platn haba intentado conocer
el mundo de las ideas inmutables. El cristianismo era ante todo la verdadera filosofa, superior al

183

platonismo, no porque fuera distinto de l, sino porque lo superaba. La Biblia era un conjunto de
alegoras en las que el lector avisado poda descubrir las verdades eternas. Desde este punto de
vista, al tratar acerca de la persona de Jesucristo, lo que les importaba a los telogos alejandrinos
era su funcin como maestro de verdades eternas, como revelacin del Padre inefable. Su
humanidad no era sino el instrumento mediante el cual el Verbo divino se comunicaba con los
seres humanos. Por lo tanto, los telogos alejandrinos subrayaban sobre todo la divinidad de
Jesucristo.
En Antioquia, el cristianismo era visto de otro modo. Antioquia se encontraba junto a
Palestina, y tanto en la ciudad como en sus alrededores haba numerosos judos que
constantemente servan de advertencia a los cristianos, recordndoles el sentido histrico y literal
de las Escrituras. Las tierras en que Jess haba vivido y caminado estaban cerca, y por tanto no
era posible prescindir del Jess histrico, o relegarlo a segundo plano. Adems, desde tiempos
antiqusimos los intrpretes antioqueos haban visto la Biblia, no como un conjunto de
alegoras, sino como una narracin que contaba las relaciones de Dios con su pueblo y su
creacin. Para ellos, esto era ms importante que las verdades eternas. Lo que Jesucristo haba
venido a hacer no era tanto revelarnos principios antes desconocidos, como iniciar una nueva era
con una nueva humanidad: la iglesia. Siglos antes, Ireneo haba dicho que desde los mismos
inicios de la creacin Dios haba tenido el propsito de unirse a la humanidad, y que ahora lo
haba hecho en Jesucristo, para que todos sus seguidores pudisemos a nuestra vez unirnos a
Dios. Desde esta perspectiva, al tratar acerca de la persona de Jesucristo, lo importante no era su
funcin como maestro de verdades eternas, o como revelacin del Padre inefable, sino su
realidad histrica, su humanidad como la nuestra. El mensaje cristiano consista precisamente en
que ahora, en Jesucristo, Dios se haba unido a la humanidad. Por tanto, los telogos antioqueos
se sentan obligados a rechazar toda interpretacin de la persona de Cristo que de un modo u otro
negara u ocultara la realidad de su humanidad.
Por otra parte, mucho antes de estallar las controversias que ahora vamos a estudiar, la
iglesia haba rechazado cualquier posicin extrema que negase, o bien la humanidad, o bien la
divinidad de Jesucristo. El docetismo, por ejemplo, deca que el Salvador era un mensajero
venido de lo alto, cuya carne humana era pura apariencia. A travs de todo el siglo segundo los
escritores cristianos se esforzaron por rechazar semejante interpretacin de la persona de
Jesucristo, que haca de l un ser divino, carente de humanidad. Al otro extremo, hubo quienes
negaron la divinidad del Salvador al decir que era puro hombre. Uno de estos telogos, Pablo
de Samosata, quien fue obispo de Antioquia en la segunda mitad del siglo tercero, fue condenado
y depuesto precisamente por decir que Jesucristo era puro hombre, y que en l no habitaba
Dios mismo, sino el poder impersonal de Dios.
Luego, al comenzar estas controversias haba ciertos lmites trazados de antemano. Todos
concordaban en que Jess era tanto divino como humano. Quien negara uno de estos dos
elementos sencillamente sera declarado hereje, y no causara debate alguno. Las controversias
tendran que ver, no con la cuestin de si Jess era divino o no, ni con el asunto de si era humano
o no, sino ms bien con la cuestin de cmo o en qu sentido Jess era tanto humano como
divino.
Las controversias cristolgicas comenzaron cuando todava se debata la cuestin arriana.
El Concilio de Nicea haba condenado el arrianismo, pero ste haba logrado sobrevivir, y los
mejores telogos se esforzaban en refutarlo. Uno de estos telogos era el obispo Apolinario de
Laodicea, amigo de Atanasio y al parecer tambin de Basilio de Cesarea. Apolinario trat de
refutar uno de los argumentos de los arrianos, quienes decan que si el Verbo era verdaderamente

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Dios eterno e inmutable no se explicaba cmo poda unirse a la humanidad en Jesucristo.


Apolinario respondi que en Jesucristo el Verbo divino haba tomado el lugar del alma racional.
Expliquemos esto. En esa poca casi todos concordaban en que en todo ser humano
haba, adems del cuerpo y del alma animal (es decir, el principio que le da vida al cuerpo), el
alma racional. Esta es la sede del intelecto y de la personalidad, la que piensa, recuerda y toma
decisiones. Sobre esta base, Apolinario dice que, mientras Jess tena un cuerpo verdaderamente
humano, movido por los impulsos que mueven a cualquier cuerpo humano (el alma animal), su
mente era puramente divina. En l, el Verbo ocupaba el lugar que en los dems seres humanos
tiene el alma racional.
Aunque esta explicacin a primera vista pareca satisfactoria, pronto hubo quienes se
percataron de sus peligros. Un cuerpo humano con una mente y personalidad puramente divinas
no es verdaderamente un ser humano. Adems, los telogos antioqueos no vean cmo tal
personaje poda ser el Salvador a quien ellos proclamaban. Desde el punto de vista alejandrino,
esta posicin era aceptable, pues el Jess de Apolinario poda ser perfectamente bien un maestro
divino que utilizaba su cuerpo humano para traer un mensaje al mundo. Pero desde el punto de
vista antioqueo la situacin era muy distinta. Si la salvacin se basa en el hecho de que en
Cristo Dios ha tomado nuestra humanidad, para as salvamos, cmo puede salvarnos un Jess
en quien Dios slo ha tomado el cuerpo humano, y no el alma racional? No es en el alma donde
estn los peores pecados humanos? Es el cuerpo, o el alma, quien odia, codicia y desea el mal?
Para salvar al ser humano en su totalidad, el Verbo ha de unirse a un ser humano completo. Esto
lo expres Gregorio de Nacianzo (el mismo acerca de quien tratamos en la seccin anterior) al
decir:
Si alguien cree en l [Jesucristo] como ser humano sin razn humana, el tal s carece de
toda razn, y no es digno de la salvacin. Porque Jesucristo no ha salvado lo que no ha tomado.
Lo que ha salvado es lo que tambin uni a su divinidad. Si slo la mitad de Adn cay, entonces
es posible que lo que Cristo toma y salva sea slo la mitad. Pero si toda su naturaleza cay, es
necesario que toda ella sea unida a la totalidad del Verbo a fin de ser salvada como un todo
(Epstola 101).
La controversia dur algunos aos, pero los argumentos de los antioqueos eran tan
fuertes que a la postre Apolinario y sus seguidores tendran que ser condenados. En Roma, el
obispo Dmaso y otros obispos de Occidente condenaron las doctrinas de Apolinario,
concordando con los antioqueos en que tal explicacin destruira la doctrina cristiana de la
salvacin. El cronista Epifanio nos cuenta de un snodo reunido en el ao 374, en el cual se
adopt un credo muy parecido al de Nicea, pero que al llegar a la referencia de la encarnacin
deca: fue hecho hombre, es decir, hombre perfecto, con alma, cuerpo e intelecto, y todo lo que
constituye un ser humano. Por fin, el Concilio de Constantinopla del ao 381 (el mismo que
puso fin a la controversia arriana) conden el apolinarismo. La iglesia haba decidido que la
cristologa alejandrina en su forma extrema no era aceptable.
Nestorio y el Concilio de Efeso
El prximo episodio de las controversias cristolgicas tuvo lugar alrededor de la persona
de Nestorio, quien finalmente fue condenado en el Tercer Concilio Ecumnico, que se reuni en
Efeso en el 431.
Nestorio era un partidario de la escuela de Antioquia que haba sido hecho patriarca de
Constantinopla en el 428. Polticamente, su situacin era difcil, pues el patriarcado de
Constantinopla se haba vuelto motivo de discordias entre los patriarcas de Alejandra y

185

Antioquia. El Concilio de Constantinopla haba declarado que esa ciudad tendra en el Oriente
una precedencia semejante a la que gozaba la vieja Roma en el Occidente. Esto no era sino el
reconocimiento de la realidad poltica, pues Constantinopla haba venido a ser la capital del
Imperio Oriental. Pero los patriarcas de Alejandra no quedaron contentos ante semejante
postergacin, sobre todo por cuanto tradicionalmente Constantinopla haba estado ms cerca de
Antioquia en sus posiciones teolgicas, y muchos de los patriarcas de Constantinopla resultaban
entonces aliados de los de Antioquia. Por tanto, cuando Nestorio ascendi al patriarcado de
Constantinopla, era de esperarse que contara con la oposicin de los alejandrinos.
El motivo inmediato de la controversia fue el trmino theotokos, que se aplicaba a la
Virgen Mara. Theotokos, que se traduce generalmente como madre de Dios, literalmente
quiere decir paridora de Dios. Puesto que muchas veces a los protestantes nos parece que se
trata aqu de uno de los temas que estamos acostumbrados a discutir con los catlicos romanos,
conviene que nos detengamos a aclarar lo que se debata. La controversia no era de carcter
mariolgico, sino cristolgico. Lo que estaba en juego no era quin era la Virgen Mara, o qu
honores se le deban, sino quin era el que haba nacido de Mara, y cmo deba hablarse de l.
Los antioqueos teman que, si se llegaba a hablar de una unin demasiado estrecha entre la
humanidad y la divinidad de Jesucristo, esta ltima llegara a eclipsar la primera, de modo que se
perdera el sentido de la verdadera y total humanidad del Salvador. Por tanto, Nestorio crea que
haba ciertas cosas que deban decirse de la humanidad de Jesucristo, y otras que deban decirse
de su divinidad, y que tales cosas no deban confundirse. Por tanto, cuando su capelln Anastasio
atac el uso del trmino theotokos, diciendo que quien haba nacido de Mara no era Dios, sino la
humanidad de Jess, Nestorio lo apoy. Lo que Anastasio y Nestorio estaban atacando no era
una idea demasiado elevada de la Virgen Mara, sino la confusin entre divinidad y humanidad
que pareca seguirse del trmino theotokos.
Al explicar su oposicin a este trmino, Nestorio deca que en Jesucristo Dios se ha unido
a un ser humano. Puesto que Dios es una persona, y el ser humano es otra, en Cristo ha de haber,
no slo dos naturalezas, sino tambin dos personas. Fue la persona y naturaleza humana la que
naci de Mara, y no la divina. Por tanto, la Virgen es Christotokos (paridora de Cristo) y no
theotokos (paridora de Dios). Entre estas dos personas, la unin que existe no es una confusin,
sino una conjuncin, un acuerdo o una unin moral.
Frente a tal doctrina, fueron muchos los que reaccionaron negativamente. Si en Jesucristo
no hay ms que un acuerdo o una conjuncin entre Dios y el ser humano, qu importancia tiene
la encarnacin para la salvacin? Si no se puede decir que Dios naci de Mara, no se puede
decir tampoco que Dios habit entre nosotros? No se puede decir que Dios habl en Jesucristo?
No se puede decir que Dios sufri por nosotros? Llevada a sus conclusiones ltimas, la
cristologa de Nestorio parecera negar los fundamentos mismos de la fe cristiana.
Como era de esperarse, el centro de la oposicin a Nestorio fue Alejandra. Cirilo, que a
la sazn ocupaba el patriarcado de esa ciudad, era mucho ms hbil que Nestorio tanto poltica
como teolgicamente. Tras asegurarse de que contaba con el apoyo del papa, para quien la
doctrina de las dos personas en Cristo era anatema, Cirilo se lanz al ataque. Tras una serie de
cartas y de otras gestiones, la controversia lleg a tal punto que los emperadores Valentiniano III
y Teodosio II decidieron convocar un concilio ecumnico, citando a los obispos a la ciudad de
Efeso el 7 de junio del 431. El debate prometa ser acalorado, pues el papa y el patriarca de
Alejandra se haban declarado en contra de Nestorio, mientras que el patriarca de Antioquia,
Juan, lo defenda.

186

Venido el da en que el concilio deba reunirse, Cirilo haba llegado, acompaado de un


nmero de obispos egipcios, y de monjes decididos a defender a toda costa la doctrina
alejandrina. Pero Juan de Antioquia no lleg a tiempo, y los legados del papa tambin estaban
atrasados. Por fin, tras esperar hasta el da 22 de junio, Cirilo decidi comenzar las sesiones del
concilio, a pesar de que el legado imperial y unos setenta y ocho obispos se oponan. El concilio
trat rpidamente el caso de Nestorio y, sin darle oportunidad a defenderse, lo conden como
hereje y lo declar depuesto.
Pocos das despus llegaron Juan de Antioquia y los suyos, quienes al saber lo sucedido
sencillamente se constituyeron en concilio aparte y condenaron a Cirilo, al tiempo que absolvan
a Nestorio. Cuando llegaron los legados papales, el concilio de Cirilo (que en todo caso contaba
con la mayora de los obispos presentes) se reuni de nuevo y conden, no slo a Nestorio, sino
tambin a Juan y a todos los que haban tomado parte en su concilio.
Ante tales resultados, Teodosio II intervino en el debate y encarcel tanto a Cirilo como a
Juan. A esto sigui una larga y complicada serie de negociaciones, hasta que por fin, en el ao
433, Juan y Cirilo se pusieron de acuerdo en una frmula de unin. Mientras tanto, Nestorio
fue depuesto y enviado a un monasterio en Antioquia. Ms tarde fue trasladado a la remota
ciudad de Petra, y por fin a un oasis en el desierto de Libia, donde pas el resto de sus das.
Como resultado de esas negociaciones, el concilio de Cirilo fue declarado vlido, y por
tanto el ttulo de theotokos, aplicado a Mara, vino a ser parte de la doctrina de la iglesia y seal
de ortodoxia, tanto en el Oriente como en el Occidente.
Antes de pasar al prximo episodio en esta serie de controversias, debemos sealar que la
mayora de los reformadores protestantes del siglo XVI, al tiempo que se lamentaba del excesivo
culto a Mara en la iglesia que trataban de reformar, aceptaba como vlido este Tercer Concilio
Ecumnico, y por tanto estaba dispuesta a llamar a Mara madre de Dios. Esto lo hacan
aquellos reformadores porque se percataban de que lo que se discuta en el siglo quinto no era el
lugar de la devocin a Mara en la vida cristiana, sino la relacin entre la humanidad y la
divinidad de Jesucristo.
Eutiques y el Concilio de Calcedonia
El segundo episodio en la larga serie de controversias cristolgicas haba terminado en
una gran victoria para Alejandra, pues el antioqueo Nestorio haba sido condenado como hereje
y enviado al exilio. Pero cuando en el ao 444 Discoro sucedi a Cirilo en el patriarcado de
Antioqua la querella estaba lista a explotar de nuevo. Discoro era un hombre ambicioso que
quera asegurarse del triunfo definitivo y aplastante de Alejandra sobre sus rivales Antioquia y
Constantinopla, y que casi logr su propsito.
Esta vez el conflicto tuvo lugar alrededor de la persona de Eutiques, un monje de fuertes
convicciones alejandrinas que resida en Constantinopla. El nuevo patriarca de esa capital era
Flaviano, ante quien Eutiques fue acusado de hereja por negarse a aceptar, y atacar
abiertamente, ciertas frases de la frmula de unin del ao 433. En concreto, Eutiques negaba
que Jesucristo exista en dos naturalezas despus de la encarnacin, y que fuera, en virtud de
su humanidad, consubstancial a nosotros. Al parecer, Eutiques se atreva a atacar abiertamente
la frmula de reunin porque contaba con el apoyo de Discoro y del gran chambeln Crisapio.
Este ltimo era quien de veras rega los destinos del Imperio, pues Teodosio II no se ocupaba ya
de los asuntos del gobierno, y los haba dejado en manos de su gran chambeln. Convencido de
que quienes lo apoyaban eran poderosos, Eutiques se present arrogantemente ante el snodo que
haba sido convocado por Flaviano para tratar acerca de las acusaciones que se hacan contra l.

187

Lo que Eutiques no saba era que de hecho Discoro quera que el snodo lo condenase, para as
tener una causa que defender contra Flaviano. Luego, mientras Eutiques crea que las autoridades
imperiales estaban a su favor, stas tenan instrucciones de asegurarse de que el snodo lo
condenase. As fue, y entonces Discoro sali en defensa suya, diciendo que Flaviano haba
actuado injustamente.
Pronto el caso de Eutiques se volvi motivo de discordia en toda la iglesia. Tanto l como
Flaviano le escribieron a Len el Grande, que a la sazn era papa, el uno para apelar contra la
decisin del snodo que lo haba condenado, y el otro para darle noticias acerca de ese snodo y
de las doctrinas de Eutiques. Al mismo tiempo, Discoro acusaba de hereja a todos los que
salan en defensa de Flaviano. Al parecer, hubo oro alejandrino que pas de las manos de
Discoro a las de Crisapio. En todo caso, el Emperador convoc por fin un nuevo concilio, que
debera reunirse en Efeso en el 449.
Desde sus mismos inicios, se pudo ver que el concilio estaba en manos de Discoro. Dos
das antes de comenzar las sesiones, el Emperador, a instancias de Crisapio, nombr a Discoro
presidente de las mismas, y le dio autoridad de hacer callar a quienquiera osase hablar en contra
de la fe de la iglesia. El resultado fue lo que el papa Len llam, con toda razn, un latrocinio.
Discoro no permiti hablar a ninguno de los que se oponan a las doctrinas de Eutiques. Cuando
los legados de Len trataron de leer una carta que el Papa haba escrito dando a conocer su apoyo
a la condenacin de Eutiques, Discoro no se lo permiti. Flaviano trat de defenderse, y los
partidarios de Discoro lo golpearon y pisotearon con tal violencia que a los pocos das muri.
La doctrina segn la cual haba en Cristo dos naturalezas fue condenada, y todos los
principales exponentes de la teologa antioquea fueron declarados herejes, y depuestos. Por
ltimo, para asegurarse de que su victoria sera definitiva, Discoro y los suyos decretaron que
en lo sucesivo no se ordenara a quienes sostuvieran las herejas de Nestorio y Flaviano (que para
Discoro eran la misma cosa).
Al conocer los decretos del concilio de Efeso, el papa Len se neg a aceptarlos. Segn
l, el supuesto concilio no era sino un concilibulo de ladrones. Pero todas sus gestiones eran
en vano. Teodosio II y Crisapio daban por terminada la cuestin, y estaban perfectamente
contentos con el resultado del concilio.
En esto estaban las cosas cuando ocurri lo inesperado. El Emperador, quien era un
excelente jinete, tuvo un accidente ecuestre y muri. Lo sucedi su hermana Pulqueria, quien
contrajo matrimonio con el militar Marciano, y gobern con l. Pulqueria era una mujer fuerte
que haba dado tales muestras de habilidad en el manejo de los asuntos imperiales que haba
quienes estaban convencidos de que podra gobernar con firmeza y justicia. Poco antes de morir,
Teodosio la haba expulsado de la corte, probablemente porque se opona a los manejos de
Crisapio. Durante el perodo inmediatamente despus del latrocinio de Efeso, ella fue uno de
los principales defensores de la posicin de Len. Ahora que le toc gobernar, se dedic, junto a
su esposo, a deshacer lo que Teodosio, Crisapio y Discoro haban hecho. Los obispos depuestos
fueron instalados de nuevo en sus dicesis, y los restos de Flaviano fueron colocados en la
Baslica de los Apstoles en medio de una gran ceremonia. Muchos de los obispos que antes
haban seguido las directrices de Discoro vieron que ahora soplaban vientos nuevos, y
cambiaron de posicin teolgica.
Por fin Pulquera y Marciano convocaron a un gran concilio que debera reunirse en
Nicea en el 451, pero que por una serie de circunstancias se reuni en Calcedonia. Este es el
concilio que generalmente recibe el ttulo de Cuarto Concilio Ecumnico. A l acudieron 520
obispos, un nmero mayor que a cualquiera de los concilios anteriores.

188

El nuevo concilio pronto conden a Eutiques y a Discoro, al tiempo que perdon a todos
los dems participantes en el latrocinio de Efeso. La carta que Len le haba escrito a Flaviano,
y que Discoro haba prohibido que se leyese en Efeso, fue leda, y muchos de los presentes
declararon que en esa carta se expona su propia fe. Lo que Len deca en ella era esencialmente
lo mismo que haba dicho Tertuliano siglos antes: en Cristo hay dos naturalezas, la humana y la
divina, unidas en una sola persona. A partir de entonces, la carta de Len, o Epstola dogmtica,
ha gozado de gran autoridad en casi toda la iglesia cristiana, donde se le ha tenido por exponente
fiel de la cristologa ortodoxa.
Por fin, tras varios obstculos de carcter legal, los obispos reunidos en Calcedonia
redactaron la Definicin de fe, que es posiblemente el punto culminante en toda esta serie de
acontecimientos, y que es aceptada hasta el da de hoy por la mayora de las iglesias. Esta
Definicin, que a primera vista parece excesivamente complicada y hasta contradictoria, slo se
entiende si la leemos a la luz de la historia que hemos venido narrando, pues en ella aparece toda
una serie de frases cuyo propsito es reafirmar la condenacin de las diversas herejas que haban
sido rechazadas hasta ese momento. Dice as:
Siguiendo pues a los santos Padres, enseamos todos a una voz que ha de confesarse uno
y el mismo Hijo, nuestro Seor Jesucristo, el cual es perfecto en divinidad y perfecto en
humanidad; verdadero Dios y verdadero hombre, de alma racional y cuerpo; consubstancial al
Padre segn la divinidad, y asimismo consubstancial a nosotros segn la humanidad; semejante a
nosotros en todo, pero sin pecado; engendrado del Padre antes de los siglos segn la divinidad, y
en los ltimos das, y por nosotros y nuestra salvacin, de la Virgen Mara, la Madre de Dios
[theotokos], segn la humanidad; uno y el mismo Cristo Hijo y Seor Unignito, en dos
naturalezas, sin confusin, sin mutacin, sin divisin, sin separacin, y sin que desaparezca la
diferencia de las naturalezas por razn de la unin, sino salvando las propiedades de cada
naturaleza, y unindolas en una persona e hipstasis; no dividido o partido en dos personas, sino
uno y el mismo Hijo Unignito, Dios Verbo y Seor Jesucristo, segn fue dicho acerca de l por
los profetas de antao y nos ense el propio Jesucristo, y nos lo ha transmitido el Credo de los
Padres.
La lectura de esta Definicin muestra claramente que su propsito no es resolver la
cuestin de cmo se unen en Jesucristo la divinidad y la humanidad, sino ms bien evitar que se
vuelva a caer en algunos de los errores en que otros han cado. Por tanto, el trmino definicin
le viene perfectamente bien.
No se trata de una explicacin del misterio de la encarnacin, sino ms bien de una
definicin, es decir, de una serie de lmites que se establecen, pero dentro de los cuales puede
haber diversas posiciones ortodoxas. Es as como casi toda la iglesia cristiana la ha aceptado y
utilizado a travs de los siglos.
Por otra parte, cabra preguntarse si esta Definicin no dista mucho del tono sencillo de
los Evangelios. A tal pregunta, la respuesta ha de ser afirmativa, aunque al mismo tiempo hemos
de aadir que esto no fue culpa de los obispos reunidos en Calcedonia, sino que fue ms bien el
resultado del modo en que se haba planteado el problema cristolgico. Segn hemos dicho
anteriormente, desde fecha relativamente temprana la iglesia comenz a hacer uso de lo que los
filsofos haban dicho acerca del Ser Supremo para entender la doctrina de Dios. El problema
est en que esa idea filosfica del Ser Supremo consiste precisamente en la negacin de todo lo
que es humano. As se lleg a concebir la divinidad como algo radicalmente opuesto a la
humanidad. Pero, puesto que la principal doctrina cristiana era precisamente que Dios se hizo
hombre en Jesucristo, esto llev a los telogos a preguntarse cmo podan unirse la divinidad y

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la humanidad, ambas concebidas en trminos de mutua oposicin. Quiz si la iglesia hubiera


seguido, no la doctrina de los filsofos, sino el modo de ver a Dios en que lo hacan personajes
tales como Ireneo, el curso de su desarrollo cristolgico habra sido otro. Pero en todo caso,
dadas las circunstancias, hemos de decir que la Definicin de Calcedonia era el mejor modo
posible de afirmar el mensaje cristiano de la presencia de Dios en Cristo. Tras el Concilio de
Calcedonia, hubo muchos que no quedaron satisfechos con sus resultados. A estas personas se
les dio el nombre de monofisitas, derivado de dos races griegas que quieren decir una sola
naturaleza. Este nombre se les dio porque se negaban a aceptar la doctrina de las dos
naturalezas en Cristo.
Puesto que los concilios supuestamente ecumnicos de hecho no representaban el sentir
de las iglesias que existan fuera de las fronteras del Imperio, pronto hubo algunas de estas
iglesias que se negaron a aceptar el Concilio de Calcedonia, y que por tanto recibieron el nombre
de monofisitas. Otras, que se negaron a aceptar el Tercer Concilio Ecumnico (Efeso, 431),
fueron llamadas nestorianas. Acerca de estas iglesias trataremos en el prximo captulo, que
estar dedicado por entero al cristianismo fuera de las fronteras del Imperio.
Los Tres Captulos y el Segundo Concilio de Constantinopla
La Definicin de Calcedonia no puso trmino a los debates acerca de la persona de
Jesucristo. Esto se debi en parte a que hubo muchos, aun dentro de los confines del Imperio,
que no la aceptaron. En Egipto, Discoro pronto fue tenido por mrtir, y su doctrina por la nica
ortodoxa. Tambin en Siria, el monofisismo se hizo cada vez ms popular. Los historiadores
debaten todava las razones por las que el Concilio de Calcedonia no logr el apoyo de estas
regiones, pero parece probable que al menos una de las razones fue que muchas personas, tanto
en Siria como en Egipto, se consideraban ajenas a los intereses del Imperio, y que su oposicin a
las polticas oficiales tom forma de oposicin a la teologa oficial del gobierno de
Constantinopla.
En todo caso, los emperadores pronto se vieron en la necesidad de atraerse de nuevo a
estas gentes que no vean con buenos ojos las decisiones del Concilio de Calcedonia. Egipto y
Siria incluan algunas de las provincias ms ricas del Imperio, y era necesario calmar la inquietud
religiosa que bulla all. Por estas razones, fueron varios los emperadores que trataron de ganarse
el apoyo de los monofisitas. Repetidamente, esta poltica result ser desastrosa, pues los
descontentos de Siria y Egipto lo eran por causas sociales, polticas y econmicas, y su lealtad no
poda lograrse mediante frmulas teolgicas, en tanto no se subsanasen las causas del
desasosiego. Al mismo tiempo, la poltica imperial enajen a muchos sbditos leales, la mayora
de los cuales aceptaba y defenda las decisiones de Calcedonia.
El primer emperador en tratar de intervenir directamente en el debate fue Basilisco, quien
haba destronado a su predecesor Zenn. En el 476, es decir, veinticinco aos despus del
Concilio de Calcedonia, Basilisco public un edicto en el que se convocaba a un nuevo concilio,
y se anulaban las decisiones de Calcedonia. El concilio convocado por Basilisco nunca tuvo
lugar, pues poco despus de su edicto Zenn recobr el trono.
El propio Zenn intent ganarse la buena voluntad de los monofisitas ms moderados al
publicar en el 482 un edicto de unin, el Henoticn. Para esto contaba con el apoyo del
patriarca Acacio de Constantinopla, quien se haba ganado el respeto de los defensores de
Calcedonia al oponerse al edicto de Basilisco. La solucin de Zenn consista en llamar a todos
los cristianos a la antigua fe en que todos concordaban, segn sta haba sido proclamada en los
primeros dos concilios ecumnicos.

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Empero el edicto de Zenn, en lugar de promover la unidad de la iglesia, la dividi aun


ms. Entre los opositores de Calcedonia, que como hemos dicho reciban en conjunto el nombre
monofisitas, haba algunos que de veras insistan en la naturaleza nica del Salvador al decir
que, en virtud de la encarnacin, la humanidad de Cristo quedaba absorbida por la divinidad, de
tal modo que era errneo referirse a la humanidad de Cristo como tal. Pero haba otros cuya fe se
acercaba mucho a la de Calcedonia, y que se oponan a las decisiones de ese concilio porque, a
su entender, dejaban la puerta abierta para las doctrinas de Nestorio. El edicto de Zenn, que
rechazaba claramente el nestoranismo, fue del agrado de estos ltimos, quienes lo aceptaron,
mientras que los verdaderos monofisitas, que no podan darse por satisfechos mientras no se
condenara la doctrina de las dos naturalezas, lo rechazaron. Luego, el edicto de Zenn dividi
a los monofisitas entre s.
Pero mucho ms serio fue el cisma que este edicto ocasion en la iglesia de Occidente. El
papa Flix III se opuso al edicto imperial por dos razones. En primer lugar, en l no se
mencionaba la doctrina de las dos naturalezas de Cristo, que desde tiempos antiguos haba sido la
enseanza de la iglesia occidental, y que constitua el meollo de la Epstola dogmtica de Len.
En segundo lugar, el Papa insista en que el Emperador no tena autoridad para juzgar en materia
de doctrina. El resultado fue que Flix excomulg al patriarca Acacio, con quien haba chocado
por otros motivos. Este es el llamado cisma de Acacio, que mantuvo a las iglesias de Oriente y
Occidente separadas hasta el ao 519, cuando el emperador Justino y el papa Hormisdas llegaron
a un acuerdo en el que se confirm la autoridad del Concilio de Calcedonia y de la Epstola
dogmtica de Len. Adems, todos los obispos que haban sido depuestos por negarse a aceptar
el edicto de Zenn fueron restaurados.
A la muerte de Justino en el 527, su sobrino Justiniano lo sucedi. Justiniano result ser
uno de los ms hbiles de todos los emperadores bizantinos. Su gran sueo era restaurar el
Imperio Romano a su perdida unidad y grandeza. Durante su reinado, los generales Belisario,
Narss y otros emprendieron campaas que le devolvieron al Imperio Romano las costas de
frica y Espaa, as como los territorios que los godos haban ocupado en Italia. Una vez ms, el
Mediterrneo se volvi un lago romano (aunque los gobernantes que se daban el ttulo de
romanos vivan en Constantinopla, y la mayora de ellos hablaba el griego ms bien que el
latn).
Como parte de su plan de restaurar la perdida gloria del viejo Imperio, Justiniano hizo
reconstruir la catedral de Santa Sofa, construida por Constantino, que haba quedado en ruinas.
Pero su deseo no era sencillamente volver a levantar el mismo edificio, sino crear un templo sin
igual en todo el mundo. Se dice que, cuando por por fin vio la obra terminada, Justiniano dijo:
Salomn, te he superado.
De igual modo, Justiniano decidi que era necesario codificar el complejo sistema legal
que el Imperio haba desarrollado a travs de los siglos. Esta tarea qued en manos de
Triboniano, uno de sus ms capaces servidores, y en unos pocos aos Justiniano haba logrado
producir lo que los historiadores de la jurisprudencia consideran un monumento de proporciones
semejantes a las de la catedral de Santa Sofa en la historia de la arquitectura.
Pero todos los sueos de Justiniano no podran verse realizados sin lograr la unin de una
iglesia dividida por la cuestin cristolgica. En Egipto y Siria haba gran nmero de personas que
se consideraban desleales al Emperador y a todo el gobierno de Constantinopla, a quienes
acusaban de hereja. El propio Justiniano crea que el Concilio de
Justiniano estaba convencido de que las diferencias entre los calcedonenses y los
monofisitas ms moderados eran mayormente verbales, y que mediante una serie de

191

conversaciones esas diferencias podan ser superadas. En el siglo XX, muchos historiadores
concuerdan con el juicio de Justiniano acerca del carcter verbal de la controversia, aunque al
mismo tiempo sealan que haba otras cuestiones polticas, tnicas, culturales y econmicas que
dificultaban todo acercamiento, y de las que el Emperador no parece haberse percatado. En todo
caso, Justiniano comenz a tratar a los monofisitas con ms moderacin que su to y predecesor
Justino. Muchos de los obispos que haban sido exiliados fueron invitados a regresar a sus sedes.
Otros recibieron invitaciones para visitar al Emperador y la Emperatriz en palacio, donde fueron
recibidos corts y amistosamente.
En el 532, a instancias del Emperador, se reuni en Constantinopla un grupo de telogos
de ambas partes. Justiniano tena grandes esperanzas acerca del resultado de esta conferencia.
Leoncio de Bizancio, el ms distinguido telogo calcedonense de la poca, estaba presente. En la
conferencia, uno de los seis obispos monofisitas presentes declar que haba quedado
convencido, y que estaba dispuesto a aceptar la frmula de Calcedonia. El propio Justiniano,
quien presidi algunas de las sesiones, parece haber quedado convencido de que sera
relativamente fcil lograr un acercamiento entre los calcedonenses y la mayora de los
monofisitas. Al ao siguiente el propio Emperador public su confesin de fe, en la que, sin
hacer uso de la frase en dos naturalezas, se mostraba ortodoxo. Su propsito era atraer a los
monofisitas moderados.
Pero de aquella conferencia que despert tantas esperanzas en el Emperador surgira una
nueva controversia que una vez ms dividira a la iglesia. Se trata de la controversia llamada de
los Tres Captulos. En el curso de la conferencia de Constantinopla, y a travs de sus muchas
conversaciones con los jefes monofisitas, Justiniano se percat de que stos no se oponan tanto
al Concilio de Calcedonia como a las enseanzas de algunos de los telogos antioqueos que
parecan formar el trasfondo de ese Concilio. Estos telogos eran principalmente tres: Teodoro
de Mopsuestia, Teodoreto de Ciro e lbas de Edesa. Todos ellos haban muerto largo tiempo
antes, y sus enseanzas no eran doctrina oficial de la iglesia. Pero el Concilio de Calcedonia
pareca haber tomado de ellos algunas de las principales frases de la Definicin de fe. Lo que
preocupaba a los monofisitas, aun a los ms moderados, era que en las obras de estos tres
telogos se encontraban aseveraciones que se acercaban demasiado al nestorianismo. Todos ellos
eran telogos antioqueos, y por tanto tendan a subrayar la humanidad del Salvador, y a
distinguir entre ella y la divinidad, de un modo que les pareca peligroso a los monofisitas.
Esta situacin le dict al Emperador el curso a seguir. Por qu no condenar las obras de
estos tres telogos, para as garantizarles a los monofisitas moderados que el Concilio de
Calcedonia, con su afirmacin de las dos naturalezas, no se interpretara en sentido nestoriano?
Esto fue precisamente lo que hizo Justiniano, mediante dos edictos promulgados en el 544 y el
551. A partir de entonces, la obra (y a veces las personas) de los tres telogos condenados recibi
el nombre de los Tres Captulos. Los principales obispos orientales aceptaron estos edictos,
aunque al parecer varios de ellos lo hicieron bajo presin imperial.
En el Occidente la reaccin fue muy distinta, pues varios de los principales obispos
teman que la condenacin de los Tres Captulos era un paso inicial hacia la condenacin del
Concilio de Calcedonia. Pero el papa Vigilio era criatura de la Emperatriz, y por tanto careca de
fuerza moral para oponerse a los edictos imperiales. Cuando el Emperador se percat de que su
primer edicto no era bien recibido en el Occidente, hizo llevar a Vigilio a Constantinopla, donde
a la postre el Papa cedi a la presin imperial. La capitulacin del Papa, empero, tuvo resultados
contraproducentes. La reaccin de los obispos occidentales fue tan fuerte y firme, que varios de
los obispos orientales que antes haban apoyado al Emperador ahora cambiaron de poltica. En

192

vista del revuelo causado, el propio Papa cambi de opinin, y retir su condenacin de los Tres
Captulos. Fue entonces cuando Justiniano promulg su segundo edicto (ao 551), en el que
reiteraba la condenacin de los Tres Captulos.
Todo esto produjo tal revuelo que por fin el Emperador decidi convocar a un concilio
general. Esta asamblea, que recibe el ttulo de Quinto Concilio Ecumnico, se reuni en
Constantinopla en el 553. Mientras tanto, el Papa se encontraba tambin en la ciudad, pues
Justiniano no le haba permitido regresar a Roma. Al concilio, Vigilio le envi una comunicacin
en la que, al tiempo que condenaba algunas frases que se encontraban en los Tres Captulos, se
negaba a condenar a los autores en cuestin. Pero a pesar de ello la asamblea, que representaba
los intereses del Emperador, conden los Tres Captulos. Ante tal decisin, Vigilio insisti en su
posicin por algunos meses, pero a la postre capitul, accediendo a los deseos de Justiniano.
Aunque esa actitud vacilante por parte del Papa produjo varios cismas en Occidente, a la postre
toda la iglesia occidental acept el Concilio de Constantinopla del ao 553 como el Quinto
Concilio Ecumnico.
El monotelismo y el Tercer Concilio de Constantinopla
El ltimo intento por parte del gobierno bizantino de atraerse a los monofisitas tuvo lugar
en poca del emperador Heraclio, a principios del siglo VII. El patriarca Sergio de
Constantinopla, tras varios ensayos fallidos de frmulas de acercamiento con los monofisitas,
propuso la doctrina que se ha dado en llamar monotelismo. Esta palabra viene de las races
griegas mono, que quiere decir uno, y thelema, que quiere decir voluntad.
Luego, lo que Sergio propona era que en Cristo, al mismo tiempo que haba dos
naturalezas, la divina y la humana, segn lo haba declarado el Concilio de Calcedonia, haba una
sola voluntad. Ms all de esto, la doctrina de Sergio no est clara, pues sus posiciones y las de
sus seguidores variaron tanto, y fueron hasta tal punto confusas, que al monotelismo se le ha
dado el nombre de la hereja camalen. Al parecer, lo que Sergio quera decir era que en Cristo
no haba otra voluntad que la divina. Cuando se le pregunt al papa Honorio qu pensaba l
acerca de la frmula de Sergio, el Papa la aprob. Pero pronto surgi oposicin en varias partes
del Imperio. El telogo que ms se distingui en este sentido fue Mximo de Crispolis, a quien
se conoce como Mximo el Confesor. A la postre, en el ao 648, la oposicin al monotelismo
lleg a tal grado que el emperador Constante II prohibi toda discusin acerca de si haba en
Cristo una o dos voluntades.
Cuando el Emperador promulg esta prohibicin, el Imperio haba perdido su inters en
atraerse a los monofisitas. En efecto, Siria y Egipto, las regiones donde el monofisismo tena
mayor arraigo dentro del Imperio, haban sido conquistadas poco antes por los rabes. Esto
quera decir que a partir de entonces la corte de Constantinopla, en lugar de preocuparse por
lograr la buena voluntad de los monofisitas de Egipto y Siria, tena que mejorar sus relaciones
con los cristianos calcedonenses que constituan la mayora, tanto en los territorios que todava
pertenecan al Imperio, como en el Occidente.
En consecuencia, el Sexto Concilio Ecumnico, reunido en Constantinopla en el 680 y el
681, conden el monotelismo y reafirm la Definicin de fe de Calcedonia. Entre los monotelitas
condenados especficamente por el concilio se contaba el papa Honorio. Este caso de un papa
condenado por nombre como hereje por un concilio ecumnico fue una de las dificultades a que
tuvieron que enfrentarse los catlicos que en el siglo XIX lograron que el Primer Concilio
Vaticano promulgara la infalibilidad papal.
La cuestin de las imgenes y el Segundo Concilio de Nicea

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La ltima gran controversia que sacudi a la iglesia durante el perodo que estamos
estudiando (es decir, los aos anteriores al 800) fue la que se produjo alrededor de la cuestin de
si deban o no utilizarse imgenes en el culto pblico. En la antigua iglesia cristiana, no parece
haber habido oposicin alguna a la decoracin de las iglesias mediante imgenes, por lo general
alusivas a algn episodio bblico. Tales imgenes se encuentran tanto en las catacumbas romanas
como en la iglesia de Dura-Europo, la ms antigua que se conserva. Sin embargo, segn fue
habiendo mayor nmero de conversos al cristianismo procedente del paganismo, hubo pastores
que comenzaron a temer que el uso de imgenes en las iglesias podra llevar a algunos a la
idolatra. Por tanto, algn tiempo despus de la conversin de Constantino, empiezan a
encontrarse en los sermones cristianos amonestaciones contra el uso indebido de las imgenes.
Al mismo tiempo, sin embargo, se insista en el valor de tales imgenes como el libro de los
incultos. En una poca en que eran pocos los que saban leer, y menos los que posean libros,
las imgenes servan para comunicarles a los fieles algunos de los episodios bblicos ms
importantes.
La controversia estall cuando el emperador Len III (que no ha de confundirse con el
papa del mismo nombre) mand derribar una estatua de Cristo que era muy venerada en
Constantinopla. A partir de entonces, y a travs de toda una serie de decretos imperiales, la
campaa contra las imgenes tom cada vez mayor impulso. En el ao 754, el hijo de Len,
Constantino V, convoc un concilio que prohibi el uso de imgenes en el culto, y conden a los
que haban salido en defensa de ellas, especialmente al patriarca Germn de Constantinopla y al
famoso telogo Juan de Damasco. As surgieron dos partidos, que recibieron los nombres de
iconoclastas (destructores de imgenes) e iconodulos (adoradores de imgenes). Los
argumentos de los iconoclastas se basaban en los pasajes bblicos que prohben la idolatra,
particularmente Exodo 20:4, 5. Pero aparte de esto los historiadores no concuerdan acerca de las
razones que llevaron a los emperadores a desatar su campaa iconoclasta. No cabe duda que
Len III era un hombre de fe sincera. Pero adems es muy posible que sus decretos se hayan
debido a un deseo de desmentir a los musulmanes, que acusaban a los cristianos de idolatra.
Frente a esta posicin, los defensores de las imgenes trataban de relacionar lo que ahora
se discuta con las controversias cristolgicas que haban tenido lugar en los siglos anteriores. La
razn por la cual es posible representar los misterios divinos mediante imgenes es que, en
Cristo, Dios mismo nos ha dado su imagen. Negarse a representar a Cristo equivaldra a negar su
humanidad. Si Cristo fue hombre, ha de ser posible representarlo, como se puede representar a
cualquier otro hombre. Adems, el primer creador de las imgenes fue Dios mismo, al crear a la
humanidad a su imagen. Estos argumentos se encuentran claramente expuestos en las siguientes
lneas de Juan de Damasco:
Puesto que algunos nos culpan por reverenciar y honrar imgenes del Salvador y de
Nuestra Seora, y las reliquias e imgenes de los santos y siervos de Cristo, recuerden que desde
el principio Dios hizo al ser humano a su imagen. Por qu nos reverenciamos unos a otros, si no
es porque somos hechos a imagen de Dios? [...] Por otra parte, quin puede hacer una copia del
Dios que es invisible, incorpreo, incircunscribible y carente de figura? Darle figura a Dios sera
el mximo de la locura y la impiedad. [...] Pero puesto que Dios, por sus entraas de misericordia
y para nuestra salvacin, se hizo verdaderamente hombre [...] vivi entre los humanos, hizo
milagros, sufri la pasin y la cruz, resucit y fue elevado al cielo, y puesto que todas estas cosas
sucedieron y fueron vistas por los humanos [...] los Padres, viendo que no todos saben leer ni
tienen tiempo para hacerlo, aprobaron la descripcin de estos hechos mediante imgenes, para
que sirvieran a manera de breves comentarios.

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La controversia continu durante varios aos. Aunque tericamente los edictos imperiales
eran vlidos en todo el antiguo Imperio Romano, de hecho el Occidente nunca los aplic,
mientras que en el Oriente la iglesia se dividi. Por fin, cuando la regencia cay sobre los
hombros de la emperatriz Irene, sta cambi la poltica imperial con respecto a las imgenes, y
entre ella, el patriarca Tarasio de Constantinopla y el papa Adriano convocaron a un concilio.
Esta asamblea tuvo lugar en Nicea en el ao 787, y recibe el nombre de Sptimo Concilio
Ecumnico. Este concilio restaur el uso de las imgenes en las iglesias, al mismo tiempo que
estableci que no eran dignas de la adoracin debida slo a Dios (en griego, latra), sino de una
adoracin o veneracin inferior (en griego, dula).
Aunque en el siglo IX los iconoclastas volvieron al poder por algn tiempo, en el ao 842
las imgenes fueron finalmente restauradas, y hasta el da de hoy todas las iglesias de origen
bizantino celebran esa ocasin en la Fiesta de la Ortodoxia. En el Occidente, aunque no hubo
un movimiento iconoclasta, los reyes carolingios se negaron a aceptar las decisiones del Sptimo
Concilio Ecumnico, no porque se opusieran a las imgenes, sino porque en latn slo haba un
trmino para traducir las dos palabras griegas latra y dula, y por tanto los francos teman
que lo que el concilio haba dicho era que las imgenes deban ser adoradas. Pero a la postre esta
dificultad qued aclarada, y la mayor parte de la cristiandad acept la autoridad del Concilio de
Nicea del ao 787.
Los primeros siete concilios ecumnicos discutieron cuestiones harto complejas y a
menudo confusas. Pero a pesar de ello su importancia en el desarrollo de la teologa cristiana ha
sido inmensa. A travs de toda la Edad Media, casi todos los cristianos, tanto orientales como
occidentales, aceptaron su autoridad, y por tanto trataron de forjar su pensamiento dentro de los
lmites trazados por ellos. Slo algunos de los cristianos que vivan fuera de las fronteras del
antiguo Imperio Romano, a quienes dedicaremos el prximo captulo, rechazaron la autoridad de
algunos de estos concilios. En la poca de la Reforma, la mayora de los reformadores acept al
menos los primeros cuatro, y por tanto son muchos los protestantes que todava admiten su
autoridad. Algunas iglesias surgidas de la Reforma aceptan los primeros siete concilios
ecumnicos. Despus de estos siete, la mayora de los concilios supuestamente ecumnicos no
tuvo representacin de las iglesias orientales, que por tanto no los aprueban.

***

195

Las Iglesias Disidentes


30
De esta fe nadie nos podr apartar. [... ] Haz lo que quieras. Si decides permitirnos el libre
ejercicio de nuestra fe, nosotros no te dejaremos por ningn otro seor terreno; pero tampoco
aceptaremos otro Seor celestial sino a Jesucristo, quien es el nico Dios.
Los obispos de Armenia al rey de Persia
En los captulos anteriores hemos seguido el curso de las diversas controversias
teolgicas como si cada una de estas hubiera terminado con la decisin de un gran concilio
ecumnico. Hasta cierto punto, esto es as dentro de los confines del Imperio Romano. Pero
desde fecha muy antigua el cristianismo haba cruzado esos confines, y se haba extendido hasta
regiones relativamente remotas, donde no llegaba la autoridad imperial, y donde por tanto
surgieron iglesias que pronto comenzaron a diferir del resto del cristianismo.
Uno de estos casos, acerca del cual tratamos en la seccin anterior y en el primer captulo
de la presente, fue el de la conversin de los godos y dems brbaros allende las fronteras del
Imperio. Puesto que esa conversin comenz cuando el arrianismo estaba en su apogeo, los
godos y sus vecinos se hicieron arrianos. Ms tarde, segn hemos visto, esos pueblos invadieron
el Imperio de Occidente, y as el arrianismo apareci en lugares donde nunca haba tenido
seguidores. En este caso, la fe divergente de los brbaros no perdur, sino que fue
desapareciendo segn los invasores se fueron amoldando a las costumbres y la fe de los
conquistados.
Pero hubo otros casos en los que quienes no aceptaron la autoridad de uno u otro concilio
lograron subsistir a travs de los siglos, y por ello en el da de hoy hay todava iglesias que
proceden de tales orgenes. Segn hayan rechazado el Concilio de Efeso o el de Calcedonia, tales
iglesias reciben el nombre de nestorianas o monofisitas, aunque ellas mismas no se dan tales
ttulos, que son despectivos dados por el resto de los cristianos. Hecha esta salvedad, y por
motivos de brevedad ms que de exactitud, utilizaremos esos dos nombres para referirnos a tales
iglesias.
El nestorianismo en Persia
A partir de Palestina, el cristianismo se extendi, no slo hacia el oeste, sino tambin
hacia el este. En la primera direccin se encontraba el Imperio Romano, del cual la Tierra Santa
era parte, y en el cual el cristianismo logr algunos de sus mayores triunfos. Por esto la mayor
parte de nuestra historia hasta este punto se ha ocupado del curso de la fe cristiana dentro de los
confines del viejo Imperio Romano.
Pero, como hemos dicho, el cristianismo se extendi tambin hacia el este, en direccin al
Imperio Persa y por todo l. El hecho de que a la postre ese imperio no se hizo cristiano es la
principal razn por la que no se han conservado datos acerca del curso de la fe cristiana en l.
Pero si tales datos se conservaran, no cabe duda de que tendramos all tantas historias
inspiradoras como las que nos han legado los mrtires que ofrendaron sus vidas dentro del
Imperio Romano.
En esta expansin hacia el este, el cristianismo utiliz, no el griego o el latn, sino el
siraco. Esta era la lengua que utilizaban los viajeros y comerciantes que iban desde Siria hasta

196

los lugares ms apartados del Imperio Persa. Primero en Antioqua, y despus en Edesa, se fue
produciendo todo un cuerpo de literatura cristiana en siraco, y ese cuerpo fue utilizado para la
propagacin de la fe dentro de los territorios persas.
Edesa, que era una ciudad independiente, parece haber sido el primer estado en hacerse
cristiano. Ya antes de Constantino, el rey de Edesa se haba convertido, y poco despus surgi
una leyenda segn la cual el rey Abgar IV haba sostenido correspondencia con Jesucristo. La
supuesta carta de Jess a Abgar era utilizada por muchos como amuleto, y casi toda la poblacin
parece haber sido cristiana a mediados del siglo IV. Desde all la nueva fe se extendi hacia
Persia, donde encontr numerosos adherentes, sobre todo entre los habitantes de lengua siraca.
De este modo, el nombre de Cristo lleg a ser venerado en regiones tan remotas como el
Turquestn.
Todo esto no se logr sin sangre y sacrificios. La dinasta de los Sasnidas, que a la sazn
gobernaba en Persia, persigui encarnizadamente al cristianismo, sobre todo despus que el
Imperio Romano se hizo cristiano y las autoridades persas empezaron a temer que los cristianos
fuesen en realidad agentes, o al menos simpatizadores, de los romanos.
Por esta razn, los cristianos persas hicieron todo lo posible por mostrarles a las
autoridades que no eran parte de una gran organizacin que tena su centro en Constantinopla. En
el ao 410 se constituyeron en iglesia autnoma, dndole al obispo de Ctesifn el ttulo de
patriarca. De igual modo, cuando el Concilio de Efeso conden a Nestorio en el ao 431, muchos
de los cristianos persas parecen haber acogido con cierto alivio el hecho de que, desde su punto
de vista, la iglesia dentro del Imperio Romano se haba vuelto hertica.
Dados sus orgenes, la iglesia persa siempre haba tenido contactos estrechos con
Antioqua, y por tanto su cristologa era del tipo antioqueo. Adems, tras la condenacin de
Nestorio, varios telogos antioqueos se refugiaron en territorio persa. Algunos de ellos fueron a
la ciudad de Nisibis, donde se dedicaron a ensear a las futuras generaciones de telogos persas.
De este modo, la iglesia persa rompi definitivamente con el resto del cristianismo. A partir de
Persia, el cristianismo nestoriano se extendi hacia el Asia Central, la India y Arabia. Tras la
invasin rabe, los nestorianos no se sometieron tranquilamente al rgimen musulmn, sino que
produjeron gran cantidad de literatura polmica, tratando de mostrar la superioridad del
cristianismo por encima del Islam. Esta literatura, esparcida en las bibliotecas de viejos
monasterios, no ha sido suficientemente estudiada. Pero quiz sea de tanto valor e importancia
como la de los apologistas cristianos que a partir del siglo segundo emprendieron la tarea de
defender su fe frente a la cultura y las leyes grecorromanas. Adems, aquellos cristianos
nestorianos continuaron proclamando su fe en lugares lejanos, de tal modo que, gracias a la obra
del misionero Alopn, lleg a haber cristianos nestorianos en China, y las Escrituras fueron
traducidas por primera vez a la lengua de ese pas.
Tras esta historia gloriosa, resulta triste comprobar que esta rama del cristianismo casi ha
desaparecido. En China un cambio de dinasta destruy por completo su misin. En la India
quedan unos pocos nestorianos. Su principal ncleo se encuentra en los pases actuales de Irak,
Irn y Siria. Pero a principios del siglo presente fueron cruelmente perseguidos en esa regin, de
tal modo que su nmero se redujo de unos cien mil a menos de la mitad. Muchos de ellos
emigraron a Norteamrica, donde organizaron algunas iglesias nestorianas.
Los monofisitas de Armenia

197

Pocas pginas en la historia del cristianismo son tan inspiradoras como las que narran el
curso del cristianismo en Armenia. Y a pesar de ello son generalmente desconocidas por los
cristianos occidentales.
El reino de Armenia se encontraba al extremo norte de la frontera entre el Imperio
Romano y el Imperio Persa. Por tanto, su historia dependi siempre del curso de los
acontecimientos en esas dos potencias. Por lo general, cuando los persas se consideraban
suficientemente fuertes trataban de anexarse el reino vecino. Los romanos, por su parte, seguan
una poltica distinta, pues su deseo no era conquistar Armenia, sino defender su autonoma para
tener un estado aliado que protegiese sus fronteras con los persas. Dadas estas circunstancias, los
armenios sentan ms simpatas hacia los romanos que hacia los persas. En el siglo III los persas
se apoderaron de Armenia. Para ello les dieron rdenes a sus agentes en el reino vecino de que
asesinaran al rey Cosroes, y luego invadieron el pas. El heredero del trono armenio, Tiridates,
todava nio, huy con algunos de sus nobles, y se refugi entre los romanos. El emperador
Valeriano acudi en socorro de sus aliados armenios, pero los persas lo derrotaron e hicieron
prisionero. Armenia qued entonces sometida al gobierno de los persas.
Algunos aos despus, aprovechando que el Imperio Persa atravesaba por un perodo de
crisis, y con la ayuda del emperador Licinio (el mismo a quien Constantino depuso ms tarde),
Tiridates logr regresar al trono armenio, donde fue recibido con jbilo por sus compatriotas,
cansados del yugo extranjero.
Pero la crisis en el Imperio Persa fue breve, y el rey Narss, tras poner fin a una guerra
civil que haba desangrado sus dominios, volvi a invadir a Armenia, lo cual oblig a Tiridates a
pedir asilo de nuevo en territorio romano. En Siria, Asia Menor y Constantinopla, los refugiados
armenios conocieron el cristianismo, y algunos de ellos se convirtieron. Entre estos ltimos
estaba un pariente de Tiridates, a quien la historia conoce como Gregorio el Iluminador.
Una vez ms las legiones romanas marcharon al campo de batalla contra los persas, cuya
invasin de Armenia amenazaba los territorios romanos. Esta vez tuvieron mejor xito que la
anterior, y los persas se vieron obligados a firmar un tratado de paz mediante el cual el Imperio
Romano se anex varias provincias que anteriormente haban pertenecido a Persia, y Tiridates
recuper su trono.
Junto a Tiridates, regresaron a Armenia los nobles que haban estado exiliados en
territorio romano. Entre ellos se contaba Gregorio el Iluminador, quien inmediatamente empez
a predicar su nueva fe entre sus compatriotas. Esto no era del agrado del Rey, quien al parecer
tema que el pueblo armenio creyese que la corte se haba romanizado durante su exilio. Por ello,
Tiridates hizo encarcelar a su pariente por quince aos. Pero a la postre el propio Rey se
convirti, y muchos de los nobles lo siguieron a la fuente bautismal. Pronto surgi un
movimiento de conversin en masa, en el que buena parte del pueblo abraz el cristianismo. Este
movimiento lleg a tal punto que muchos sacerdotes paganos, o sus hijos, se convirtieron
tambin. Tales sacerdotes pronto recibieron rdenes cristianas, y se dio as el fenmeno de que
en Armenia el sacerdocio cristiano se hizo hereditario, como lo haba sido el pagano. Lo mismo
sucedi con la jefatura de la iglesia, que pas de Gregorio a sus descendientes. El bautismo de
Tiridates tuvo lugar el da de la celebracin de la Epifana y el Bautismo de Jesucristo (el 6 de
enero) del ao 303, es decir, diez aos antes del Edicto de Miln.
Naturalmente, al principio esta conversin en masa dej mucho que desear. Pero poco a
poco la fe cristiana se fue arraigando entre las masas. En el siglo V, el patriarca Sajak le pidi al
estudioso Mesrop que tradujese la Biblia al armenio.

198

Esto era en extremo difcil, pues el armenio no era una lengua escrita. Por tanto, lo
primero que tuvo que hacer Mesrop fue elaborar un mtodo para escribir su idioma. Despus,
con la ayuda de Sajak y de varios discpulos, tradujo la Biblia, primero del siraco y despus del
griego. Adems Mesrop y sus seguidores se ocuparon de producir todo un cuerpo de literatura.
Esa literatura fue uno de los elementos que ms contribuyeron al desarrollo del espritu nacional
de los armenios, hasta entonces divididos en varios clanes rivales.
En el ao 450 la nueva iglesia se vio fuertemente amenazada. El rey de Persia trat de
imponer en Armenia su religin, el mazdesmo. Los jefes de la nacin armenia se reunieron en
Artachat, y convinieron en un mensaje que deba serle enviado al rey de Persia, firmado por los
obispos del pas: De esta fe nadie nos podr apartar. [...] Haz lo que quieras. Cuando los
armenios le enviaron este mensaje al rey de Persia contaban con el apoyo del emperador
Teodosio II y de Crisapio (los mismos que convocaron el latrocinio de Efeso de que hemos
tratado en el captulo anterior). Pero poco despus Teodosio muri y sus sucesores, Pulqueria y
Marciano, cambiaron de poltica con respecto a Persia, y por tanto les retiraron su apoyo a los
armenios. En el ao 451, el mismo en que se reuni el Concilio de Calcedonia, las tropas persas
invadieron a Armenia, y los naturales del pas se vieron obligados a defenderse por s solos. Uno
de sus principales jefes militares, Vardn el valiente, defendi uno de los pasos entre las
montaas con slo 1036 soldados, y tras larga batalla todos murieron. Los persas conquistaron el
pas, y Armenia perdi su independencia.
En vista de estos acontecimientos, no ha de extraarnos que los armenios se negasen a
aceptar el Concilio de Calcedonia. Segn ellos vean las cosas, los romanos, que debieron
haberlos defendido por ser sus aliados y por ser sus hermanos en Cristo, los abandonaron en el
momento decisivo. En consecuencia, la iglesia armenia rompi relaciones con la que exista
dentro del Imperio Romano, y se declar monofisita, al tiempo que acusaba a los dems
cristianos, no slo de ser traidores, sino tambin de ser herejes.
Armenia qued sujeta al gobierno persa. Pero la resistencia fue tal que poco despus el
rey de Persia decidi concederle al pas la libertad religiosa y cierto grado de autonoma. Con ese
propsito, nombr gobernador de Armenia al patriota Vajan, que haba logrado organizar una
resistencia de guerrillas contra los persas. A partir de entonces, y hasta las conquistas turcas, la
iglesia de Armenia goz de relativa paz.
Cuando los rabes conquistaron tanto el Imperio Persa como los territorios orientales del
Imperio Romano, Armenia qued bajo su gobierno. Se cuenta que cuando el califa Omar II le
concedi una entrevista al patriarca Juan Otzn, ste se present vestido de las lujosas
vestimentas que eran smbolo de su oficio. El Califa le pregunt al Patriarca si su Maestro no
haba enseado que sus discpulos deban vestir humildemente. El Patriarca le pidi al Califa que
lo acompaase a una habitacin privada, y all le mostr la tnica de piel de cabra que llevaba
bajo sus lujosas ropas. El Seor nos ense tambin que no debemos hacer alarde de nuestra
virtud, le dijo al Califa. Este ltimo, convencido de que slo Al poda darle a un ser humano la
fortaleza para vestir de tal modo, le prometi al Patriarca que los cristianos no seran
perseguidos. Durante los varios siglos que dur el rgimen rabe, los cristianos armenios
vivieron sin mayores dificultades. Aunque haba edictos que limitaban sus actividades, y en
algunas ocasiones hubo persecucin, en trminos generales los rabes respetaron la religin y
cultura de los armenios.
En el siglo XI los turcos selecidas se apoderaron del pas. Estos turcos eran
mahometanos, al igual que los rabes, pero se mostraron mucho ms fanticos. Al parecer, los
turcos se hicieron el propsito de destruir la iglesia de Armenia, aun si para ello fuera necesario

199

exterminar la poblacin. En tales circunstancias, muchos armenios emigraron hacia el Asia


Menor, donde por algn tiempo se estableci el reino independiente de la Pequea Armenia.
Durante el perodo de las cruzadas, estos armenios se hicieron aliados de los cruzados, y hubo
cierto acercamiento con Roma. Pero a la postre los turcos se hicieron dueos de toda la regin, y
continuaron oprimiendo a los armenios. A principios del siglo XX, esa opresin lleg al punto de
matar a decenas de millares de armenios. Hubo aldeas enteras que desaparecieron, y los
sobrevivientes se esparcieron por todo el mundo. Muchos de ellos se dirigieron al hemisferio
occidental, donde fundaron comunidades en los Estados Unidos y en Brasil. Otros armenios, que
vivan en la porcin de la antigua Armenia que haba quedado bajo el dominio de Rusia, lograron
continuar algunas de sus viejas tradiciones en su tierra ancestral.
Los monofisitas en Etiopa
Se cuenta que en el siglo IV dos hermanos cristianos, de nombre Frumencio y Edesio,
naufragaron en las costas del Mar Rojo. All fueron capturados y hechos esclavos por los
habitantes del reino de Axum, en el Africa. Tras un largo perodo de esclavitud, su sabidura hizo
que se les diera la libertad y llegaran a ser consejeros del rey. Edesio decidi por fin regresar a
Tiro, su ciudad natal. Pero Frumencio fue a Alejandra, donde Atanasio (uno de los gigantes
cuya vida estudiamos en la seccin anterior) lo consagr obispo, y lo envi de regreso como
misionero al reino de Axum. La labor misionera fue ardua, y alrededor del ao 450, unos cien
aos despus del comienzo de la obra de Frumencio, el rey Exana se convirti al cristianismo. Al
igual que en tantos otros casos, pronto los grandes personajes del reino y buena parte del pueblo
lo siguieron a la fuente bautismal, y el reino se volvi cristiano.
Aquel reino de Axum fue engrandecindose mediante una serie de conquistas, y a la
postre fue el ncleo alrededor del cual se form la nacin de Etiopa. De este modo apareci un
vasto reino cristiano al sur del Egipto, allende las fronteras del Imperio Romano.
La iglesia de Etiopa guard siempre relaciones estrechas con la del Egipto, y por tanto
cuando el Concilio de Calcedonia conden al patriarca de Alejandra, Discoro, los etopes
siguieron el ejemplo de la mayora de los cristianos egipcios, y se negaron a aceptar las
decisiones de ese concilio. Es por esta razn que los dems cristianos les dan el ttulo de
monofisitas.
A travs de los siglos, Etiopa ha mantenido su independencia, y es probablemente a ella
que se refieren las leyendas que circulaban en la Europa medieval, acerca de un reino cristiano
de gran riqueza, que exista ms all de los territorios dominados por los musulmanes.
Otra leyenda interesante relacionada con la historia de Etiopa es la que afirma que los
emperadores de ese pas, que se mantuvieron en el poder hasta la segunda mitad del siglo XX,
eran descendientes de Salomn y de la reina de Saba. Segn esta leyenda, cuando la reina de
Saba (que supuestamente era Etiopa) se aprestaba a partir de Jerusaln, Salomn la invit a
pasar la ltima noche en su palacio. La Reina le manifest que tema por su virtud, y el Rey le
respondi que, siempre que no tomase nada de su palacio, l la respetara. La Reina accedi a
dormir en el palacio de Salomn bajo esos trminos. Por la noche tuvo sed, y se levant y bebi
de un cntaro que haba en su cmara. Entonces Salomn sali de su escondite entre las cortinas,
le dijo que haba tomado algo de su palacio, y se uni a ella. Por la maana, le dio un anillo,
dicindole que si de aquella unin naca un hijo se lo enviase con el anillo, para poder
reconocerlo. Algunos aos despus el joven Menelik se present con el anillo en la corte de
Salomn, quien le ense su sabidura. De regreso a Etiopa, Menelik lleg a ser rey, y fund as
la dinasta de los Salomnidas.

200

Todo esto no es ms que una leyenda. Pero seala el hecho de que el cristianismo etope,
a diferencia de buena parte de la cristiandad supuestamente ms ortodoxa, ha conservado a travs
de los siglos un sentido claro de las races judaicas del cristianismo.
Los monofisitas de Egipto y Siria
Segn dijimos en el captulo anterior, dentro del Imperio Romano, en las regiones de
Egipto y Siria, haba fuertes contingentes que se negaban a aceptar las decisiones del Concilio de
Calcedonia. Los diversos decretos de Basilisco, Zenn, Justiniano y otros que discutimos
entonces eran otros tantos intentos de ganarse la simpata de estas personas. Por tanto, la historia
del monofisismo dentro del Imperio Romano, al menos en sus primeros aos, ha sido narrada
dentro de ese contexto. Aqu slo nos resta aadir algo acerca de las dos iglesias que surgieron
de esa complicada historia, es decir, la iglesia copta y la iglesia jacobita.
El copto era el antiguo idioma de los egipcios, que stos haban hablado antes de que el
pas fuese conquistado por Roma. Mientras la gente culta, particularmente en Alejandra, hablaba
el griego, y muchos hablaban tambin el latn, los campesinos y dems personas pobres,
descendientes de los antiguos habitantes del pas, hablaban el copto. Fue entre estos ltimos
donde el monaquismo primitivo encontr la mayora de sus adherentes. Y fue tambin entre ellos
donde la oposicin al Concilio de Calcedonia se hizo cada vez ms fuerte.
Cuando los rabes conquistaron el pas, el cristianismo de habla griega, cuya fuerza
estaba principalmente en las ciudades, continu aceptando las doctrinas de Calcedonia, y sigui
en comunin con el patriarca de Constantinopla. A estos cristianos se les dio el nombre de
melquitas, que quiere decir del emperador. Pero la mayora de los cristianos egipcios
continu en su oposicin a las decisiones de Calcedonia, y rompi con Constantinopla. Estos
cristianos reciben el nombre de coptos, y hasta el da de hoy constituyen la iglesia ms
numerosa en el Egipto.
Mientras tanto, en Siria y los alrededores sucedi algo parecido. Justiniano trat de
aplastar el monofisismo en la regin, pero Teodora se opuso a esa poltica, y protegi a algunos
de los principales opositores del Concilio de Calcedonia. Uno de estos fue Jacobo Baradeo, un
evangelista fervoroso de vida austera, que se dedic a viajes misioneros en los que convirti a
muchas personas, consagr a por lo menos 27 obispos, y orden a millares de sacerdotes. Sus
viajes lo llevaron por toda Siria, y hasta Egipto, Persia, Asia Menor y Constantinopla. Su labor
fue tal que poco despus se empez a hablar de la iglesia monofisita de esa regin como la
iglesia jacobita, y as se llama hasta el presente.
Cuando los rabes conquistaron la mayor parte de los territorios en que Jacobo Baradeo
haba laborado, la iglesia jacobita reafirm su independencia del Imperio Bizantino, y su repudio
al Concilio de Calcedonia. Pero a pesar de ello no lograron ser tan numerosos en Siria como lo
eran los ortodoxos. A mediados del siglo XX el nmero de sus miembros ascenda a unos cien
mil.
En resumen, las principales iglesias disidentes que surgieron de las controversias
cristolgicas y que perduran hasta nuestros das son cinco. En oposicin al Concilio de Efeso,
surgi la iglesia nestoriana. Y contra el de Calcedonia se declararon las iglesias armenia, etope,
copta y jacobita, a las que los dems cristianos llaman monofisitas.

***

201

Las Iglesias Disidentes (2)


30
De esta fe nadie nos podr apartar. [... ] Haz lo que quieras. Si decides permitirnos el libre
ejercicio de nuestra fe, nosotros no te dejaremos por ningn otro seor terreno; pero tampoco
aceptaremos otro Seor celestial sino a Jesucristo, quien es el nico Dios.
Los obispos de Armenia al rey de Persia
En los captulos anteriores hemos seguido el curso de las diversas controversias
teolgicas como si cada una de estas hubiera terminado con la decisin de un gran concilio
ecumnico. Hasta cierto punto, esto es as dentro de los confines del Imperio Romano. Pero
desde fecha muy antigua el cristianismo haba cruzado esos confines, y se haba extendido hasta
regiones relativamente remotas, donde no llegaba la autoridad imperial, y donde por tanto
surgieron iglesias que pronto comenzaron a diferir del resto del cristianismo.
Uno de estos casos, acerca del cual tratamos en la seccin anterior y en el primer captulo
de la presente, fue el de la conversin de los godos y dems brbaros allende las fronteras del
Imperio. Puesto que esa conversin comenz cuando el arrianismo estaba en su apogeo, los
godos y sus vecinos se hicieron arrianos. Ms tarde, segn hemos visto, esos pueblos invadieron
el Imperio de Occidente, y as el arrianismo apareci en lugares donde nunca haba tenido
seguidores. En este caso, la fe divergente de los brbaros no perdur, sino que fue
desapareciendo segn los invasores se fueron amoldando a las costumbres y la fe de los
conquistados.
Pero hubo otros casos en los que quienes no aceptaron la autoridad de uno u otro concilio
lograron subsistir a travs de los siglos, y por ello en el da de hoy hay todava iglesias que
proceden de tales orgenes. Segn hayan rechazado el Concilio de Efeso o el de Calcedonia, tales
iglesias reciben el nombre de nestorianas o monofisitas, aunque ellas mismas no se dan tales
ttulos, que son despectivos dados por el resto de los cristianos. Hecha esta salvedad, y por
motivos de brevedad ms que de exactitud, utilizaremos esos dos nombres para referirnos a tales
iglesias.
El nestorianismo en Persia
A partir de Palestina, el cristianismo se extendi, no slo hacia el oeste, sino tambin
hacia el este. En la primera direccin se encontraba el Imperio Romano, del cual la Tierra Santa
era parte, y en el cual el cristianismo logr algunos de sus mayores triunfos. Por esto la mayor
parte de nuestra historia hasta este punto se ha ocupado del curso de la fe cristiana dentro de los
confines del viejo Imperio Romano.
Pero, como hemos dicho, el cristianismo se extendi tambin hacia el este, en direccin al
Imperio Persa y por todo l. El hecho de que a la postre ese imperio no se hizo cristiano es la
principal razn por la que no se han conservado datos acerca del curso de la fe cristiana en l.
Pero si tales datos se conservaran, no cabe duda de que tendramos all tantas historias
inspiradoras como las que nos han legado los mrtires que ofrendaron sus vidas dentro del
Imperio Romano.
En esta expansin hacia el este, el cristianismo utiliz, no el griego o el latn, sino el
siraco. Esta era la lengua que utilizaban los viajeros y comerciantes que iban desde Siria hasta

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los lugares ms apartados del Imperio Persa. Primero en Antioqua, y despus en Edesa, se fue
produciendo todo un cuerpo de literatura cristiana en siraco, y ese cuerpo fue utilizado para la
propagacin de la fe dentro de los territorios persas.
Edesa, que era una ciudad independiente, parece haber sido el primer estado en hacerse
cristiano. Ya antes de Constantino, el rey de Edesa se haba convertido, y poco despus surgi
una leyenda segn la cual el rey Abgar IV haba sostenido correspondencia con Jesucristo. La
supuesta carta de Jess a Abgar era utilizada por muchos como amuleto, y casi toda la poblacin
parece haber sido cristiana a mediados del siglo IV. Desde all la nueva fe se extendi hacia
Persia, donde encontr numerosos adherentes, sobre todo entre los habitantes de lengua siraca.
De este modo, el nombre de Cristo lleg a ser venerado en regiones tan remotas como el
Turquestn.
Todo esto no se logr sin sangre y sacrificios. La dinasta de los Sasnidas, que a la sazn
gobernaba en Persia, persigui encarnizadamente al cristianismo, sobre todo despus que el
Imperio Romano se hizo cristiano y las autoridades persas empezaron a temer que los cristianos
fuesen en realidad agentes, o al menos simpatizadores, de los romanos.
Por esta razn, los cristianos persas hicieron todo lo posible por mostrarles a las
autoridades que no eran parte de una gran organizacin que tena su centro en Constantinopla. En
el ao 410 se constituyeron en iglesia autnoma, dndole al obispo de Ctesifn el ttulo de
patriarca. De igual modo, cuando el Concilio de Efeso conden a Nestorio en el ao 431, muchos
de los cristianos persas parecen haber acogido con cierto alivio el hecho de que, desde su punto
de vista, la iglesia dentro del Imperio Romano se haba vuelto hertica.
Dados sus orgenes, la iglesia persa siempre haba tenido contactos estrechos con
Antioqua, y por tanto su cristologa era del tipo antioqueo. Adems, tras la condenacin de
Nestorio, varios telogos antioqueos se refugiaron en territorio persa. Algunos de ellos fueron a
la ciudad de Nisibis, donde se dedicaron a ensear a las futuras generaciones de telogos persas.
De este modo, la iglesia persa rompi definitivamente con el resto del cristianismo. A partir de
Persia, el cristianismo nestoriano se extendi hacia el Asia Central, la India y Arabia. Tras la
invasin rabe, los nestorianos no se sometieron tranquilamente al rgimen musulmn, sino que
produjeron gran cantidad de literatura polmica, tratando de mostrar la superioridad del
cristianismo por encima del Islam. Esta literatura, esparcida en las bibliotecas de viejos
monasterios, no ha sido suficientemente estudiada. Pero quiz sea de tanto valor e importancia
como la de los apologistas cristianos que a partir del siglo segundo emprendieron la tarea de
defender su fe frente a la cultura y las leyes grecorromanas. Adems, aquellos cristianos
nestorianos continuaron proclamando su fe en lugares lejanos, de tal modo que, gracias a la obra
del misionero Alopn, lleg a haber cristianos nestorianos en China, y las Escrituras fueron
traducidas por primera vez a la lengua de ese pas.
Tras esta historia gloriosa, resulta triste comprobar que esta rama del cristianismo casi ha
desaparecido. En China un cambio de dinasta destruy por completo su misin. En la India
quedan unos pocos nestorianos. Su principal ncleo se encuentra en los pases actuales de Irak,
Irn y Siria. Pero a principios del siglo presente fueron cruelmente perseguidos en esa regin, de
tal modo que su nmero se redujo de unos cien mil a menos de la mitad. Muchos de ellos
emigraron a Norteamrica, donde organizaron algunas iglesias nestorianas.
Los monofisitas de Armenia

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Pocas pginas en la historia del cristianismo son tan inspiradoras como las que narran el
curso del cristianismo en Armenia. Y a pesar de ello son generalmente desconocidas por los
cristianos occidentales.
El reino de Armenia se encontraba al extremo norte de la frontera entre el Imperio
Romano y el Imperio Persa. Por tanto, su historia dependi siempre del curso de los
acontecimientos en esas dos potencias. Por lo general, cuando los persas se consideraban
suficientemente fuertes trataban de anexarse el reino vecino. Los romanos, por su parte, seguan
una poltica distinta, pues su deseo no era conquistar Armenia, sino defender su autonoma para
tener un estado aliado que protegiese sus fronteras con los persas. Dadas estas circunstancias, los
armenios sentan ms simpatas hacia los romanos que hacia los persas. En el siglo III los persas
se apoderaron de Armenia. Para ello les dieron rdenes a sus agentes en el reino vecino de que
asesinaran al rey Cosroes, y luego invadieron el pas. El heredero del trono armenio, Tiridates,
todava nio, huy con algunos de sus nobles, y se refugi entre los romanos. El emperador
Valeriano acudi en socorro de sus aliados armenios, pero los persas lo derrotaron e hicieron
prisionero. Armenia qued entonces sometida al gobierno de los persas.
Algunos aos despus, aprovechando que el Imperio Persa atravesaba por un perodo de
crisis, y con la ayuda del emperador Licinio (el mismo a quien Constantino depuso ms tarde),
Tiridates logr regresar al trono armenio, donde fue recibido con jbilo por sus compatriotas,
cansados del yugo extranjero.
Pero la crisis en el Imperio Persa fue breve, y el rey Narss, tras poner fin a una guerra
civil que haba desangrado sus dominios, volvi a invadir a Armenia, lo cual oblig a Tiridates a
pedir asilo de nuevo en territorio romano. En Siria, Asia Menor y Constantinopla, los refugiados
armenios conocieron el cristianismo, y algunos de ellos se convirtieron. Entre estos ltimos
estaba un pariente de Tiridates, a quien la historia conoce como Gregorio el Iluminador.
Una vez ms las legiones romanas marcharon al campo de batalla contra los persas, cuya
invasin de Armenia amenazaba los territorios romanos. Esta vez tuvieron mejor xito que la
anterior, y los persas se vieron obligados a firmar un tratado de paz mediante el cual el Imperio
Romano se anex varias provincias que anteriormente haban pertenecido a Persia, y Tiridates
recuper su trono.
Junto a Tiridates, regresaron a Armenia los nobles que haban estado exiliados en
territorio romano. Entre ellos se contaba Gregorio el Iluminador, quien inmediatamente empez
a predicar su nueva fe entre sus compatriotas. Esto no era del agrado del Rey, quien al parecer
tema que el pueblo armenio creyese que la corte se haba romanizado durante su exilio. Por ello,
Tiridates hizo encarcelar a su pariente por quince aos. Pero a la postre el propio Rey se
convirti, y muchos de los nobles lo siguieron a la fuente bautismal. Pronto surgi un
movimiento de conversin en masa, en el que buena parte del pueblo abraz el cristianismo. Este
movimiento lleg a tal punto que muchos sacerdotes paganos, o sus hijos, se convirtieron
tambin. Tales sacerdotes pronto recibieron rdenes cristianas, y se dio as el fenmeno de que
en Armenia el sacerdocio cristiano se hizo hereditario, como lo haba sido el pagano. Lo mismo
sucedi con la jefatura de la iglesia, que pas de Gregorio a sus descendientes. El bautismo de
Tiridates tuvo lugar el da de la celebracin de la Epifana y el Bautismo de Jesucristo (el 6 de
enero) del ao 303, es decir, diez aos antes del Edicto de Miln.
Naturalmente, al principio esta conversin en masa dej mucho que desear. Pero poco a
poco la fe cristiana se fue arraigando entre las masas. En el siglo V, el patriarca Sajak le pidi al
estudioso Mesrop que tradujese la Biblia al armenio.

204

Esto era en extremo difcil, pues el armenio no era una lengua escrita. Por tanto, lo
primero que tuvo que hacer Mesrop fue elaborar un mtodo para escribir su idioma. Despus,
con la ayuda de Sajak y de varios discpulos, tradujo la Biblia, primero del siraco y despus del
griego. Adems Mesrop y sus seguidores se ocuparon de producir todo un cuerpo de literatura.
Esa literatura fue uno de los elementos que ms contribuyeron al desarrollo del espritu nacional
de los armenios, hasta entonces divididos en varios clanes rivales.
En el ao 450 la nueva iglesia se vio fuertemente amenazada. El rey de Persia trat de
imponer en Armenia su religin, el mazdesmo. Los jefes de la nacin armenia se reunieron en
Artachat, y convinieron en un mensaje que deba serle enviado al rey de Persia, firmado por los
obispos del pas: De esta fe nadie nos podr apartar. [...] Haz lo que quieras. Cuando los
armenios le enviaron este mensaje al rey de Persia contaban con el apoyo del emperador
Teodosio II y de Crisapio (los mismos que convocaron el latrocinio de Efeso de que hemos
tratado en el captulo anterior). Pero poco despus Teodosio muri y sus sucesores, Pulqueria y
Marciano, cambiaron de poltica con respecto a Persia, y por tanto les retiraron su apoyo a los
armenios. En el ao 451, el mismo en que se reuni el Concilio de Calcedonia, las tropas persas
invadieron a Armenia, y los naturales del pas se vieron obligados a defenderse por s solos. Uno
de sus principales jefes militares, Vardn el valiente, defendi uno de los pasos entre las
montaas con slo 1036 soldados, y tras larga batalla todos murieron. Los persas conquistaron el
pas, y Armenia perdi su independencia.
En vista de estos acontecimientos, no ha de extraarnos que los armenios se negasen a
aceptar el Concilio de Calcedonia. Segn ellos vean las cosas, los romanos, que debieron
haberlos defendido por ser sus aliados y por ser sus hermanos en Cristo, los abandonaron en el
momento decisivo. En consecuencia, la iglesia armenia rompi relaciones con la que exista
dentro del Imperio Romano, y se declar monofisita, al tiempo que acusaba a los dems
cristianos, no slo de ser traidores, sino tambin de ser herejes.
Armenia qued sujeta al gobierno persa. Pero la resistencia fue tal que poco despus el
rey de Persia decidi concederle al pas la libertad religiosa y cierto grado de autonoma. Con ese
propsito, nombr gobernador de Armenia al patriota Vajan, que haba logrado organizar una
resistencia de guerrillas contra los persas. A partir de entonces, y hasta las conquistas turcas, la
iglesia de Armenia goz de relativa paz.
Cuando los rabes conquistaron tanto el Imperio Persa como los territorios orientales del
Imperio Romano, Armenia qued bajo su gobierno. Se cuenta que cuando el califa Omar II le
concedi una entrevista al patriarca Juan Otzn, ste se present vestido de las lujosas
vestimentas que eran smbolo de su oficio. El Califa le pregunt al Patriarca si su Maestro no
haba enseado que sus discpulos deban vestir humildemente. El Patriarca le pidi al Califa que
lo acompaase a una habitacin privada, y all le mostr la tnica de piel de cabra que llevaba
bajo sus lujosas ropas. El Seor nos ense tambin que no debemos hacer alarde de nuestra
virtud, le dijo al Califa. Este ltimo, convencido de que slo Al poda darle a un ser humano la
fortaleza para vestir de tal modo, le prometi al Patriarca que los cristianos no seran
perseguidos. Durante los varios siglos que dur el rgimen rabe, los cristianos armenios
vivieron sin mayores dificultades. Aunque haba edictos que limitaban sus actividades, y en
algunas ocasiones hubo persecucin, en trminos generales los rabes respetaron la religin y
cultura de los armenios.
En el siglo XI los turcos selecidas se apoderaron del pas. Estos turcos eran
mahometanos, al igual que los rabes, pero se mostraron mucho ms fanticos. Al parecer, los
turcos se hicieron el propsito de destruir la iglesia de Armenia, aun si para ello fuera necesario

205

exterminar la poblacin. En tales circunstancias, muchos armenios emigraron hacia el Asia


Menor, donde por algn tiempo se estableci el reino independiente de la Pequea Armenia.
Durante el perodo de las cruzadas, estos armenios se hicieron aliados de los cruzados, y hubo
cierto acercamiento con Roma. Pero a la postre los turcos se hicieron dueos de toda la regin, y
continuaron oprimiendo a los armenios. A principios del siglo XX, esa opresin lleg al punto de
matar a decenas de millares de armenios. Hubo aldeas enteras que desaparecieron, y los
sobrevivientes se esparcieron por todo el mundo. Muchos de ellos se dirigieron al hemisferio
occidental, donde fundaron comunidades en los Estados Unidos y en Brasil. Otros armenios, que
vivan en la porcin de la antigua Armenia que haba quedado bajo el dominio de Rusia, lograron
continuar algunas de sus viejas tradiciones en su tierra ancestral.
Los monofisitas en Etiopa
Se cuenta que en el siglo IV dos hermanos cristianos, de nombre Frumencio y Edesio,
naufragaron en las costas del Mar Rojo. All fueron capturados y hechos esclavos por los
habitantes del reino de Axum, en el Africa. Tras un largo perodo de esclavitud, su sabidura hizo
que se les diera la libertad y llegaran a ser consejeros del rey. Edesio decidi por fin regresar a
Tiro, su ciudad natal. Pero Frumencio fue a Alejandra, donde Atanasio (uno de los gigantes
cuya vida estudiamos en la seccin anterior) lo consagr obispo, y lo envi de regreso como
misionero al reino de Axum. La labor misionera fue ardua, y alrededor del ao 450, unos cien
aos despus del comienzo de la obra de Frumencio, el rey Exana se convirti al cristianismo. Al
igual que en tantos otros casos, pronto los grandes personajes del reino y buena parte del pueblo
lo siguieron a la fuente bautismal, y el reino se volvi cristiano.
Aquel reino de Axum fue engrandecindose mediante una serie de conquistas, y a la
postre fue el ncleo alrededor del cual se form la nacin de Etiopa. De este modo apareci un
vasto reino cristiano al sur del Egipto, allende las fronteras del Imperio Romano.
La iglesia de Etiopa guard siempre relaciones estrechas con la del Egipto, y por tanto
cuando el Concilio de Calcedonia conden al patriarca de Alejandra, Discoro, los etopes
siguieron el ejemplo de la mayora de los cristianos egipcios, y se negaron a aceptar las
decisiones de ese concilio. Es por esta razn que los dems cristianos les dan el ttulo de
monofisitas.
A travs de los siglos, Etiopa ha mantenido su independencia, y es probablemente a ella
que se refieren las leyendas que circulaban en la Europa medieval, acerca de un reino cristiano
de gran riqueza, que exista ms all de los territorios dominados por los musulmanes.
Otra leyenda interesante relacionada con la historia de Etiopa es la que afirma que los
emperadores de ese pas, que se mantuvieron en el poder hasta la segunda mitad del siglo XX,
eran descendientes de Salomn y de la reina de Saba. Segn esta leyenda, cuando la reina de
Saba (que supuestamente era Etiopa) se aprestaba a partir de Jerusaln, Salomn la invit a
pasar la ltima noche en su palacio. La Reina le manifest que tema por su virtud, y el Rey le
respondi que, siempre que no tomase nada de su palacio, l la respetara. La Reina accedi a
dormir en el palacio de Salomn bajo esos trminos. Por la noche tuvo sed, y se levant y bebi
de un cntaro que haba en su cmara. Entonces Salomn sali de su escondite entre las cortinas,
le dijo que haba tomado algo de su palacio, y se uni a ella. Por la maana, le dio un anillo,
dicindole que si de aquella unin naca un hijo se lo enviase con el anillo, para poder
reconocerlo. Algunos aos despus el joven Menelik se present con el anillo en la corte de
Salomn, quien le ense su sabidura. De regreso a Etiopa, Menelik lleg a ser rey, y fund as
la dinasta de los Salomnidas.

206

Todo esto no es ms que una leyenda. Pero seala el hecho de que el cristianismo etope,
a diferencia de buena parte de la cristiandad supuestamente ms ortodoxa, ha conservado a travs
de los siglos un sentido claro de las races judaicas del cristianismo.
Los monofisitas de Egipto y Siria
Segn dijimos en el captulo anterior, dentro del Imperio Romano, en las regiones de
Egipto y Siria, haba fuertes contingentes que se negaban a aceptar las decisiones del Concilio de
Calcedonia. Los diversos decretos de Basilisco, Zenn, Justiniano y otros que discutimos
entonces eran otros tantos intentos de ganarse la simpata de estas personas. Por tanto, la historia
del monofisismo dentro del Imperio Romano, al menos en sus primeros aos, ha sido narrada
dentro de ese contexto. Aqu slo nos resta aadir algo acerca de las dos iglesias que surgieron
de esa complicada historia, es decir, la iglesia copta y la iglesia jacobita.
El copto era el antiguo idioma de los egipcios, que stos haban hablado antes de que el
pas fuese conquistado por Roma. Mientras la gente culta, particularmente en Alejandra, hablaba
el griego, y muchos hablaban tambin el latn, los campesinos y dems personas pobres,
descendientes de los antiguos habitantes del pas, hablaban el copto. Fue entre estos ltimos
donde el monaquismo primitivo encontr la mayora de sus adherentes. Y fue tambin entre ellos
donde la oposicin al Concilio de Calcedonia se hizo cada vez ms fuerte.
Cuando los rabes conquistaron el pas, el cristianismo de habla griega, cuya fuerza
estaba principalmente en las ciudades, continu aceptando las doctrinas de Calcedonia, y sigui
en comunin con el patriarca de Constantinopla. A estos cristianos se les dio el nombre de
melquitas, que quiere decir del emperador. Pero la mayora de los cristianos egipcios
continu en su oposicin a las decisiones de Calcedonia, y rompi con Constantinopla. Estos
cristianos reciben el nombre de coptos, y hasta el da de hoy constituyen la iglesia ms
numerosa en el Egipto.
Mientras tanto, en Siria y los alrededores sucedi algo parecido. Justiniano trat de
aplastar el monofisismo en la regin, pero Teodora se opuso a esa poltica, y protegi a algunos
de los principales opositores del Concilio de Calcedonia. Uno de estos fue Jacobo Baradeo, un
evangelista fervoroso de vida austera, que se dedic a viajes misioneros en los que convirti a
muchas personas, consagr a por lo menos 27 obispos, y orden a millares de sacerdotes. Sus
viajes lo llevaron por toda Siria, y hasta Egipto, Persia, Asia Menor y Constantinopla. Su labor
fue tal que poco despus se empez a hablar de la iglesia monofisita de esa regin como la
iglesia jacobita, y as se llama hasta el presente.
Cuando los rabes conquistaron la mayor parte de los territorios en que Jacobo Baradeo
haba laborado, la iglesia jacobita reafirm su independencia del Imperio Bizantino, y su repudio
al Concilio de Calcedonia. Pero a pesar de ello no lograron ser tan numerosos en Siria como lo
eran los ortodoxos. A mediados del siglo XX el nmero de sus miembros ascenda a unos cien
mil.
En resumen, las principales iglesias disidentes que surgieron de las controversias
cristolgicas y que perduran hasta nuestros das son cinco. En oposicin al Concilio de Efeso,
surgi la iglesia nestoriana. Y contra el de Calcedonia se declararon las iglesias armenia, etope,
copta y jacobita, a las que los dems cristianos llaman monofisitas.

***

207

Las Conquistas rabes


31
Aunque antes haban pedido ayuda contra los incrdulos, cuando recibieron de Dios un libro que
confirmaba las Escrituras no quisieron creer. Por esa razn los infieles recibirn la maldicin de
Dios.
El Corn
A principios del siglo VII, pareca que por fin Europa comenzaba a salir del caos en que
la haban sumido las invasiones de los brbaros. Todos los invasores arrianos se haban vuelto
catlicos. Los francos, que desde un principio se haban convertido a la fe nicena, empezaban a
establecer su hegemona sobre las Galias. En las Islas Britnicas, comenzaban a verse los
resultados de la misin de Agustn. En Italia, en medio de las dificultades causadas por los
lombardos, Gregorio el Grande ocupaba la sede pontificia.
El Imperio Bizantino disfrutaba todava del resultado de las conquistas de Justiniano,
especialmente en el norte de Africa, donde el reino de los vndalos haba desaparecido.
Entonces sucedi lo inesperado. De un oscuro rincn del mundo, al que tanto el Imperio
Romano como los reyes persas le haban prestado poqusima atencin, surgi una avalancha que,
impulsada por la predicacin del Corn, pareca destinada a conquistar el mundo.
Mahoma
El fundador del Islam, Mahoma, era miembro de una familia destacada en la ciudad de
Meca, en Arabia. Su padre haba muerto poco antes de que Mahoma naciera, y su madre muri
cuando el nio tena seis aos. Fue entonces su to quien lo cri. Pero los negocios de la familia
sufrieron serios reveses, y Mahoma pas buena parte de su juventud como pastor.
Despus se uni al comercio de las caravanas, y su xito fue tal que la viuda rica Cadija
lo puso al frente de sus negocios. Tras algn tiempo, Cadija y Mahoma contrajeron matrimonio.
Mientras vivi, Cadija fue el consejero y auxiliar ms cercano con que cont Mahoma. Pero
durante largo tiempo el futuro Profeta del Islam se dedic sencillamente al comercio, y su vida
no pareca distinta de la de sus muchos colegas. Alrededor del ao 610, cuando contaba unos
cuarenta aos, comenz la carrera religiosa del Profeta. Este haba acostumbrado retirarse de vez
en cuando a un lugar apartado, para orar y meditar. Por esa poca, haba tenido ya amplios
contactos con el judasmo y con el cristianismo, pues en Arabia haba buen nmero de judos, y
haba tambin cristianos de diversas sectas. Algunas de estas sectas haban perdido todo contacto
con el resto de la iglesia siglos antes, y por tanto sus doctrinas haban evolucionado por caminos
a veces extraos. En todo caso, segn cuenta la leyenda musulmana, Mahoma se encontraba en
una montaa cerca de Meca cuando se le apareci el ngel Gabriel y le orden que proclamara el
mensaje del nico Dios verdadero.
Al principio, Mahoma fue algo tmido en su predicacin. Tena dudas acerca de su propia
misin, y por algn tiempo no recibi otra revelacin. Pero a la postre se convenci de que tena
una misin proftica, y se lanz a cumplirla. Comenz entonces a proclamar el mensaje del Dios
nico, a la vez justo y misericordioso, que gobierna todas las cosas y exige obediencia de los
seres humanos. Su mensaje, al estilo de los profetas del Antiguo Testamento, se presentaba
frecuentemente en forma rtmica. Segn Mahoma, lo que l predicaba no era una nueva religin,
sino la continuacin de la revelacin que Dios haba dado en los profetas del Antiguo

208

Testamento y en Jess. Este ltimo no era divino. Pero s era un gran profeta, que deba ser
obedecido.
Los dirigentes rabes en Meca se opusieron a la predicacin de Mahoma. Meca era un
centro de peregrinajes en la religin politesta de Arabia, y buena parte de sus ingresos se
relacionaba con su culto. Por tanto, los comerciantes de la ciudad, muchos de los cuales haban
sido colegas de Mahoma, ahora se volvieron contra l y sus seguidores.
En el ao 622, Mahoma se refugi en un oasis cercano, donde estaba la poblacin que
despus recibi el nombre de Medina. Es a partir de esa fecha que los musulmanes cuentan los
aos. Fue all donde por primera vez se estableci una comunidad mahometana, en la que el
culto y la vida civil y poltica siguieron las normas trazadas por el Profeta.
Tras una serie de campaas militares, negociaciones y pactos, Mahoma y los suyos
tomaron la ciudad de Meca en el ao 630. Con gran sabidura y moderacin, el Profeta prohibi
toda venganza contra sus antiguos enemigos, y se limit a derrocar los dolos del templo y a
instaurar el culto monotesta.
A partir de entonces, Mahoma goz cada vez de ms prestigio y poder entre los rabes, y
a su muerte, en el 632, buena parte de la pennsula de Arabia se haba hecho musulmana.
Las conquistas de los califas
A la muerte de Mahoma la direccin de la comunidad musulmana cay sobre los califas
(del rabe califat, que quiere decir sucesor). El primer califa fue Abu Bquer, quien haba sido
uno de los principales acompaantes de Mahoma. Bajo Abu Bquer, el Islam consolid su
dominio en Arabia occidental, y tuvo sus primeros encuentros con los ejrcitos bizantinos, que
fueron derrotados en el 634.
Abu Bquer muri al mes siguiente, y su sucesor Omar, quien gobern por diez aos,
continu sus conquistas. El general Calid, bajo cuyo mando se encontraban las tropas que haban
derrotado a los romanos, invadi la regin de Siria, y en el 635 tom la ciudad de Damasco. Tras
ligeros reveses, los rabes derrotaron a un nuevo ejrcito que el Imperio Romano envi contra
ellos, y en el 638 el Califa en persona tom posesin de Jerusaln. Dos aos despus, con la
capitulacin de Cesarea y de Gaza, toda la regin qued en poder de los rabes.
Por el momento, los musulmanes no persiguieron a los cristianos ni a los judos, pues
eran pueblos del libro (es decir, del Corn) cuyo monotesmo el Islam comparta. As, por
ejemplo, al entrar en Jerusaln el califa Omar decret que a los cristianos ... se les asegurarn la
vida y los bienes, sus iglesias y sus cruces. [...] En asuntos religiosos, no habr presin ni
coaccin. Los judos han de habitar en Jerusaln junto a los cristianos, y los que en ella residan
han de pagar el mismo tributo que los habitantes de otras ciudades.
En trminos generales, esta fue la poltica religiosa que siguieron los primeros califas en
las tierras conquistadas. Slo el politesmo y la idolatra se prohiban. Los cristianos y judos
podan continuar en el libre ejercicio de su culto, siempre que respetaran al Profeta y al Corn.
Despus se prohibi la conversin de los mahometanos al cristianismo o al judasmo. Pero aparte
de esto, y de ciertas limitaciones en las seales pblicas de su culto, la nica carga que se
estableci sobre los judos y los cristianos fue la obligacin de pagar un tributo mediante el cual
el estado se sostena. Quienes se convertan al Islam no tenan que pagar ese impuesto. Por tanto,
al mismo tiempo que los musulmanes no tenan inters especial en fomentar las conversiones a
su religin, muchos de los cristianos de convicciones ms flexibles terminaron por aceptar la fe
del Profeta.

209

Al mismo tiempo que se enfrentaban a los bizantinos en Siria, los rabes invadan la otra
gran potencia vecina, el Imperio Persa. Este doble frente, que en teora pudo haber sido
desastroso, produjo resultados sorprendentes. En el 657, despus de derrotar repetidamente a los
persas, los rabes tomaron su ciudad capital, Ctesifn. Entonces continuaron su inexorable
expansin hacia el este, mientras los persas se retiraban hacia las montaas. Finalmente, en el
651 (y por tanto en tiempos del prximo califa) el ltimo rey persa fue muerto, y al ao siguiente
los musulmanes eran dueos de todo el antiguo Imperio Persa.
Mientras tanto, en el 639, otro contingente rabe invadi el Egipto, y rpidamente
conquist la mayor parte del pas. En el 640, los rabes fundaron la ciudad que ms tarde sera El
Cairo. Y en el 642, al rendirse Alejandra, todo el pas qued en su poder. De all la hueste
musulmana continu marchando victoriosa hacia el oeste, y en el 647 la ciudad de Trpoli
capitul.
Bajo el prximo califa, Otmn, las conquistas marcharon ms lentamente. En el norte de
Africa los bereberes se oponan a sus avances, y el Imperio Bizantino, cuyas fronteras haban
sido replegadas hasta el Asia Menor, logr por fin detener el avance del Islam en esa direccin.
Adems, hubo luchas internas entre los propios musulmanes, y a la postre Otmn fue atacado y
muerto por uno de los hijos de Abu Bquer. Pero a pesar de todo esto Otmn haba dado los
primeros pasos en la fundacin de una escuadra rabe, y con ella logr conquistar la isla de
Chipre, que hasta entonces haba sido parte del Imperio Romano.
La muerte de Otmn no puso fin a la guerra civil entre los musulmanes. Su sucesor, Al,
no pudo retener el poder, y a su muerte lo sucedieron los califas omeyas, quienes al principio se
dedicaron a consolidar su poder, y establecieron su capital en Damasco.
Por estas razones, durante la segunda mitad del siglo VII las conquistas rabes fueron
ms lentas. Aunque repetidamente atacaron a Constantinopla y otras regiones vecinas, sus
fuerzas fueron rechazadas. Su principal conquista, el norte de frica, requiri una lucha larga y
azarosa, pues tanto los bizantinos como los bereberes los resistieron a cada paso. Pero a pesar de
ello Cartago capitul en el 695, y al terminar el siglo muchos de los bereberes haban aceptado el
Islam.
En el ao 711, un ejrcito musulmn compuesto de moros, bereberes y rabes, al mando
de Tarik, cruz el estrecho de Gibraltar (cuyo nombre se deriva del de Tarik) y derrot al ltimo
rey godo, Rodrigo, cerca de Jerez. Pronto toda Espaa, excepto los territorios asturianos y
vascongados del norte, qued bajo el dominio musulmn.
De Espaa, las huestes victoriosas pasaron a Francia, donde se aduearon de buena parte
de la costa sur. En el 721 marcharon sobre Tolosa, y en el 732 se encontraban cerca de Poitiers
cuando fueron derrotados por los francos, al mando de Carlos Martel. Anteriormente, en el 718,
otro ejrcito islmico, apoyado por la escuadra, haba atacado a Constantinopla. El emperador
Len III haba defendido la ciudad valerosamente y los musulmanes haban perdido casi toda su
escuadra y buena parte de su ejrcito. Otra expedicin, dirigida contra Sicilia en el 720, tambin
haba fracasado. La primera marejada del avance islmico haba llegado a pleamar.
Consecuencias de las conquistas
Cien aos mediaron entre la muerte de Mahoma y la batalla de Poitiers. Fueron cien aos
que cambiaron la faz del Mediterrneo, y tendran profundas implicaciones para el futuro de la
regin y de la iglesia. Hasta entonces, a pesar de las invasiones de los brbaros, el Mediterrneo
haba sido un lago romano. Es cierto que durante algn tiempo los vndalos dominaron la
navegacin en la regin al oeste de Italia. Pero ese dominio fue breve, y en todo caso nunca lleg

210

a interrumpir la navegacin y el comercio entre Egipto y Siria, por una parte, y Constantinopla e
Italia, por otra.
Ahora los musulmanes se haban adueado de toda la costa del Mediterrneo, desde
Antioqua, junto al Asia Menor, hasta Narbona en el sur de Francia, y por tanto el comercio
martimo cristiano qued limitado a la porcin nordeste del Mediterrneo (los mares Egeo y
Adritico), y el Mar Negro.
Durante la edad de oro del Imperio Romano, y an despus de las invasiones de los
brbaros, haba existido un nutrido comercio que llevaba al Occidente productos procedentes de
Egipto, y hasta del Lejano Oriente. De Alejandra se importaba el papiro, tan necesario para
copiar manuscritos antiguos y producir nuevas obras. Del Oriente provenan, a travs del Mar
Rojo, seda y especias.
Tras las conquistas de los rabes, este comercio ces. Esto quiso decir, por una parte, que
escase el papiro, y que los manuscritos tuvieron que empezar a copiarse en pergamino. Pero
quiso decir adems que la Europa occidental qued relativamente aislada de las ms antiguas
civilizaciones del Egipto, Siria y el Lejano Oriente. Esto a su vez la oblig a depender de sus
propios recursos, y a desarrollar su propia civilizacin.
Por otra parte, las conquistas musulmanas le arrebataron a la cristiandad varios de sus
ms antiguos centros de difusin y pensamiento: Jerusaln, Antioquia, Alejandra y Cartago. En
consecuencia, slo dos ciudades quedaron entonces que podran disputarse la hegemona sobre el
mundo cristiano: Roma y Constantinopla. Alrededor de cada una de ellas el cristianismo fue
tomando su propia forma, hasta que se produjo la ruptura definitiva, segn veremos, en el ao
1054.
Quiz el papa Len III tena en mente algunas de estas nuevas circunstancias aquel da de
Navidad del 800, cuando ci la sien de Carlomagno con la corona imperial. Pero en todo caso,
no cabe duda de que esas circunstancias fueron factores determinantes de los resultados de su
accin. El emperador de Constantinopla, casi constantemente acosado por sus vecinos
musulmanes, no tendra los recursos necesarios para intervenir decisivamente en el Occidente.
Roma, por su parte, se apartara cada vez ms de una iglesia bizantina que pareca estar bajo la
tutela del poder imperial. Si hasta entonces el mapa del cristianismo se haba trazado sobre el eje
horizontal del Mediterrneo, a partir de las conquistas rabes y de la coronacin de Carlomagno
se trazara sobre un eje vertical que iba desde Roma hasta las Islas Britnicas, pasando por los
territorios de los francos. El cristianismo bizantino quedara cada vez ms al margen de ese
mapa.

***

211

Bajo el Rgimen de los Carolingios


32
Cuiden los poderosos [... ] de no tomar para su propia condenacin las cosas de la iglesia, ni
oprimir [... ] las iglesias de Dios, y los lugares santos, sabiendo que las propiedades de la iglesia
son las promesas de los fieles, el patrimonio de los pobres, el precio de los pecados.
Hincmaro de Reims
Duando dejamos el Occidente, varios captulos atrs, para narrar algo de lo que estaba
sucediendo en el Oriente, el papa Len III acababa de consagrar a Carlomagno como emperador.
Aunque ya hemos dicho algo acerca del alcance de esa decisin, debemos regresar ahora al
Occidente, para ver el curso de los acontecimientos bajo Carlomagno y sus sucesores.
Carlomagno
Cuando Carlomagno fue coronado emperador por el Papa, casi toda la cristiandad
occidental formaba parte de su imperio, fuera del cual quedaban slo las Islas Britnicas y los
rincones de Espaa hacia donde se haban replegado los cristianos tras las invasiones
musulmanas. Por tanto, el curso de los acontecimientos dentro de su imperio tendra amplias
consecuencias para la historia futura del cristianismo, y de la Europa toda.
Pero Carlomagno no se limit a extender sus territorios entre sus vecinos cristianos. Ms
que eso, se lanz a una vasta campaa de conquista contra los sajones y los frisones, que
habitaban las fronteras al nordeste de su imperio, y contra los musulmanes que lindaban con l al
suroeste. Las campaas contra los sajones y frisones fueron largas y sangrientas. Estos pueblos,
que nunca haban sido romanizados, atravesaban peridicamente las fronteras de los francos,
saqueaban las aldeas, iglesias y monasterios, y regresaban con su botn a sus bosques, donde era
muy difcil darles caza. Por lo tanto, en el ao 772, Carlomagno invadi sus territorios y penetr
hasta Irminsul, donde destruy un gran tronco que era el dolo principal de los sajones. Al
parecer, lo que el Rey franco se propona era a la vez facilitar la conversin de los sajones al
cristianismo, y debilitar su resistencia destruyendo su religin. Tras aceptar la rendicin de los
sajones, Carlomagno les envi misioneros, para que les enseasen la fe cristiana.
Pero pocos aos despus, cuando el Rey de los francos se vio obligado a marchar a Italia
en su campaa contra los lombardos, los sajones se sublevaron, y mataron a todos los
misioneros. Entonces Carlomagno invadi de nuevo la regin, aplast la rebelin, y convoc a
una asamblea nacional en Paderborn, donde los sajones, aparentemente pacificados, vieron su
pas organizado eclesisticamente, con diversas dicesis y abadas que se deban ocupar de su
cristianizacin.
Carlomagno se encontraba todava en Paderborn cuando se le present la oportunidad de
invadir a Espaa. Uno de los jefes musulmanes de ese pas le pidi ayuda en su rebelin contra
Abderramn I, quien gobernaba el pas desde Crdoba. El rey franco abandon a Sajonia
apresuradamente, cruz sus propios territorios, y dividi su ejrcito en dos cuerpos, que cruzaron
los Pirineos por dos lugares distintos. Tras tomar a Barcelona, Huesca y Gerona, los dos ejrcitos
se encontraron frente a Zaragoza, ciudad que se supona fuese el centro de la rebelin contra
Abderramn. Pero Zaragoza se neg a abrirles sus puertas, y los francos empezaron a temer que
la supuesta rebelin no tendra lugar, o que haban sido traicionados.

212

En esto estaban las cosas cuando llegaron noticias de que los sajones se haban vuelto a
rebelar, bajo el mando del jefe Videquindo. Carlomagno regres apresuradamente a Francia, y en
esa ocasin su retaguardia, al mando de Roldn, fue aniquilada por los vascos en el paso de
Roncesvalles. Pero el Rey prosigui su marcha a travs de sus propios dominios, se present
inesperadamente en Sajonia, y ahog la rebelin.
Cuando, en el ao 782, la sublevacin estall de nuevo, Carlomagno se propuso ahogarla
en sangre. Hasta entonces sus medidas despus de cada revuelta haban sido relativamente
benignas. Pero en esta ocasin, cuando sus tropas dominaban de nuevo la regin, y Videquindo
haba escapado a Escandinavia, el Rey de los francos orden que se les infligiera a los sajones un
castigo ejemplar, y en Verden ms de cuatro mil de ellos fueron muertos.
Esta matanza exasper a los sajones, quienes ahora se alzaron contra Carlomagno en
mayor nmero que antes. Tanto los sajones como los francos saban que esta era la ltima
rebelin, y que por tanto la lucha deba proseguir hasta el final. En el 784 los frisones, hasta
entonces aliados de los sajones, se rindieron a los francos, aceptaron el bautismo, y se apartaron
de la contienda. Un ao despus Videquindo y sus principales jefes se rindieron definitivamente
y aceptaron el cristianismo. Su bautismo marc el fin de las revueltas de los sajones.
En esta historia nos hemos referido repetidamente al bautismo, tanto de los frisones como
de los sajones, como si ese rito se relacionara de algn modo con la rebelin y su supresin. El
hecho es que exista una relacin estrecha. Carlomagno estaba convencido de que, si los sajones
aceptaban el cristianismo, perderan su carcter aguerrido y aceptaran buena parte de la cultura
de los francos.
De este modo los sajones dejarian de ser una amenaza. Adems, cualquiera que haya sido
la intencin que lo animaba en sus primeras campaas, a la postre Carlomagno decidi
incorporar Sajonia a sus dominios. Puesto que se consideraba a s mismo rey (y despus
emperador) por la gracia de Dios, parte de su misin, segn l mismo la vea, consista en
asegurarse de que sus sbditos fuesen cristianos.
Por otra parte, el bautismo tena cierto poder directo en la pacificacin de los sajones. Al
parecer, muchos entre ellos crean que al aceptar el bautismo estaban abandonando a sus dioses,
quienes a su vez los abandonaran a ellos. Luego, una vez bautizados, no tenan otra alternativa
que ser cristianos, pues de lo contrario quedaran sin dios alguno que los protegiera. Aunque
muchos de los bautizados tras una campaa pronto se sumaban a la prxima rebelin, tambin
hubo muchos que se negaron a sublevarse de nuevo, basando su decisin en el hecho de que
haban sido bautizados.
Por su parte, Carlomagno sigui una poltica de pacificacin que pronto logr asimilar
Sajonia al reino de los francos. Varios miles de sajones fueron transportados a otras partes del
Imperio. Y en su propia tierra el Emperador les dio el ttulo de condes a algunos de los jefes que
se mostraron leales a su gobierno. Poco despus, seran los sajones quienes aplicaran a la
conversin de sus vecinos los mismos mtodos que Carlomagno haba empleado con ellos.
Mientras todo esto suceda, Carlomagno no abandon por completo sus intereses en
Espaa. Bajo el mando de su hijo Ludovico Po y del duque Guillermo de Aquitania, los francos
conquistaron una amplia faja de terreno que se extenda hasta el Ebro. Al mismo tiempo,
Carlomagno parece haber puesto algunos recursos a la disposicin de Alfonso II el Casto, rey de
Asturias, quien comenzaba el largo proceso de la reconquista de la Pennsula Ibrica.
Dentro de sus propios territorios, Carlomagno se ocup tambin de organizar y supervisar
la vida de la iglesia. Al parecer, el Emperador se crea llamado a gobernar su pueblo, no slo en
asuntos civiles, sino tambin eclesisticos. Aun ms, Carlomagno no parece haber hecho

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distincin alguna entre estos dos campos. Los obispos, al igual que los condes, eran nombrados
por el rey, y desapareci as la antigua costumbre de que los obispos fueran elegidos por el clero
y el pueblo. Puesto que bajo Carlomagno cada obispo era directamente responsable ante el rey, la
funcin de los arzobispos fue ms bien de honor que de autoridad. Bajo Ludovico Po, el
prximo rey, los arzobispos comenzaran a adquirir ms poder, y a la postre se volveran
poderosos seores feudales.
Adems de nombrar a los obispos, Carlomagno se ocup de legislar acerca de la vida de
la iglesia. Esta legislacin incluy el descanso dominical obligatorio, la imposicin del diezmo
como si fuera un impuesto, y el mandato de predicar sencillamente y en la lengua del pueblo.
Bajo los gobiernos anteriores, el monaquismo haba perdido su inspiracin inicial, pues
las abadas se haban vuelto ricas prebendas, codiciadas y frecuentemente logradas por
personajes que no tenan el menor inters en la vida monstica, y que slo aspiraban a hacerse
ricos y poderosos. Carlomagno emprendi la reforma de los monasterios, que qued confiada a
Benito de Aniano (quien no debe confundirse con Benito de Nursia, el autor de la Regla). Benito
de Aniano haba abandonado la corte real para dedicarse a la vida monstica, y su sabidura,
austeridad y obediencia a la Regla pronto le ganaron el respeto del Rey, quien le encomend la
tarea de reformar y supervisar la vida monstica. Esto lo hizo nuestro monje aplicando en todo el
pas la Regla de San Benito, que as alcanz mayor difusin.
Al mismo tiempo, Carlomagno se ocup tambin de la educacin de sus sbditos y del
cultivo de las letras. Con este propsito, reform la escuela palatina, que exista desde tiempos de
los merovingios (la dinasta anterior). A esa escuela asistieron, no slo los hijos de los nobles de
la corte, sino tambin el propio Rey, deseoso de aumentar sus conocimientos. A ella Carlomagno
trajo al dicono Alcuino de York, a quien haba conocido en Italia, y quien llev al reino de los
francos la erudicin que se haba conservado en los monasterios britnicos. De Espaa vino
Teodulfo, a quien el Rey nombr obispo de Orleans. All este sabio obispo orden que en todas
las iglesias de su dicesis hubiera escuelas, y prohibi que los sacerdotes les negasen la
enseanza a los pobres, o que exigiesen pago por ella. Tras estos grandes maestros, vinieron
muchos otros, as como poetas e historiadores, cuyos nombres no es necesario consignar aqu,
pero que contribuyeron a un florecimiento de las letras bajo el rgimen de Carlomagno y sus
sucesores.
Los sucesores de Carlomagno
Normalmente, segn las viejas costumbres de los francos, los territorios de Carlomagno
debieron haberse repartido entre todos sus hijos. Pero cuando el viejo Rey decidi que haba
llegado la hora de nombrar sucesor, slo uno de sus hijos legtimos quedaba con vida: Luis, o
Ludovico, a quien por sus inclinaciones religiosas se le ha dado el nombre de Ludovico Po.
Aunque ste haba dado muestras de habilidad administrativa y militar mientras goz del ttulo
de rey de Aquitania bajo su padre Carlomagno, el hecho es que hubiera preferido ser monje que
emperador, y que slo la mano fuerte de su padre y los consejos de varios eclesisticos a quienes
admiraba le impidieron tomar la tonsura monstica.
Los primeros aos de gobierno de Ludovico Po fueron indudablemente los mejores. En
la primera dieta (o asamblea del Imperio) se adopt una serie de medidas que mostraban el
camino que Ludovico se propona seguir. De estas la ms notable fue el envo por todo el
Imperio de comisionados imperiales para investigar cualquier caso de opresin o usurpacin de
poder que hubiera tenido lugar.

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Animada por el mismo espritu reformador del Emperador, la dieta del 817 orden que
todos los monasterios se sometieran a Benito de Aniano, y que la eleccin de los obispos
recayese de nuevo sobre el clero y el pueblo. Con este ltimo paso, Ludovico se deshaca de uno
de los ms poderosos instrumentos de que su padre haba disfrutado, pues a partir de ahora el alto
clero no le debera la lealtad absoluta que antes le haba debido a Carlomagno. Esa misma dieta
les prohibi adems a todos los clrigos, cualquier ostentacin de lujo, tales como los cinturones
con piedras preciosas o las espuelas de oro. La propiedad eclesistica quedara fuera de la
jurisdiccin de los nobles. El diezmo, por dems obligatorio, se dividira en tres porciones, de las
cuales una sera del clero y dos perteneceran a los pobres. En todas estas leyes, puede verse el
hilo central de la poltica eclesistica de Ludovico, que consista en reformar la iglesia al mismo
tiempo que le daba cada vez mayor autonoma. El gran peligro de tal poltica estaba en que era
posible (y as sucedi) que los dirigentes eclesisticos utilizasen su nueva autonoma contra los
designios reformadores del Emperador, y aun contra el Emperador mismo.
Los conflictos comenzaron cuando muri la emperatriz Hermingarda, y el Emperador
tom por esposa a la bella e inteligente Judit. Pronto naci un hijo de esta unin, y los tres hijos
de Hermingarda, a quienes Ludovico haba nombrado sus sucesores y herederos, comenzaron a
temer que su medio hermano los desposeera. El resultado fue una larga y complicada guerra
civil. Durante el conflicto, Ludovico se dej llevar repetidamente por sus inclinaciones
religiosas, perdonando a los rebeldes, mientras estos ltimos aprovecharon cuanta oportunidad se
les present de humillarlo, y hasta llegaron a deponerlo. Tras su restauracin, Ludovico perdon
una vez ms a sus hijos rebeldes y a los partidarios de stos. Al morir l, sus dominios se
dividieron entre tres de sus hijos, pues uno de los que haba tenido de Hermingarda haba muerto.
Lotario, el mayor, les hizo la guerra a sus hermanos, hasta que por fin, en el tratado de Verdn
del ao 843, los territorios que haban pertenecido a Carlomagno y a Ludovico Po se dividieron
como sigue: Lotario tom el ttulo imperial, Italia y una faja de terreno entre Alemania y Francia;
Luis, el otro hijo de Hermingarda, obtuvo Alemania; y Francia le toc a Carlos el Calvo, el
hijo de Judit.
A partir de entonces, el viejo imperio carolingo sufri una decadencia casi
ininterrumpida. Por lo general, el ttulo imperial, del que los papas pretendan disponer, recaa
sobre quien gobernaba en Italia. Pero quienes reinaban en otras partes no parecan prestarle la
menor obediencia. Adems, los musulmanes se apoderaron de Palermo en Sicilia, y de all
pasaron al sur de Italia. En el ao 846 llegaron a atacar a Roma y saquear las baslicas de San
Pedro y de San Pablo, que estaban fuera de los muros de la ciudad. En tales circunstancias, los
emperadores que reinaban en Italia difcilmente podan hacer valer su autoridad en Francia y
Alemania.
Bajo Carlos el Gordo, por una serie de circunstancias, la mayor parte de los territorios del
Imperio qued de nuevo bajo un solo soberano. Pero esa unidad fue efmera, y a la muerte de
Carlos, en el 887, puede decirse que se extingui el ltimo fulgor de la gloria carolingia.
Durante todo este perodo de luchas fratricidas, guerras civiles, herencias disputadas,
reyes depuestos y restaurados, etc., el papado se encontr en una situacin harto extraa. En
virtud de la accin de Len III al coronar a Carlomagno, los papas parecan gozar de la autoridad
de coronar a los emperadores. Por esa razn, su prestigio era grande allende los Alpes, donde
cada partido quera asegurarse su apoyo. Pero, por otra parte, en la propia Roma el caos era tal
que muchos papas se vieron amenazados, bien por el pueblo, o bien por alguna de las facciones
que se disputaban el poder en la ciudad. A fin de sostenerse en el mando, los papas se vieron
repetidamente en la necesidad de apelar al poder secular. Luego, quienes parecan tener

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autoridad para disponer del Imperio no podan disponer de la propia ciudad de Roma. Esto a su
vez hizo del papado una presa fcil y codiciada, y en el siglo prximo lo llev al caos y la
corrupcin.
El sistema feudal
Segn hemos dicho anteriormente, poco antes de que Carlomagno ascendiera al trono de
los francos se haba producido un gran cambio poltico en la cuenca del Mediterrneo. Las
conquistas de los rabes haban terminado el dominio cristiano sobre ese mar, que haba sido un
lago romano desde tiempos del emperador Augusto. El resultado de esto fue que la Europa
occidental tuvo que replegarse sobre sus propios recursos, pues el comercio con el Oriente qued
drsticamente reducido. Algunos historiadores han demostrado que en poca de Carlomagno
haba cesado el gran comercio, no slo con el exterior, sino tambin dentro de sus propios
dominios. Aunque haba todava cierta navegacin comercial en el Adritico y cerca de los
Pases Bajos, esto no era suficiente para producir un comercio nutrido. Por lo tanto, el dinero
dej de circular, hasta tal punto que casi desaparecieron por completo las monedas de oro. Cada
regin tena que subsistir por s sola, y deba producir todo lo necesario para el alimento y el
vestido.
En tales circunstancias, la tierra, ms bien que el dinero, vino a ser la principal fuente de
riqueza. El propsito de todo gran seor era aumentar sus tierras, y los terratenientes menores
buscaban modos de asegurarse de que sus tierras no les seran arrebatadas. Adems, a falta de
comercio, uno de los principales medios que los reyes tenan para premiar el servicio y la lealtad
de algn sbdito era concederle tierras. Surgi as el sistema feudal. Este sistema consista en
toda una jerarqua, basada en la posesin de la tierra, en la que cada seor feudal, al tiempo que
reciba el homenaje de sus vasallos, le deba un homenaje semejante a otro seor que se
encontraba por encima de l. Las tierras que el vasallo reciba de su seor eran los feudos, y de
aqu el nombre de sistema feudal.
El homenaje era el rito mediante el cual se sellaban las relaciones entre el vasallo y su
seor. En este rito, el primero le juraba fidelidad al segundo, mientras colocaba sus manos entre
las de ste, quien responda entonces otorgndole al vasallo el beneficio, simbolizado por un
puado de tierra si se trataba sencillamente de tierras, o por un bculo y anillo si se trataba de un
obispado, o por otros objetos segn el caso.
La relacin entre el vasallo y su seor no era al principio hereditaria. Al morir una de las
partes, el contrato expiraba, y era necesario hacer un nuevo acto de homenaje. Adems, el
vasallo quedaba libre de sus obligaciones para con su seor si ste faltaba a sus obligaciones de
algn modo (por ejemplo, si se negaba a acudir en defensa suya pudiendo hacerlo). Y, de igual
modo, el seor no tena obligacin alguna para con el vasallo desleal.
Pronto, sin embargo, los feudos se hicieron hereditarios. Aunque durante largo tiempo se
conserv la costumbre de acudir a rendirle homenaje al nuevo seor a la muerte del anterior, tal
homenaje lleg a ser casi automtico, y los feudos se heredaban como cualquier otra propiedad.
Dadas las frecuentes uniones entre diversas familias, se hizo comn el caso de vasallos que les
deban homenaje a varios seores, y que por tanto se excusaban de la obediencia debida a uno de
ellos a base de la obediencia debida a otros. El resultado fue la fragmentacin poltica y
econmica de la Europa occidental, y la decadencia de las diversas monarquas, que difcilmente
podan ejercer su autoridad. Esto afect tambin la vida de la iglesia, pues los obispados y sus
tierras anejas eran tambin feudos cuyos jefes le deban obediencia a algn seor, y a quienes
otros vasallos se la deban a su vez. Puesto que ya en esta poca los obispos no podan ser

216

personas casadas, sus feudos no pasaban a sus hijos, como en el caso de otros seores feudales.
Lo mismo era cierto de los abades y abadesas, que llegaron a poseer enormes extensiones de
terreno y millares de vasallos. En consecuencia, el asunto de la sucesin a tales cargos
eclesisticos se volvi materia de gran importancia poltica, y en la prxima seccin veremos las
dificultades que esto caus, tanto para la iglesia como para los gobernantes seculares.
La actividad teolgica
Puesto que durante el rgimen carolingio hubo un efmero despertar en el estudio de las
letras, era de esperarse que hubiera tambin cierta actividad teolgica. Excepto en la obra de
Juan Escoto Erigena, esa actividad se limit a una serie de controversias, cuyos temas nos
indican cules eran las principales inquietudes teolgicas de la poca.
El nico pensador sistemtico, que trat de incluir en su obra la totalidad del universo,
fue Juan Escoto Erigena. Su nombre nos da a entender que era oriundo de Irlanda, que a travs
de los siglos haba conservado en sus monasterios buena parte de los conocimientos de la
antigedad, olvidados por el resto de Europa occidental. A mediados del siglo IX Erigena se
estableci en la corte de Carlos el Calvo (el hijo de Ludovico Po y Judit), donde lleg a gozar de
gran prestigio debido a su erudicin. Fue l quien tradujo del griego las obras del falso Dionisio
el Areopagita. En el siglo V, alguien haba compuesto estas obras, hacindose pasar por
Dionisio, el discpulo de Pablo en el Arepago. Cuando fueron introducidas en Europa
occidental en poca de Carlos el Calvo, nadie dudaba de su autenticidad, y fue Erigena quien las
tradujo del griego al latn. A partir de entonces este falso Dionisio goz de gran prestigio, pues se
le consideraba sucesor inmediato de San Pablo. A travs de l el misticismo neoplatnico hizo un
gran impacto en la iglesia de habla latina, que lleg a confundirlo con las enseanzas de San
Pablo.
Adems de traducir las obras del falso Dionisio, Erigena escribi un gran tratado, De la
divisin de la naturaleza, cuyas enseanzas son ms neoplatnicas que cristianas. Pero en todo
caso su tono era tan erudito, y sus especulaciones tan abstractas, que fueron pocos los que lo
leyeron, menos los que lo entendieron, y nadie parece haberlo aceptado ni seguido.
Mucho ms importantes para la vida de la iglesia fueron las controversias teolgicas que
tuvieron lugar en el perodo carolingio. De estas, la ms importante, porque sus consecuencias
perduran hasta nuestros das, fue la que se refera al Filioque. La palabra Filioque quiere decir y
del Hijo, y algunas iglesias occidentales la haban interpolado en el Credo Niceno, de modo que
donde la iglesia oriental deca en el Espritu Santo, que procede del Padre, algunas iglesias
occidentales empezaron a decir en el Espritu Santo, que procede del Padre y del Hijo. Al
parecer, la palabra Filioque fue aadida primero en Espaa, y de all pas al reino de los francos.
En todo caso, en la capilla real de Aquisgrn, la capital de Carlomagno, se acostumbraba incluir
esa palabra en el Credo. Cuando unos monjes procedentes del reino franco se presentaron en
Jerusaln y repitieron el Credo con esta extraa interpolacin, causaron un escndalo en la
iglesia oriental, que se preguntaba quin les haba dado autoridad a los francos para cambiar el
viejo Credo, aceptado por los concilios y por todos los cristianos ortodoxos.
Parte de lo que estaba en juego eran dos modos algo distintos de entender la doctrina de
la Trinidad. Pero la controversia se hizo mucho ms agria por cuanto existan fuertes rivalidades
entre las iglesias de Oriente y Occidente. Cuando Carlomagno recibi del Papa el titulo de
emperador, el gobierno de Constantinopla declar que se trataba de una usurpacin de poder, y
que el Rey de los francos no era verdaderamente emperador. Los francos afirmaron que la

217

negacin del Filioque era hereja, y por su parte los bizantinos respondieron que los herejes eran
quienes osaban cambiar el Credo.
Hasta el da de hoy, sta sigue siendo una de las cuestiones que separan a las iglesias
orientales de las occidentales.
Por otra parte, esta controversia tuvo otra consecuencia, que se hace sentir hasta el da de
hoy en el culto pblico de muchas de nuestras iglesias. Hasta esa poca, el credo ms comn
utilizado por todas las iglesias era el Niceno. Pero ahora el Papa se vea en la difcil situacin de
tener que tomar partido entre los francos y los bizantinos cada vez que tena que decir el Credo.
Su solucin consisti en empezar a utilizar el viejo Smbolo Romano, que haba cado en desuso
siglos antes, y que ahora empez a llamarse Credo de los apstoles. De ese modo, el Papa
evitaba tener que decidir entre los francos y los bizantinos. A partir de Roma, el Credo de los
apstoles fue difundindose por todo el resto de Europa occidental, y es por esa razn que ha
venido a ser el ms usado en todas las iglesias occidentales, tanto catlicas como protestantes.
Otra controversia teolgica del perodo carolingio gir alrededor de las doctrinas de
Elipando de Toledo y Flix de Urgel, ambos espaoles. En Espaa haba muchos cristianos que
no haban huido hacia el norte durante las invasiones islmicas, y que ahora vivan bajo el
rgimen musulmn. Estos cristianos, los mozrabes, conservaban sus antiguas tradiciones de
tiempos preislmicos, incluso su orden de culto, conocido como la liturgia mozrabe. Ahora
que Carlomagno empezaba a reconquistar algunas de las tierras perdidas al Islam en Espaa,
estos mozrabes se mostraban celosos de sus antiguas tradiciones, que los francos trataban de
sustituir por los usos de Roma y de Francia. Luego, haba razones de tensin entre los mozrabes
y los francos aun antes que estallara la controversia.
El conflicto comenz cuando el arzobispo Elipando de Toledo, basndose en algunas
frases de la liturgia mozrabe, dijo que, segn su divinidad, Cristo era Hijo eterno del Padre, pero
que segn su humanidad era hijo slo por adopcin. Debido a esta frase, la posicin de
Elipando ha sido llamada adopcionismo. Pero este nombre no es exacto, puesto que lo que
decan los verdaderos adopcionistas de la iglesia antigua era que Jess haba sido un hombre
comn y corriente a quien Dios hizo hijo adoptivo. Esto no era lo que deca Elipando. Segn l,
Jess haba sido siempre divino. Pero s le pareca necesario insistir en la distincin entre la
divinidad y la humanidad del Salvador, y por ello hablaba de dos modos de ser hijo, uno eterno
y otro por adopcin. Luego, lo que tenemos aqu, ms bien que un verdadero adopcionismo, es la
distincin marcada entre las dos naturalezas del Salvador que siglos antes caracteriz a la escuela
de Antioquia, y cuya consecuencia extrema fue condenada en el Concilio de Efeso, cuando
Nestorio fue declarado hereje.
Frente a estas enseanzas de Elipando, que pronto hallaron eco en el obispo Flix de
Urgel, otros insistan en la unin estrecha de las dos naturalezas del Salvador. As, por ejemplo,
Beato de Libana deca:
... los incrdulos no podan ver en aquel a quien crucificaban otra cosa que un hombre. Y
como hombre lo crucificaron. Crucificaron al Hijo de Dios. Crucificaron a Dios. Por m sufri mi
Dios. Por m fue crucificado mi Dios.
Pronto las enseanzas de Elipando y de Flix fueron condenadas por los telogos francos
y por los papas. Elipando, que se encontraba fuera de su alcance por vivir en tierras de moros,
continu afirmando sus doctrinas. Pero Flix fue obligado a retractarse, y a la postre no se le
permiti regresar a Urgel, donde la influencia de los mozrabes era grande, y tuvo que pasar el
resto de sus das entre los francos.
Muertos Elipando y Flix, la controversia qued relegada a segundo plano.

218

En el entretanto, sin embargo, otras controversias haban aparecido dentro del propio
reino franco. De todas estas, las que ms nos interesan son las que se refieren a la predestinacin
y a la presencia de Cristo en la comunin.
La controversia acerca de la predestinacin gir alrededor del monje Gotescalco, quien
haba sido colocado en el monasterio de Fulda cuando an era nio. Gotescalco se dedic a
estudiar las obras de San Agustn, y lleg a la conclusin, histricamente correcta, de que la
iglesia de su tiempo se haba apartado de las enseanzas del Obispo de Hipona en lo que se
refera a la predestinacin. Por diversas razones, Gotescalco se haba ganado la enemistad de sus
superiores, y por tanto cuando dio a conocer sus opiniones acerca de la predestinacin no
faltaron quienes aprovecharon esa ocasin para atacarlo. Entre estos enemigos de Gotescalco se
encontraban Rabn Mauro, abad de Fulda, y el poderoso arzobispo Hincmaro de Reims. Tras una
serie de debates, Gotescalco fue declarado hereje y encerrado en un monasterio, donde se dice
que perdi la razn poco antes de morir. Aunque algunos de los ms eruditos pensadores de la
poca lo defendieron en algunos puntos, resultaba claro que la iglesia no estaba dispuesta a
aceptar las doctrinas de San Agustn sobre la gracia y la predestinacin, al tiempo que pretenda
que era precisamente sobre el Santo de Hipona que basaba sus enseanzas.
La otra controversia de importancia tuvo que ver con la presencia de Cristo en la
Eucarista. El motivo de esta controversia fue una obra del monje Radberto acerca Del cuerpo y
la sangre del Seor. En ella, Radberto deca que cuando el pan y el vino eran consagrados se
transformaban en el cuerpo y la sangre del Seor. Ya no eran pan y vino, sino el mismo cuerpo
que naci de la Virgen Mara y que se levant del sepulcro, y la misma sangre que corri en el
Glgota. Segn Radberto, aunque esta transformacin tiene lugar de un modo misterioso, y los
sentidos normalmente no pueden verla, hay casos extraordinarios en los que le es dado al
creyente ver el cuerpo y la sangre del Seor, en lugar de pan y vino.
Cuando Carlos el Calvo ley el tratado de Radberto, tuvo dudas acerca de lo que en l se
deca, y le pidi aclaraciones al monje Ratramno de Corbie. Este le contest que, aunque el
cuerpo de Cristo est verdaderamente presente en la comunin, esa presencia no es la misma de
cualquier otro cuerpo, y que en todo caso el cuerpo eucarstico no es el cuerpo histrico de Jess,
que se encuentra en el cielo a la diestra del Padre.
Esta controversia nos muestra que fue durante el perodo oscuro que sigui a las
invasiones de los brbaros que empez a tomar forma la doctrina segn la cual el pan y el vino se
transforman en el cuerpo y la sangre del Salvador, y dejan de ser pan y vino. En el perodo
carolingio, aunque esta opinin se haba generalizado, los ms estudiosos saban que se trataba
slo de una exageracin popular. Poco despus comenzar a hablarse de un cambio de
sustancia, y por fin en el siglo XIII el Cuarto Concilio de Letrn (ao 1215) promulgara la
doctrina de la transubstanciacin.
Estas son slo unas pocas de las muchas controversias que tuvieron lugar durante el
perodo carolingio. A primera vista, podramos pensar que se trata de una serie de discusiones sin
sentido, que no llevaron a conclusin alguna. Pero cuando vemos lo que estaba teniendo lugar
dentro del contexto de los siglos anteriores, veremos por qu algunos historiadores se refieren al
renacimiento carolingio. En medio de la oscuridad y el caos que parecan reinar por doquier
durante los primeros siglos de la Edad Media, el perodo carolingio pareci ser un nuevo
comienzo.
El renacimiento carolingio fue relativamente efmero. Un siglo despus de la coronacin de
Carlomagno en Roma, sus posesiones estaban divididas entre varios potentados, y el ttulo
imperial se haba vuelto un honor casi vaco. Pero el hecho mismo de que se haba vuelto a crear

219

el Imperio Romano de Occidente anunciaba el da en que ese Imperio, junto al papado y al


monaquismo, sera uno de los factores determinantes en el curso de la Europa y la iglesia
medievales.

***

220

La iglesia de Oriente despus de las


Conquistas rabes
33
Hasta nosotros han llegado muchos cristianos, algunos de ellos italianos, otros griegos y otros
alemanes, y nos han hablado cada cual a su modo. Pero nosotros los eslavos somos gente
sencilla, y no tenemos quien nos ensee la verdad [...]. Por tanto te rogamos nos enves a alguien
capaz de ensearnos toda la verdad.
Ratislao de Moravia a Miguel de Constantinopla
En el captulo IV seguimos el curso de la iglesia bizantina hasta que termin la querella
acerca de las imgenes. Poco despus vimos que cuando estaba teniendo lugar esa disputa el
Imperio Bizantino haba perdido todas sus posesiones en frica y Asia, excepto el Asia Menor.
Al mismo tiempo, el Occidente se independizaba cada vez ms de la tutela de Constantinopla,
hasta que lleg a coronar a su propio emperador en la persona de Carlomagno.
Dadas tales circunstancias, podra suponerse que la iglesia oriental caera en un perodo
de decadencia. Y esto fue en cierta medida lo que sucedi. Pero aquella iglesia, cercada al este y
al sur por los musulmanes, llev a cabo una activa labor misionera hacia el norte y el noroeste, al
tiempo que trataba de zanjar sus diferencias con el cristianismo occidental. Luego, estos dos
aspectos de la vida de la iglesia bizantina, sus misiones y sus relaciones con Roma, ocuparn
nuestra atencin en el presente captulo.
La expansin del cristianismo bizantino
Tras los germanos, otros pueblos se haban establecido en la Europa central. De estos el
ms numeroso era el de los eslavos, cuyas diversas ramas ocupaban lo que hoy es Polonia, los
pases blticos, y parte de lo que despus fue Rusia, Checoslovaquia, Yugoslavia y Grecia. Los
que haban cruzado el Danubio se encontraban bajo el gobierno, al menos nominal, de
Constantinopla, Los dems estaban divididos en diversas tribus y reinos. Poco despus los
blgaros se haban adueado de buena parte de la cuenca del Danubio, donde gobernaban sobre
una poblacin formada por eslavos y por antiguos sbditos de Bizancio.
Esto quera decir que el gobierno de Constantinopla tena que cuidar sus fronteras, no
slo contra los musulmanes al sur y al este, sino tambin contra los blgaros al norte.
En tales circunstancias, la carta del rey Ratislao de Moravia que hemos citado al principio
de este captulo fue recibida en Constantinopla como una bendicin del cielo. Los moravos eran
un pueblo eslavo cuyos territorios se encontraban al norte de los blgaros. Luego, si
Constantinopla lograba establecer una alianza con ellos, el peligro blgaro se vera reducido.
Tambin Ratislao tena sus razones para buscar contactos ms estrechos con
Constantinopla. Durante algn tiempo sus vecinos germanos del oeste, que eran parte del
Imperio de Occidente, haban estado tratando de lograr su conversin. Pero esa conversin era
claramente un medio de conquista, pues se intentaba aplicar a los moravos los mismos mtodos
que Carlomagno haba empleado en el caso de los sajones. Para los moravos, su conversin al
cristianismo occidental equivaldra a perder su independencia. Por tanto, Ratislao tena razones
polticas para establecer contactos ms estrechos con Constantinopla, que no tratara de utilizar
su conversin al cristianismo como un medio de dominio directo sobre el pas.

221

Para responder a la peticin de Ratislao, Miguel decidi enviarle a dos hermanos, Cirilo
(tambin conocido por Constantino) y Metodio. Estos dos misioneros se haban criado en los
Balcanes, donde haba muchos eslavos, y por tanto conocan su idioma. Adems, haban
mostrado su habilidad en otra empresa misionera emprendida algn tiempo antes en la pennsula
de Crimea. En Moravia, Cirilo y Metodio se dedicaron a la enseanza, la predicacin y la
organizacin de la iglesia. Pero el aspecto ms importante de su obra fue la tarea de reducir el
idioma eslavo a la escritura, disear un alfabeto para ese propsito, y despus traducir al eslavo
tanto la Biblia como la liturgia de la iglesia y otros libros. El alfabeto cirlico (que as se llama en
honor de su creador) era una adaptacin del griego, y hasta el da de hoy se utiliza en varios
idiomas de origen eslavo.
Empero los germanos no estaban dispuestos a permitir que los territorios moravos, hacia
donde haban dirigido su codiciosa mirada, se les escaparan de las manos. Pronto los misioneros
germanos comenzaron a intrigar contra Cirilo y Metodio, sobre todo por cuanto pareca que el
pas estaba siguiendo un proceso de conversin en masa. Por tanto, acusaron a los dos hermanos
de hereja por celebrar la misa en el idioma del pueblo, aduciendo que slo era lcito celebrar los
sagrados misterios en hebreo, griego o latn. La acusacin lleg a Roma, y hacia ella se
dirigieron nuestros dos misioneros, deseosos de defender su causa. Con este paso comenzaban
una poltica difcil, pues Roma y Constantinopla se disputaban el dominio eclesistico sobre la
regin de Moravia y sus alrededores. En todo caso, los papas Adriano II y Juan VII tomaron
partido frente a los germanos, que les parecan estarse volviendo demasiado poderosos. Tras la
muerte de Cirilo en el 869, Juan VII consagr a Metodio arzobispo de Sirmio, con jurisdiccin
sobre toda la zona disputada. Esto coloc al misionero bajo la proteccin de Roma, pero lo
distanci tanto de Constantinopla como de los germanos. Esta enemistad lleg a tal punto que
cuando Metodio iba camino de su dicesis fue apresado y encarcelado por largo tiempo por
rdenes del arzobispo de Salzburgo. Pero por fin fue puesto en libertad y regres a Moravia,
donde continu laborando hasta su muerte en el 885.
Tras la muerte de Cirilo y Metodio, la labor misionera entre los eslavos sigui dividida
entre los occidentales y los bizantinos. Pronto la iglesia que ellos haban fundado en Moravia
sucumbi, pues en el ao 906 los hngaros invadieron la regin y el reino moravo se deshizo.
Algunos de sus conversos huyeron a territorios de los blgaros, que se haban convertido poco
antes. Otros continuaron practicando su religin bajo los hngaros. En cuanto a los dems
pueblos eslavos, unos se unieron a la cristiandad occidental, y otros siguieron la inspiracin de
Bizancio. Por esto las naciones modernas de Polonia, Estonia, Lituania y Latvia son
tradicionalmente catlicas romanas, mientras que Rusia se sum a la tradicin oriental, poco ms
de un siglo despus de la obra de Cirilo y Metodio.
Empero, para seguir un orden cronolgico, antes de tratar acerca de la conversin de
Rusia debemos ocuparnos de los acontecimientos que tuvieron lugar entre los blgaros. Tambin
entre ellos haba habido misioneros tanto latinos como bizantinos. De hecho, segn veremos en
la prxima seccin de este captulo, la cuestin de si los blgaros estaran bajo la jurisdiccin
eclesistica de Roma o la de Constantinopla fue uno de los factores que contribuyeron a
aumentar las tensiones entre el cristianismo oriental y el occidental.
En el ao 865 el rey de los blgaros, Boris, decidi abrazar el cristianismo, pues en sus
territorios haba numerosos misioneros, tanto latinos como bizantinos. Tras recibir el bautismo,
el Rey quiso que la iglesia en su pas contara con un arzobispo, y as se lo pidi a Focio, el
patriarca de Alejandra. Puesto que Focio le pidi ms detalles y le impuso condiciones, el Rey
se dirigi al papa Nicols, quien se content con enviarle dos obispos y ofrecerle la opinin de

222

los occidentales acerca de varias cuestiones de fe y de costumbres. Uno de esos obispos,


Formoso de Oporto, logr ganarse la buena voluntad del Rey, quien le pidi al Papa que
nombrara a Formoso arzobispo de los blgaros. Pero Nicols le contest que Formoso era ya
obispo de Oporto, y que estaba prohibido trasladar un obispo de una sede a otra. Molesto por la
respuesta papal, Boris se volvi de nuevo hacia Constantinopla, donde el nuevo patriarca,
Ignacio, consagr a un arzobispo y varios obispos para que dirigieran y organizaran la vida de la
iglesia en Bulgaria.
La impaciencia de Boris con Roma y Constantinopla no ha de interpretarse como los
caprichos de un rey malcriado. Al contrario, Boris parece haber sido un cristiano convencido que
de veras quera que su pas conociese el evangelio, y que por tanto perda la paciencia ante las
sutilezas y suspicacias del Papa y del Patriarca. Tras largos aos de reinado, Boris decidi
retirarse a la vida monstica, y abdic a favor de su hijo Vladimir. Pero el nuevo rey pronto se
puso a la cabeza de una reaccin pagana, y su padre sali del monasterio, lo depuso, y coloc
sobre el trono a Simen, hermano menor de Vladimir.
Bajo Simen el cristianismo avanz rpidamente en Bulgaria. El Rey, que antes de ser
coronado haba sido monje, trajo a su pas varios discpulos de Cirilo y Metodio, quienes se
ocuparon de la labor misionera entre sus sbditos eslavos. Adems, hizo traducir al blgaro las
Escrituras y otros libros cristianos. La iglesia de ese pas sigui entonces las tradiciones
orientales, aunque al mismo tiempo afirm su independencia de Constantinopla. En el ao 917 el
Rey tom el ttulo de zar, es decir, Csar o emperador, y en el 927 su arzobispo tom el
nombre de patriarca. Aunque al principio las autoridades de Constantinopla consideraron que
tales ttulos constituan una usurpacin, a la postre los reconocieron.
El otro pas en que las misiones bizantinas tuvieron un xito notable y duradero fue
Rusia. Aunque la mayora de la poblacin era eslava, se hallaba sometida al rgimen de los
escandinavos, que haban invadido el pas desde el norte. Segn veremos en el prximo capitulo,
durante esta poca los pueblos escandinavos se lanzaron a una serie de ataques e invasiones por
toda Europa. Sus conquistas en Europa oriental los hicieron dueos de Rusia, donde
establecieron un reino cuya capital fue primero Novgorod y despus Kiev.
Alrededor del ao 950, la reina Olga, quien haba estado en contacto con misioneros de origen
germano, se convirti al cristianismo, y trat de lograr la conversin de sus sbditos. Pero sus
esfuerzos no lograron resultados permanentes, y fue el rey Vladimir, nieto de Olga, quien logr
que el cristianismo empezara a echar races profundas en el pas. Por razones que no estn del
todo claras, Vladimir hizo venir misioneros, no del Occidente, sino del Imperio Bizantino. Las
fuentes tampoco concuerdan en cuanto a si us de la fuerza para lograr la conversin de sus
sbditos, como lo hicieron otros reyes escandinavos. Pero s resulta claro que fueron millares los
que, por una razn u otra, lo siguieron a la fuente bautismal.
El hijo de Vladimir, Yaroslav, continu su obra, y estableci lazos cada vez ms
estrechos con Constantinopla, al tiempo que se apartaba de Roma y del cristianismo occidental.
Esta conversin en masa, al principio indudablemente superficial, ech sin embargo profundas
races. Cuando, en el ao 1240, los mogoles invadieron el pas, y lo tuvieron subyugado por ms
de dos siglos, fue la fe cristiana el vnculo nacional que les permiti a los rusos sobrevivir como
nacin y por fin echar el yugo moglico. En el siglo XVI, tras la conquista de Constantinopla por
los turcos, los rusos declararon que Mosc era la tercera Roma, su rey tom el ttulo imperial
de zar, y el metropolitano de Mosc comenz a llamarse patriarca.

223

En resumen, aunque sus fronteras se hallaban amenazadas constantemente por


musulmanes, blgaros y otros, el cristianismo bizantino logr dejar su sello tanto en Bulgaria
como en Rusia, y ese sello no se ha borrado hasta nuestros das.
Las relaciones con Roma
Tras la querella de las imgenes, las relaciones entre Roma y Constantinopla fueron
hacindose cada vez ms tensas. Roma no necesitaba ya del apoyo del emperador de
Constantinopla puesto que en Carlomagno y sus sucesores se haba procurado sus propios
emperadores. Adems, la prolongada controversia acerca de las imgenes haba convencido a los
occidentales de que el cristianismo oriental estaba de tal modo supeditado a los caprichos
imperiales que fcilmente poda dejarse llevar hacia la hereja. Por su parte, los orientales no
gustaban del modo en que los papas comenzaban a referirse a s mismos como si gozaran de una
autoridad universal, ms bien que como patriarcas de Occidente. Todas estas razones llevaron
por fin al cisma entre el patriarca Focio y el papa Nicols I. Focio le deba su posicin a una
revolucin de palacio, cuyos jefes haban depuesto al patriarca Ignacio para colocarlo a l en su
lugar. Era un hombre estudioso, devoto y sincero, pero no gozaba del apoyo del pueblo, ante
cuyos ojos Ignacio era casi un mrtir. Puesto que ambos partidos pedan el apoyo del Papa,
Nicols intervino en el asunto, y se declar a favor de Ignacio, a quien consideraba injustamente
depuesto. Por su parte, Focio y los suyos declararon que el Papa y todos los occidentales eran
herejes, pues le haban aadido al credo la palabra Filioque. Adems, era la poca en que Boris,
el rey de Bulgaria, se mostraba dispuesto a aceptar el cristianismo, y Focio insista en que ese
pas quedaba bajo su jurisdiccin, mientras el Papa lo reclamaba para s.
Por fin el cisma fue superado. Los vientos polticos cambiaron en Constantinopla, e
Ignacio fue restaurado a su sede. Algn tiempo despus se lleg a un acuerdo segn el cual, a la
muerte del anciano Ignacio, sera Focio quien lo sucedera. De este modo, el problema qued
resuelto en Constantinopla. Pero era todava necesario resolver la cuestin de las relaciones rotas
con Roma. A la postre, se lleg a un acuerdo segn el cual Roma reconocera a Focio como
patriarca de Constantinopla, y este ltimo accedera a las pretensiones romanas sobre Bulgaria.
Al llegar a este acuerdo, Focio y el nuevo papa, Juan VIII, no contaban con Boris, quien a pesar
de lo acordado decidi continuar sus relaciones con Constantinopla ms bien que con Roma.
Pero en todo caso estas negociaciones pusieron fin al cisma.
Empero las causas del conflicto eran mucho ms profundas. Desde tiempos antiqusimos,
las tradiciones cristianas del Oriente haban sido distintas de las del Occidente. A esto se
sumaban barreras culturales y polticas. Y el papado reclamaba para s cada vez mayores
prerrogativas, contra los usos antiguos a los que el Oriente estaba acostumbrado. Por todo ello, el
cisma de Focio, a pesar de haber quedado subsanado, fue el preludio de la ruptura definitiva.
Esta se produjo por motivos al parecer insignificantes. A mediados del siglo XI, el
arzobispo blgaro Len de Acrida escribi una carta en la que atacaba a los cristianos latinos por
utilizar pan sin levadura en la comunin, y por hacer del celibato eclesistico una ley universal.
Estas cuestiones, al parecer de importancia secundaria, pronto llevaron a una disputa tal que el
papa Len IX decidi enviar una embajada a Constantinopla. Desafortunadamente, el jefe de esa
embajada era el cardenal Humberto, celoso reformador de la iglesia, segn veremos en otro lugar
de esta historia. La reforma por la cual Humberto abogaba en el occidente iba dirigida
principalmente contra las violaciones del celibato eclesistico (el nicolasmo) y la compra y
venta de cargos en la iglesia (la simona). Por tanto, el fogoso cardenal, que para colmo de
males no saba griego, vea en las prcticas orientales los mismos enemigos contra los que

224

luchaba en el Occidente. El matrimonio de los clrigos le pareca poco mejor que el concubinato
de los nicolatas. Y la autoridad de que los emperadores gozaban sobre la iglesia no era para l
sino otra forma de simona.
El debate se volvi cada vez ms enconado. Humberto y el patriarca Miguel Cerulario
intercambiaron insultos. Por fin, el 16 de julio del 1054, cuando el Patriarca se preparaba para
celebrar la comunin, el Cardenal se present en la catedral de Santa Sofa, y sobre el altar
mayor coloc un documento en el que, en nombre del Papa (que de hecho haba muerto poco
antes) declaraba a Miguel Cerulario hereje, rompa la comunin con l, y extenda esa
excomunin a cuantos lo siguieran.
Aunque despus de esa fecha hubo perodos en los que, por diversas circunstancias, las
iglesias de Roma y Constantinopla volvieron a establecer la comunin entre s, puede decirse que
a partir de entonces qued consumado el cisma que haba venido preparndose por siglos.

***

225

Antes del alba, la noche oscura


34
A furore normannorum, libera nos Domine: de la furia de los normandos, lbranos Seor.
Letana latina del siglo X
Por un tiempo, Carlomagno pareci haber arrancado la Europa occidental de las tinieblas
y el caos en que haba estado sumida desde las invasiones de los germanos en los siglos IV y V.
Pero el hecho es que las invasiones germnicas no haban terminado, y que aprovecharan la
decadencia del imperio carolingio para reanudarse.
Los normandos o viquingos
Durante varios siglos, los territorios que hoy comprenden los pases de Dinamarca,
Suecia y Noruega haban estado ocupados por varios pueblos llamados escandinavos. Durante
el siglo VIII, sin embargo, estos pueblos, hasta entonces relativamente sedentarios, desarrollaron
el arte de la navegacin hasta tal punto que pronto se hicieron dueos de los mares vecinos. Sus
naves, de ms de veinte metros de largo, e impulsadas tanto por una vela cuadrada como por ms
de una docena de remos, podan llevar tripulaciones de ochenta hombres. En ellas, los
escandinavos pronto emprendieron incursiones al resto de Europa, donde se les llam
normandos, es decir, hombres del norte. Su ferocidad era tanto mayor por cuanto se basaba en
su religin, que les aseguraba que los soldados muertos en batalla eran llevados por las hermosas
valquirias al paraso o valjala. Adems, dada la desintegracin del podero carolingio, las
ricas costas del norte de Francia quedaron relativamente indefensas, y los normandos
descubrieron que podan impunemente desembarcar en una regin, saquear sus iglesias,
monasterios y palacios, capturar esclavos, y regresar a sus tierras con enorme botn. Puesto que
frecuentemente atacaban los monasterios, se les tuvo por gente irreligiosa, y su nombre sembr
el pnico en toda Europa.
Al principio los normandos limitaron sus ataques a las regiones ms cercanas, en las Islas
Britnicas y en el norte de Francia. Pero pronto se volvieron ms osados, ampliaron su campo de
accin y se establecieron como conquistadores en diversos lugares. En Inglaterra, el rey de
Wessex, Alfredo el Grande (871899) fue el nico que logr resistir su embate. Pero a principios
del siglo XI el rey de Dinamarca, Canuto, era dueo de toda Inglaterra. En Francia, los
normandos tomaron y saquearon ciudades tales como Burdeos, Nantes y Pars, hasta donde
llegaron remontando el Sena en el ao 845. En Espaa, saquearon lugares cristianos tales como
Santiago de Compostela, y musulmanes tales como Sevilla.
Despus pasaron por el estrecho de Gibraltar, y empezaron a atacar las costas del
Mediterrneo. A la postre se establecieron en el sur de Italia y en Sicilia, de donde expulsaron a
los musulmanes y fundaron un reino normando.
Todas estas conquistas no podan sino sembrar el pnico y el caos en Europa occidental.
La efmera unidad que se haba logrado bajo Carlomagno y Ludovico Po se haba roto, y no
quedaba autoridad alguna capaz de oponerse a los desmanes de los escandinavos. Al mismo
tiempo, esos desmanes contribuan al caos, y hacan ms difcil todava la restauracin de las
glorias carolingias.
Por estas razones un famoso historiador se ha referido al siglo X como un siglo oscuro,
de hierro y de plomo. Desde el punto de vista poltico, el Imperio logr cierto lustre hacia la

226

segunda mitad del siglo, bajo Otn el Grande y sus sucesores inmediatos. Pero aun ese Imperio
restaurado tuvo que ser un imperio de hierro y de plomo. Desde el punto de vista religioso, el
papado descendi al nivel ms bajo de su historia. En cuanto a los normandos, a la postre todos
se hicieron cristianos. Algunos se establecieron en territorios antes cristianos, como la zona del
norte de Francia que desde entonces se llam Normanda, y aceptaron la fe de los pueblos
conquistados. Otros sencillamente esperaron a que, por diversas razones, sus reyes se hicieran
cristianos, y entonces siguieron su ejemplo (o su imperioso mandato, segn el caso). En la
primera mitad del siglo XI, bajo el rey Canuto, quien lleg a gobernar toda Inglaterra,
Dinamarca, Suecia y Noruega, casi todos los escandinavos eran ya cristianos, al menos de
nombre.
Los magiares o hngaros
Al mismo tiempo que los normandos invadan la cristiandad occidental desde el norte,
otro pueblo lo haca desde el este. Se trataba de los magiares, a quienes el mundo latino dio el
nombre de hngaros porque parecan comportarse como los hunos de antao. Tras establecerse
en lo que hoy es Hungra, los hngaros invadieron a Alemania repetidamente, y en ms de una
ocasin atravesaron el Rin. La lejana Borgoa tembl bajo los cascos de sus caballos, y hasta el
extremo sur de Italia sus huestes marcharon, victoriosas y destructoras. Todo lo arrasaban a su
paso, y ciudades enteras fueron incendiadas. Por fin, en el 936, Enrique I el Halconero los
derrot decisivamente, y desde entonces los ataques de los hngaros, aunque repetidos, fueron
menos temibles. Poco a poco, los hngaros asimilaron la cultura de sus vecinos alemanes y de
los eslavos que les estaban sometidos. A Hungra llegaron misioneros tanto de Alemania como
del Imperio Bizantino. A fines del siglo X, el rey Gueisa recibi el bautismo, as como su corte y
su heredero, Vayk. En el ao 997, Vayk, quien para entonces haba tomado el nombre de
Esteban, hered la corona, e inmediatamente les orden a sus sbditos que se hicieran cristianos.
Por la fuerza, el pas se convirti. Tras la muerte de Esteban en el 1038, el pueblo lo tuvo por
santo, y por tanto se le conoce como San Esteban de Hungra.
La decadencia del papado
El ocaso del papado no fue tan rpido como el de los carolingios. Al contrario, al faltar la
unidad imperial, y por un breve tiempo, los papas fueron la nica fuente de autoridad universal
en la Europa occidental. Por esa razn Nicols I, quien rein del 858 al 867, fue el papa ms
notable desde tiempos de Gregorio el Grande. El poder de Nicols se vio aumentado por una
coleccin de documentos supuestamente antiguos, las Falsas Decretales, que les daban a los
papas enormes facultades. Los historiadores modernos han comprobado que las mentidas
decretales fueron escritas, no por el papa, sino por ciertos miembros de la baja jerarqua alemana,
que queran aumentar el poder del papado como un freno contra sus superiores directos. Pero en
todo caso el hecho es que Nicols crea, junto a toda Europa, que las Decretales eran genuinas, y
a base de ellas actu con una energa sin precedente. Buena parte de su actuacin fue en pro de la
paz, que a su parecer los poderosos rompan por razones triviales, mientras era el pueblo quien
sufra los desmanes de la guerra. Adems trat de intervenir en el caso del rey Lotario II, que
haba abandonado a su esposa para casarse con la que haba sido su concubina desde su juventud.
El sucesor de Nicols, Adriano II, sigui la misma poltica. Los cronistas cuentan que cuando
Lotario III y su corte se presentaron en Montecasino a la comunin en que el Papa oficiaba, ste
lo conmin: Si te declaras inocente del crimen de adulterio, por el que te excomulg el papa
Nicols, y prometes nunca ms tener relaciones ilcitas con la ramera Waldrada, acrcate aqu

227

con fe, y toma este sacramento para remisin de tus pecados. Pero si ests pensando volver a
revolcarte en el pecado del adulterio, no lo recibas, para que no provoques el juicio terrible de
Dios.
El Rey y todos los presentes temblaron, sobre todo por cuanto el Papa amonest a los
dems con palabras semejantes. Pero al fin de cuentas todos tomaron la comunin.
Poco despus fue toda Europa la que tembl, al saber que una terrible plaga se haba
desatado en la corte del Rey, y que l y todos los que con l comulgaron aquel da haban
muerto.
El prximo papa, Juan VIII, tuvo un reino mucho menos glorioso. Los sarracenos
amenazaban a Italia, y el Papa apel a Carlos el Gordo, a quien hizo rey de Italia. Pero despus
de recibir los honores debidos el nuevo rey march a Francia, donde le preocupaban las
invasiones de los normandos, y el Papa tuvo que pedir auxilio a la corte bizantina. Este fue uno
de los papas que tuvo que ver con el caso de Focio, que discutimos en el captulo anterior, y la
necesidad en que se encontraba lo oblig a hacer concesiones a los bizantinos que de otro modo
no habra hecho. Por fin muri asesinado en su propio palacio, donde el ayudante que lo
envenen, al ver que demoraba en morir, le asest un golpe de mallete en el crneo.
A partir de entonces los papas se suceden unos a otros con rapidez vertiginosa. Su historia
se vuelve tan complicada y tan llena de intrigas que aqu no podemos sino mencionar algunos
acontecimientos que son tpicos de aquellos tiempos. El papado se volvi manzana de discordia
entre distintos partidos romanos y transalpinos. No faltaron los papas que fueron estrangulados, o
que murieron de hambre en los calabozos en que los haban puesto sus sucesores. A veces hubo
ms de un papa, y hasta tres. Veamos algunos ejemplos.
En el ao 897 Esteban VI presidi sobre el llamado concilio cadavrico. Su antecesor
Formoso, el mismo que antes haba sido misionero entre los blgaros, y que despus haba sido
papa, fue desenterrado. Lo vistieron con la indumentaria papal y lo pasearon por las calles.
Despus lo juzgaron, lo declararon culpable de varios crmenes, le cortaron los dedos con que
haba bendecido al pueblo, y echaron el resto de su cuerpo al Tber.
En el 904 Sergio III hizo encarcelar y degollar a sus dos rivales, Len V y Cristbal I.
Este mismo papa lleg al poder mediante el apoyo de una de las familias ms poderosas y
ambiciosas de Italia. A la cabeza de esta familia se encontraban el patricio Teofilacto y su esposa
Teodora. El propio Sergio III era amante de la hija de Teofilacto y Teodora, Marozia.
Poco despus de la muerte de Sergio, Marozia y su esposo Guido, marqus de Tuscia, se
aduearon del palacio de Letrn e hicieron prisionero al papa Juan X, a quien despus mataron
cubrindole el rostro con una almohada. Tras los breves papados de Len VI y Esteban VII,
Marozia coloc en la sede pontificia a Juan XI, el hijo que haba tenido, aos antes, de Sergio III.
Treinta aos despus de la muerte de Juan XI, un nieto de Marozia ocupaba el papado, bajo el
nombre de Juan XII. Juan XIII era hijo de Teodora la joven, hermana de Marozia. Su sucesor,
Benedicto VI, fue derrocado y estrangulado por Crescencio, hermano de Juan XIII. Juan XIV
muri de hambre o envenenado en el calabozo en que lo puso Bonifacio VII, quien a su vez fue
envenenado.
Durante un breve perodo el emperador Otn III intervino e hizo nombrar a dos papas,
primero a su sobrino de veintitrs aos, quien tom el nombre de Gregorio V, y despus al
clebre erudito Gerberto de Aurillac, quien bajo el nombre de Silvestre II hizo todo cuanto
estuvo a su alcance por reformar la iglesia, pero con poco xito.
Empero a la muerte de Otn la familia de Crescencio se adue de nuevo del papado,
hasta que los condes de Tusculum impusieron su voluntad e hicieron nombrar, sucesivamente, a

228

Benedicto VIII, Juan XIX y Benedicto IX. Este ltimo tena quince aos al ceirse la tiara papal.
Doce aos despus abdic a cambio de que su padrino, quien lo sucedi con el nombre de
Gregorio VI, le concediera ciertas rentas eclesisticas procedentes de Inglaterra.
Gregorio VI trat de reformar la iglesia, pero pronto se encontr en una situacin difcil,
pues Benedicto IX, despus de abdicar, volvi a reclamar el papado. Adems, la familia de
Crescencio, no contenta con haber perdido su antiguo poder, tena su propio papa, quien se daba
el nombre de Silvestre III.
En medio de aquel caos, Enrique III de Alemania decidi intervenir. Tras entrevistarse
con Gregorio VI, reuni un snodo en Sutri, en el ao 1046. Este snodo, siguiendo las directrices
reales, declar depuestos a los tres papas que se disputaban el ttulo y nombr a Clemente II.
Adems promulg una serie de decretos contra la corrupcin eclesistica, particularmente la
compra y venta de cargos.
Clemente II muri tras un breve pontificado, y entonces Enrique III, a quien Clemente
haba coronado como emperador, decidi ofrecerle el trono papal al obispo de Tula, Bruno,
conocido por su celo reformador. Empero Bruno se neg a aceptar el pontificado mientras el
pueblo de Roma no lo eligiera.
Con ese propsito, Bruno parti hacia Roma. En su pequea comitiva iban dos monjes,
Hildebrando y Humberto. Tras siglos de tinieblas, la cristiandad occidental clamaba por una
nueva luz, y aquellos tres hombres se preparaban a ofrecerla.

***

229

Era de los Altos Ideales La reforma monstica


35
La historia de Marta y Mara en el Evangelio muestra que la vida contemplativa ha de preferirse.
Mara escogi la mejor parte. [...] Pero la parte de Marta, si es la que nos ha tocado, ha de
llevarse con paciencia.
Bernardo de Claraval
Atravs de toda la era de las tinieblas, siempre haba quedado encendida la chispa de
los ideales evanglicos. Los nobles que guerreaban entre s, los miembros de los diversos
partidos que se disputaban el papado, y los siervos que en fin de cuentas provean el sustento de
Europa, eran todos cristianos. Llamarlos cristianos de nombre sera inexacto, pues su fe,
aunque quiz errada o inoperante, y ciertamente demasiado desentendida de los designios de
Dios para la historia humana, era sincera. Se trataba ms bien de personas para quienes la fe era
ante todo el modo de ganar el cielo, y a quienes ese cielo les pareca tan real como la tierra en
que vivan. Para ellas, la salvacin del alma era el propsito ltimo de la vida humana, y por ello
los ms atroces atropellos se excusaban sobre la base de su justificacin eterna.
Pero la poca era oscura y turbulenta. En medio de las rapias de los nobles, los
sufrimientos de los oprimidos, la ambicin de los prelados, y las invasiones de hngaros,
normandos y sarracenos, las almas parecan peligrar. El pecado abund, y la iglesia se vio
obligada a ofrecer medios de gracia para su expiacin. As se desarroll el sistema penitencial,
que a la postre dio origen al conflicto entre protestantes y catlicos en el siglo XVI. El noble que
mataba a su pariente en el campo de batalla, o el prelado cuya ambicin desbordaba, podan
encontrar remedio en los sacramentos de la iglesia, y as subsistir en medio de la era tenebrosa en
que les haba tocado vivir.
Otro camino le quedaba al cristiano de aquella poca. Puesto que la vida del comn de las
gentes estaba llena de desasosiego, violencias y tentaciones de toda clase, por qu no apartarse
de ella y seguir la senda del monaquismo? Durante toda la era de las tinieblas, la vida
monstica ejerci una fascinacin constante sobre los espritus ms religiosos.
Empero aun esa senda estrecha se haba vuelto casi intransitable. Muchos monasterios
fueron saqueados y destruidos por los invasores normandos y hngaros. Los que se encontraban
en lugares ms protegidos se volvieron juguete de las ambiciones de abades y prelados. Los
nobles u obispos que eran sus supuestos protectores los utilizaban para sus propios fines. Al igual
que el papado y los obispados, las abadas fueron objeto de codicia, y hubo quienes llegaron a
ellas mediante la simona o aun el homicidio, y luego las utilizaron para llevar una vida muelle
muy distinta del ideal benedictino. Los monjes de vocacin sincera se vean violentados por las
circunstancias de la poca. La Regla de San Benito apenas se cumpla. Y cuando algn monje
devoto fundaba un nuevo monasterio, a la postre ste tambin se volva presa de los ricos y
poderosos.
La reforma cluniacense
En medio de todo esto, el duque Guillermo III de Aquitania fund un pequeo monasterio
en el ao 909. En s, esto no era nuevo, pues a travs de la era de las tinieblas los seores

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feudales haban fundado casas monsticas. Pero varias decisiones sabias y circunstancias
providenciales hicieron de aquel pequeo monasterio el centro de una gran reforma.
Para dirigir su fundacin, Guillermo trajo a sus tierras a Bernn, quien se haba
distinguido por su firmeza al aplicar la Regla, y por sus propios esfuerzos en pro de la reforma de
otros monasterios. Bernn le pidi a Guillermo que le concediera para su fundacin un lugar
llamado Cluny, que era el sitio favorito de caza del Duque. Este accedi a esa peticin, y le
concedi al nuevo monasterio las tierras aledaas necesarias para su sustento. El carcter de esa
cesin fue de suma importancia, pues Guillermo, en lugar de retener el ttulo y los derechos de
patrono del monasterio, les don las tierras a santos Pedro y Pablo, y coloc la nueva
comunidad bajo la proteccin directa de la Santa Sede. Puesto que a la sazn el papado pasaba
por una de sus peores pocas, esa supuesta proteccin no tena otro propsito que prohibir la
ingerencia de los seores feudales u obispos cercanos. Adems, para evitar que el papado,
corrupto como estaba, utilizara a Cluny para sus propios fines partidistas, Guillermo prohibi
explcitamente que el papa invadiera o de cualquier otro modo tomara posesin de lo que
perteneca a los dos santos apstoles.
Bernn gobern a Cluny hasta el 926. De su poca se conservan pocos datos, pues Cluny
no fue sino un monasterio ms de los muchos que Bernn reform. A su muerte, le sucedi toda
una serie de abades de gran habilidad y altos ideales, quienes hicieron de Cluny el centro de una
gran reforma monstica: Odn (926944), Aimardo (944965), Mayeul (965994), Odiln (994
1049) y Hugo (10491109). Seis abades extraordinariamente capaces y longevos rigieron los
destinos de Cluny por doscientos aos. Bajo su direccin, los ideales de la reforma monstica
cobraron vuelos cada vez ms altos. Aunque el sptimo abad, Poncio (11091122) no fue digno
de sus antecesores, su sucesor, Pedro el Venerable (11221157), le devolvi a Cluny algo del
lustre que haba perdido.
Al principio, el propsito de los cluniacenses no era sino tener un lugar donde practicar a
cabalidad la Regla de San Benito. Pronto ese ideal ampli sus horizontes, y los abades de Cluny,
siguiendo el ejemplo de Bernn, se prestaron a reformar otros monasterios. As surgi toda una
red de segundos Clunys, que dependan directamente del abad del monasterio principal. No se
trataba de una orden en el sentido estricto, sino de monasterios supuestamente independientes,
pero todos bajo la supervisin del abad de Cluny, quien por lo general nombraba al prior de cada
monasterio. Adems, la reforma cluniacense se extendi a varios conventos de monjas, el
primero de los cuales, Marcigny, fue fundado a mediados del siglo XI, cuando Hugo era abad de
Cluny.
La principal ocupacin de todos estos monjes, segn lo estipulaba la Regla, era el oficio
divino. A l los cluniacenses dedicaban toda su atencin, hasta tal punto que en el apogeo de su
observancia se cantaban ciento treinta y ocho salmos al da. Todo esto se haca en medio de
ceremonias cada vez ms complejas, y por tanto los monjes de Cluny llegaron a dedicarse casi
exclusivamente al oficio divino, dejando a un lado el trabajo manual que era tan importante en la
tradicin benedictina. Todo esto se justificaba alegando que la funcin de los monjes era orar y
alabar a Dios, y que para hacerlo con toda pureza no deban enlodarse en los trabajos del campo.
En su apogeo, el celo reformador de Cluny no tena lmites. Tras regular la vida de
centenares de casas monsticas, los cluniacenses comenzaron a soar con reformar la iglesia. Era
la poca ms oscura del papado, cuando los pontfices se sucedan unos a otros con rapidez
vertiginosa, y cuando tanto los papas como los obispos se haban vuelto meros seores feudales,
envueltos en todas las intrigas del momento. En tales circunstancias, el ideal monstico, tal como
se practicaba en Cluny, ofreca un rayo de esperanza. Al sueo de una reforma general segn el

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modelo monstico se sumaron muchos que, sin ser todos cluniacenses, participaban de los
mismos ideales. En contraste con la corrupcin que exista en casi toda la iglesia en el siglo X y
principios del XI, el movimiento cluniacense, y otros que siguieron el mismo patrn, parecan ser
un milagro, un nuevo amanecer en medio de las tinieblas.
Por tanto, la reforma eclesistica de la segunda mitad del siglo XI fue concebida en
trminos monsticos, aun por quienes no eran monjes. Cuando Bruno de Tula se diriga como
peregrino a Roma, donde habra de tomar la tiara y el ttulo de Len IX, tanto l como sus
acompaantes iban imbuidos del ideal de reformar la iglesia segn el patrn monstico
establecido por Cluny. De igual modo que ese monasterio haba podido llevar a cabo su obra por
razn de su independencia de todo poder civil o eclesistico, el sueo de aquellos reformadores
era una iglesia en la que los obispos estuvieran libres de toda deuda al poder civil. La simona (la
compra y venta de cargos eclesisticos) era por tanto uno de los principales males que haba que
erradicar. El nombramiento e investidura de los obispos y abades por los reyes y emperadores,
con todo y no ser estrictamente simona, se acercaba a ella, y deba prohibirse, sobre todo en
aquellos pases cuyos soberanos no tenan conciencia reformadora.
El otro gran enemigo de la reforma eclesistica concebida en trminos monsticos era el
matrimonio de los clrigos. Durante siglos el celibato haba tratado de imponerse; pero nunca se
haba hecho regla universal. Ahora, inspirados por el ejemplo monstico, los reformadores
hicieron del celibato uno de los elementos principales de su programa. A la postre, lo que se
haba requerido slo de los monjes se exigira tambin de todos los clrigos.
La obediencia, otro de los pilares del monaquismo, lo sera tambin de la reforma del
siglo XI. De igual modo que los monjes deban obediencia a sus superiores, toda la iglesia (de
hecho, toda la cristiandad) deba estar supeditada al papa, quien encabezara una gran
renovacin, como lo haban hecho dentro del mbito monstico los abades de Cluny.
Por ltimo, con respecto a la pobreza, tanto el monaquismo benedictino como la reforma
que se inspir en l sostenan una posicin ambivalente. El buen monje no deba poseer cosa
alguna, y su vida deba ser en extremo sencilla. El monasterio, en cambio, s poda tener tierras y
posesiones sin lmite. Estas aumentaban constantemente gracias a los donativos y herencias que
la casa reciba. A la larga se le haca difcil al monje, con todo y ser personalmente pobre, llevar
la vida sencilla que la Regla dictaba. Ya hemos dicho que los cluniacenses llegaron a negarse a
cultivar la tierra, so pretexto de su dedicacin exclusiva al culto divino, pero en realidad sobre la
base de las muchas riquezas que su comunidad tena. De igual modo, los reformadores se
quejaban de la vida de lujo que los obispos llevaban, pero al mismo tiempo insistan en el
derecho de la iglesia a tener amplias posesiones, supuestamente no para el uso de los prelados,
sino para la gloria de Dios y el bienestar de los pobres. Pero a la postre tales posesiones
dificultaban la labor reformadora, pues invitaban a la simona, y el poder que los prelados tenan
como seores feudales los envolva constantemente en las intrigas polticas de la poca.
Una de las principales causas de la decadencia del movimiento cluniacense fue la riqueza
que pronto acumul. Inspirados por la santidad de aquellos monjes, muchos nobles les hicieron
donativos. Pronto la abada de Cluny se volvi uno de los ms suntuosos templos de Europa.
Otras casas siguieron el mismo camino. Con el correr de los aos, se perdi la sencillez de vida
que era el ideal monstico, y otros movimientos ms pobres y ms recientes tomaron su lugar.
Igualmente, una de las principales causas de los fracasos que sufri la reforma del siglo XI fue la
riqueza de la iglesia, que le haca difcil desentenderse de las intrigas entre los poderosos, y
tomar el partido de los oprimidos.

232

La reforma cisterciense
El movimiento de Cluny estaba todava en su apogeo cuando, debido en parte a su
inspiracin, otros se lanzaron a empresas semejantes. En diversos lugares se renov la vida
eremtica, o por otros medios se intent acentuar el rigor de la Regla. As, por ejemplo, Pedro
Damiano no se contentaba con el principio de suficiencia enunciado por San Benito para evitar
la vida muelle, e insista en la penuria extremada. A este espritu rigorista se sumaba cierto
descontento con el monaquismo cluniacense, que se haba vuelto rico, y haba elaborado sus
rituales hasta tal punto que el trabajo manual se descuidaba. Estos sentimientos dieron lugar a
varios nuevos movimientos monsticos, de los cuales el ms importante fue el de los
cistercienses.
La reforma eclesistica de que trataremos en los dos prximos captulos estaba en su auge
cuando Roberto de Molesme decidi abandonar el monasterio de ese nombre y fundar uno nuevo
en Cteaux: de cuyo nombre latino, Cistertium, se deriva el trmino cisterciense. Poco despus,
por orden papal, Roberto tuvo que regresar a Molesme. Pero en Cteaux qued un pequeo
ncleo de monjes, decidido a continuar la obra comenzada. El prximo abad, Alberico, logr que
el papa Pascual II, en el 1110, colocara el nuevo monasterio bajo la proteccin de la Santa Sede,
como lo estaba el de Cluny. Bajo Esteban Harding, el sucesor de Alberico, la comunidad
continu creciendo, y se hizo necesaria una nueva fundacin en La Fert.
Empero el gran desarrollo de la nueva orden tuvo lugar despus de la entrada a ella de
Bernardo de Claraval. Este tena veintitrs aos cuando se present en Cteaux, y solicit entrada
a la comunidad con varios de sus parientes y amigos. Poco antes, haba decidido que su vocacin
era unirse a ese monasterio, y se haba dedicado a convencer a sus hermanos y dems allegados
para que lo siguieran. El hecho de que se pudo presentar en Cteaux con un nutrido grupo de
reclutas era una de las primeras muestras de sus poderes de persuasin. Pocos aos despus el
nmero de monjes en Cteaux era tal que Bernardo recibi instrucciones de fundar una nueva
comunidad en Claraval. Este nuevo monasterio pronto se volvi uno de los principales centros
hacia donde se dirigan las miradas de toda la cristiandad occidental. Bernardo lleg a ser el ms
famoso predicador de toda Europa, que le dio el sobrenombre de Doctor Melifluo, porque las
palabras de devocin brotaban de su boca como la miel de un panal. La fama de su santidad era
tal que el movimiento cisterciense se vio invadido por multitudes que deseaban seguir el mismo
camino.
Bernardo era ante todo monje. En la cita que encabeza el presente captulo, lo vemos
afirmar lo que l siempre crey y el Seor haba declarado: que la parte de Mara era mejor que
la de Marta. Su deseo era pasar todo su tiempo meditando acerca del amor de Dios,
particularmente en su revelacin en la humanidad de Cristo. Esa humanidad era el tema principal
de su contemplacin. Esto lleg a tal punto que se cuenta de l que en cierta ocasin, cuando uno
de sus acompaantes coment en su presencia acerca de un lago junto al cual haban andado todo
un da, Bernardo pregunt: Qu lago? Como monje, Bernardo insista en la vida sencilla que
haba sido el ideal del monaquismo primitivo. En esa vida, el trabajo fsico, particularmente en la
agricultura, era importante.
Mientras los monjes de Cluny se excusaban de ese trabajo porque no queran que las
vestimentas en las que adoraban a Dios se enlodaran, los cistercienses pensaban que todo teido
de las vestiduras era un lujo superfluo, y por ello se les conoci como los monjes blancos.
En su organizacin, el movimiento cisterciense deba ser sencillo. Pero era necesario
evitar la excesiva centralizacin de Cluny, donde todo dependa del abad. Por ello, los
monasterios cistercienses eran relativamente independientes, y mantenan sus vnculos mediante

233

conferencias anuales en las que todos los abades se reunan. Adems, los abades de las primeras
casas tenan cierta autoridad sobre los dems. Pero aparte de esto cada monasterio era
independiente.
Aunque Bernardo estaba convencido de que Mara haba escogido la mejor parte, pronto
se vio obligado a tomar el papel de Marta. A pesar de que su propsito explcito era dedicarse a
la vida retirada, tuvo que intervenir como rbitro en varias disputas polticas y eclesisticas. Su
personalidad de tal modo domin su poca, que hemos de encontrarnos con l repetidamente en
esta seccin de nuestra historia, ya como el gran mstico de la devocin a la humanidad de
Cristo, ya como el poder detrs y por encima del papado, ya como el campen de la reforma
eclesistica, ya como predicador de la segunda cruzada, o ya como el enemigo implacable de las
nuevas corrientes teolgicas.
Esta breve narracin de los dos principales movimientos de reforma monstica de los
siglos X al XII nos ha obligado a adelantarnos en algo al orden cronolgico de nuestra historia.
Por tanto, volvamos a donde habamos dejado la seccin anterior, es decir, al ao 1048, en
tiempos del abad Odiln de Cluny, y medio siglo antes de la fundacin de Cteaux.

***

234

La Reforma Papal
36
Qu habran hecho los obispos de antao, de haber tenido que sufrir todo esto? [... ] Cada da un
banquete. Cada da una parada. En la mesa, toda clase de manjares, no para los pobres, sino para
huspedes sensuales, mientras a los pobres, a quienes en realidad pertenecen, no se les deja
entrar, y desfallecen de hambre.
San Pedro Damiano
Al terminar la seccin anterior, un pequeo grupo de peregrinos marchaba hacia Roma. A
su cabeza iba el obispo Bruno de Tula, a quien el Emperador haba ofrecido el papado. Pero
Bruno se haba negado a aceptarlo de manos del Emperador, y haba insistido en ir a Roma como
peregrino. Si en esa ciudad el pueblo y el clero lo elegan obispo, aceptara de ellos la tiara papal.
Esta actitud por parte de Bruno reflejaba una de las preocupaciones principales de quienes
buscaban la reforma de la iglesia. Para estas personas, uno de los peores males que sufra la
iglesia era la simona, es decir, la compra y venta de cargos eclesisticos. El ser nombrado por
las autoridades civiles, aun cuando no hubiera transaccin monetaria alguna, les pareca a Bruno
y a sus acompaantes acercarse demasiado a la simona. Un papado reformador deba surgir puro
desde sus propias races. Como le haba dicho el monje Hildebrando a Bruno, aceptar el papado
de manos del Emperador sera ir a Roma no como apstol, sino como apstata.
Otro miembro de la comitiva de Bruno era el monje Humberto, quien en su monasterio en
Lotaringia se haba dedicado al estudio, y a escribir en pro de la reforma eclesistica. Su
principal preocupacin era la simona, y su obra Contra los simonacos fue uno de los ms duros
ataques contra esa prctica. Humberto era un hombre de espritu fogoso, quien lleg a afirmar
que las ordenaciones hechas por un obispo simonaco carecan de valor. Esta era una posicin
extrema, pues quera decir que muchsimos de los fieles, aun sin ellos saberlo, estaban recibiendo
sacramentos invlidos. Ms tarde, Humberto fue hecho cardenal por Len IX, y fue l quien,
como vimos en la seccin anterior, deposit sobre el altar de Santa Sofa la sentencia de
excomunin contra el patriarca Miguel Cerulario, que marca el cisma entre las iglesias de
Oriente y Occidente.
Quiz el ms notable miembro de aquella comitiva era el joven monje Hildebrando, quien
era buen conocedor de la ciudad de Roma, de sus altos ideales y sus bajas intrigas. Nacido
alrededor del ao 1020 en medio de una humilde familia de carpinteros de Toscana, de nio
haba entrado al monasterio de Santa Mara del Aventino, en Roma. All se haba dedicado al
estudio y la devocin, y lleg a la conclusin de que era necesario reformar la vida eclesistica.
Fue all donde conoci a Juan Gracin, quien lleg a ser papa bajo el nombre de Gregorio VI.
Como dijimos antes, Gregorio VI trat de reformar la iglesia. Con ese propsito en
mente, llam a Hildebrando junto a s. Pero la reforma de Gregorio VI result fallida, pues
pronto hubo tres pretendidos papas, y Gregorio abdic en pro de la paz y la unidad de la iglesia.
A su exilio lo acompa Hildebrando, y se dice que fue l quien le cerr los ojos al morir.
Dos aos despus Bruno de Tula, camino de Roma, llam a Hildebrando junto a s, para
que le ayudara a emprender de nuevo la reforma que Gregorio VI haba intentado. Aunque
algunos historiadores han pretendido ver en Hildebrando el verdadero poder que se mova tras el
trono pontificio a travs de varios papados, la verdad es que los documentos existentes no dan

235

base a tal interpretacin de los hechos. Hildebrando parece haber sido ms bien un hombre
humilde cuyo sincero deseo era la reforma eclesistica, y que prest su apoyo a varios papas
reformadores. Ese apoyo le fue haciendo un personaje cada vez ms poderoso, hasta que por fin
fue electo papa,y tom el nombre de Gregorio VII.
Len IX
Por lo pronto, el prximo papa sera Bruno de Tula, quien se diriga a Roma, no como el
nuevo pontfice nombrado por el Emperador, sino como un peregrino descalzo que visitaba la
ciudad papal en un acto de humilde devocin. A su paso por Italia, camino de Roma, las
multitudes lo vitoreaban, y despus se comenz a hablar de los milagros que ocurrieron en
aquella peregrinacin.
Tras entrar en Roma descalzo, y ser aclamado por el pueblo y el clero, Bruno acept la
tiara papal, y tom el nombre de Len IX.
Tan pronto como se vio en posesin legtima de la ctedra de San Pedro, Len comenz
su obra reformadora. Para ello se rode de varios hombres que haban dado muestras de su
dedicacin a esa causa. Adems de Humberto e Hildebrando, hizo venir a Pedro Damiano, monje
austero que se haba ganado el respeto de cuantos en Europa se lamentaban de la situacin en
que se encontraba la iglesia. A diferencia de Humberto, Pedro Damiano no se dejaba llevar por
su celo reformador, sino que buscaba una reforma que diese muestras del espritu de caridad que
reina supremo en los Evangelios. As, por ejemplo, compuso un tratado en el que, al mismo
tiempo que condenaba la simona, declaraba que los sacramentos que los fieles reciban de los
simonacos s eran vlidos. Ms tarde, cuando Len IX tom las armas contra los normandos,
Pedro Damiano conden la actitud guerrera del pontfice.
Con la ayuda de Hildebrando, Humberto, Damiano y otros, Len IX emprendi la
reforma de la iglesia. Para todos estos hombres, esa reforma deba consistir particularmente en
abolir la simona y generalizar el celibato eclesistico. Pero esos dos puntos principales
acarreaban una serie de consecuencias importantes. En medio de la sociedad feudal, la iglesia era
una de las pocas instituciones en las que exista todava cierta movilidad social. Tanto
Hildebrando como Pedro Damiano eran de origen humilde, y a la postre el primero sera papa, y
el segundo santo y doctor de la iglesia. Pero esa movilidad social quedaba amenazada por la
prctica de la simona, que pona los ms altos cargos eclesisticos al alcance, no de los ms
aptos o los ms devotos, sino de los ms ricos. Si a esto se una el matrimonio eclesistico, se
corra el riesgo de que los grandes prelados trataran de proveer una herencia para sus hijos, y que
por lo tanto el alto clero se volviese una casta feudal, como las otras que existan en aquella
poca. Luego, la oposicin de los reformadores al matrimonio eclesistico tena, adems de los
mviles explcitos de afirmar los valores de la vida clibe, otros mviles ms profundos, quiz
no conocidos a cabalidad por sus propios propugnadores. En todo caso, no cabe duda de que las
clases populares se sumaron pronto a los reformadores, sobre todo por cuanto la prctica de la
simona colocaba el poder eclesistico en manos de los ricos.
Despus de tomar una serie de medidas reformadoras en Italia, Len se dispuso a
extender la reforma a lugares ms distantes. Con ese propsito viaj a Alemania, donde el
emperador Enrique III y algunos de sus antecesores haban dado pasos contra la simona, pero
donde Len senta la necesidad de afirmar la autoridad papal. All excomulg a Godofredo de
Lorena, quien se haba rebelado contra Enrique, y oblig al insurrecto a someterse. Luego
intercedi a su favor ante el Emperador, quien le perdon la vida. De este modo, Len afirmaba
una vez ms la autoridad papal por encima de los seores feudales. En Francia la prctica de la

236

simona estaba generalizada, y por tanto el Papa decidi visitar ese pas. El rey de Francia y
muchos de los grandes prelados le indicaron de diversos modos que no deseaban una visita
papal. Pero a pesar de ello Len, casi hacindose el sordo, fue a Francia, donde convoc un
concilio que se reuni en Reims. All varios prelados culpables de simona fueron depuestos, y se
dio orden de que los sacerdotes y obispos casados dejasen a sus mujeres. Aunque esta ltima
orden no fue obedecida por muchos, el prestigio del Papa aument considerablemente, y la
prctica de la simona disminuy.
Empero aquel papa reformador no dej de cometer sus errores. De stos probablemente el
ms grave fue tomar personalmente las armas contra los normandos. Estos se haban establecido
en el sur de Italia y en Sicilia, y desde all amenazaban las posesiones papales. De Alemania,
Len no pudo obtener ms ayuda que quinientos caballeros, al frente de los cuales march contra
los normandos, al tiempo que aumentaba sus ejrcitos con tropas de mercenarios. Pedro
Damiano le increp, mostrndole el contraste entre lo que Len se propona y las enseanzas
evanglicas. Pero a pesar de ello Len march contra los normandos, a quienes present batalla
en Civit-al-mare. All las tropas papales fueron derrotadas, y el propio Papa fue hecho
prisionero por los normandos, quienes lo retuvieron hasta pocos meses antes de su muerte.
El otro error de Len consisti en enviar a Constantinopla una embajada compuesta por
clrigos inflexibles del talante de Humberto, cuya actitud ante Miguel Cerulario y ante las
costumbres de la iglesia oriental fue una de las principales causas del cisma.
Los sucesores de Len
A la muerte de Len, se corra el riesgo de que el papado se volviera de nuevo motivo de
contienda entre las diversas familias y partidos italianos. El nico poder capaz de evitar esto era
el emperador Enrique III. Pero pedirle a Enrique que nombrase al nuevo papa seria colocar de
nuevo al papado bajo la sombra de los intereses polticos. De ese modo, todo lo que Len haba
logrado se perdera.
En tales circunstancias, Hildebrando comenz una serie de gestiones cuyo resultado fue
que el Emperador accedi a la eleccin del nuevo papa por los romanos, siempre que ese papa
fuese alemn. As se garantizaba que el papado no caera en manos de alguna de las familias
italianas que se lo disputaban. Pero exista todava el peligro de que, por ser alemn, el sucesor
de Len resultara ser un juguete del Emperador. Por esa razn, el partido reformador, que a la
sazn tena el poder en Roma, hizo recaer la eleccin sobre Gebhard de Eichstadt.
Gebhard era uno de los ms hbiles consejeros de Enrique. Pero era tambin un hombre
de convicciones religiosas, que no se doblegara ante la autoridad imperial. En seal de ello,
antes de aceptar la tiara le dijo al Emperador que slo aceptara si Enrique le prometa
devolverle a San Pedro lo que le perteneca. El sentido de esta frase no est del todo claro.
Pero sin lugar a dudas se refiere en parte a las tierras que los normandos haban tomado, y en
parte a la autoridad papal, que los emperadores y otros gobernantes siempre estaban tentados de
arrebatar.
Con el nombre de Vctor II, Gebhard ascendi a la ctedra de San Pedro en el 1055, tras
una larga serie de negociaciones que tomaron todo un ao. Su poltica religiosa fue continuacin
de la de Len IX, pues iba dirigida mayormente contra la simona y el matrimonio de los
clrigos. En Alemania, Godofredo de Lorena se alz de nuevo contra el Emperador, quien
solicit la presencia de su antiguo consejero Gebhard. Poco despus que el Papa se reuni con su
antiguo soberano, ste muri, y dej a su pequeo hijo Enrique IV al cuidado de Vctor. En
consecuencia, ste ltimo tuvo por algn tiempo en sus manos las riendas de la iglesia y del

237

Imperio. Con tales poderes, su poltica reformadora avanz rpidamente. Hildebrando fue
enviado a Francia, donde impuls la reforma de la iglesia, depuso a varios prelados culpables de
simona, y limit el poder de los seores feudales sobre los obispos. En Italia, Vctor sigui una
poltica parecida. Pero cuando sus excesivos poderes lo llevaron a cometer injusticias contra
algunos de sus antiguos rivales, Pedro Damiano volvi a alzar su voz de protesta. El Papa no
parece haberle prestado atencin, y se preparaba a dirigirse a Alemania para hacer valer all su
autoridad cuando muri repentinamente.
Una de las ltimas acciones de Vctor haba sido hacer nombrar a Federico de Lorena
abad de Montecasino. Este Federico era hermano de Godofredo de Lorena, el mismo que se
haba rebelado dos veces contra Enrique III, y a quienes los papas haban condenado. Por tanto,
su nombramiento sealaba un cambio de poltica. En todo caso, a la muerte de Vctor fue
Federico de Lorena quien lo sucedi, con el nombre de Esteban IX. Su papado fue breve. Pero en
l el movimiento reformador cobr tal auge que se produjo la insurreccin de los patares, gente
del pueblo que asaltaba las casas de los clrigos y maltrataba a sus esposas y concubinas.
Esteban intervino para evitar los excesos. Pero ese episodio nos muestra que eran las clases
populares las que ms insistan en el celibato eclesistico y en condenar la simona.
A los pocos meses de ser hecho papa, Esteban muri, y las viejas familias nobles se
posesionaron una vez ms del papado haciendo elegir a Benedicto X. Mas el partido reformador
no estaba dispuesto a dejarse arrebatar el papado tan fcilmente. Los cardenales y otros prelados
romanos que haban sido nombrados por los papas reformadores estaban descontentos.
Hildebrando, que por otras causas se encontraba a la sazn en la corte de la emperatriz regente
Ins, la convenci de la necesidad de deponer a Benedicto. Con su apoyo, y con el de otras casas
poderosas, Hildebrando y Pedro Damiano reunieron a los cardenales en Roma, y todos juntos
declararon depuesto a Benedicto, y eligieron a Gerhard de Borgoa, quien tom el nombre de
Nicols II.
En vista de lo sucedido, era necesario establecer un mtodo para la eleccin del papa que
no quedase sujeto a las vicisitudes del momento. Con ese propsito, Nicols II reuni el Segundo
Concilio Laterano, en el ao 1059. Fue all donde por primera vez se decret que los futuros
papas deban ser elegidos por los cardenales.
El cardenalato es una institucin de orgenes oscuros. Al principio, se les daba el ttulo de
obispos cardenales de Roma a los obispos de siete iglesias vecinas, que junto al papa presidan
el culto en la baslica lateranense. En el siglo VIII aparecen por primera vez los ttulos de
presbitero cardenal y dicono cardenal. En todo caso, en poca de Nicols II el cardenalato
era ya una vieja institucin, y quienes lo ejercan eran en su mayora personas dedicadas a la
reforma. Por esa razn, el Concilio decidi que en lo sucesivo la eleccin de cada nuevo papa
quedase en manos de los obispos cardenales, quienes deban buscar la aprobacin de los dems
cardenales y, despus, del pueblo romano. En cuanto a los antiguos derechos que los
emperadores haban ejercido, de ser consultados antes de la consagracin del nuevo papa, el
Concilio se expres ambiguamente, dando a entender que ni aun el emperador tena derecho a
vetar la eleccin hecha por los cardenales y el pueblo. Adems, se orden que los futuros papas
fuesen elegidos de entre el clero romano y que slo cuando no se encontrase en ese clero una
persona capacitada se acudira a otras personas. Aunque en teora el Concilio contaba todava
con el pueblo para la eleccin pontificia, en realidad limit mucho su poder, pues determin que
en caso de tumultos o motines pblicos los cardenales podan trasladarse a otra ciudad, y elegir
all al papa. El decreto del Segundo Concilio Laterano estableci el mtodo de eleccin que, con
algunos cambios, se sigue hasta nuestros das.

238

Al mismo tiempo que daba pasos para regular su sucesin, Nicols II estableci una
nueva poltica de alianza con los normandos del sur de Italia. Hasta entonces, estos invasores
haban sido enemigos del papado, que ms de una vez haba tenido que acudir a las fuerzas
imperiales para solicitar su apoyo. A partir de Nicols, el papado pudo seguir una poltica mucho
ms independiente del Imperio, pues contaba con el apoyo de los normandos, cuyos jefes
recibieron el titulo de duques, y ms tarde de reyes.
A la muerte de Nicols las antiguas familias romanas trataron de aduearse una vez ms
del papado. Con el apoyo de la emperatriz regente Ins, eligieron su propio papa, a quien dieron
el nombre de Honorio II. Pero los cardenales, inspirados y dirigidos por Hildebrando, declararon
que esa eleccin, por ser contraria a lo dispuesto por el Concilio Laterano, era nula, y eligieron a
Alejandro II. Este ltimo pudo sostenerse frente a la oposicin del Imperio gracias al apoyo de
los normandos, hasta que cay la emperatriz Ins y el prximo regente le retir su apoyo a
Honorio, quien tres aos despus de ser electo regres a su antiguo obispado de Parma.
El pontificado de Alejandro II fue relativamente largo (10611073), y coloc la reforma
papal sobre bases firmes. En diversas partes de Europa se tomaron medidas contra la simona.
Muchos prelados que haban comprado sus cargos fueron depuestos. Muchos otros se vieron
obligados a jurar que no eran simonacos. El celibato eclesistico se volvi una causa cada vez
ms popular. Para aquellos reformadores, y para el pueblo que los segua, no haba diferencia
alguna entre el matrimonio de los clrigos y el concubinato. Las esposas de los sacerdotes eran
llamadas rameras, y tratadas como tales. El movimiento de los patares cobr nuevas fuerzas.
Un ejemplo del modo en que el fervor popular abraz la causa de la reforma lo tenemos en el
caso de Pedro, el obispo de Florencia. En esa ciudad, la costumbre de tener sacerdotes casados
era todava bastante general, y el pueblo y los monjes se hicieron el propsito de abolirla. Pero el
obispo Pedro, que era un hombre moderado, trat de calmar los nimos, y en respuesta los
monjes lo acusaron de simonaco. El jefe de los monjes era Juan Gualberto de Valumbrosa, cuya
austeridad era famosa en toda la comarca, y a quien muchos tenan por santo. Juan Gualberto
march por las calles de Florencia, acusando a Pedro de simonaco. Desde Roma, Pedro
Damiano, preocupado por el excesivo celo de estos reformadores, declar que Pedro era
inocente. Pero Hildebrando tom el partido de Juan Gualberto. En Florencia, el pueblo se negaba
a aceptar los sacramentos de Pedro y de los sacerdotes casados. Pedro insista en su inocencia.
Por fin, a alguien se le ocurri acudir a la prueba del fuego. En las afueras de la ciudad, cerca de
un monasterio adicto a Juan Gualberto, se prepar el escenario para la gran prueba. Ms de cinco
mil personas se reunieron. Antes de las ordalas, el monje que iba a pasar por ellas celebr la
comunin, y el pueblo, conmovido, llor. Despus, en medio de dramticas ceremonias, el monje
march a travs de las llamas. Al verlo salir al otro lado, el pueblo rompi a gritar, y declar que
se trataba de un milagro, y que por tanto quedaba probado que Pedro era simoniaco. El
malhadado obispo se vio obligado a abandonar la ciudad, mientras continuaban los desmanes
contra los clrigos casados y sus esposas.
Gregorio VII
A la muerte de Alejandro, se planteaba de nuevo el asunto de la sucesin. El decreto del
Concilio Laterano estableca un procedimiento para la eleccin del nuevo papa. Pero las viejas
familias romanas haban dado pruebas de que ese decreto no les infunda gran respeto. Tambin
era posible que el Imperio tratase de imponer un prelado alemn, con la esperanza de que el
papado volviera a ser instrumento de los intereses imperiales. Por otra parte, el pueblo romano,
imbuido de las ideas de reforma que se haban predicado en toda la ciudad desde tiempos de

239

Len IX, no estaba dispuesto a permitir que el papado se tornara otra vez juguete de los intereses
polticos de uno u otro bando. Por esa razn, en medio de los funerales de Alejandro, el pueblo
rompi a gritar: Hildebrando obispo! Hildebrando obispo!. Acto seguido, los cardenales se
reunieron y eligieron papa a quien por tantos aos haba dado muestras de celo reformador y de
habilidad poltica y administrativa.
Hildebrando era un hombre de altos ideales, forjados en medio de las tinieblas de la
primera mitad del siglo. Su sueo era una iglesia universal, unida bajo la autoridad suprema del
papa. Para que ese sueo llegase a ser realidad, era necesario tanto reformar la iglesia en los
lugares donde el papa tena autoridad, al menos nominal, como extender esa autoridad a la
iglesia oriental, y a las regiones que estaban bajo el dominio de los musulmanes. Su ideal era la
realizacin de la ciudad de Dios en la tierra, de tal modo que toda la sociedad humana quedase
unida como un solo rebao bajo un solo pastor. En pos de ese ideal, Hildebrando haba laborado
largos aos, siempre entre bastidores, para dejar que otros ocuparan el centro del escenario. Pero
ahora el pueblo reclamaba su eleccin. No haba otro candidato capaz de salvar el papado de
quienes queran hacer presa de l. El pueblo lo aclam, los cardenales lo eligieron, e Hildebrando
llor. Ya no le seria posible continuar trabajando en la penumbra, y apoyar la labor reformadora
de otros papas. Ahora era l quien deba tomar el estandarte y dirigir la reforma por la que tanto
haba aorado.
Al ascender al papado, Hildebrando tom el nombre de Gregorio VII, e inmediatamente
dio los primeros pasos hacia la realizacin de sus altos ideales. De Constantinopla le llegaban
peticiones rogndole acudiera al auxilio de la iglesia de Oriente, asediada por los turcos
selecidas. Gregorio vio en ello una oportunidad de estrechar los vnculos con los cristianos
orientales, y quiz extender la autoridad romana al Oriente. En su correspondencia de la poca
puede verse que soaba con una gran empresa militar, al estilo de las cruzadas que tendran lugar
poco despus, con el propsito de derrotar a los turcos y ganarse la gratitud de Constantinopla.
Pero nadie en Europa occidental respondi a su llamado, aun cuando el Papa, como un recurso
extremo, se ofreci a encabezar las tropas personalmente. Por lo pronto, Gregorio tuvo que
abandonar el proyecto.
En Espaa se daban condiciones parecidas. Como veremos ms adelante, era la poca de
la reconquista de las tierras que por casi cuatro siglos haban estado en poder de los moros. En
Francia, haba nobles que dirigan una mirada codiciosa hacia las tierras ibricas, y que queran
participar de la reconquista a fin de hacerse dueos de ellas. Con el propsito de darle fuerza
legal a su empresa, algunos de esos nobles argan que Espaa le perteneca a San Pedro, y que
era por tanto en nombre del papado, y como vasallos suyos, que emprendan la reconquista.
Gregorio alent tales pretensiones. Pero su resultado fue nulo, pues por diversas razones la
empresa francesa en Espaa no se llev a cabo.
Frustrado en sus proyectos tanto en el Oriente como en Espaa, Hildebrando dedic todos
sus esfuerzos a la reforma de la iglesia. Para l, como para los papas que lo haban precedido, esa
reforma deba comenzar por el clero, y sus dos objetivos iniciales eran abolir la simona e
instaurar el celibato eclesistico. En la cuaresma de 1074, un concilio reunido en Roma volvi a
condenar la compra y venta de cargos eclesisticos y el matrimonio de los clrigos. Esto no era
nuevo, pues desde tiempos de Len IX los decretos en contra de la simona y del matrimonio se
haban sucedido casi ininterrumpidamente. Pero Gregorio tom dos medidas que s eran
novedosas, con las que esperaba lograr que sus decretos fueran obedecidos. La primera fue
prohibirle al pueblo asistir a los sacramentos administrados por simonacos. La segunda consisti

240

en nombrar legados papales que fueran por los diversos territorios de Europa, convocando
snodos y procurando por diversos medios que los decretos papales se cumplieran a cabalidad.
Al prohibirle al pueblo que recibiera los sacramentos administrados por simonacos,
Gregorio esperaba hacer del pueblo su aliado en la causa de reforma, de modo que los altos
prelados y los sacerdotes que no se humillaban ante las rdenes papales fueran humillados al
menos por la ausencia del pueblo. Empero este decreto era difcil de cumplir, pues en las
regiones donde se practicaba ms abiertamente la simona no era fcil encontrar sacerdotes que
no estuvieran mancillados por ella de uno u otro modo. Luego, el pueblo se vea en la difcil
alternativa entre no recibir los sacramentos en obediencia al Papa, o recibirlos y as apoyar a los
simonacos. Adems, pronto hubo quien comenz a acusar a Gregorio de hereja, y a decir que el
Papa haba declarado que los sacramentos administrados por personas indignas no eran vlidos, y
que tal opinin, sostenida siglos antes por los donatistas, haba sido condenada por la iglesia. De
hecho, lo que Gregorio haba dicho no era que los sacramentos administrados por sacerdotes
indignos no fuesen vlidos, sino slo que, a fin de promover la reforma eclesistica, los fieles
deban abstenerse de ellos. Pero en todo caso la acusacin de hereja contribuy a limitar el
impacto de los decretos reformadores.
El xito de los legados papales no fue mucho mayor. En Francia, el rey Felipe I tena
varias razones de enemistad con el Papa, y por tanto los legados no fueron recibidos
cordialmente. Con el apoyo del Rey, el clero se neg a aceptar los decretos romanos. Mientras el
alto clero se opona sobre todo a los edictos referentes a la simona, muchos en el bajo clero se
resistan a las nuevas leyes con respecto al matrimonio. En efecto, haba buen nmero de clrigos
casados, personas relativamente dignas de los cargos que ocupaban, que no estaban dispuestos a
abandonar a sus esposas y familias sencillamente porque el ideal monstico se haba adueado
del papado. Por tanto, estos clrigos se vieron forzados a unirse a los simonacos en su oposicin
a la reforma que los papas propugnaban. Gregorio y sus compaeros, surgidos todos de la vida y
los ideales monsticos, estaban convencidos de que el monaquismo era el patrn que todos los
clrigos deban imitar, y en ese convencimiento, al mismo tiempo que daaron su propia causa
crendoles aliados a los simonacos, produjeron sufrimientos indecibles entre el clero casado y
sus familias.
En Alemania, Enrique IV se mostr algo ms cordial para con los legados papales. Pero
esto no lo hizo porque estuviera de acuerdo con su misin, sino sencillamente porque esperaba
que el Papa lo coronase emperador, y no quera granjearse su enemistad. Con el beneplcito real,
los legados trataron de imponer los decretos romanos. En cuanto a la simona, tuvieron cierto
xito. Pero la oposicin a los edictos referentes al matrimonio eclesistico fue grande, y tales
edictos slo se cumplieron en parte.
En Inglaterra y Normanda, Gregorio gozaba de cierta autoridad, pues aos antes, cuando
todava era consejero de Alejandro II, haba prestado su apoyo a Guillermo de Normanda, el
Conquistador, quien tras la batalla de Hastings se haba hecho dueo de Inglaterra. Ahora los
legados papales aprovecharon esa deuda de gratitud para hacer valer los mandatos reformadores.
Puesto que tanto Guillermo como su esposa Matilde apoyaban la reforma, los legados fueron
bien recibidos, y se conden la simona. Pero Guillermo insisti en su derecho de nombrar los
obispos en sus territorios. Y entre el bajo clero la oposicin al celibato eclesistico fue grande.
Todos estos acontecimientos convencieron a Gregorio de que era necesario continuar el
proceso de centralizacin eclesistica que sus predecesores haban comenzado. Hasta entonces,
los obispos metropolitanos haban tenido gran independencia, y la autoridad papal haba sido
ms nominal que real. En vista de la oposicin general a los decretos de reforma, Hildebrando

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lleg a la conclusin de que era necesario promover la autoridad papal, a fin de que sus mandatos
tuvieran que ser obedecidos. En consecuencia, bajo su pontificado las pretensiones de la sede
romana llegaron a un nivel sin precedente. Aunque Gregorio nunca lleg a promulgar todas sus
opiniones con respecto al papado, stas se encuentran en un documento del ao 1075. En l,
Gregorio afirma no slo que la iglesia romana ha sido fundada por el Seor, y que su obispo es el
nico que ha de recibir el ttulo de universal, sino tambin que el papa tiene autoridad para
juzgar y deponer a obispos; que el Imperio le pertenece, de tal modo que es l quien tiene
derecho a otorgar las insignias imperiales, as como a deponer al emperador; que la iglesia de
Roma nunca ha errado ni puede errar; que el papa puede declarar nulos los juramentos de
fidelidad hechos por vasallos a sus seores; y que todo papa legtimo, por el slo hecho de
ocupar la ctedra de San Pedro, y en virtud de los mritos de ese apstol, es santo. Sin embargo,
todo esto no pasaba de ser teora mientras los reyes, emperadores y dems seores laicos
tuviesen autoridad para nombrar a los obispos y abades. Si los dirigentes eclesisticos reciban
sus cargos de los laicos, sera a ellos que les deberan fidelidad y obediencia, y no al papa.
Esto pareca haber quedado comprobado por el modo en que fueron recibidos los legados
papales en su misin de reformar la iglesia de los diversos reinos. Por esa razn, en el ao 1075,
y despus en el 1078 y el 1080, Gregorio prohibi a todos los clrigos y monjes recibir
obispados, iglesias o abadas de manos laicas, so pena de excomunin. En el 1080, se aada que
tambin seran excomulgados los seores laicos que invistieran a alguien en tales cargos.
Con estos decretos quedaba montada la escena para los grandes conflictos entre el
Pontificado y el Imperio.

***

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El conflicto entre el Pontificado y el Imperio


37
Les prohibimos a todos los clrigos recibir de manos del emperador, del rey, o de cualquier laico,
sea varn o mujer, la investidura de un obispado, de una abada, o de una iglesia.
Gregorio VII
Los decretos de Gregorio VII acerca de la investidura laica eran consecuencia natural de
sus ansias reformadoras y de su visin del papado. Pero haba fuertes razones por las que los
reyes y emperadores vean en tales decretos una seria amenaza a su poder. Aun aparte de
cualquier conflicto con el papado, los soberanos de la poca vean en sus derechos de investidura
religiosa uno de sus ms valiosos instrumentos contra el excesivo poder de los nobles. La
nobleza hereditaria tenda a afirmar su independencia frente a los reyes. Las tierras que estaban
en manos de tales nobles no estaban a disposicin del rey, para otorgarlas a quienes le fuesen
fieles. Las tierras y dems riquezas eclesisticas, en cambio, precisamente por no ser
hereditarias, quedaban frecuentemente a disposicin del soberano, quien entonces poda
asegurarse de que, frente a los grandes seores laicos, frecuentemente rebeldes, se alzaba una
iglesia rica, poderosa, y fiel al rey. Adems, si el poder de investidura quedaba en manos del
papado, los reyes teman que pudiera ser utilizado contra ellos por motivos puramente polticos.
Todo esto estaba en juego cuando Gregorio prohibi las investiduras laicas. Aun cuando
el Papa parece haber dado este paso sencillamente para asegurarse de que todo el clero fuese de
espritu reformador, el hecho es que era un paso que poda tener enormes consecuencias
polticas. Esto cre conflictos entre el poder laico y el eclesistico a todos los niveles. En
Inglaterra y Normanda, Gregorio no hizo aplicar sus decretos, porque estaba convencido de que
Guillermo y Matilde nombraran obispos reformadores. Pero el principal conflicto fue el que
estall entre el Papa y el Emperador.
Gregorio VII y Enrique IV
A pesar de sus decretos en contra de la investidura laica, el Papa no pareca estar
dispuesto a aplicarlos universalmente. Mientras los diversos seores laicos designaran a personas
dignas, y su investidura se hiciese sin sospecha alguna de simona, Gregorio no insistira en sus
decretos. El caso de Enrique IV de Alemania, sin embargo, era ms difcil, pues varios de sus
nombramientos, hechos sin prestar atencin alguna a los edictos papales, eran cuestionables.
Pero a pesar de ello el Papa se limit a hacerle llegar noticia de su descontento.
La chispa que provoc el incendio fue la cuestin del episcopado de Miln. La sede de
esa ciudad haba estado en disputa por algn tiempo, y por fin esa dificultad pareca haberse
resuelto, cuando se produjeron motines en la ciudad. El obispo que por fin haba logrado ser
reconocido como legtimo trataba de imponer el celibato eclesistico. Quiz con su anuencia, los
patares se lanzaron de nuevo a las calles, insultaron a los clrigos casados y a sus esposas, y
destruyeron sus propiedades. Algunos de stos huyeron a Alemania, donde pidieron socorro a
Enrique. Este ltimo, sin consultar con el Papa, declar depuesto al obispo de Miln, y nombr a
otro en su lugar.
La respuesta de Gregorio no se hizo esperar. Apel a la autoridad que deca tener de
juzgar a reyes y emperadores, y le orden a Enrique que se presentase en Roma, donde sus
graves delitos seran juzgados. Si no acuda antes del 22 de febrero (de 1076) sera depuesto, y su

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alma condenada al infierno.


Al recibir la misiva del Papa, el Emperador pareca hallarse en la cumbre del poder. Poco
antes haba ahogado una sublevacin entre sus sbditos sajones. Su popularidad en Alemania era
grande; los jefes de la iglesia en sus dominios parecan dispuestos a apoyarle.
La situacin de Gregorio era parecida. Poco antes, el da de Nochebuena del 1075, un tal
Cencio, al mando de un grupo de soldados, haba irrumpido en la iglesia en que se celebraba la
misa y el Papa, herido y golpeado, haba sido hecho prisionero. Cuando el pueblo lo supo, se
lanz a las calles, siti, tom y arras la torre en que Hildebrando estaba cautivo, y slo dej
escapar a Cencio porque el Pontfice le perdon la vida, a condicin de que fuera en peregrinaje
a Jerusaln.
Por tanto, ambos contrincantes, al tiempo que haban recibido pruebas recientes del apoyo
con que contaban, tambin haban tenido seales de la oposicin que exista contra ellos, aun
entre sus propios sbditos.
El Emperador no poda acudir a Roma, para ser juzgado como un criminal cualquiera.
Luego, su nica salida estaba en hacer ver que el Papa que lo declaraba depuesto y excomulgado
no era legtimo, y que por tanto sus sentencias carecan de valor. Con ese propsito convoc a un
snodo que se reuni en Worms el da 24 de enero. All el cardenal Hugo el Blanco, quien
anteriormente haba exaltado a Hildebrando, declar que se trataba de un tirano cruel y adltero,
dado adems a la magia. Acto seguido, sin pedir ms pruebas, los obispos se sometieron a la
voluntad imperial, y declararon depuesto a Gregorio. Slo dos prelados se atrevieron a protestar,
y aun stos firmaron cuando se les seal que de negarse a hacerlo seran culpables de traicin
contra el Emperador. Entonces, en nombre del concilio, Enrique le comunic estas decisiones a
Hildebrando, no ya papa, sino falso monje.
Un mes despus, el 21 de febrero, Hildebrando presida el concilio a que haba llamado a
Enrique, cuando el sacerdote Rolando de Parma irrumpi en el recinto, gritando en nombre del
Emperador que Hildebrando no era ya papa, y que el soberano les ordenaba a todos los all
reunidos que fueran ante su presencia el da de Pentecosts, cuando un nuevo pontfice sera
nombrado.
La esperanza de Enrique era que algunos de los miembros de aquel concilio se
atemorizaran, e Hildebrando perdiera as algo de su apoyo. Pero lo que sucedi fue todo lo
contrario. Algunos de los presentes trataron de castigar fsicamente al mensajero, y slo la
intervencin del Papa logr evitarlo. Tras restablecer el orden, Gregorio se dirigi a la asamblea,
dicindole que estaban presenciando los grandes males que segn las Escrituras habran de venir
en tiempos del Anticristo. Luego el concilio reces hasta el da siguiente, dejando al Papa a cargo
de dirigir contra el Emperador una sentencia aplastante, que sirva de leccin a las edades por
venir. Al otro da por la maana, el 22 de febrero, el Papa conden y declar depuestos y
excomulgados a los obispos alemanes que se haban prestado a los designios de Enrique. En
cuanto a ste ltimo, el Papa declar:
En el nombre del Padre, del Hijo y del Espritu Santo, por el poder y la autoridad de San
Pedro, y en defensa y honor de la iglesia, pongo en entredicho al rey Enrique, hijo del emperador
Enrique, quien con orgullo sin igual se ha alzado contra la iglesia, prohibindole que gobierne en
todos los reinos de Alemania y de Italia. Adems libro de sus juramentos a quienes le hayan
jurado o pudieran jurarle fidelidad. Y prohbo que se le obedezca como rey.
Al recibir la sentencia papal, Enrique decidi responder de igual modo, y reuni a un
grupo de obispos que declar excomulgado a Gregorio. En diversos lugares los ms fieles
seguidores del Emperador siguieron su ejemplo, y por tanto el cisma pareca inevitable.

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Pero el poder de Enrique no era tan firme como pareca. Muchos de sus seguidores saban
que las acusaciones que se hacan contra Gregorio eran falsas, y teman por la salvacin de sus
almas. Pronto hubo obispos que le escribieron al Papa, pidiendo perdn por haberse prestado a
los manejos del Emperador. Luego Guillermo de Utrecht, uno de los principales acusadores de
Hildebrando, muri de repente, y el pnico cundi por las filas imperiales. Los sajones
amenazaban rebelarse de nuevo. Varios nobles poderosos, fuera por motivos de conciencia o de
poltica, comenzaron a negarle obediencia al Emperador. En su propia corte corri el rumor de
que quienes se contaminaran con su trato haran peligrar sus almas. El Papa convoc a una dieta
del Imperio, que debera reunirse en febrero del prximo ao, para juzgar al Rey, deponerlo y
elegir su sucesor.
En tales circunstancias, no le quedaba a Enrique otro recurso que apelar a la misericordia
del Papa. Para ello, tena que entrevistarse con Gregorio, y lograr su absolucin, antes que la
dieta se reuniera en Augsburgo. Por tanto, reuni en derredor suyo a los pocos fieles servidores
que le quedaban, y emprendi el camino hacia Italia. Pero sus enemigos le cerraban el paso por
la ruta ms directa, y tuvo que desviarse a travs de Borgoa. Cuando por fin lleg a los Alpes, la
nieve era tanta que era casi imposible atravesar la cordillera. Por fin, con la ayuda de los
naturales del lugar, y tras mil peripecias, logr cruzar los Alpes y entrar en Italia. All le esperaba
una sorpresa. Los nobles y muchos de los clrigos del norte de la Pennsula sentan gran odio
hacia Hildebrando y sus rigores excesivos, y por tanto fueron muchos los que, al saber que
Enrique IV estaba en el pas, acudieron a l. Pronto el Emperador marchaba al frente de un
ejrcito imponente, compuesto por gentes que crean que haba venido a Italia a deponer al Papa.
Gregorio, por su parte, no saba cules eran las verdaderas intenciones de Enrique. Temiendo un
ataque militar, decidi detener su marcha hacia Alemania, donde se haba propuesto presidir la
dieta del Imperio, y fij su residencia en Canosa, cuyas fortificaciones lo protegeran si el
Emperador vena en son de guerra.
Pero Enrique no estaba dispuesto a jugarse el trono de Alemania continuando su poltica
de oposicin al Papa. Su propsito era someterse al Pontfice. Pero hacerlo, no ante la dieta del
Imperio, en presencia de sus sbditos, sino en la relativa intimidad de la corte papal.
Repetidamente le pidi al Papa que lo recibiera; pero ste rechaz todas sus peticiones. Varias de
las personas ms allegadas a Gregorio intercedieron a favor del soberano excomulgado.
Por fin se le permiti entrar en Canosa. Pero las puertas del castillo permanecieron
cerradas, y Enrique se vio obligado a pedir entrada durante tres das, vestido de penitente a la
intemperie, en medio de la nieve profunda que todo lo cubra.
Al parecer, Gregorio tema que el arrepentimiento de su enemigo no era sincero, y por
tanto hubiera preferido proseguir con sus planes de deponerlo y nombrar su sucesor. Pero, cmo
poda quien se llamaba el principal de los seguidores de Cristo negarle el perdn a quien de tal
modo lo peda? A la postre, las puertas se abrieron, y el Emperador, descalzo y vestido de
penitente, fue conducido hasta el Papa, quien exigi de l una larga lista de condiciones, y
complet su humillacin negndose a aceptar su juramento sin la garanta de otros nobles y
prelados que se comprometieron a obligar al Rey a cumplir lo prometido.
Al salir de Canosa, Enrique era un hombre derrotado. Los italianos que se haban unido a
su causa, al ver que se haba humillado ante Gregorio, le dieron amplias muestras de su
desprecio. Acompaado de su pequea corte, el Rey se refugi en la ciudad de Reggio. All se le
unieron los muchos prelados que, tras humillarse ante Gregorio, haban obtenido su absolucin.
Empero Enrique haba logrado una gran ventaja. La sentencia de absolucin haba sido
revocada. Mientras no le diese al Papa otra excusa, ste no poda excomunicarlo de nuevo, ni

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insistir en su deposicin. En el entretanto, los prncipes y obispos que en Alemania se haban


sublevado contra su autoridad se vean obligados a seguir el rumbo que se haban trazado, y
eligieron un nuevo emperador. Pero tras la entrevista de Canosa haban perdido el principal
argumento que justificaba su rebelin. Enrique no era ya un hombre excomulgado, a quien era
pecado obedecer. A pesar de su humillacin y quebrantamiento, era todava el legtimo soberano
del pas.
Gregorio dej que los acontecimientos corrieran su curso. Los sublevados se reunieron y
eligieron su propio emperador, de nombre Rodolfo. Los legados papales, presentes en la
eleccin, trataron de lavarse las manos. Mas su propia presencia daba a entender que de algn
modo el Papa aprobaba lo que se estaba haciendo.
La ambigua postura papal llev a la guerra civil. Enrique regres a Alemania, donde
pronto cont con un fuerte ejrcito. Numerosas ciudades se negaron a abrirle sus puertas a
Rodolfo. Las tropas del legtimo emperador ganaban batalla tras batalla.
La prudencia debi haberle dictado otros consejos a Gregorio.
Pero estaba tan convencido de la justicia de su causa, o del poder de la excomunin, que
una vez ms decidi intervenir y excomulg a Enrique, y hasta se atrevi a profetizar que en
breve el Emperador sera muerto o depuesto. Pero esta vez los resultados no fueron los mismos.
La sentencia de excomunin fue recibida con desprecio por los seguidores del Emperador. La
guerra sigui su curso, mientras los prelados de Alemania, y despus los de Lombarda, se
reunan para declarar depuesto a Gregorio y elegir su presunto sucesor, quien tom el nombre de
Clemente III. En el campo de batalla, las tropas de Enaque sufrieron un serio revs junto al ro
Elster. Pero en esa misma batalla perdi la vida el pretendiente Rodolfo. El partido rebelde
qued sin jefe, y la profeca papal fue desmentida, pues quien muri no fue Enrique, sino su
rival.
Aunque la guerra civil continuo por algn tiempo, ya no haba duda de quin sera el
vencedor.
Tan pronto como la nieve se derriti en los pasos de los Alpes en la primavera del 1081, Enrique
march contra Roma. Hildebrando se encontraba prcticamente solo, pues los normandos,
quienes haban sido los mejores aliados de sus antecesores frente a las pretensiones del Imperio,
tambin haban sido excomulgados por l. Los defensores del Papa que trataron de cortarle el
paso al Emperador fueron derrotados. Con toda premura, Gregorio hizo las paces con los
normandos. Pero stos, en lugar de ir a defender a Roma, atacaron las posesiones italianas del
Imperio Bizantino. Slo la ciudad de Roma le quedaba al papa que poco antes haba visto al
Emperador humillarse ante l.
Los romanos defendieron su ciudad y su papa con increble valor. Tres veces Enrique
siti la ciudad, y otras tantas se vio obligado a levantar el sitio sin haberla tomado. Los romanos
le rogaban al Papa que hiciera las paces con el Emperador, y les evitara as tantos sufrimientos.
Pero Gregorio permaneci inflexible, e insista en la excomunin de Enrique. Por fin se agotaron
la resistencia, la paciencia y la fidelidad de los romanos, quienes les abrieron las puertas de la
ciudad a las tropas imperiales, mientras Gregorio se refugiaba en el castillo de San ngel.
Desde San ngel, vio cmo Enrique entraba en triunfo en la ciudad papal, y cmo se
reunan los prelados que venan a confirmar la eleccin del antipapa Clemente III. A su vez, ste
coron al Emperador. Mientras tanto, sin cejar en sus convicciones, el viejo Hildebrando era
prcticamente un prisionero dentro de los muros de San ngel. Todos esperaban que el
Emperador tomara aquel ltimo reducto de la autoridad de Gregorio VII, cuando lleg la noticia
de que un fuerte ejrcito normando marchaba hacia la ciudad. Puesto que los soldados

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normandos eran ms que los suyos, Enrique abandon Roma, despus de destruir varias
secciones de sus murallas.
Los normandos entraron triunfantes en la ciudad papal, e inmediatamente se dedicaron a
cometer toda clase de atropellos. A los pocos das, los ciudadanos no toleraron ms su crueldad,
y se rebelaron. Atrincherados en sus casas, y conocedores del lugar, los romanos parecan haber
tomado la ventaja cuando los normandos decidieron incendiar la ciudad. Las gentes que salan
huyendo a las calles eran muertas sin misericordia por los invasores, dispuestos a vengar las
bajas sufridas. Cuando por fin termin la sublevacin, los normandos hicieron cautivos a
millares de romanos, y los vendieron como esclavos. Se ha dicho que el estropicio causado por
estos supuestos aliados de la iglesia fue mucho mayor que el que produjeron los godos o los
vndalos en el siglo V.
En medio de todo esto, Gregorio permaneci mudo. Los normandos eran sus aliados, y
era l quien les haba hecho venir a la ciudad. Pero bien saba que no poda contar ya con el
apoyo de los romanos, a quienes su obstinacin haba causado tan graves daos. Por ello se retir
a Montecasino, y despus a la fortaleza normanda de Salerno. Desde all continu tronando
contra Enrique y contra el antipapa Clemente III, que por fin haba logrado establecer su
residencia en Roma. Poco antes de morir, perdon a todos sus enemigos, excepto a estos dos, a
quienes conden al tormento eterno. Se cuenta que a la hora de su muerte dijo: He amado la
justicia y odiado la iniquidad. Por ello muero en el exilio.
As termin sus das aquel paladn inexorable de altos ideales. Gracias a l, la reforma
preconizada por los papas haba avanzado notablemente en diversas regiones de Europa. La
simona haba quedado reducida; y en aquellos lugares en que todava se practicaba, era vista
como un vicio inexcusable. El celibato eclesistico era ahora el ideal, no slo de los monjes y de
los papas reformadores, sino tambin de buena parte del pueblo. El papado haba visto una de sus
horas ms brillantes cuando Enrique IV se humill ante Hildebrando en Canosa. Pero todo esto
se logr a un precio enorme. Centenares de familias de clrigos fueron deshechas. Las honestas
mujeres que haban vivido en lcito matrimonio con hombres ordenados fueron tratadas como
concubinas o como rameras, y arrancadas de sus hogares. Alemania e Italia se vieron envueltas
en cruentas guerras civiles. Roma fue destruida, y muchos de sus habitantes vendidos como
esclavos. Gregorio am sinceramente la justicia y odi la iniquidad. Pero la justicia que am
fue tan eclesiocntrica, su poltica tan dedicada a la exaltacin del papado, sus ideales
reformadores tan rgidamente tomados de la vida monstica, que muchos de sus resultados
fueron inicuos. Su exilio fue una desventura ms entre las muchas que su reforma acarre.
Urbano II y Enrique IV
Poco antes de morir, Hildebrando haba declarado que su sucesor debera ser Desiderio,
el abad de Montecasino. Este era un hombre de avanzada edad, que no tena otra ambicin que la
de continuar el resto de sus das en la vida de devocin que llevaba en su monasterio. Fue hecho
papa a la fuerza, bajo el nombre de Vctor III. A los cuatro das de su eleccin huy de Roma y
retorn a Montecasino. De all lo sacaron los ruegos de los partidarios de la reforma. Pero
durante un ao Clemente III, a quien el Emperador reconoca como el papa legtimo, ocup la
ciudad de Roma sin oposicin alguna. Cuando Vctor regres a su sede, lo hizo apoyado por la
fuerza militar de sus aliados, quienes tomaron parte de la ciudad. Pero poco despus se sinti
enfermo de muerte, y regres a Montecasino, donde muri despus de brevsimo pontificado.
Su sucesor fue Odn de Chatillon, obispo de Ostia, quien tom el nombre de Urbano II.
Al igual que Hildebrando, Urbano era un hombre de profundas convicciones monsticas,

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formado a la sombra de Bruno, el fundador de los cartujos. Poco despus de su eleccin, las
vicisitudes polticas fueron tales que qued como dueo de Roma, de donde el antipapa fue
expulsado. A Urbano se le conoce sobre todo porque fue l quien impuls la primera cruzada
(vase el captulo IV). Pero adems continu la poltica reformadora de Hildebrando, y su lucha
contra el Emperador. En sus intentos de reforma, rompi con el rey Felipe I de Francia, a quien
excomulg por haber abandonado a su esposa y tomado otra. En Inglaterra, gracias a la
intervencin de Anselmo de Canterbury (de quien trataremos ms adelante), logr que el rey se
declarase a su favor, y contra el papa del Emperador. En Espaa apoy la reconquista, que se
encontraba en uno de sus momentos ms gloriosos.
Pero el acontecimiento ms notable del