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Editorial de la Universidad

Tecnolgica Nacional

Juan Eduardo Npoles Valds

Facultad Regional Resistencia


Universidad Tecnolgica Nacional - U.T.N.
Argentina
Corrientes - 2009

INDICE
Prlogo
Captulo
I.
Consideraciones
Culturales,
Metodolgicas
y
Epistemolgicas.
1. Sobre la herencia cultural griega.
2. Sobre los textos y la historia.
3. Historicismo y presentismo.
4. Externalistas contra internalistas.
5. El Eurocentrismo.
Captulo II. Cuestiones Preliminares.
1. Periodizacin.
2. Los textos matemticos.
3. Los filsofos y las Matemticas.
4. Sistemas de numeracin griega.
Captulo III. Perodo Jnico.
1. Tales de Mileto.
2. Leukippo de Mileto y Demcrito de Abdera.
3. Hipcrates de Quos.
4. La escuela pitagrica.
5. Zenn de Elea.
6. Los nmeros irracionales y las Paradojas de Zenn.
7. Primeras teoras matemticas en la Grecia Antigua.
8. Los Tres Problemas Clsicos.
9. Gnesis de las discusiones sobre los Fundamentos de la Matemtica.
Captulo IV. Perodo Ateniense.
1. Teodoro de Cirene.
2. La ideologa platnica y su influencia sobre el desarrollo de la
matemtica.
3. Eudoxo de Cnido.
4. Aristteles de Estagira y el Liceo.
5. Menecmo.
6. Otros seguidores de Aristteles.
Captulo V. Perodo Helenstico.
1. Alejandra. El Museo.
2. Euclides.
3. Los Elementos.
4. Arqumedes de Siracusa.
5. El Mtodo de Arqumedes.
6. Aristarco de Samos
7. Apolonio de Prgamo.
8. Otros matemticos de la escuela alejandrina.
9. Los mtodos infinitesimales en la Antigua Grecia.
Captulo VI. Perodo greco-romano o de la decandencia.
1. Hern de Alejandra.
2. Pappo de Alejandria.
3. Diofanto de Alejandra.
4. El surgimiento de la trigonometra y Ptolomeo.
5. La matemtica al final de la antiguedad.
6. Hypata.
7. Los ltimos Comentaristas.
Eplogo.
Anexos

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

Prlogo
A lo largo del pasado siglo XX se han publicado numerosas obras dedicadas a
cuestiones histricas, filosficas y de divulgacin de las Matemticas, as que creo
que la cuestin ms importante que debe quedar claro en este comienzo es la
pregunta Por qu este libro? Como dijimos, con tantas Historias de las
Matemticas al alcance de la mano, para qu comprometerse a escribir otras?
Montmort1, el primer matemtico moderno en pensar en un proyecto de esta
naturaleza (aunque nunca lo lograra completamente por escrito) tena un objetivo
claro mostrar el progreso del espritu humano acelerado por sus descubrimientos.
Esta idea, considerar que la historia es el registro sucesivo del progreso, desde aos
menos cultos hasta el presente ms culto, es usualmente llamada Historia Liberal en
los pases anglosajones, y no creo que sea la correcta. Sin embargo, en el siglo
dieciocho, las ciencias ilustraron este camino y esta nocin progresista sobrevivi y
se perpeto por el llamado Siglo de las Luces, ms que en cualquier otra etapa de la
historia del hombre.
En el siglo siguiente a Montmort, Montucla2 tena como destinatario un pequeo
auditorio de eruditos, y l consideraba que primero tenan que entender las
Matemticas, cosa que no muchos hicieron, sin embargo, su libro que influy con
tanta fuerza y tanto tiempo fue admirado justamente; al respecto dice Vogel3 que es
la primera tentativa de una historia de las ideas matemticas y los problemas.
[Sobretodo, trabajos ms antiguos] listas de nombres, ttulos y fechas. El perodo
cubierto puede haber sido largo, pero tena una excusa: para simplificar las
dificultades que encontramos con el trabajo de los griegos, estas haban sido
aliviadas por el genio feliz de Descartes, y l consideraba que esta era la razn por
la cul el progreso era ms rpido en el siglo XVIII. Los autores posteriores fueron
ms cautelosos si no menos ambiciosos, basta como ejemplo el trabajo en cuatro
volmenes de Moritz Cantor4. A partir de Montucla, el auditorio ha cambiado de un
modo importante.
1

Pierre Raymond de Montmort, matemtico francs quien naci en Paris el 27 de octubre de 1678,
y muri all mismo el 7 de octubre de 1719. Su nombre original era Pierre Rmond o Raymond, pero
por desavenencias con su padre y ser desheredado, pues quera que estudiara derecho, cambi a
Montmort. Conocido sobretodo por su libro Essay d'analyse sur les jeux de hazard editado en
1708.
2
Jean tienne Montucla, francs, nacido el 5 de septiembre de 1725 en Lyon, y fallecido el 18 de
diciembre de 1799 en Versailles. Su primer trabajo fue Histoire des recherches sur la cuadratura
du cercle que fue publicado por Jombert en Pars en 1754, y el gran respeto que le vali este
trabajo puede ser juzgado por el hecho que en virtud del mismo, fue admitido como miembro
correspondiente de la Academia de Berln. En 1758 l public su trabajo en dos volmenes, otra vez
con Jombert como su editor, Histoire des mathmatiques, el primer volumen cubri la historia de
las matemticas desde la antigedad hasta 1700, mientras que el segundo volumen fue
completamente dedicado a matemticas del siglo XVII.
3
Ver K. Vogel-L'historiographie mathmatique avant Montucla, in Actes du Onzime
Congrs International d'Histoire des Sciences, Varsovie-Cracovie, 1965, Sect. III: Histoire des
Sciences Exactes, Wroclaw, 1968, 179-184.
4
Moritz Benedikt Cantor. Naci el 23 de agosto de 1829 en Mannheim, Baden (ahora Alemania) y
muri el 9 de abril de 1920 en Heidelberg, Alemania. A partir de 1860, Cantor dicta las conferencias
sobre historia de las matemticas y se convirti en uno de los principales historiadores alemanes de
fines del siglo XIX. Su primer trabajo significativo fue Mathematische Beitrge zum Kulturleben
der Vlker de 1863 (Contribuciones matemticas a la vida cultural del pueblo). Cantor ocupa un
lugar destacado en la Historia de la Matemtica por el mencionado trabajo en cuatro volmenes
Vorlesungen ber Geschichte der Mathematik el cual traza la historia hasta el 1799, el primer
volumen apareci en 1880 y el ltimo en 1908, fungiendo en ste como Organizador de un equipo

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Un documento clave en este cambio es una carta de Simone Weil (hermana del
destacado matemtico Andr) escrita en 1932, siendo una inexperta profesora de
filosofa, con simpatas de extrema-izquierda, que influyeron en forma significativa
en sus clases, en dicha carta abogaba por trasladar esta visin de la historia a sus
estudiantes, es decir, que sus estudiantes de ciencia ganaban al ver su estudio no
en trminos de recetas de libro de texto, sino en un contexto histrico.
Lamentablemente, su experimento fue un fracaso; la mayor parte de sus alumnos
fallaron su bachillerato y ella fue despedida. Por supuesto que hoy, su punto de vista
ha sido liberado de sus asociaciones marxistas y se ha hecho comn desde el punto
de vista acadmico. Aunque Weil no aceptara de buen grado esto, el consenso
general es que la adicin de un componente histrico al curso, producir en los
estudiantes de ciencias una percepcin menos limitada (y quizs tambin ms
comerciable) que su percepcin original.
Tal acuerdo ha llevado a la proliferacin de cursos universitarios en Historia de la
Ciencia, y de Historia de las Matemticas en particular. Su auditorio raramente son
estudiantes de historia; aunque no estn encajonados en batallas y sitios, los
orgenes del clculo todava son demasiado difciles para los estudiantes de ciencias
sociales. Los estudiantes de Matemticas, por el contrario, pueden encontrar que
algo de historia les servir como un alivio de los rigores del lgebra y del anlisis.
Pueden ganar crditos suplementarios al mostrar tales inclinaciones humanistas, o
pueden incluso insistir para que se haga as, sin descontar que puede ser un recurso
adicional en la comprensin de un problema de investigacin dado. Una bsqueda
rpida en Internet, mostrar un nmero considerable de tales cursos, a menudo
enseados por investigadores activos en el campo matemtico. Mientras uno
todava escribe idealmente para el lector general (hola sigues ah?), es en primer
lugar para estudiantes que se encuentran en tales cursos, ya sea por opcin o por
necesidad, que este libro est dirigido.
Volvamos a la pregunta inicial por qu este libro? Ante la invitacin de Mabel
Rodrguez de la Universidad Nacional de General San Martn, de dictar, junto al
colega Juan Pablo Pinasco, la materia Historia de la Matemtica, decid actualizar
una obra anterior De las Cavernas a los fractales. Conferencias de Historia de
la Matemtica y empezar por la Civilizacin Griega que no estaba bien
sistematizada en dicho texto. As que tomando como base las Conferencias 3 y 4 y
la revisin de distintas obras que, en el lejano 1996, no estaban a mi alcance en
Cuba, es que presento este texto como un compendio preliminar de Historia de las
Matemticas Griegas. Al mismo tiempo, las conferencias impartidas por m en la
asignatura Historia de la Matemtica (o similar) en el programa de maestra
Didctica de la Matemtica, del departamento de Matemtica-Computacin de la
Universidad Pedaggica Jos de la Luz y Caballero de Holgun, Cuba; en la
carrera del Profesorado en Matemtica y Cosmografa del IFD Dr. Juan Pujol de
Corrientes; de la Licenciatura en Educacin Matemtica de la Universidad de
Concepcin del Uruguay (en la sede Paran), de la Maestra en Didctica de la
Matemtica de la UNNE (en la FAI de Saenz Pea, hot UNCAus) y de mltiples
conferencias en congresos y reuniones de todo tipo, de Cuba, Argentina y Brasil y
las investigaciones que he desarrollado sobre estas temticas en vinculacin con la
Educacin Matemtica por un lado y la Teora Cualitativa de las Ecuaciones
Diferenciales Ordinarias, por el otro, han hecho posible un texto que pueda ser
de 9 colaboradores. Una extensa resea de este trabajo, realizada por David Eugene Smith est
disponible en http://projecteuclid.org/handle/euclid.bams/1183420212

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utilizado, indistintamente, en diferentes tipos de cursos, dada la magnitud de la


temtica abordada.
Una simple ojeada al Indice, le permitir percatarse al lector, que aqu no se
pretende ofrecer una imagen completa de la Historia de las Matemticas Griegas,
sino ms bien, una visin de conjunto sobre sta, en la que tambin estn tratados,
someramente, las irradiaciones sobre las ciencias conexas, consecuencias
metodolgicas e implicaciones filosficas de doce siglos de quehacer matemtico.
Es universalmente reconocido que el desconocimiento de la experiencia del
desarrollo de la ciencia, la incapacidad para analizarla hace al investigador
impotente ante los problemas del futuro. Estas consideraciones determinan el
objetivo del presente libro: ayudar a los estudiantes de los cursos arriba citados, as
como a amplios crculos de amantes de la matemtica, profesionales o no, a asimilar
la experiencia histrica de la ciencia en cuestin, las fuerzas motrices y vas de su
desarrollo.

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Captulo I
Consideraciones Culturales, Metodolgicas y Epistemolgicas
1. Sobre la herencia cultural griega.
En el borde sudoriental de Europa, adentrndose en el Mar Mediterrneo, hay una
pequea pennsula a la que llamamos Grecia. Es montaosa y rida, con una lnea
costera dentada y pequeas corrientes.
A lo largo de toda su historia, Grecia siempre ha estado rodeada de Estados ms
grandes, ms ricos y ms poderosos. S slo se consulta el mapa, en comparacin
con sus vecinos, siempre parece una tierra pequea y sin importancia.
Sin embargo, no hay tierra ms famosa que Grecia; ningn pueblo ha dejado en la
historia una huella ms profunda que los griegos.
Los griegos que vivieron hace veinticinco siglos (los antiguos griegos) escribieron
fascinantes relatos sobre sus dioses y hroes y an ms fascinantes relatos sobre s
mismos. Construyeron hermosos templos, esculpieron maravillosas estatuas y
escribieron magnficas obras de teatro. Dieron algunos de los ms grandes
pensadores que ha tenido el mundo.
Nuestras ideas modernas sobre poltica, medicina, arte, drama, historia y ciencia se
remontan a esos antiguos griegos. An leemos sus escritos, estudiamos sus
matemticas, meditamos sobre su filosofa y contemplamos asombrados hasta las
ruinas y fragmentos de sus bellos edificios y estatuas.
En cualquier estudio minucioso de las vidas de los antiguos griegos y de las pocas
que stos vivieron, hay dos cuestiones que quedan muy claras. La primera es que,
en muchos aspectos fundamentales, eran como nosotros. La segunda es
precisamente lo contrario: que, en muchos aspectos fundamentales, eran distintos
de nosotros. Este trabajo que aqu presentamos, es un intento de abarcar con la
misma firmeza ambos lados de la ecuacin.
Como primera muestra, vamos a examinar los trminos que en nuestro lenguaje,
hacen referencia a la poltica. La propia palabra lenguaje la hemos tomado de los
romanos, en un reconocimiento silencioso al enorme impacto y al amplsimo alcance
del imperio romano, un autntico imperio milenario. Adems, el alfabeto que
utilizamos para escribir dicho lenguaje es de origen griego, como la propia palabra
alfabeto (alphabet). El hecho de que nos fuera transmitido por los romanos es una
de las ms acertadas evidencias que ponen de manifiesto el papel clave que stos
desempearon como mediadores en la herencia helnica que recibimos de la
antigua Grecia. Por lo que respecta al mbito global de la poltica, hay pocos
ejemplos ms claro de nuestra profunda deuda con esa herencia. No es slo que la
propia palabra poltica sea de origen griego, sino que conlleva trminos polticos de
uso habitual como democracia (literalmente, poder del pueblo) y, en el extremo
opuesto, monarqua (gobierno de un solo individuo) y tirana (gobierno ejercido
por un dspota sin legitimacin ni justificacin).
Sin embargo, nuestras ideas occidentales y modernas sobre la democracia y la
monarqua son en realidad bastante diferentes de las que pudieron tener los
antiguos griegos. Lo que nosotros denominamos democracia, un sistema en el cual
otorgamos la direccin de los asuntos pblicos a unos pocos representantes que
rara vez estn sometidos a nuestro control inmediato, los antiguos griegos lo
consideraran una oligarqua, otra palabra poltica derivada del griego y que significa
el gobierno de unos pocos. Lo que nosotros llamamos monarqua, ellos no lo
hubieran reconocido de ningn modo como una forma de gobierno poltico legtima y
significativa. Las coincidencias de identidad en el vocabulario pueden indicar una

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herencia cultural compartida y, al mismo tiempo, disfrazar un profundo abismo


cultural.
En esto se basa uno de los aspectos siempre fascinantes del estudio de los antiguos
griegos, y especialmente del estudio de su poltica dentro del contexto ms amplio
de su cultura y su sociedad. Mientras nosotros tenemos en general la impresin de
que la poltica actual se desarrolla en un lugar especfico ms bien remoto,
Parlamento o Congreso, los griegos perciban la poltica en todas partes y
consideraban que todo tena una dimensin poltica. Fue la poltica lo que dio forma,
estructura y significado a todos los aspectos de su vida cotidiana. Incluso se
identificaban a s mismos como animales polticos segn la famosa frase de
Aristteles en el primer tomo de la Poltica (escrita alrededor del 330 a.C.).
La palabra griega de la cual se derivan en origen todos los usos antiguos y modernos
del trmino poltico, es polis, que se traduce habitualmente por ciudad-estado o
sencillamente ciudad. En total existieron bastante ms de un millar de estas
ciudades-estado, llegando quizs hasta la cifra de mil quinientas, diseminadas desde
el extremo oriental del mar Negro (en lo que es actualmente Georgia) hasta las
costas meridionales y orientales de Espaa en el extremo occidental del
Mediterrneo. En cuanto a sus dimensiones territoriales, variaban desde la extensin
de Esparta (ocho mil km2) , situada en el Peloponeso, en la Grecia continental,
pasando por la extensin de Siracusa (cuatro mil km2), en Sicilia, o la extensin de
Atenas (dos mil quinientos km2), hasta la de Corinto (noventa km2) o la de otros
estados an ms pequeos. En general, contaban con una poblacin de slo unos
pocos miles de habitantes, aunque es posible que la de Atenas alcanzara como
mximo un cuarto de milln a finales del siglo V a.C. Estos estados se dotaron a s
mismos de una amplia variedad de formas de gobierno, pero, aunque no se puede
decir en absoluto que todos ellos fueran siempre, o alguna vez, democrticos, lo
importante es que se gobernaban por s mismos.
Los criterios esenciales para que una comunidad fuera considerada como una
autntica polis eran que no estuviera gobernada directamente por una potencia
extranjera, ni siquiera por otra potencia griega, y que eligiera su propio modelo de
autogobierno. Sin embargo, sobre todo con fines militares, los principios de
independencia y autonoma no eran incompatibles en la prctica con la pertenencia
a una alianza de varios estados, como fue la Liga del Peloponeso, liderada por
Esparta, o incluso la integracin en un supraestado federal como Beocia (liderada
por Tebas). A veces, estos principios se ponan de manifiesto ms por ser
infringidos, que por ser cumplidos. Como ejemplo llamativo podemos mencionar que
el imperio de los atenienses en el siglo V a.C., constituy una notable infraccin de
la autonoma de la polis, a pesar de que todas sus virtudes positivas supusieran una
contrapartida.
De ningn modo se puede afirmar que en las ciudades griegas todos los griegos
fueran considerados como iguales, es decir, que tuvieran el mismo derecho al pleno
disfrute de los privilegios polticos que otorgaba la ciudad. Aparte de los menores de
edad, los extranjeros y, por supuesto, los esclavos, que estaban desprovistos por
definicin de prcticamente todos los derechos como ciudadanos, tambin las
mujeres adultas estaban excluidas, por razn de sexo, de muchos de estos
derechos. En gran medida, la ciudad griega era una especie de club exclusivo para
hombres, aunque el alto muro levantado en teora entre los varones y sus madres,
hermanas, viudas e hijas pudiera en ocasiones ser escalado o incluso minado de un
modo bastante radical.
A pesar de la diversidad obvia del panorama poltico y cultural, la mayora de los

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habitantes de la antigua Grecia comparta un vnculo cultural comn. Esta cultura


helnica comn tuvo su expresin ms vital a travs de la religin. Cuando se
reunan unos con otros, o competan entre s, en alguno de los grandes festivales
religiosos panhelnicos, tales como los Juegos Olmpicos, hacan al menos tres
cosas: competir por la gloria personal (o presenciar las competiciones), rendir culto a
sus dioses y, adems, celebrar su identidad griega comn. En Delfos, considerado el
ombligo del mundo griego antiguo, el orculo de Apolo, hablando por boca de sus
sacerdotisas, constitua un ncleo alternativo de esta herencia compartida.
Herdoto, el gran historiador del siglo V a.C., lo resumi en una frase, como slo
poda hacerla un conocedor y defensor de la identidad panhelnica: una lengua
comn (aunque con distintos dialectos), costumbres y tradiciones comunes (sobre
todo religiosas) y la misma sangre (antepasados compartidos, tanto en la realidad
histrica, como en los mitos comnmente aceptados sobre sus orgenes). Estos tres
componentes hicieron surgir el hecho de ser griego.
Esta helenidad o condicin de griegos en ningn caso era suficiente motivo para que
los griegos se uniesen automticamente para defender causas comunes, ni siquiera
en tiempos de crisis; de hecho, rara vez les impuls a hacerla, debido al fuerte
apego de los griegos a su identidad poltica esencial de miembros de una polis. Pero
la helenidad estuvo siempre presente, constituyendo un marco que les ayud de
manera crucial a definir su identidad tnica. La mitad de las veces esto se hizo por
diferenciacin o por oposicin rotunda con respecto a todos los que no eran griegos.
A stos los etiquetaron colectivamente, y a menudo despectivamente, como
brbaros, denominacin que procede en origen del hecho de que los no griegos
hablaban idiomas ininteligibles que sonaban como bar-bar.
Esta contraposicin entre griegos y brbaros est presente en Homero, en la
primera obra literaria importante de los griegos y del mundo occidental, pero no tiene
ah un relieve especial, ni resulta tampoco del todo negativa. Sin embargo, dos o tres
siglos ms tarde, en la poca de Herdoto, dicha contraposicin qued firmemente
establecida, afianzada culturalmente, y lleg a predominar su carcter peyorativo.
Dos hechos histricos fueron los principales responsables de este cambio radical en
la autoconciencia nacional.
En primer lugar, se produjo el traslado y establecimiento de los griegos fuera de su
ncleo original del Egeo, para ocupar la mayor parte de las zonas costeras del
Mediterrneo y del Mar Negro, aproximadamente entre los aos 750 y 500 a.C. Este
desplazamiento se suele denominar la colonizacin, aunque en realidad los nuevos
asentamientos griegos fueron desde un principio ciudades independientes, y no
colonias en el sentido que se le da actualmente a este trmino. Lo que atrajo o
condujo a estos pobladores a fundar ciudades tales como Siracusa en Sicilia y Olbia
en la costa norte del Mar Negro fue una combinacin de motivos y circunstancias:
pobreza, codicia, aventura y un sentimiento religioso de predestinacin.
En algunas zonas, los pobladores griegos tuvieron que competir con pobladores de
otras nacionalidades, como, por ejemplo, con los fenicios (procedentes de lo que hoy
en da es Lbano) en Sicilia y Chipre. A veces, las relaciones con las poblaciones
indgenas fueron buenas desde el principio, como en Megara-Hiblea al este de
Sicilia, y en Massalia (la actual Marsella); en general, estas relaciones fueron malas
al principio, pero luego mejoraron. En ocasiones, desgraciadamente, fueron malas
desde el principio al final, como en Taras (Tarento, en el empeine de la pennsula
Itlica). En todos los casos, estas relaciones contribuyeron a definir por oposicin lo
que significaba ser griego, y pronto se vio a los griegos de las colonias
desempeando un papel importante en las fiestas panhelnicas que se celebraban

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en su territorio de origen.
El segundo factor importante para la definicin de la identidad griega por oposicin
negativa a los brbaros vino dado por el intento de un gran nmero de brbaros, los
persas y los distintos y variados sbditos de su imperio, de conquistar la Grecia
continental durante las dos primeras dcadas del siglo V. De hecho, en la dcada de
540 a.C., parte de los griegos que vivan en el continente asitico o en Chipre ya
haban sido conquistados por el imperio persa e incorporados a dicho imperio. La
mayora de ellos se haba sublevado en una revuelta que se produjo en el 499 a.C.,
pero estas revueltas fueron aplastadas media docena de aos despus. Fue
principalmente la implicacin de Atenas en estos levantamientos lo que condujo a la
primera de las dos importantes invasiones persas de la Grecia continental. Esta
expedicin martima, concebida principalmente como expedicin de castigo y
ordenada por el rey Daro en el 490 a.C., finaliz en la extraordinaria victoria lograda
por los atenienses en Maratn. La segunda invasin fue una expedicin mucho ms
amplia, realizada tanto con nimo de venganza como de conquista, dirigida en
persona por Jerjes, el hijo de Daro, en el 480 a.C. y que incluyo la archifamosa
derrota de los persas en Las Termpilas (Puertas Calientes) en dicho ao. El
impacto que esto produjo en la identidad griega fue complejo y decisivo. Como
consecuencia, el estereotipo negativo de los brbaros, que poco despus se hara
visible en la tragedia de Esquilo Los persas (472 a.C.) y posteriormente, de un
modo ms sutil, en las Historias de Herdoto, domin siempre en la conciencia
griega.
Esto aport tambin el andamiaje psicolgico y espiritual para la siguiente oleada de
emigracin griega estable, que se produjo a continuacin y por impulso de las
asombrosas conquistas de Alejandro Magno (que rein desde el ao 336 hasta el
323 a.C.). Como resultado de esto, los griegos y la cultura griega penetraron en todo
el Oriente Prximo y extendieron su dominio hasta zonas tan lejanas como Asia
central por el nordeste, y Pakistn y la India en el sudeste. An hoy en da son
visibles y palpables las consecuencias (por ejemplo, en la beatificacin de Alejandro
Magno dentro de la Iglesia cristiana capta de Egipto y la presencia de este
emperador como personaje en la literatura de unas setenta naciones).
El imperio de Alejandro y, desde luego, otros en menor medida, constituyeron en la
Antigedad el principal puente cultural entre Oriente y Occidente. As se origin el
llamado perodo helenstico (hacia los aos 323-30 a.C.), durante el cual el mundo
griego se ampli considerablemente, marcando su final la derrota de Marco Antonio
y Cleopatra, en el 31 a.C., en Actium, al noroeste de Grecia, por Augusto, el primer
emperador romano.
En cierto sentido, el antiguo helenismo sobrevivi a travs del Imperio de Bizancio,
fundado por el emperador cristiano Constantino en el siglo IV de nuestra era, hasta
que la conquista de Constantinopla por los turcos otomanos en 1453 puso fin
tambin a dicho imperio. Los sabios y eruditos que huyeron de la cada de Bizancio
realizaron una contribucin fundamental al esplendor del Renacimiento italiano, a
travs del cual se canaliz la herencia del helenismo, llegando sta as hasta
nuestros das.
Esta pugna entre uniformidad y diferencia que impresiona a cualquiera que analice
la vida poltica de los antiguos griegos es an ms evidente en su cultura, su
sociedad y su economa.
El poeta ingls Philip Larkin deca irnicamente que las relaciones sexuales se
haban inventado en 1963. Los griegos, que nos aportaron la pornografa (que
significa, literalmente, el hecho de escribir sobre las prostitutas o de representarlas

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pictricamente), no habran dudado en discutir esta afirmacin. Sus modos de


practicar el sexo constituyen, desde luego, un elemento definitorio de una parte de
su identidad cultural, al igual que sucede con otros pueblos. Pero, en un aspecto
concreto, la homosexualidad, sus costumbres y prcticas sexuales han atrado ms
nuestra atencin y les han dado una fama especial. Aunque la homosexualidad
(masculina) de los griegos pueda ser rebatida en gran medida y se preste a
profundas controversias, constituye, sin embargo, la fuente y el origen ltimos de
una importante prctica e identidad dentro de la sociedad moderna.
No ha pasado tanto tiempo desde que la expresin amor griego era un eufemismo
para referirse a lo que actualmente se conoce como sexualidad gay, mientras que el
trmino lesbiana paga un silencioso tributo a la poesa y la vida de Safo de Lesbos,
sustituyendo al antiguo eufemismo sfica. No obstante, vale la pena recordar que
la palabra homosexualidad data de hace slo poco ms de un siglo. Un gay actual no
es exactamente lo que era un homosexual hace cien aos, y en la Antigua Grecia no
existan gays ni homosexuales en el sentido que hoy les daramos a estos trminos.
Citemos slo tres de nuestros ms destacados griegos antiguos: de hecho, Safo era
probablemente lo que llamaramos bisexual, aunque podra haber pasado de un
estilo de vida predominantemente homoertico a otro que fuera principalmente
heterosexual (de persona casada). Tambin Scrates se cas y, en realidad, es
posible que estuviera casado simultneamente con dos mujeres, pero no hizo nada
por reprimir sus fuertes tendencias homosexuales, aunque parece ser que no se
dedic a satisfacerlas fsicamente. Por ltimo, se dice que Alejandro Magno estuvo
casado, tambin con dos mujeres, pero slo por razones de descendencia dinstica;
segn los indicios, era preferentemente homosexual. Por consiguiente, he aqu de
nuevo un caso de similitud y diferencia.
Si la homosexualidad de los antiguos griegos se puede considerar, al menos en
ciertos aspectos, como un antecedente cultural, esta misma apreciacin no es fcil
de justificar en el caso de las religiones precristianas o paganas practicadas por los
griegos. stos no posean una nica palabra que se correspondiera con nuestra
palabra religin (que procede del latn). En vez de este trmino, utilizan varias
parfrasis; la mayora de las veces una expresin que significa literalmente las
cosas de los dioses. El plural, dioses, era y es fundamental. Para los griegos, el
mundo en su totalidad estaba lleno de una multiplicidad de poderes sobrenaturales y
superiores a los poderes humanos, siendo estos poderes a la vez masculinos y
femeninos, o neutros, y a veces, cuando los imaginaban con forma humana, los
llamaban dioses o diosas, pero en otras ocasiones, cuando los consideraban
abstractos, los denominaban demonios (daimonia).
El Nuevo Testamento menciona algunos demonios famosos, especialmente los que
fueron expulsados mediante los milagros realizados por Jesucristo. Sin embargo, a
pesar de estar escrito en griego (helenstico), el Nuevo Testamento da testimonio de
una religin radicalmente diferente del paganismo griego. Se trata de un libro, o un
conjunto de libros, escrito por y para judos helenizados que hablaban griego y vivan
en la mitad oriental del Imperio Romano. Su propsito era principalmente transmitir
el nuevo evangelio de San Pablo sobre el Cristo resucitado (la palabra griega
Cristo es la traduccin del hebreo Messiah, que significa el Ungido). Un
escptico podra querer ver algo ms que la huella de un politesmo precristiano que
subsistiera en la posterior doctrina de la Trinidad, por no hablar del culto a una
pluralidad de santos. Pero, en principio, el cristianismo (como su pariente, el
judasmo posterior al cautiverio) era un riguroso monotesmo, en el que se crea no
slo que exista un nico Dios verdadero, sino tambin que Dios haba creado, sin

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ayuda ajena a l mismo, el Universo y todo lo que en l se mova.


Los griegos paganos, es decir, lo que se entiende por helenos en el Nuevo
Testamento, crean precisamente lo contrario: que, en vez de un solo Dios, existan
muchos dioses y diosas, y el Universo era anterior a ellos y los haba hecho nacer, y
no al revs. El disperso y heterogneo acervo griego de mitos relativos a la creacin
se form con ausencia de dogmas, carencia de textos sagrados y la inexistencia de
una clase sacerdotal vocacional y privilegiada que fuera la nica autorizada para dar
a los laicos (del griego laos, "gente) una interpretacin de esos mitos. En general,
las prcticas rituales y el culto, lo que se haca, tenan para los griegos precristianos
ms importancia que la fe, es decir, lo que se crea y pensaba. Resumiendo, aunque
Bizancio desempe un papel crucial en la preservacin y transmisin de la literatura
pagana griega, el legado de los antiguos griegos no alcanza al mbito de la religin,
al menos, no de un modo directo e inmediato. Dos de nuestros activos culturales
fundamentales, el teatro y los deportes atlticos de competicin, se derivan en ltima
instancia de contextos religiosos de la Antigedad Griega. An suponiendo que las
peculiaridades y esencias de los originales antiguos, puedan adaptarse actualmente
con toda fidelidad, se ha de poner nfasis sobre todo en las diferencias espirituales y
culturales, ms que en lo que puedan tener en comn el teatro y los deportes de la
Antigedad con los de hoy en da. Una manera de expresar este nfasis es analizar
los principales sacrificios rituales que tenan lugar durante los Juegos Olmpicos y las
Grandes Dionisacas, un festival dramtico que se celebraba anualmente en Atenas.
Se renda culto a Zeus y Dioniso de la forma ms espectacular mediante el sacrificio
ritual de grandes cantidades de animales, y la carne de stos, una vez cocinada, se
distribua entre los competidores, peregrinos, espectadores y otros participantes; los
dioses slo reciban el olor de las ofrendas que se quemaban en los altares. El
sacrificio sangriento de los animales simbolizaba de esta manera, al mismo tiempo,
la indisoluble conexin y la distancia insalvable entre los mortales y los inmortales.
No todos los antiguos griegos practicaban estos sacrificios. Los rficos y los
pitagricos se situaban aparte como sectas religiosas diferenciadas precisamente
porque se negaban a hacerlos. Otros griegos adoptaron una actitud naturalista o
incluso escptica con respecto a la naturaleza y la existencia misma de los dioses.
Es famosa la afirmacin de Jenfanes de Colofn (en Asia Menor; su poca de
mayor productividad intelectual se sita alrededor del 550 a.C.) segn la cual, si los
caballos y el ganado vacuno tuvieran manos y pudieran dibujar, dibujaran sus
dioses en forma de caballos y ganado vacuno, y adems observ que los tracios no
griegos representaban a sus dioses con el cabello rojo y los ojos azules,
exactamente iguales a ellos. Por lo tanto, las representaciones antropomrficas de la
divinidad realizadas por los griegos no estaban menos ligadas a su cultura. Un siglo
despus de Jenfanes, el famoso maestro Protgoras, natural de Abdera, al norte
de Grecia, negaba que se pudiera saber con certeza si los dioses existan, o la
forma que tenan, ya que el tema era oscuro y la vida humana corta. A partir de
estas especulaciones teolgicas crticas naci la filosofa griega.
La actividad consistente en filosofar, tal como se realizaba en la Antigua Grecia, es
fcilmente reconocible como un antecedente de lo que los filsofos hacen hoy en
da; en todo caso, muchos de los antiguos filsofos manejaron los mismos tipos de
temas utilizando los mismos tipos de modos verbales que se han utilizado
posteriormente. Puede que el matemtico A. N. Whitehead exagerara un poco
cuando deca hace algunos aos que la filosofa occidental es poco ms que una
serie de notas a pie de pgina en los textos de Platn. Sin embargo, un destacado
filsofo y clasicista contemporneo, Sir Bernard WilIiams, seal concisamente en el

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mismo sentido, que el legado de la filosofa griega a la filosofa occidental es la


propia filosofa occidental5. Al considerar as la filosofa de la Antigua Grecia, lo que
se est haciendo es insistir una vez ms en aquello que tenemos en comn con los
griegos, poniendo como centro y destacando la dimensin racional.
De hecho, los logros griegos en el campo de la filosofa se pueden expresar, dentro
de esta perspectiva, como la aplicacin de la racionalidad humanista y profana a las
cuestiones (de la moralidad, de la existencia) que otras culturas y tradiciones han
interpretado predominantemente o en su totalidad a travs de categoras religiosas
de pensamiento. Sin embargo, paralelamente a todo esto existen otras tendencias
de la filosofa griega antigua ms o menos racionales, o incluso antirracionalistas,
como por ejemplo la escuela de los filsofos cnicos.
Adems, lo que segn los estndares de la Antigua Grecia se consideraba como
una explicacin racional o cientfica de los fenmenos en muchas ocasiones no sera
aceptado como tal entre nosotros. En la filosofa, al igual que en la ciencia, los
griegos abrieron nuevos caminos (no los nicos por supuesto) y fueron a veces unos
originales y asombrosos pioneros, aunque actualmente seran unos colegas ms
bien extraos en el aula y en la biblioteca, o en la mesa de laboratorio.
El surgimiento de la filosofa en la Grecia de los siglos VI y V a.C. constituy slo una
parte de un movimiento ms amplio al que a veces se denomina la Ilustracin
Griega. Esto parte de la suposicin de que era en cierto modo comparable a la
Ilustracin europea y americana del siglo XVIII. Ciertamente, esta analoga resulta
til, hasta cierto punto. La filosofa, la historia, la educacin superior, la retrica y
varias ramas de la ciencia, especialmente la medicina y la matemtica, adquirieron
entonces sus identidades profesionales propias y sus cdigos disciplinarios.
Llevaron a cabo lo que de buena gana reconoceramos como importantes avances
intelectuales. Sin embargo, coexistieron con ciertos modos de reflexin sobre el
pasado, de instruccin de las siguientes generaciones, de curacin de enfermos y,
ms en general, de creacin de representaciones del mundo de naturaleza animada
e inanimada que tuvieron una fuerte tradicin.
Adems, los antiguos griegos tuvieron una actitud muy diferente de la nuestra con
respecto a la innovacin como tal. Para la mayora de los griegos, lo que era nuevo
resultaba chocante en un sentido totalmente negativo. Por ejemplo, los trminos
griegos utilizados para designar la revolucin poltica eran el equivalente de nuestros
trminos innovacionismo y asuntos demasiado nuevos. No tenan ninguna
equivalencia con nuestra palabra progreso y tampoco mucho parecido con
nuestras ideas modernas sobre dicho progreso. Slo en la esfera de las artes
grficas y escnicas se esperaba y se aceptaba la innovacin, aunque la conexin
inseparable de estas artes con el culto a los dioses se manifestaba ms en el
camino de la continuidad evolutiva que en un cambio realmente radical.
Exista una razn perfectamente vlida para todo este conservadurismo bsico de
los griegos. Nosotros, a travs de la aplicacin de la ciencia y la tecnologa, hemos
llegado a dominar y tambin, en muchas ocasiones, a destruir una buena parte de
nuestro entorno natural, o lo hemos modificado para lograr nuestros fines, y
alcanzado unos niveles de productividad humana mediante mquinas y ordenadores
que ninguna cultura precientfica o preindustrial podra ni tan siquiera haber soado.
En cambio, los antiguos griegos estaban en gran medida a merced de las fuerzas
de la Naturaleza. La mayora de ellos viva en los mrgenes de la mera subsistencia,
o cerca de ellos, totalmente expuestos a ser aplastados e incluso aniquilados por un
5

Cuidado Ver ms adelante el Epgrafe sobre el Eurocentrismo.

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desastre inoportuno en las cosechas o porque les sobreviniera una enfermedad, por
no hablar de la amenaza constante de destruccin por efecto de las guerras entre
los hombres.
En resumen, los griegos estaban dominados por lo que llamamos las fuerzas
econmicas, en vez de ser ellos los que las dominaban. No sorprende que la
economa, tal como nosotros la entendemos, no fuera ninguna de las ramas del
pensamiento o de la tcnica que ellos desarrollaron de forma significativa. Cuando
hablaban de oikonomia, se referan a la gestin prudente de una casa o propiedad
individual privada, ms que a la administracin de una economa nacional. Ni
siquiera los griegos ricos podan confiar en que algn da transmitiran intacta a sus
herederos la propiedad inmobiliaria que ellos haban heredado. Para los griegos
pobres, la misma idea de transmitir una propiedad inmobiliaria perteneca a la esfera
de la fantasa.
Son estas duras condiciones materiales bsicas las que explican el conservadurismo
de los griegos. Tambin explican por qu la idea de cambio secular que
predominaba entre ellos era una idea de decadencia, no de progreso. Ellos crean
que en un tiempo lejano, en una edad dorada, la tierra produca espontneamente el
grano, el aceite de oliva y el vino, el equivalente de la leche y la miel para los
griegos. Sin embargo, en la Edad del Hierro, las cosas fueron mucho peores y no
haba ninguna esperanza realista, ni siquiera expectativas, de que les pudiera ir
mucho mejor en un futuro a corto plazo.
Los griegos intentaron explotar y superar esa idea muy general de decadencia
irreversible contraponindole la nueva idea de utopa (la nocin pseudogriega
acuada por Toms Moro significa sin lugar o tambin lugar donde las cosas van
bien). La ms famosa de estas utopas imaginarias de los antiguos griegos es la
Repblica de Platn, un dominio ideal gobernado sabiamente por reyes filsofos
con un lugar reservado para cada persona y donde cada persona est en el lugar
que se le ha asignado, es decir, un mundo perfectamente justo, aunque con una
justicia bastante restringida. Pero est claro que incluso el mismo Platn
consideraba que este ejercicio acadmico era en ltima instancia insatisfactorio. Los
reyes filsofos no eran precisamente lo que abundaba en la Grecia del siglo IV. Por
ello, Platn pas los ltimos aos de su larga vida construyendo una nueva
Jerusaln mucho ms firmemente estructurada, que concibi como una nueva y
flamante ciudad griega que habra de ser fundada en la isla de Creta. Tampoco esto
lleg a convencer, en absoluto, al ms brillante discpulo de Platn: Aristteles. ste
retorn a los principios bsicos y finaliz su Poltica esbozando una utopa
rebajada, o realista, pensada para los mortales y no para que vivieran en ella unos
semidioses.
Con esto hemos dado la vuelta completa al crculo, volviendo a nuestro punto de
partida, la polis observante de las leyes a las que se vincula. ste fue
verdaderamente uno de los mayores logros colectivos de los griegos, y constituy el
marco indispensable dentro del cual construyeron el legado del que somos an, o
deberamos ser, unos herederos agradecidos.
Cualquier historia del pasado es historia del presente, en el sentido de que las
preocupaciones del presente afectan, en cierta medida, al modo de estudiar y
escribir la historia. La historia tiene tambin rasgos personales, ya que es imposible
evitar la influencia de las propias opiniones y de los prejuicios del historiador, tanto
en la seleccin del material histrico como en el nfasis que se pone en algunos
aspectos. Por lo tanto, pueden ser necesarias algunas explicaciones y justificaciones

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para lo que vamos a exponer a continuacin, en una secuencia ms bien


cronolgica, sobre el surgimiento de sus Matemticas que ellos nos legaron.
Est claro que no era posible incluir en este pequeo espacio a todos los grandes (o
ms importantes) griegos y hechos histricos de la Antigedad Griega. Puede que
algunos lectores lamenten, por ejemplo, la ausencia de captulos sobre aportes
culturales. Una razn para omitirlos ha sido mi deseo de no desplazar el centro de
atencin, al menos en cierta medida, del hilo central del libro, las Matemticas
Griegas. Pero est en preparacin una obra ms general, en la que el surgimiento
de la Civilizacin Griega, su Filosofa, su Cultura y las condiciones socioeconmicas, sirven de marco general, para la presentacin ms acabada de las
Matemticas Griegas, como fenmeno socio-cultural.
Espero que el tratamiento que hago de estos tpicos, refleje adecuadamente la
actividad de investigacin y controversia que se est realizando en la actualidad en
un campo, el estudio del mundo clsico, que sigue estando muy vivo, a pesar de que
su atencin se dirige a algo que lleva mucho tiempo, cronolgicamente hablando,
superado.
En un marco general sobre las perspectivas actuales en Filosofa e Historia de
las Matemticas sobre el conocimiento matemtico, se deben destacar los ensayos
de Morris Kline-Matemtica. La prdida de la certidumbre, Madrid: Siglo XXI,
1985 y de R. Hersh-Experiencia matemtica, Barcelona: Labor, 1988; as como
los trabajos de Mark Steiner-Mathematical Knowledge, Ithaca: Cornell University
Press, 1975 por su agudeza crtica; Raymond L. Wilder-Mathematics as a
Cultural System, New York/Oxford: Pergamon Press, 1981 una visin prxima
(aunque un tanto superficial) a un sentir hoy comn sobre los aspectos
culturales, sociales e histricos del desarrollo de las Matemticas; Philip KitcherThe Nature of Mathematical Knowledge, New York/Oxford: Oxford University
Press, 1983 como perspectiva general del campo temtico con singular atencin a
algunos puntos (e.g. la discusin del presunto estatuto a priori del conocimiento
matemtico, el cambio histrico en Matemticas, la rigorizacin) y Mary TilesMathematics and the Image of Reason, London/ New York: Routledge, 1991 una
sntesis histrica-filosfica apropiada.
El conocimiento de la historia proporciona una visin dinmica de la evolucin de la
Matemtica. Se puede barruntar la motivacin de las ideas y desarrollos en el inicio.
Ah es donde se pueden buscar las ideas originales en toda su sencillez y
originalidad, todava con su sentido de aventura, que muchas veces se hace
desaparecer en los textos secundarios. Como dice muy acertadamente Toeplitz6
"Con respecto a todos los temas bsicos del clculo infinitesimal... teorema del valor
medio, serie de Taylor,...nunca se suscita la cuestin Por qu as precisamente? o
Cmo se lleg a ello? Y sin embargo todas estas cuestiones han tenido que ser en
algn tiempo objetivos de una intensa bsqueda, respuestas a preguntas
candentes...Si volviramos a los orgenes de estas ideas, perderan esa apariencia
de muerte y de hechos disecados y volveran a tomar una vida fresca y pujante".
Conocer esta visin dinmica que seala Toeplitz, nos capacitara para muchas
tareas interesantes en nuestro trabajo:
6

Otto Toeplitz (1881-1940). Matemtico alemn de origen judo, brillante discpulo de Hilbert, se
dedic al estudio de la geometra algebraica, ecuaciones integrales, y teora espectral. Naci en
Breslau el 1 de agosto y muri exiliado en Jerusaln el 15 de febrero. La frase es del renombrado
The Enjoyment of Mathematics escrito en colaboracin con Hans Rademacher, libro que ha sido
reimpreso muchas veces en todo el mundo desde su aparicin en 1957 por la Pricenton University
Press; hay traduccin espaola Nmeros y figuras, Alianza Editorial, Madrid, 1970.

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posibilidad de extrapolacin hacia el futuro.


inmersin creativa en las dificultades del pasado.
comprobacin de lo tortuoso de los caminos de la invencin, con la percepcin
de la ambigedad, oscuridad, confusin inicial, a media luz, esculpiendo torsos
inconclusos...
Por otra parte el conocimiento de la Historia de las Matemticas y de la biografa de
sus creadores ms importantes, nos hace plenamente conscientes del carcter
profundamente histrico, es decir, dependiente del momento y de las circunstancias
sociales, ambientales, prejuicios del momento,... as como de los mutuos y fuertes
impactos que la cultura en general, la filosofa, la matemtica, la tecnologa, las
diversas ciencias han ejercido unas sobre otras. Aspecto este ltimo del que los
mismos matemticos, enfrascados en su quehacer tcnico no suelen ser muy
conscientes, por la forma misma en que la matemtica suele ser presentada, como
si fuera inmune a los avatares de la historia.
Desafortunadamente, tanto para el estudiante que desea sumergirse en la
investigacin matemtica como para el que quiere dedicarse a sus aplicaciones o a
la enseanza, la Historia de las Matemticas suele estar totalmente ausente de la
formacin universitaria en nuestro pas. A mi parecer sera extraordinariamente
conveniente que las diversas materias que enseamos se beneficiaran de la visin
histrica, como he dicho arriba, y que a todos nuestros estudiantes se les
proporcionara siquiera un breve panorama global del desarrollo histrico de la
ciencia que les va a ocupar toda su vida. Mientras llega una situacin razonable yo
me atrevera a aconsejar:
la lectura atenta de algunos de los numerosos y excelentes tratados de historia
que van apareciendo en castellano (Boyer, Kline, Colette, Grattan-Guinness...).
acudir, para los temas del inters particular de cada uno, a las fuentes originales,
especialmente de los clsicos.
leer las biografas de los grandes matemticos, al menos en la forma sucinta en
que aparecen en el Dictionary of Scientific Biography o en el archivo de St.
Andrews University, disponible online en http://www-history.mcs.st-and.ac.uk/.
La historia debera ser un potente auxiliar para objetivos tales como:
hacer patente la forma peculiar de aparecer las ideas en Matemticas.
enmarcar temporalmente y espacialmente las grandes ideas, problemas, junto
con su motivacin, precedentes,...
sealar los problemas abiertos.
Lo que en el fondo se persigue con ella es transmitir en lo posible de una manera
sistemtica los procesos de pensamiento eficaces en la resolucin de verdaderos
problemas y no caer en los errores en que caen los matemticos, profesores o no,
que adolecen de una formacin histrica, entre otros:
Visin lineal y acumulativa del desarrollo de la Matemtica, que ignora las crisis y
remodelaciones profundas de las teoras y conceptos.
Visin aproblemtica y ahistrica, que transmite conocimientos ya elaborados como
hechos asumidos sin mostrar los problemas que generaron su construccin.
Visin individualista, el conocimiento matemtico aparece como obra de genios
aislados, ignorando el papel del trabajo colectivo de generaciones y de grupos de
matemticos.
Visin elitista, que esconde la significacin de los conocimientos tras el aparato
matemtico y presenta el trabajo cientfico como un dominio reservado a minoras
especialmente dotadas.

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Visin descontextualizada socialmente neutra, alejada de los problemas del mundo e


ignorando sus complejas interacciones con las otras ciencias, la tcnica y la
sociedad. Se proporciona una imagen de los matemticos encerrados en recintos y
ajenos a la necesaria toma de decisin.
En estos momentos, han tomado fuerzas posiciones de historiadores de la
matemtica que defienden entre otros, las dos siguientes tesis7:
1.- En la mayor parte de las historias de las matemticas conocidas podemos
comprobar que se oculta o no se fundamenta en absoluto la concepcin
epistemolgica que se tiene de dicha disciplina. Qu se entiende por
matemticas?, qu se entiende por ciencia o ciencias?, y por abstraccin? Estas
preguntas, desgraciadamente, no se suelen responder con el ms mnimo rigor en
los libros publicados al respecto, por lo que muchas de las afirmaciones que
contienen se deben asumir como dogmas de f, sin posibilidad de discusin y, en su
caso, de refutacin.
2.- Los textos de historia de las matemticas se han escrito con un marcado sesgo
eurocntrico, ignorando, devaluando y distorsionando la actividad matemtica
realizada al margen del continente europeo. Parece ser que nicamente los
habitantes del mismo han sido capaces de aportar algo a la "reina de las ciencias", al
espritu humano creador capaz de construirla y desarrollarla con racionalidad y
rigor.
Quizs en el segundo tema, la obra ms slida es la que presenta el sirio-indioetope-ingls Georges Gheverghese Joseph, autor de una obra que bajo el
sugerente ttulo de La cresta del pavo real. Las Matemticas y sus races no
europeas8 plantea una crtica demoledora, crtica que abunda en defensa de la
segunda tesis. Como afirma dicho autor Las matemticas han desarrollado un
lenguaje universal con una clase particular de estructura lgica. Contienen un cuerpo
de conocimientos relacionado con el nmero y el espacio, y prescriben un conjunto
de mtodos para alcanzar ciertas conclusiones acerca del mundo fsico -y para la
resolucin de infinidad de problemas, diramos nosotros-. Y es una actividad
intelectual que exige intuicin e imaginacin para deducir demostraciones y alcanzar
conclusiones. Con frecuencia recompensa a las mentes creativas con un fuerte
sentido de satisfaccin esttica9.
Ms an, el mundo se estremeci con la noticia que la Escuela de Kerala, en la
antigua India, se adelant 250 aos en la identificacin de las series infinitas (uno de
los componentes bsicos del clculo) en el siglo XIV, usualmente atribuido a Isaac
Newton y Gottfried Leibnitz, a finales del siglo XVII10.
En esta direccin, cabe quizs aadir lo siguiente, como meta a transmitir con el
conocimiento y utilizacin de recursos histricos en distintos mbitos, la concepcin
dinmica de la Matemtica, acuada en la clebre frase de Philip E. Jourdain11, en la
introduccin a su comentado La Naturaleza de la Matemtica, cuando al declarar
el objetivo central de dicho libro apuntaba Espero que conseguir mostrar que el
proceso del descubrimiento matemtico es algo vivo y en desarrollo12.
7

Arrieta, J. M. (1997)-La Matemtica, su historia y su enseanza, preprint.


Editorial Pirmide, Madrid, 1996.
9
pg. 26 de la obra de Joseph.
10
Ms informacin en http://www.electronicafacil.net
11
Philip Edward Bertrand Jourdain, matemtico ingles, nacido el 16 de octubre de 1879 en
Ashbourne, Derbyshire y fallecido el 1 de octubre de 1919 en Crookham, Hampshire. Muy conocido
por sus trabajos en lgica y en nmeros transfinitos.
12
Reeditado por Dover Publications en el 2007.
8

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2. Sobre los textos y la historia.


Probablemente, la primera historia diseada para el uso en la enseanza, y desde
muchos puntos de vista la mejor, es el texto admirablemente corto de Dirk Struik13;
no es casual que este texto de Struik, el pionero, fuera una versin en la que
dominaba la poltica de extrema izquierda de Simone Weil. Una sntesis de sus
investigaciones fue su Concise History of Mathematics, de la cual se han hecho
muchas ediciones en por lo menos 17 idiomas; recientemente ha salido una nueva
edicin con un nuevo captulo sobre las Matemticas en el siglo XX14. Esta obra es
uno de los ms importantes enfoques sobre la influencia del desarrollo social sobre
el pensamiento y la produccin conceptual de las Matemticas. En relacin con ello
coment "hasta ese momento las matemticas eran un trabajo puramente
intelectual, cuyos desarrollos se entendan mejor analizando las ideas y las teora
independientemente del mundo social que las produjo", por lo que "hasta esa poca
se haca Matemticas en un delicioso vaco social, no alterado por ninguna presin
extraa salvo el medio acadmico y social inmediato". Siempre ha sostenido, en
contra de la concepcin idealista subjetiva de la matemtica, que la enorme
aplicabilidad de esta ciencia no es fruto de la coincidencia "la aplicabilidad de la
Matemtica es demasiado general, demasiado universal, para tomar en cuenta
semejante alegato"15, por lo que se dedic a la bsqueda de su explicacin racional
y sus obras son una aportacin importante en esa direccin. En sus trabajos se
opuso siempre al logicismo imperante en las llamadas filosofas de la matemtica,
pues su concepcin consiste en que "la Matemtica, como aspecto del mundo real,
participa de su dialctica. La dialctica implica creacin incesante. Por su misma
naturaleza, la matemtica es, pues, creadora, trascendiendo constantemente las
tautologas que pueden surgir en su estructura. Podemos expresar esto diciendo que
la matemtica se basa en algo ms que la lgica formal. La lgica de la matemtica,
y especialmente de la matemtica en su desarrollo, es una lgica dialctica"16. En
1969, public como editor A Source Book in Mathematics, 1200 1800, en
Harvard University Press, Massachusetts.
El siguiente texto que quiero sealar es el de John Fauvel y Jeremy Gray17,
producido junto con una serie de textos cortos de la Open University. Este trabajo,
realiz la funcin de fungir, segn el British National Curriculum para la historia,
como material primario y permitir a los estudiantes ver, por si mismos, cun diferente
podran aparecer las matemticas en otros textos18. Desde entonces, los libros de
texto se han hecho ms largos, ms pesados, y ms caros. No obstante, se venden
bien, han sido escritos por historiadores profesionales de las Matemticas, y son
exhaustivos en su cobertura19 Qu carencia tienen entonces? Para explicar esto se
requiere precisar lo que es la Historia, y lo que nos gustara aprender de ella.
13

Dirk Jan Struik naci en Rotterdam, Holanda, el 30 de septiembre de 1894 y muri en Belmont,
Massachussets, EEUU, el 21 de octubre de 2000. Estudi en la Hogere Burger School de 1906 a
1911, para luego entrar a la Universidad de Leyden, uno de los centros ms importantes en el mundo
de la Fsica y las Matemticas con Lorentz, Ehrenfest y Kamerlingh, el primero y el ltimo, premios
Nobel. Ah llegaron Madame Curie, Rutherford y Einstein.
14
En espaol existe una obrita resumen bajo el nombre Las matemticas, sus orgenes y su
desarrollo, publicada por Siglo 20, Buenos Aires, en 1960.
15
Ver p. 71, de Las Matemticas .
16
p.50 de la misma obra indicada arriba.
17
The History of Mathematics, Palgrave Macmillan, 1987.
18
Hay varios otros libros de textos, por ejemplo, el ya citado de Struik (1969), pero Fauvel y Gray es
el ms usado.
19
El trabajo reciente de Ivor Grattan-Guinness (1997), escapa a la susodicha clasificacin siendo
relativamente ligero, barato, y muy centrado en el descuidado siglo diecinueve. Pareciendo ser una

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E. H. Carr20 dedic un pequeo clsico, que es muy recomendado como algo ms


que un prolegmeno a la historia de las matemticas21. En este, l comienza
haciendo una crtica mesurada, pero decisiva, a la idea que la historia es
simplemente el amontonamiento de algo llamado hechos en un orden apropiado.
Si aceptamos por el momento la dicotoma de Carr, entre los historiadores que se
hacen preguntas y aquellos que consideran que la acumulacin de hechos es
suficiente, entonces mi opinin sera que la mayor parte de los especialistas o las
historias de las matemticas locales realmente hacen preguntas; y que los textos
largos, generales y abarcadores le hacen ver al estudiante los hechos, con mayor
probabilidad que las preguntas. Los trabajos de Fowler y Knorr sobre los griegos, de
Youschkevitch, Rashed, y Berggren sobre el Islam, las colecciones de ensayos por
Jens Hyrup y Henk Bos y muchos otros en formas diferentes, estn referidos a las
preguntas que surgen y a argumentar casos22. El caso de los griegos es
particularmente interesante, ya que hay pocos hechos difciles para continuar. Por
consiguiente, varias especulaciones prcticas han adquirido el estado de hechos; y
esto en s mismo es un aviso. Por ejemplo, se declara por lo general que Eudoxo de
Cnido invent la teora de proporciones en el libro V de Euclides, si bien hay pruebas
para afirmar esto, las mismas son bastante escasas.
Sobre lo anterior Fowler es suspicaz, y aunque Knorr est ms predispuesto, como
especialistas, necesariamente discuten sobre su estado. En todas las historias
generales, lo anterior ha adquirido el estado de un hecho, porque (en los trminos de
Carr) si la historia es sobre hechos, se debe tener una lnea clara que los separe de
los no-hechos, y las especulaciones, reconstrucciones, y los argumentos,
interrumpen la suavidad de la narrativa.
Por consiguiente, dira yo, al estudiante no le es ofrecida la historia en el sentido de
Carr; los distinguidos autores de estos textos de 750 pginas escriben (ya sea por
eleccin o por las demandas del mercado) en un modo muy distinto, aun cuando en
sus propias investigaciones, su acercamiento sea completamente diferente. En
efecto, en este milenio, ya no pueden escribir como Montucla de un progreso
ininterrumpido desde los orgenes hasta la perfeccin actual, y son conscientes de la
necesidad de ser justos con otras civilizaciones. Sin embargo, el precio de estos
buenos modales acadmicos es la prdida de cualquier argumento en lo absoluto.
Recuerden el punto de Nietzsche que es necesario, para la accin, olvidar (en este
caso, olvidar un poco el detalle). Y existen dos razones para intentar un
acercamiento diferente, que me han llevado a escribir este libro:

historia de todo, est ms prximo a un estudio de especialista.


20
Edward Hallett Carr, naci en Londres, el 28 de junio de 1892 y muri en la misma ciudad el 3 de
noviembre de 1982. Historiador britnico, periodista y terico de las relaciones internacionales, y
oponente a la consideracin del empirismo dentro de la historiografa. Fue un pragmtico y defini a
la historia como un proceso continuo de interaccin entre el historiador y sus hechos, un dilogo sin
fin entre el presente y el pasado.
21
What is history?, Basingstoke, Palgrave, 2001. Existe traduccin al espaol Qu es la
historia?, Barcelona, Ariel, 2003.
22
Fowler, David-The Mathematics of Platos Academy, 2nd edn. Oxford, Oxford University
Press, 1999; Knorr, Wilbur-The Origin of Euclids Elements, Dordrecht, Reidel, 1975;
Youschkevitch, A. P.-Les Mathmatiques arabes (VIIIe-XVe sicles), Paris, Vrin, 1976; Rashed,
Roshdi-The Development of Arabic Mathematics: Between Arithmetic and Algebra, Dordrecht,
Kluwer, 1994; Berggren, J. L.-Episodes in the Mathematics of Medieval Islam, New York,
Springer-Verlag, 1986; Hyrup, Jens-In Measure, Number, and Weight: Studies in Mathematics
and Culture, Albany, NY, State University of New York Press, 1994; y Bos, Henk-Lectures on the
History of Mathematics, Providence, RI, AMS and LMS, 1991.

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1. La supuesta humanizacin de los estudios matemticos por la inclusin de la

historia, falla en su objetivo si la enseanza carece de los elementos crticos que


deberan ir con el estudio de historia.
2. Como los anteriores ejemplos, el campo vivo de la duda y el debate, que es la
investigacin en la Historia de las Matemticas, se encuentra traducido en un
paisaje muerto de certezas. El aspecto ms interesante, quizs, de la Historia de
las Matemticas que es su prctica, se omite.
En este momento, nos pudiramos preguntar, razonablemente, cul es la mejor
respuesta que este pequeo libro puede ofrecer. El ejemplo de Eudoxo se supone
para adelantar (en parte) la respuesta a tal pregunta por va de la ilustracin.
En consecuencia, el nfasis se hace a veces en la historia misma, a veces en la
historiografa: el estudio de lo que los historiadores hacen y a veces en la propia
matemtica.
Note que no ofrecemos una alternativa a aquellos trabajos que recomendamos. A
diferencia de los textos antes citados este libro no intenta argumentar casos. La
intencin es enviarle en busca de aquellos que han presentado los argumentos. A
menudo la carencia del tiempo o las limitaciones de bibliotecas universitarias harn
esto difcil, si no imposible (como es el caso del libro de Youschkevitch, en francs y
hace mucho tiempo agotado); en cualquier caso la referencia y, con esperanza, un
resumen justo del argumento lo encontrar aqu.
Este acercamiento es reflejado en la estructura del trabajo. Una seccin inicial pone
la escena socio-econmica y destaca las cuestiones principales que parecen ser
importantes, para la parte histrica propiamente dicha. Considerando la pobreza de
muchas bibliotecas, estara bien recomendar Internet. Sin embargo, usted
encontrar raramente algo sustancial, aparte de los Elementos de Euclides (que
seguramente vale la pena tener) y, como siempre ocurre con fuentes de Internet,
tendr que caminar sobre el agua por la gran masa de aseveraciones no apoyadas
antes de llegar a la informacin confiable. El archivo de St. Andrews ya mencionado,
realmente tiene casi todas las biografas necesarias, con referencias adicionales y
muchos
temas
complementarios
y
en
la
pgina
http://almez.pntic.mec.es/agos0000/Enlaces.html existen varios enlaces con
publicaciones y sitios dedicados a la Historia de las Matemticas. Si su universidad
tiene dinero para invertir, anmela a invertir en los principales libros y revistas; por
supuesto, si puede hacer esto, este libro sera redundante. Despus de los dos
captulos iniciales, nos centramos en el desarrollo del pensamiento matemtico
griego, hasta su decadencia, salpicado aqu y all con notas y reflexiones filosficas.
3. Historicismo y presentismo.
A continuacin, discutimo algunos problemas generales y controversias que
conciernen a aquellos que escriben sobre la Historia de la Ciencia, en general, y
sobre Historia de las Matemticas, en particular. De lo presentado en el epgrafe
anterior, es natural considerar dos acercamientos al modo de hacer historia; el
historicismo y el que es llamado presentismo. Estas categoras, no son exactamente
contraposiciones; un vistazo, por ejemplo, en Isis a las revisiones, mostrarn que
mientras el historicismo se considera bien a veces, el presentismo, como la Historia
Liberal, casi siempre es malo. Es difcil ser preciso en la definicin, ya que ambos
trminos son extensamente aplicados; brevemente, el historicismo afirma que los
trabajos del pasado slo pueden ser interpretados en el contexto de una cultura
pasada, mientras que el presentismo trata de relacionarlo con nuestro propio
contexto. Vemos que el presentismo en la creencia de Hardy y Littlewood que los

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

18

griegos antiguos eran hombres de Cambridge en el fondo (aunque Hardy le neg tal
status a los orientales).
Por el contrario, Spengler23, hoy un profundo pensador pasado de moda, muestra un
historicismo radical al afirmar que culturas diferentes (en las que l estaba
excepcionalmente bien informado) tienen conceptos diferentes de nmero. Es
injusto, que para usarlo como representativo, nadie haga afirmaciones tan
arrolladoras como l hizo; as, en el centro de su doctrina se encuentra la idea de la
pluralidad cultural de la humanidad. La civilizacin, en singular, no existe. La
Historia, como manifestacin que es de la vida, se nos ofrece con los requisitos de
toda realidad viviente, esto es, articulada e interrelacionada como estn las partes
activas de un organismo. La Historia es lo mismo que un proceso biolgico, y, como
tal, pasa por etapas necesarias de gestacin, nacimiento, desarrollo y consumacin.
De lo cual se sigue que una determinada concrecin histrica, es decir, una cultura,
ha tenido unos antecedentes, nace, se manifiesta en un desarrollo propio y se
extingue al final de ese proceso natural (son lo que Spengler llama las cuatro edades
de la cultura).
Afirmar que un texto debe ser estudiado con relacin a su tiempo y cultura no
necesariamente debe decir que su 'alma' es completamente diferente de nuestra
propia alma. En efecto, si fuera as, es difcil ver como podramos entender el
pasado. Schleiermacher a principios del siglo diecinueve dispone el proyecto en
trminos ambiciosos El vocabulario y la historia de la era de un autor juntos forman
un todo del cual sus escrituras deben ser entendidas como una parte24
Y encontraremos tales tentativas de entender la parte de un todo, por ejemplo, en el
estudio de Netz (los captulos 2 y 3) de la prctica matemtica griega25, o la tentativa
de Martzloff (el captulo 4) para entender los textos chinos antiguos26. El problema
particular para las Matemticas, es su prdida del sentido de tiempo aparente, la
posibilidad de traducir cualquier escritura del pasado en nuestros propios trminos.
Esto hace legtimo, por lo visto, ser desvergonzadamente presentista y considerar la
escritura pasada sin la referencia a su contexto, como si haya sido escrita por un
contemporneo; un procedimiento que realmente no siempre trabaja en nuestra
rea.
Quisiramos, por ltimo, sealar que esta dicotoma, est mucho ms presente en la
utilizacin de la Historia de las Matemticas como herramienta didctica que, en casi
cualquier otra rea, debemos dejar claro que la objetividad histrica, no debe ceder
ante las necesidades pedaggicas, ejemplo de esto son los muy conocidos E.T. BellMen of Mathematics, New York, Simon and Schuster, 1937 y L. Infield-Whom
the gods love, New York, Whittlesey House, 1948, mal concebidos como tratados
histricos en virtud de un determinado inters motivacional27.
23

Oswald Spengler naci en Blankenburg-am-Harz en 1880 y muri en Munich en 1936. Filsofo e


historiador alemn, estudi matemticas, ciencias naturales y economa. Su obra principal, La
decadencia de Occidente (dos vols., 1918 y 1922), tuvo muy pronto un enorme xito entre el
pblico. Durante algn tiempo el nazismo le mereci un juicio positivo (Los aos decisivos, 1933),
aunque ms tarde ironizara ferozmente contra Hitler, los nazis y su escasa inteligencia. En 1931
public El hombre y la tcnica. Contribucin a una filosofa de la vida.
24
Schleiermacher, Friedrich D. E.-Hermeneutics: The Handwritten Manuscripts, (ed. Heinz
Kimmerle and trans. James Duke and Jack Forstman), Oxford, Oxford University Press, 1978, pg.
113.
25
Netz, Reviel-The Shaping of Deduction in Greek Mathematics, Cambridge, Cambridge
University Press, 1999.
26
Martzloff, Jean-Claude-A History of Chinese Mathematics (tr. Stephen L. Wilson), Berlin,
Springer-Verlag, 1995.
27
Ver al respecto, Garciadiego, A.-Pedagoga e historia de las ciencias, simbiosis innnata?,

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

19

En esta ltima direccin, creemos til aadir adems, que la Historia de las
Matemticas ha devenido en mltiples ocasiones, en situaciones que han hecho
ms dao que beneficio, tal y como ilustramos en el siguiente cuadro.
Abusos tradicionales
Hacer
hagiografa
matemtica,
estableciendo correspondencias entre
semidioses y milagros matemticos.
Confeccin de protocolos notariales con
nombres, lugares y fechas que sirvan
para ubicar objetivamente la materia
formalizada.
Motivar al alumno con un conjunto de
chistes y ancdotas, en aras de lograr
efectismos.
Bsqueda de economa del esfuerzo que
el profesor debe hacer para dominar los
contenidos, las tcnicas de y mtodos de
enseanza-aprendizaje.
Concentrar el mbito estrecho de una
teora, concepto o mtodo especfico.
Dar pinceladas culturales que hagan ms
agradable la exposicin.
Aplicacin
mal
digerida
de
la
epistemologa gentica de Piaget o la
reconstruccin racional de Lakatos,
dejando fuera, la consideracin del
contexto social.
Investigacin arqueolgica en un mundo
platnico de ideas, sombras de ninguna
cosa material o humana.
Remendar el plan de estudios con un
parche ostentoso en un momento
concreto de la carrera, tratando de darle
fundamento tardo a un conocimiento
introducido de manera artificial y
prematuramente abstracta.

Usos racionales
Humanizar el proceso de aprendizaje, dndole
contexto (social, cultural, personal, etc) a la
fra osamenta de las estructuras y teoras
contemporneas.
Determinar los problemas ejes o generadores,
a partir de los cuales, en dinmica grupal, se
realice un programa de actividades como
investigacin.
Estimular la apreciacin del arte de la
creacin matemtica y la lucha de ideas
dentro del proceso de investigacin.
Facilitar al profesor la formacin de las bases
motivadora y orientadora de la accin, as
como permitirle el ajuste dentro de parmetros
ms objetivos y manejables racionalmente.
Mostrar la interdependencia de las diferentes
partes de la Matemtica, su unidad indisoluble
desde su gnesis.
Favorecer de manera natural, el flujo
inevitable entre Cultura, Ciencia y Humanidad.
Restablecer el cuadro cultural de la gnesis
de diferentes teoras y metodologas, en la
consideracin de lo interno y lo externo en
una sntesis dinmica dentro de su proceso de
formacin.
Bsqueda crtica de regularidades evolutivas,
como refuerzo de la comprensin de la
necesidad,
las
consecuencias
y
las
aplicaciones del conocimiento.
Incorporarla como componente sistmico del
currculo, al servicio del cumplimiento de sus
objetivos generales desde los primeros aos,
progresando sucesivamente en el hallazgo de
interacciones entre pensamiento y realidad,
abstraccin y concrecin, teora y prctica.

4. Externalistas contra internalistas.


Tradicionalmente se han distinguido dos maneras de abordar el trabajo histrico,
una internalista y otra externalista. Desde la corriente internalista, se considera que
el objeto de la Historia de las Ciencias, es la ciencia misma. Es as como se trata de
hacer una historia de los conceptos, atendiendo bsicamente a la estructura lgica
de su produccin. Desde la externalista, se considera que las explicaciones sobre
acontecimientos cientficos se pueden obtener primordialmente desde el mbito
social; postura que se acerca ms a una sociologa de las ciencias.
Los trabajos en las fuentes sociales de las Matemticas (Etnomatemticas,
Constructivimo Social, etc.) se relacionan con el anlisis de los diferentes procesos
en El velo y la trenza, F. Zalamea (ed.), EUN (Colombia), 1997.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

20

de elaboracin, apropiacin y transformacin de teoras y saberes matemticos en


contextos socioculturales propios. En este tipo de investigaciones, adems del
anlisis epistemolgico del concepto o la teora, se requiere de un complejo estudio
de las diferentes condiciones sociales y culturales del pas o la comunidad, para
comprender, en una dimensin ms amplia, las dificultades de difusin, recepcin y
apropiacin de tal concepto o teora. Esto conlleva a la observacin de instituciones
de diversas ndoles, al anlisis de textos, a la revisin de currculos y directrices
poltico-educativas y, en general, al estudio de todas aquellas dinmicas acadmicas
y educativas, que inmersas en un contexto social particular, obstaculizaron o
hicieron posible la incorporacin y apropiacin de ciertos conceptos. Al final, se
pretende identificar y caracterizar los diversos aspectos que han contribuido a la
formacin de una cultura matemtica en una comunidad especfica.
Hasta hace aproximadamente 30 aos, el Marxismo y varios derivados eran los
defensores principales del punto de vista externo, y Dirk Struik, que escribi en los
aos 1930, se convirti en un fuerte defensor de ste. Struik era un historiador
demasiado bueno para no ser matizado por las relaciones entre la lucha de clase y
la renovacin matemtica En la interaccin entre teora y prctica, entre la
necesidad social para conseguir resultados y el amor de la ciencia para el bien de la
ciencia, entre trabajo en el papel y trabajo de barcos y en campos, vemos un
ejemplo de la dialctica de realidad, una ilustracin simple de la unidad de
contraposiciones, y la interpenetracin de formas polares... La historia y la estructura
de matemticas proporcionan el ejemplo despus del ejemplo para el estudio de la
dialctica de materialista28.
La desaprobacin extrema bajo la cual cay el Marxismo desde los aos 90 del
pasado siglo, ha conducido a aquellos que creen en un poco de influencia de la
sociedad, a abandonar las clases y usar conceptos ms aceptables, como entornos,
grupos, y actores; y Dieudonn ha muerto sin admitir que alguien haba ganado su
medalla de chocolate (Celui qui mexpliquera pourquoi le milieu social des Petites
cour allemandes du XVIII siecle ou vivait Gauss devait inevitablement le conduire a
soccuper de la construction du polygone regulier a 17 cotes, eh bien, je lui donnerai
une medaille ou chocolat)29. El error de Dieudonn, es considerar que solo el
mileaux social influye, bajo este trmino debemos entender un todo, social es
sinnimo de poltico, religioso, econmico, e ideolgico, ms que social es una
construccin social.
An, en cierto modo, la lucha se ha acentuado bajo la influencia de lo que ha sido
llamado la Escuela de Edinburgh o el programa fuerte en la sociologa de
conocimiento (SPSK), expuesto al principio de los aos 1980 por Barry Barnes y
David Bloor, y al hecho que los Marxistas creyeron que el conocimiento cientfico
(incluso el propio Marxismo) era objetivo, y de ah las clases sociales seran
inspiradas de un modo cada vz mayor a investigar hechos verdaderos (como lo
ilustran los ejemplos de Struik de logaritmos y de la geometra cartesiana); y que
tiene como colofn cuando Mao dijo estupendamente De dnde realmente vienen
las ideas corregidas? Se caen ellos del cielo? No. Son innatas ellas en la mente?
No. Ellos vienen de la prctica social, y de ella solamente. Ellos vienen de tres
28

A concise , pg. 84.


Se refiere a la afirmacin de Dieudonn en Nordon, D.-Les mathematiques pure nexistent
pas!, Le Paradou, Editions Actes Sud. Pars, 1981: A quien me explique por qu el medio social de
las pequeas cortes alemanas del siglo XVIII, donde viva Gauss deba inevitablemente conducirlo a
ocuparse de la construccin del polgono regular de diecisiete lados, bien, yo le dara una medalla de
chocolate

29

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

21

clases de prctica social, la lucha por la produccin, la lucha de clases y el


experimento cientfico30.
Note que Mao tambin tiene en cuenta factores internos; el uso del experimento
cientfico para llegar a las ideas correctas. La Escuela de Edinburgh ha mostrado el
camino de un escepticismo aumentado, hasta relativismo en la cuestin de la verdad
cientfica, y al final, toma todo el conocimiento como socialmente determinado.
Como los integrantes de esta escuela son ms bien socilogos que historiadores,
tienden a no tener una teora subyacente del cambio histrico; de ah que sean ms
fuertes en la diferencia que se identifica a travs de culturas o perodos que en la
identificacin de la base en la cual el cambio ocurre. An bajo la influencia de Kuhn,
y viendo alguna clase de crisis en el consenso como la motivacin, sienten que los
actores y sus normas sociales deben tener algo que ver con ello. Sin embargo, la
sociedad en la crisis puede ser simplemente la comunidad de investigacin
matemtica, en cuyo caso todava estamos en un modelo interno modificado, similar
a aquel de Kuhn31; o puede ser bajo la influencia de la comunidad ms amplia, como
en el caso del estudio de Joan Richard de la relacin entre la Geometra Euclidiana y
el perodo Victoriano. Como Forman ha indicado recientemente, responsable de uno
de los mejores estudios de la interaccin de ciencia y sociedad32, parece que la
acusacin del relativismo ha conducido a muchos abogados del programa fuerte en
una marcha atrs, parcial al menos, de una posicin que nunca fue muy explcita
histricamente33.
Y an, la posicin internalista de lnea dura, todava es considerada inadecuada por
muchos historiadores, aun si ellos no estn seguros que mezcla de determinantes
deberan poner en su lugar. A menudo en los dos siglos pasados, los determinantes
internos parecan supremos34, aunque en investigacin operativa, clculo y hasta en
la teora del caos, podemos ver fuerzas exteriores en el trabajo. En la historia ms
antigua, cuando tenemos pruebas (y a menudo cuando no las tenemos)
frecuentemente parece que sucede al revs. En su comentario sobre las Series
Rectangulares (matrices) una seccin de los Nueve Captulos, Liu Hui analiza un
problema de arroz, en diferentes grados. l dice, es difcil entender en meras
palabras, entonces simplemente usamos el arroz para clarificar. Supone l que los
autores del texto clsico primero tuvieron la idea de usar el lgebra matricial y luego
lo aplicaron a problemas de arroz para la facilidad de la exposicin? No tenemos
ninguna prueba, pero parece ms fcil creer que el descubrimiento fue al revs, de
problemas sobre el arroz (o algo) a matrices.
En estos estudios histrico-epistemolgicos juega un papel esencial, el anlisis del
proceso de construccin terica de un concepto. Sin embargo, ste se realiza
teniendo siempre en cuenta el contexto particular de produccin terica. Aunque los
estudios se realizan fundamentalmente al interior de la teora, ellos se elaboran bajo
la consideracin de que el discurso matemtico es una actividad de razonamiento
que se desarrolla en un medio sociocultural especfico.
30

Mao Zedong-Where do Correct Ideas Come From? Beijing, Foreign Languages Press, 1963,
pg. 1.
31
Cf. las disputas sobre el axioma de eleccin citadas en Barnes, Barry; David Bloor and John
Henry-Scientific knowledge: a sociological anlisis, London, Athlone, 1996, pp. 191-192.
32
Forman, Paul-Weimar Culture, Causality and Quantum Theory 19181927, Historical Studies
in the Physical Sciences 3 (1971), 1115.
33
Forman, Paul-Truth and Objectivity, in Science, vol 269 (1995), pp.565568.
34
Uno podra indicar, por ejemplo, que la teora de nudos, primeramente desarrollada en los aos
1870 por un ingeniero electrotcnico (Tait) para tratar un problema fsico, ha seguido su propio
desarrollo desde entonces, segn una lgica interna aparente.

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

22

Esta clase de estudios ofrece significativos aportes, pues tener un conocimiento


sobre los diversos aspectos y conceptos que han incidido en la construccin de una
teora, permite formarse una idea ms completa del discurso matemtico, en la que
aparecen otros elementos constitutivos de las matemticas y su actividad, los cuales
generalmente se ocultan bajo una presentacin acabada y netamente formal. Por
ejemplo, el continuo y el infinito navegan de manera intuitiva en los primeros aos de
la universidad; la referencia a ellos en los textos es especialmente tcnica y
operatoria, lo cual esconde las discusiones y riquezas conceptuales que los rodean.
En los cursos de clculo se trabaja con lmites, funciones continuas, sumas infinitas,
convergencia de sucesiones y series en R; sin embargo, una conceptualizacin que
vaya ms all del uso tcnico, es difcil de encontrar. Para un acercamiento ms
integral a conceptos tan complejos como continuo e infinito es necesario estudiar
algunos de los momentos claves en el proceso de su constitucin terica.
Un estudio histrico-epistemolgico acerca de la gnesis y consolidacin de estos
conceptos da cuenta de la complejidad que los rodea y de los mltiples aspectos
que incidieron en su construccin terica. Adems, en un estudio de esta naturaleza,
tal como lo presentan Salanskis y Sinaceur35, el concepto de continuo se muestra
como el resultado de intensas discusiones de carcter matemtico, fsico, filosfico y
teolgico. Una mirada a la concepcin aristotlica del infinito y el continuo, por
ejemplo, ofrece explicaciones de carcter filosfico acerca de la manera de ser y de
la forma de existencia de estos conceptos en sus orgenes, aspectos claves para
comprender la naturaleza de los mismos. Los trabajos de Cantor, por su parte,
revelan la instauracin del infinito en acto, hecho que condujo a un derrumbamiento
del infinito como concepto nico, pues se abri la puerta a la construccin de
infinitos. Adems, al igual que Dedekind, Cantor aborda el continuo a travs de un
tratamiento puramente aritmtico, en contraposicin al geomtrico que tena desde
la antigedad griega.
Estas nociones matemticas de alto nivel de abstraccin, fundamentales en el
desarrollo de las Matemticas y de difcil aprendizaje, desbordan toda intuicin
sensible y, por tanto, un estudio que d cuenta de las condiciones lgicas que
intervienen en el proceso de constitucin en objeto matemtico, contribuye a una
mejor comprensin de los mismos.
Sin embargo, existe un tercer camino que trata de reconciliar estas dos posturas
filosficas y metodolgicas. Es posible pensar en un trabajo en Historia de las
Matemticas que d cuenta de los complejos procesos de gnesis, evolucin y
consolidacin de una teora matemtica, sin olvidar que estos procesos de
construccin se desarrollan en el marco de un contexto sociocultural, donde circulan
de manera particular concepciones pedaggicas, filosficas, teolgicas y polticas
educativas, entre otras. Aqu se parte de la premisa que las Matemticas son, ante
todo, una actividad humana; una construccin social compleja edificada durante
miles de aos en arduos procesos de interrelacin cultural. Esto significa que las
Matemticas se encuentran ineludiblemente ligadas a su historia; una historia que da
cuenta de su desarrollo conceptual, sobre la base de que tal desarrollo tiene lugar en
medio de complejas dinmicas sociales. Es as como los estudios histricos, desde
una perspectiva cultural, exigen tener en cuenta nuevas y ricas variables al analizar
los procesos de construccin terica.
35

Salanskis, J-M et Sinaceur, H. (Eds).-"Le Labyrinthe du continu, Colloque de Cerisy, Paris,


Springer-Verlag, 1992. Este libro recoge variados artculos de reconocidos investigadores europeos,
quienes abordan la gnesis y desarrollo conceptual del continuo desde aspectos histricos,
filosficos, ontolgicos, matemticos y fsicos.

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

23

El problema consiste en que con el eclipse del Marxismo y con dudas de la


importancia de Kuhn en las Matemticas, no hay ninguna versin muy bien
organizada disponible para el historiador. No obstante, intentaremos seguir el
enfoque del prrafo anterior en este trabajo.
5. El Eurocentrismo.
Propongo mostrar... que el tratamiento estndar de la historia de las matemticas
no europeas expone una tendencia de los historiadores profundamente arraigada en
la seleccin y la interpretacin de hechos, y que la consecuencia de la actividad
matemtica fuera de Europa ha sido ignorado, devaluado o deformado.36
Qu es el eurocentrismo? (para aquellos que no lo han odo an) En trminos
generales, es privilegiar el discurso europeo/americano (blanco) sobre otros, ms a
menudo africano o asitico; en la historia, esto podra significar privilegiar la historia
europea de las Cruzadas, o de las Guerras del Opio, o cualquier episodio occidental
(blanco, recuerden) sobre los de otro lado. Para ver lo que esto podra significar en
Matemticas, deberamos volver a Joseph que, comenz su proyecto (en los aos
1980), con un punto fuerte, apasionado, e indiscutible. Si contamos como la tradicin
europea a, nicamente, los griegos antiguos y los europeos modernos, un vistazo
por muchos textos principales en la Historia de las Matemticas muestra tal
ignorancia o subvaloracin de los logros de aquellos que estn afuera de esta
tradicin.
En este orden de cosas, queramos destacar las dos corrientes, la clsica y la
modificada. En primer lugar, la trayectoria Eurocntrica clsica afirma que las
Matemticas pasaron directamente de los griegos antiguos a los europeos del
Renacimiento; en segundo lugar, la trayectoria Eurocntrica modificada, afirma que
Grecia us, hasta cierto punto, las Matemticas de Egipto y Babilonia; mientras que
despus de su decadencia, tal aprendizaje griego fue conservado en el mundo
Islmico para ser introducido de nuevo en el Renacimiento. Junto a estas corrientes,
est la propia trayectoria alternativa de Joseph. Este en el diagrama de transmisin
del conocimiento matemtico, sita en el papel central en la Edad Media, al Mundo
Islmico con muchsimas relaciones y tensiones, como un centro cultural, con el
aprendizaje de la India, China, y Europa y lo toma tanto como transmisor, que como
receptor del conocimiento. Mientras el tono de Joseph puede ser polmico y algunos
de sus puntos detallados han sido puestos en duda, sus argumentos son raramente
exagerados. Aprendemos tanto de las Matemticas de la India, China, e Islam, como
de los precursores de los griegos, y los estudiantes mejoran cuando son capaces de
leer sus textos y entender su modo de pensar las Matemticas.
Las razones especficas del Eurocentrismo en la Historia de las Matemticas (aparte
del racismo tradicional y otros prejuicios) han sido dobles. El primero es el valor muy
alto concedido al trabajo de los griegos antiguos, el segundo el nfasis en los
descubrimientos y demostracin de los resultados. Recordemos que la mayor parte
del trabajo griego fue organizado en la forma de resultado+demostracin. A pesar de
todo, hay un punto importante para sealar; a saber, despus de los griegos fueron
los rabes los que siguieron la tradicin, con proposiciones y pruebas en el modo
Euclidiano (el trabajo geomtrico de Khayyam de las ecuaciones cbicas es un
modelo de esto). Si contrastamos las matemticas islmicas de aproximadamente el
1200 de nuestra era, con las contemporneas de Europa Occidental, sin duda
tendramos que los antiguos son, en nuestros trminos los Occidentales, y stos
36

Joseph, Op. Cit., pg. 3.

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

24

forasteros primitivos, ms dedicados al pillaje y el salvajismo que a otra cuestin.


Ms an, fuera de los Monasterios, la sabidura de la Europa Medieval, estaba
muerta; los caballeros feudales se centraban en la proteccin de sus propiedades
(nada equivocado) si no fuera por el hecho que esta proteccin pasaba por la
destruccin de sus vecinos. Sin embargo, esto no ha ayudado, hasta hace poco, a la
integracin de los grandes matemticos islmicos en la tradicin occidental; y si esto
se hiciera, todava dejara afuera a los indios y los chinos, con prcticas muy
diferentes entre s.
En efecto, el problema del Eurocentrismo podra ser visto en trminos Kuhnianos
como un paradigma. El paradigma griego, o una versin de l, es el que ha
persistido en alguna forma en las matemticas occidentales modernas y las historias
tradicionales.
No quisiera cerrar esta seccin, sin analizar criticamente, un amplio conjunto de
textos de Historia de las Matemticas, elaborados tanto en las pases del entonces
llamado segundo mundo, o pases del Este, hasta la cada del muro de Berln, como
en los pases desarrollados del primer mundo, ahora llamados, de manera algo
menos irritante, pases del Norte. Comenzaremos, criticando a los que mayor
influencia han tenido en mi formacin, en concreto las de los historiadores de (en
aquel entonces) Alemania del Este, Hofmann y Wussing y el libro de texto, obra del
ruso Ribnikov, para continuar con algunos clsicos editados en los pases
occidentales, en concreto me referir a las obras de Rouse Ball, de principios de
siglo, y a las ms recientes de Morris Kline y, cmo no, las de Jean Dieudonn,
bourbakista de la primera fecha.
Al poco de iniciar la lectura del libro del alemn Hofmann37, se topa uno con la
siguiente afirmacin La matemtica como ciencia empieza, en realidad, con
Anaxgoras de Klazomene (500?-428 a.C.), quien sent que, en lo inferior a lo
pequeo, no hay un mnimo, sino solamente algo ms pequeo, e igualmente en lo
grande (pg. 20). Y por mucho que uno indague hacia delante o hacia atrs en el
libro, no encuentra en l ningn motivo ni para afirmar ni para negar tal afirmacin.
Como no define lo que entiende por matemtica, la tesis de que empieza con ese
autor griego puede aplicarse a cualquiera de los citados en el libro, griegos o no,
antiguos o contemporneos.
Por otra parte, la estructuracin de su libro refleja claramente la asuncin de lo que
denominaremos, con Joseph, la trayectoria eurocntrica clsica, consistente en
afirmar que las Matemticas nacieron en Grecia, languidecieron durante mil aos en
la edad oscura o edad media, y volvieron a florecer con el renacer del pensamiento
griego en la Italia Renacentista, tesis tan extendida y difundida como errnea.
Por otro lado, Wussing es, a no dudarlo, uno de los principales exponentes del
externalismo, sino cmo entender que la formacin socio-econmica imperante,
determine la periodizacin que usa para estudiar la historia de la matemtica?38
Por su parte, el historiador de las matemticas sovitico Rbnikov, presenta en muy
pocas pginas, en las comprendidas entre la 9 y la 19 de su texto39, un compendio
de tpicos, basados en la concepcin materialista histrica del marxismo, que utiliza
posteriormente con profusin para pretender justificar y fundamentar la evolucin
histrica de las matemticas; lo que ocurre es que, a nuestro entender, las

37

Hofmann, J. E.-Historia de La matemtica, La Habana, Editorial Revolucionaria, 1968.


H. Wussing-Conferencias de historia de la matemtica, Siglo XXI, Espaa Editores, Madrid,
1998, aunque yo us la de Editorial Pueblo y Educacin, La Habana, 1989.
39
Ver K. Rbnikov-Historia de las Matemticas, Editorial Mir, Mosc, 1991.
38

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

25

determinaciones prcticas de las que habla, de tanto determinarlo todo, acaban por
no determinar nada. Pero no nos adelantemos.
Comienza recurriendo a Engels para definir las matemticas como la ciencia cuyo
objeto lo constituyen las relaciones cuantitativas y las formas espaciales del mundo
real. Pudiramos pensar que seguir citando a dicho autor ms de cien aos
despus, es demasiado osado, pero reto al lector a que encuentre una definicin del
objeto de la Matemtica ms coherente y concreta. Ahora bien, se equivoca cuando
asume con Engels la idea eurocntrica de que las ciencias naturales tericas, si
quieren seguir la historia del surgimiento y desarrollo de sus tesis generales
actuales, estn obligadas a dirigirse a los griegos40. Al mismo tiempo debemos
sealar que la periodizacin de la Historia de las Matemticas, debida a Kolmogorov,
de sesgo tambin netamente euro-cntrico: tras su nacimiento en Grecia durante los
siglos VI y V a.C., se desarrolla el perodo de las matemticas elementales, hasta el
siglo XVI, en el Renacimiento, para continuar con el perodo de las matemticas de
las magnitudes variables, hasta mediados del siglo XIX y finalizar con el perodo
actual de las matemticas contemporneas. No obstante, creo que esto es lo ms
rescatable de su sesgo eurocntrico (de hecho la considero adecuada), pues es
sumamente difcil, por no decir imposible, encontrar rasgos comunes en la actividad
matemtica mundial, ni siquiera en estos momentos.
Pero es ms, defiende, en flagrante contradiccin con sus presupuestos marxistas,
tesis tan poco materialistas como las que asume cuando afirma que las teoras
matemticas preceden al mtodo matemtico, invirtiendo la relacin existente entre
teora y praxis, o cuando habla de la llegada de la Edad Media, como si esta Edad
llegase del cielo, o como cuando defiende que lo nuevo irresistiblemente vence,
bastando con entender por lo nuevo lo que acabar venciendo, o, por ltimo, cuando
teoriza sobre la lucha encarnizada de lo nuevo contra lo viejo, al referirse al
desarrollo histrico de los conceptos matemticos. Por otra parte, sigue insistiendo
en la existencia de leyes objetivas del desarrollo de las matemticas, sin mostrar
cules son dichas leyes y cmo funcionan para predecir, por ejemplo, el devenir de
la matemtica rusa contempornea, adems de referirse al herosmo de los
cientficos, especialmente, cmo no, al de los cientficos nacionales (los soviticos,
se sobreentiende, no los dems).
Veamos cmo utiliza el Materialismo Histrico para explicar el desarrollo de
diferentes matemticas en distintas culturas y civilizaciones. Afirma, por ejemplo,
que las causas de que la matemtica de China (y como veremos ms adelante
tambin de la India) adquiera tales particularidades, radica en las condiciones socioeconmicas de la vida en sociedad. Las condiciones fueron tales que estos Estados,
en calidad de una de sus funciones fundamentales, estuvieron obligados a tomar
para s la organizacin de los trabajos sociales en las ramas de la irrigacin,
transporte y obras defensivas. Las preocupaciones constantes sobre el calendario y
sobre la comunidad y el rigor de las instituciones religiosas acrecentaron esta
orientacin de los trabajos cientficos. La opresin feudal y la presin de la religin
determinaron el carcter lento y estancado del desarrollo de todas las ciencias, entre
ellas de las matemticas41. Nos podemos preguntar que si esto es cierto, por qu
no lo es tambin para el caso de Babilonia o de Egipto, o si esas determinaciones
explican la emergencia de los nmeros negativos en la civilizacin china. Otro tanto
ocurre cuando argumenta que en la India, hacia el comienzo de nuestra era, ya
estaba constituido un sistema feudal desarrollado de organizacin de la sociedad. La
40
41

F. Engels-Antiduhring, Mosc, Poltica, pp. 340-341.


Rbnikov, Op. Cit. pg. 38.

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prolongada separacin en castas de los grupos sociales de la poblacin que


determin, a pesar del, a veces violento, curso de los acontecimientos politicos, el
ritmo tan lento del desarrollo de la produccin y la ciencia. Los colonizadores
ingleses, franceses y portugueses en el transcurso de los siglos frenaron
forzadamente el natural desarrollo de la produccin, la ciencia y la cultura hind.
Slo en nuestro tiempo transcurre un proceso de liberacin nacional y elevacin de
las fuerzas productivas de la India42, slo que en esta ocasin le puso la tapa al
pomo, como decimos en Cuba, puesto que si el desarrollo tena previamente un
ritmo tan lento, cmo pudieron los colonizadores frenarlo forzadamente an ms?
Claro est que todo se puede entender si se asume la postura reduccionista y
economicista del autor. Si como l dice, la historia ensea que el desarrollo de
todas las formas de actividad de la sociedad humana transcurre bajo la influencia de
los nicos motivos del desarrollo econmico43, no es de extraar que tenga que
hacer malabarismos para explicar que en distintos Estados feudales se desarrollase
una matemtica inferior a la realizada en las ciudades-estados esclavistas que
caracterizaron el mundo griego. Ah radica, a mi juicio, la endeblez de toda su
argumentacin, pues est claro que no existe una correlacin positiva perfecta entre
el desarrollo econmico y el desarrollo matemtico de una cultura o de un pueblo.
Por ltimo, su aceptacin de la trayectoria eurocntrica clsica se pone de
manifiesto nuevamente en citas como las dos que siguen a continuacin sobre los
cambios que ocurrieron en las matemticas en este perodo de tiempo -se refiere a
la poca posterior a Euclides, Arqumedes y Apolonio-, podemos juzgar por las
obras que han llegado hasta nosotros. Estas ltimas muestran, ante todo, que
bruscamente disminuy y despus se suspendi totalmente el proceso de formacin
de teoras matemticas44; las contradicciones internas del desarrollo de la
matemtica en el perodo de su reforzamiento coincidieron con las condiciones
sociopolticas desfavorables de la poca de desintegracin de la estructura
esclavista, producida en virtud de los cambios de la forma de produccin. As, los
factores econmicos de finales de la formacin econmica esclavista resultaron en
ltima instancia la causa determinante de la supresin temporal del desarrollo
terico y prctico de las matemticas. Para un nuevo ascenso de la ciencia
matemtica fue necesario un nuevo ascenso de las fuerzas productivas de la
sociedad humana. En Europa y en la regin de la cuenca del Mediterrneo este
nuevo en principio ascenso apareci solo muchos siglos despus, comenzando con
la poca del llamado Renacimiento, poca de finales del feudalismo y comienzo del
desarrollo del modo de produccin capitalista. Adems, una de las fuentes ms
importantes de nuevas ideas matemticas fue la asimilacin de la herencia clsica
de los matemticos de la Grecia Antigua, Euclides, Arqumedes y otros45. De nuevo
nos topamos con la trayectoria eurocntrica clsica, la cual hace ahora caso omiso
de las aportaciones de las matemticas chinas, indias, babilnicas, egipcias o
arbigas, por citar slo estos casos.
A nuestro juicio, este autor, junto con muchos otros, confunde el hecho cierto de que
histricamente hablando, las tcnicas son los grmenes inmediatos de las ciencias,
son, por decirlo de otra manera, los precedentes genealgicos de las mismas que
slo acotan y sistematizan un campo de conocimientos previamente roturado por la
actividad artesanal, puesto que la geometra viene detrs de la agrimensura, la
42
43
44
45

idem, pg. 44.


idem, pg. 50.
idem, pg. 99.
idem, pg. 106.

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aritmtica detrs del comercio y la administracin bancaria de los sumerios, etc., con
el hecho de que las Matemticas estn determinadas unvocamente por las
condiciones materiales de los diferentes pueblos, algo que la historia no pone ni
mucho menos de manifiesto. Una cosa es que la tesis marxista de que toda ciencia
halla su inspiracin en alguna prctica artesanal anterior y ha sido generada por las
necesidades materiales de la sociedad siga pareciendo bsicamente correcta, y otra
es, como decamos anteriormente, pretender determinarlo todo en base a las
motivaciones econmicas, consiguiendo, de tanto determinar todo, acabar por no
determinar nada.
Vayamos ahora, a autores del otro mundo, el occidental. Comencemos con la obra
de un historiador de comienzos de siglo, Rouse Ball46. Segn este autor, la historia
de las matematicas no puede remontarse con certeza a ninguna escuela o perodo
anterior a los griegos jnicos47. Afirmacin que constituye un resumen razonable de
lo que se conoca popularmente y se aceptaba como los orgenes de las
matemticas en esa poca, si exceptuamos el olvido de las matemticas indias
contenidos en los Subalsutras (Las reglas de las cuerdas) pertenecientes al
perodo 800-500 a.C., lo que los convierte en los libros de matemticas al menos tan
antiguos, por no decir ms, como los primeros que conocemos de los griegos, y que
haban sido traducidos con anterioridad, en 1875, por Thibaut. Las aportaciones
babilnicas, egipcias, chinas, precolombinas, indias posteriores y del mundo rabe,
fueron apareciendo posteriormente, por lo que no es de extraar que no las
considerase. Pero s se conocan ya textos como el de Vedanga Jyotisa (500 a.C.)
que cito a continuacin y aporta contenido al ttulo del libro ya citado de Joseph
Como la cresta del pavo real, como una gema en la cabeza de una serpiente, as
son las matemticas: la cspide de todos los conocimientos.
Lo que s nos llama la atencin es que ms recientemente, en la dcada de los 50,
destacados historiadores, como Morris Kline, continuasen afirmasen cosas como las
siguientes48 [Los matemticos] finalmente se aseguraron un nuevo dominio sobre la
vida en el terreno altamente favorable de Grecia y crecieron con fuerza durante un
corto perodo Con el declive de la civilizacin griega la planta permaneci en
estado de latencia durante 1000 aos hasta que la planta fue transportada a
Europa propiamente y una vez ms implantada en suelo frtil49. Desde luego, no
puede haber mejor resumen, expresado metafricamente y con categoras
biolgicas (nacimiento, crecimiento, declive, fertilidad,...), de lo que denominamos
trayectoria eurocntrica clsica. En su posterior obra, ya en los 60, dedica slo 3 de
las 700 pginas de su obra Mathematics, a Cultural Approach50 a las
matemticas egipcias y babilnicas e insiste en devaluar sus aportaciones. Vase
sino la comparacin que establece las matemticas de los egipcios y babilonios son
garabatos de nios que estn aprendiendo frente a las grandes obras literarias51.
Estas tesis nos parecen totalmente inaceptables, al menos por los siguientes cinco
razones:
En primer lugar, por el reconocimiento pleno, expresado por los mismos
griegos, de su deuda intelectual con los egipcios. No slo historiadores como
46

Rouse Ball, W. W.-A Short Account of the History of Mathematics, 4th ed. New Cork, Dover,
1960 (edicin original 1908).
47
Ball, Op. Cit., pg. 1
48
Kline, M.-Mathematics in Western culture, New York, Oxford University Press, 1953.
49
Kline, Op. Cit. pp.9-10.
50
Reading, Massachusetts, Addison-Wesley, 1962.
51
pg. 14, pg. 179.

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Herodoto (450 a.C.) o Proclo (400 a.C.) reconocieron dicha deuda, sino que
incluso tanto Platn como Aristteles as lo hicieron. El primero nos cuenta en
el dilogo el Fedro lo siguiente Pues bien, o que haba por Nucratis, en
Egipto, uno de los antiguos dioses del lugar al que, por cierto, est
consagrado el pjaro que llaman Ibis. El nombre de aquella divinidad era el de
Theuth. Fue ste quien, primero, descubri el nmero y el clculo, y tambin
la geometra y la astronoma, y adems el juego de damas y el de dados y,
sobre todo, la escritura52. Por su parte, Aristteles, en el captulo 1 del libro I
de la Metafsica, nos dice que las ciencias o artes matemticas
(mathematikai technai) fueron creadas por los egipcios, explicando adems el
motivo: disponan de una clase sacerdotal ociosa que dispona del suficiente
tiempo libre como para poder dedicarse a tales investigaciones. Al margen del
carcter mtico de las explicaciones de Platn o de la ingenuidad del
planteamiento de Aristteles con su teora de la clase ociosa, no cabe
ninguna duda del hecho de que los griegos mismos reconocan ser herederos
intelectuales de los egipcios, al menos en el mbito de las Matemticas.
En segundo lugar, el esfuerzo conjunto de arquelogos y traductores ha
puesto de manifiesto, a lo largo de los ltimos 150 aos, el alto nivel de las
matemticas practicadas en las tablillas mesopotmicas y en los papiros
egipcios, como cualquier persona que las estudie detenidamente puede
apreciar.
En tercer lugar, el olvido de la contribucin rabe al desarrollo intelectual de
Europa, en general, y de las Matemticas, en particular, es otro grave error de
la visin clsica. Debemos a los rabes (y excluido a los monasterios, nada
a los europeos), la difusin de las aportaciones griegas y las suyas propias en
el Renacimiento Europeo; el haber unido la tcnica de la medida, desarrollada
desde sus races egipcias hasta su forma final en manos de los alejandrinos,
y el notable instrumento de clculo, nuestro sistema de numeracin que naci
en la India, as como el suplementar estas ramas con un lenguaje sistemtico
y coherente de clculo al que le aportaron nombre: el lgebra (Al-jabr,
equivalente en espaol a restauracin, trmino incluido en el ttulo de uno de
los libros del gran matemtico del siglo IX Al Khwarizmi). Negar su aportacin,
como veremos ms adelante que tambin hace Dieudonn, supone ponerse
la venda eurocntrica ante los ojos, venda que impide conocer con propiedad
y rigor histrico el desarrollo histrico multilateral de las disciplinas
matemticas.
En cuarto lugar, es necesario reconocer algo que frecuentemente se olvida y
se genera confusin cuando se habla de la cultura o la matemtica griega.
Nos referimos al hecho de que existe un perodo clsico de dicha civilizacin
(600-300 a.C.) y un perodo postalejandrino (300-200 a.C.), y que, por lo
tanto, no podemos considerar simplemente como griegos a matemticos
como Euclides, Arqumedes o Apolonio. Es cierto que escriban en griego,
pero trabajaron (algunos incluso nacieron all, como Euclides) especialmente
en Alejandra, en Egipto, en su famosa biblioteca, y no en las academias de
las polis griegas. Convendra al menos modificar la trayectoria eurocntrica
clsica por otra, aunque an inexacta, ms prxima a la realidad, y que
empieza a ser asumida en diferentes tratados histricos. No es posible negar

52

Ver Bochner, S.-El papel de la matemtica en el desarrollo de la ciencia, Madrid, Alianza,


pg. 35.

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que Egipto pertenece al continente africano, ni que los yorubas de Etiopa


tenan sus propias matemticas, cuestiones que se suelen obviar, quizs por
prejuicios de tipo colonialista y/o racistas.
En quinto lugar, aunque no por ello menos importante, es el hecho que los
americanos precolombinos desarrollaron sus propias Matemticas, que los
mismos europeos se encargaron de suprimir, evidenciada en logros tcnicos
y arquitectnicas de primera magnitud, como lo son, entre otros, el Calendario
Azteca y las colosales ruinas de las ciudades mayas e incas. Si bien es cierto
que la aportacin maya al sistema de numeracin ha sido exagerado por el
uso de su cero, lo indudable es que en su sistema posicional usaron un
smbolo para denotar la ausencia de unidades, cuando en la culta y renacida
Europa, tenan poca o ninguna idea al respecto. Incluso, analizando el
sistema de multiplicacin maya por medio de cuerdas, vemos la equivalencia
con el renombrado mtodo de la Gelosa (Huesos de Neper).
En fin, dejemos al norteamericano Morris Kline con su visin sesgada de la Historia
de las Matemticas y pasemos a ver cmo entiende Jean Dieudonn dicha historia.
Para ello voy a basarme en uno de sus ltimos trabajos, tiene apenas veinte aos de
su edicin en francs En honor del espritu humano. Las matemticas hoy53.
En dicho trabajo vuelve a defenderse con fuerza la tesis eurocntrica clsica,
aunque ya no puede evitar citar las aportaciones pregriegas. Por eso afirma que los
textos que nos han llegado de las primeras civilizaciones orientales, de Egipto o de
Babilonia, son demasiado incompletos como para permitirnos seguir la manera en
que se constituyeron una aritmtica y una geometra rudimentarias; ya aparecen
muy elaboradas a partir del II milenio antes de nuestra era. Evidentemente, no se
trata de especulaciones abstractas, sino de recetas, transmitidas por castas de
escribas especializados, y destinadas a solucionar los problemas prcticos que
plantea una sociedad agraria muy estructurada: intercambios, censos, litigios,
repartos54.
Pues bien, veamos si, como afirma, evidentemente no se trata de especulaciones
abstractas, y para ello, nada mejor que recurrir a los ejemplos que l mismo incluye
en su libro. En l, un poco ms adelante, resume as las aportaciones babilnicas
Digamos simplemente que, en aritmtica, estos ponen de manifiesto un
conocimiento de las fracciones, de las progresiones aritmticas, quizs de las
progresiones geomtricas, as como de la regla de tres. Los babilonios daban
incluso la solucin a ciertos problemas equivalentes a una ecuacin de segundo
grado; por ejemplo, una tableta muestra la figura de un cuadrado con el texto
siguiente: he aadido el lado de un cuadrado a su superficie y encuentro , cul es
el lado? Se trata de la ecuacin que escribimos x2 + x = y que el escriba resuelve
del mismo modo que lo hacemos nosotros: suma a los dos miembros y encuentra
que el cuadrado de x + es 1, de lo que deduce que x = 55.
Adems de olvidarse, curiosamente, de la existencia en Mesopotamia de un sistema
de numeracin sexagesimal, mucho ms potente que el sistema alfanumrico
griego, desde luego, acaba l mismo contradicindose, pues si del ejemplo no se
deduce que s eran capaces de realizar especulaciones abstractas en absoluto
dependiente de aplicaciones prcticas, no s qu otra cosa se puede deducir; qu
sentido prctico puede tener aadir el lado de un cuadrado a su rea e igualarlo a
53

Alianza Editorial, Madrid, 1989; traduccin del original francs Pour l'honneur de l'esprit
humain: Les mathmatiques aujourd'hui, France, Hachette, 1987.
54
pg. 52.
55
pg. 53.

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? No estn refirindose a un cuadrado y un lado arbitrario, y por lo tanto, a una


abstraccin?
Ms adelante se plantea el tema de las demostraciones, y cita a Aristteles para
afirmar con l que Las investigaciones de los matemticos se refieren a cosas
adquiridas por abstraccin, pues las estudian despus de haber eliminado todas las
cualidades sensibles, tales como el peso, la ligereza, la dureza, etc., y solo
conservan la cantidad y la continuidad y esta ltima puede concebirse de una, de
dos o de tres maneras56. Pues bien, no es esto precisamente lo que hacen los
babilonios en problemas como el citado? Acaso no excluyen todas las cualidades
sensibles de los cuadrados?
Tambin afirma con posterioridad que los primeros textos histricos que contienen
demostraciones son los de Platn y Aristteles, explicando que el primero, en el
dilogo titulado Menn, cuenta cmo Scrates quiere hacer descubrir a un joven
esclavo inculto el modo de construir un cuadrado cuya rea sea doble de la de un
cuadrado dado ABCD, texto que, por cierto, se constituye, sin incurrir en esta
ocasin en una visin eurocntrica, en el primer estudio conocido de anlisis
didctico de las matemticas; por su parte, el segundo, Aristteles, se refiere a una
demostracin que incorpora la misma figura del tringulo rectngulo issceles
necesaria para demostrar el anterior teorema y constituye tambin el primer ejemplo
conocido, en este caso, de razonamiento por reduccin al absurdo, as como de una
afirmacin de imposibilidad (la conocida irracionalidad, inconmensurabilidad para los
griegos, de la raz cuadrada de 2).
Ahora bien, en ambos casos recurren a figuras geomtricas trazadas en la arena, lo
que le debera llevar, por coherencia con sus planteamientos epistemolgicos, a
dudar del verdadero carcter demostrativo de tales reflexiones. Algo que l mismo
reconoce al comentar la posterior obra de Euclides de Alejandra. Como el propio
Dieudonn explica a partir de estas definiciones, propuestas y nociones comunes,
Euclides pretende demostrar la sucesin de sus teoremas. No deja de
sorprendernos un poco que cada uno vaya acompaado de una figura. Podramos
pensar que se trata simplemente de una ayuda para seguir la demostracin mas
fcilmente; se ha dicho que el arte de la geometra consiste en razonar bien sobre
figuras falsas. Enseguida nos damos cuenta de que algunas de estas figuras
desempean un papel mucho mas esencial, que recuerda bastante el modo de
hacer de los gemetras indios o chinos, quienes se contentan con decir "mira" por
toda demostracin, despus de trazar la figura57.
Pues bien, si los procedimientos demostrativos tanto de Platn, como de Aristteles,
como de Euclides, recuerdan el modo de hacer geomtrico de los indios o los
chinos, por qu atribuir el mtodo demostrativo en exclusiva a los griegos, sean
stos clsicos o postalejandrinos? De nuevo nos encontramos con la venda
eurocntrica.
Por ltimo, para finalizar con la crtica del texto de Dieudonn pasemos a ver cul es
su concepcin de la evolucin del lgebra. A pesar de haberle otorgado su propio
nombre, como ya dijimos, la aportacin arbiga es absolutamente distorsionada,
devaluada y casi ignorada por este autor. Y si no fjense en esta afirmacin el
lgebra tard unos 13 siglos despus de Diofanto en convertirse en lo que ahora
conocemos58. Si Diofanto vivi aproximadamente en el siglo IV de nuestra era, eso
quiere decir que hasta el siglo XVI, o sea, hasta la obra de los algebristas italianos
56
57
58

Aristteles-La Repblica, citado por Dieudonn, 1989, pg. 58.


idem, pg. 60.
idem, pg. 74.

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Luca Pacioli, Bombelli, Cardano o Tartaglia, el lgebra apenas avanz, tesis


absolutamente impresentable en trminos histricos por su desprecio total a la
aportacin de los algebristas rabes.
Creo que los ejemplos presentados son lo suficientemente representativos como
para poder reafirmar la validez de las tesis que le mencion ms arriba.
Para cerrar esta seccin, quera presentarles una cita de Joseph. Dice as Y, sin
embargo, si hay un solo objeto universal, uno que trascienda las barreras
lingsticas, nacionales y culturales, y es aceptable para todos y no es negado por
ninguno, es nuestro actual conjunto de nmeros. Desde sus remotos comienzos en
la India, su difusin gradual en todas las direcciones permanece como el gran
episodio romntico en la historia de las matemticas. Es de esperar que este
episodio, junto con otros logros matemticos no europeos destacados en este libro,
ayudar a ampliar nuestros horizontes y a romper la estrechez de miras que
subyace bajo la percepcin eurocntrica del desarrollo del conocimiento
matemtico59.

59

idem, pg. 467.

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32

Captulo II
Cuestiones Preliminares
1. Periodizacin.
No es fcil delimitar el surgimiento y consolidacin de la cultura que hoy
reconocemos con el nombre de Cultura Griega, ni en cuanto a espacio ni en el
tiempo. Normalmente una primera fase, desde tiempos de Babilonia y Egipto hasta
la consolidacin de la Civilizacin Cretense, es llamada Edad Minoica; una segunda
fase, en la que el centro del mundo griego se encontraba en Mecenas, se conoce
con el nombre de Edad Micnica y la tercera fase, la propia Civilizacin Griega se
divide en tres etapas: la Arcaica, la Clsica y la Helenstica. Nosotros nos
centraremos en las dos ltimas fases.
Alrededor del 2000 a.C. los primeros pobladores de las tierras del mediterrneo
oriental europeo, fueron tribus grecohablantes que haban comenzado a desplazarse
hacia el sur de la pennsula Egea, lo que ms tarde sera Grecia. En esta instancia,
no se haba desarrollado el uso del metal, y predominaban las rocas pulidas. Al sur
de estas tierras, se encontraba la isla ms grande conocida hasta el momento,
Creta. Su superficie es de 8336 Km2, posee un clima mediterrneo, y en su relieve
se destacan 3 grandes macizos montaosos con altitud mayor a los 2000 metros (el
Monte Ida, en la parte central, alcanza los 2490 ms). Su prosperidad comenz en el
3000 a.C., ya su pueblo dominaba el uso del cobre y tambin haban comenzado a
construir barcos, lo que la convirti en la primera potencia martima de la historia; en
Creta se desarrollaron dos sistemas diferentes de scritura que los historiadores han
llamado lneal A y lneal B. En 1952 un joven arquitecto ingls llamado Michael
Ventis, logr descifrar el lineal B, lo que ha ayudado a entender la historia en esteb
periodo de tinieblas.
Durante el perodo en el que Grecia continental comenzaba a ser habitada, la isla de
Creta se haba sumergido en una monarqua fuerte. En su principal ciudad, Cnosos,
domin Minos, un poderoso rey que pronto gobern en toda la isla. Este construy
suntuosos palacios y dio prosperidad a la isla. Su palacio principal, se encontraba en
Cnosos, y tena un rea aproximada de 156x145 metros cuadrados, posea
almacenes, un gran nmero de habitaciones, una sala de trono, laberintos de
bodegas, antecmaras, un saln de los pilares, un patio central de unos 90 metros
cuadrados y talleres, entre otros. Al legendario rey, se le debe el nombre se este
perodo, la Edad Minoica, que abarca desde el 3000 a.C. hasta el 1450 a.C.
La civilizacin cretense se expandi por todas las islas de Egeo, pero la parte ms
meridional de Grecia, la ms cerca de Creta (laconia, y numerosas islas: Carpato,
Rodas, Cythera, etc.) fue la que ms sufri la influencia civilizadora cretense. Fue la
zona que est unida a Grecia por solo 32 Km de largo y 6 Km de ancho, el
Peloponeso, la que sufri esta invasin. Su nombre significa "la isla de Plops"
(legendario rey), y abarca unos 21.379 kilmetros cuadrados. En la pennsula haba
3 ciudades importantes: Mycenae (Micenas), Tirinto y Argos. A unos 65 Km al sur se
encontraba la para ese entonces desconocida Esparta y a unos 30 Km. Al norte,
Corinto. Al pasar el tiempo, las ciudades griegas se fueron haciendo cada vez ms
poderosas, hasta el punto de revelarse contra Creta, a la cual deban pagarle tributo,
el cual, segn la mitologa, se trataba de enviar 7 muchachos y muchachas, al
famoso laberinto de Cnosos construido por Ddalo, donde habitaba el minotauro.
Embarcaron la lucha contra Creta, y en especial contra su capital Cnosos. Por el
1450 a.C. comenz la rebelin, y a finales del 1400 a.C. derrocaron a Cnosos,
invadindola y destruyendo todo. La rebelin fue ayudada por desastres naturales,

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

33

alrededor del 1700 a.C., un terremoto (?) destruy gran parte de Cnosos. En la
mitologa, este hecho se le atribuye a Teseo, hijo de Etra y del rey Ateniense Egeo,
el cual con ayuda de Ariadna, deshizo el tributo, y acab con Creta. En s, la guerra
tom mucho tiempo, y no pudo haber sido obra de un solo hombre.
Despus de haber derrotado a Creta, la ciudad de Micenas, qued como la ciudad
ms poderosa, por lo que el tiempo siguiente se le denomina la Edad Micnica, la
cual abarca del 1400 a.C. hasta el 1000 a.C. En el ao 1250 a.C., las ciudades
aliadas griegas (principalmente las del Peloponeso) obtuvieron el control completo
de la isla, terminando con los pequeos condados de los montes Ida y los rebeldes
que se ocultaban en las montaas. La Edad Micnica, fue considerada por los
griegos posteriores, como un perodo heroico, donde hijos de sus supuestos dioses,
desarrollaron las hazaas ms destacadas de la mitologa griega; por este entonces,
se dice que fue cuando Pelias, rey ilegtimo de Yolco, prometi a Jasn restituirle el
reino de su padre, Esn, si le traa el Vellocino de Oro. Como se sabe, Jasn parti
con los Argonautas hacia Ea, ms all del Mar Negro, donde recuper el Vellocino;
este hecho es considerado uno de los momentos ms hermosos de la historia
griega. Cuando los griegos comenzaron a colonizar el Egeo, despus de pasar el
Helesponto60, se encontraron que esta zona era controlada por la ciudad de Troya,
la cual se enriqueca a costa del cobro de un peaje por circular por el estrecho
rumbo al Mar Negro. Los griegos encabezados por la ciudad de Micenas,
organizaron un ejrcito que fue a poner fin a la ciudad y a sus aliados, para poder
tener el control del Mar Negro. Alrededor del 1200 a.C. (1184 a.C. es la fecha
tradicional que dan los griegos) los ejrcitos unidos griegos, derrotaron a Troya y a
sus aliados, y saquearon la ciudad. Estos hechos fueron descritos ms tarde por el
poeta Homero en La Ilada la cual fue escrita en 820 a.C., aunque en forma lrica,
se basa en hechos histricos de la guerra, los cuales eran difundidos en cantos
durante muchas generaciones hasta que Homero los unific en sus poemas. No fue
sino hasta el 1870, en que el arquelogo Heinrich Schliemann61 demostr la
existencia de una ciudad no muy lejos del Dardanelos, la cual era efectivamente,
Troya. En su poema, Homero, se refiere de varias formas distintas a los griegos.
Una hace referencia a los argivos, la cual se adopt de Argos. Agamenn gobernaba
en las tres ciudades principales, Micenas, Tirinto y Argos. Esta ultima, se convirti en
la ms poderosa bajo el dominio de Agamenn, por lo tanto l mismo se nombraba
Argivo. Antes de la Guerra de Troya, Agamenn era considerado no como el
gobernador de todos los griegos, pero s como el ms grande de todos, los dems
reyes adoptaban sus indicaciones y siempre se le concedi el primer lugar, cuando
se le declar la guerra a Troya, fue ste quien reuni los ejrcitos, y quien tena
absoluto control sobre ellos, aunque cada rey actuase separadamente. Por ello, a
todos los griegos, Homero, les nombr Argivos. Otra forma, los helenos, la cual ms
adelante se convirti en la forma que adopt su cultura. Esta fue adoptada ya que
los griegos llamaron a toda su tierra la "Hlade", que a su vez es Grecia en griego. El
nombre "Grecia" proviene de la tribu que emigr a Italia en la edad de la
colonizacin y que se haca llamar "Graikoi", que en latn era "Graeci". Los romanos
adoptaron este nombre para referirse a toda la parte sur de Italia y a la tierra en el
Peloponeso y el tica dominada por los griegos.
60

Actual Dardanelos, estrecho de un kilmetro y medio de ancho.


Millonario prusiano que, tras amasar su fortuna, se dedic a su gran sueo: la arqueologa.
Descubri Troya y realiz otros descubrimientos en Micenas, Tirinto y Orcmeno, demostrando que la
Ilada describa escenarios histricos. Naci en Neu-Bukow (Mecklemburgo) el 6 de enero de 1822
y muri en Npoles (Italia) el 26 de diciembre de 1890.
61

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

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34

Esta poca corresponde al surgimiento de Grecia como civilizacin (siglo XI al siglo


IX a.C.), en el curso del siglo X se produjo un proceso de urbanizacin en el cual se
trataba de agrupar varias aldeas hasta llegar a formar ciudades como Esparta y
Atenas. La organizacin interna socio-poltica de estas primitivas polis estaba
dominada por las tribus Ethnos (junto a los hogares clanes y fraternidades). Estas
ciudades estado eran gobernadas por reyes que ejercan la autoridad religiosa,
militar y poltica, excepto Esparta ya que hasta cierto grado la autoridad de los reyes
empez a ser reemplazada por una autoridad aristocrtica formada por
terratenientes que podan criar mantener y montar sus caballos. Otros dos factores
que formaron un papel fundamental en la formacin de la civilizacin griega fueron la
institucin de los juegos panhelnicos como los juegos olmpicos, comenzados en
los aos 776 a.C. los cuales subrayan los rasgos comunes de los griegos y las dos
epopeyas de Homero probablemente compuesta en el siglo VIII a.C. El siglo
VIII a. C. fue un periodo revolucionario para la formacin de la civilizacin griega ya
que asistimos a la introduccin del alfabeto fenicio y su adaptacin a la lengua
griega, se mejoraron tambin la metalurgia del hierro y las tcnicas agrcolas; esto
produjo como resultado el aumento de la poblacin lo cual gener necesidades
como la fundacin de colonias. Estas colonias enviaban metales y alimentos a sus
metrpolis e importaban a cambio productos ya terminados. Esta prosperidad
comercial, entre otros factores, condujo a la rpida fundacin de las ciudades estado
griegas por la costa del Egeo y sus islas (a finales de ese siglo ya haba ms de 700
ciudades-estado). sta riqueza aviv cada vez ms las ansias de independencia
poltica de las colonias respecto a sus metrpolis, no siempre por la va pacfica, lo
que origin la creacin de ejrcitos y tcnicas militares perfeccionadas como la
infantera pesada (los hoplitas), que reemplazaron a los anteriores ejrcitos de
caballera. A modo general puede decirse que en los siglos VIII al VI a.C., las polis
griegas experimentaron una transicin de un sistema de gobierno monrquico a uno
aristocrtico. En el curso de las crisis sociales de los siglos VII y VI a.C. pasaron por
una serie de gobiernos dictatoriales (los tiranos) hasta llegar finalmente a unos
gobiernos democrticos. Esparta sigui un curso distinto porque conserv su doble
monarqua, y despus de la segunda guerra desarroll una organizacin militar que
llego a caracterizarlo a futuro.
Desde los siglos VIII y VII a.C., se desarroll en Grecia una sociedad esclavista en
la que los esclavos, catalogados como herramientas parlantes o animales,
constituyeron entonces la base de partes esenciales de la produccin. En Atenas, de
320 mil habitantes solamente 172 mil eran jurdicamente libres; de estos solo
aproximadamente una tercera parte estaba en posesin de la ciudadana ateniense
que le permitiera participar en la vida poltica.
En los siglos VIII y VII a.C. se form primeramente en las ciudades-estado jnicas
una atmsfera intelectual favorable para el surgimiento del pensamiento cientfico. Y
as lograron los griegos, bajo las nuevas condiciones econmicas y polticas, y
favorecidos por las circunstancias geogrficas y climatolgicas, el gran mrito de
desarrollar, partiendo de una matemtica surgida casi empricamente, una ciencia
matemtica sistemtica, independiente y expuesta de forma lgico-deductiva, con
mtodos y objetivos especficos. El sistema geomtrico creado por ellos fue, durante
dos milenios, el gran ejemplo para la construccin deductiva de una disciplina
cientfica y an en la Edad Moderna marc el desarrollo de la matemtica en lo que
se refiere al estilo y contenido.
Para el estudio de las Matemticas Griegas se distinguen cuatro perodos bastante
definidos en lo que se refiere a mtodos, contenidos y alcance.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

35

Un primer perodo temprano o de preparacin se denomin, por su estrecha relacin


con la filosofa naturalista jnica, Perodo Jnico y se remonta desde las
postrimeras del siglo VII a.C. hasta mediados del siglo V a.C. En este perodo tuvo
lugar el desarrollo de la ciencia matemtica independiente y se incluyen, adems de
las jnicas, la actividad desarrollada en dos escuelas: la Pitagrica (siglos VI a.C. en
Trotona y V a.C. en Atenas); y la Eletica (siglo V a.C.) en la Magna Grecia.
Un segundo perodo, que se ubica entre los aos 450 hasta 320/300
aproximadamente antes de Cristo, se denomina Perodo Ateniense. El centro de
las actividades matemticas se encontraba en Atenas, la ciudad-estado griega ms
influyente entonces en lo econmico, poltico y cultural. En este perodo la
matemtica antigua recibi una estructura interna totalmente particular, un carcter
especial que a veces se le designa como "lgebra geomtrica".
Un tercer perodo, el Helenstico, que dur aproximadamente dos siglos y medio,
hasta el 30 a.C. en el que la matemtica de la antigedad alcanz su mximo
florecimiento, especialmente alrededor del 150 a.C. Recordemos que en el 146 a.C.
La Repblica Romana haba derrotado a Cartago y se vislumbraba como una gran
potencia. Ocasionalmente se habla del perodo alejandrino, ya que en este perodo
Alejandra constitua el punto central indiscutible de la vida en el mundo antiguo,
aunque tambin hay desarrollos importantes en la Magna Grecia, Siracusa y
Prgamo.
El ltimo perodo considerado es el Perodo Greco-latino o de la Decadencia
temporalmente entre el 30 a.C. hasta el 640 d.C. La primera fecha seala la
absorcin de Egipto por Roma, y la segunda, la destruccin por los musulmanes de
lo poco que dej la virilidad romana, la negligencia griega y la primitiva intolerancia
cristiana, algunos dicen que nada, de la gran Biblioteca de Alejandra (por si fuera
poco, en el 529 el Emperador Justiniano haba ordenado clausurar el Museo). Es de
sealar que en el ao 330, Constantino el Grande funda Constantinopla y fija la
capital del Imperio de Occidente a Bizancio en el 336, lo que acenta la decandencia
de lo griego. Pero los matemticos griegos haban perdido la mayor parte de sus
facultades creadoras mucho antes de que desapareciera la biblioteca y slo tres
hombres en los seis siglos de la segunda escuela alejandrina hubieran sido
considerados como matemticos por los gigantes de las anteriores.
2. Los textos matemticos.
Junto a las matemticas puras, propias de la tradicin griega, existe tambin un
corpus de textos matemticos que denominaremos calculatorios, bastantes
parecidos a los de las matemticas egipcias, babilnicas o chinas. As, un corpus de
textos matemticos bastantes tardos, atribuidos a Hern de Alejandra, compil y
utiliz la poca bizantina probablemente para dar formacin matemtica a los
tcnicos. Al igual que en los textos babilnicos o egipcios, los problemas
planteados se refieren explcitamente a una situacin concreta, incluso si sta no
es muchas veces ms que un artificio con fines pedaggicos.
Nada similar existe en los tratados clsicos de Euclides, Arqumedes o Apolunio,
quienes no prestan la menor atencin a las aplicaciones prcticas. La exposicin
euclidiana de la teora de los nmeros no recurre para nada a ejemplos numricos;
las obras que se han conservado parecen obedecer a las exigencias de una clara
delimitacin entre la investigacin abstracta y las aplicaciones prcticas. No
obstante, si hay una perfecta separacin de los temas, los mismos autores llevan a
cabo trabajos tanto de matemticas puras como aplicadas.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

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Cuatro son los rasgos fundamentales que caracterizan esta parte de las
matemticas griegas que por convencin, y debido a Platn, hemos llamados
puras.

La organizacin deductiva: los tratados clsicos como Los Elementos estn


organizados deductivamente; se llega a los resultados por una demostracin,
bien partiendo de resultados demostrados previamente, bien de principios
expuestos al comienzo; cabe decir que se trata de un procedimiento axiomtico
parcial, este procedimiento destaca el aspecto lgico y necesario de las
Matemticas. Hay que sealar, sin embargo, que no siempre es fcil disociar el
aspecto retrico, que permite conseguir la aquiescencia del lector o del alumno y
percibe una eficacia psicolgica y pedaggica, del aspecto lgico que se
concentra en la arquitectura necesaria y objetiva del razonamiento.

La orientacin geomtrica: incluso en la teora de los nmeros, la esttica o la


astronoma, la orientacin de los tratados demostrativos es fundamentalmente
geomtrica. Las matemticas antiguas recurrieron a simbolismos varios para
anotar los nmeros y las fracciones, y tambin utilizaron abreviaturas. Pero fue
en el empleo de las figuras geomtricas donde ms lejos llevaron los griegos sus
investigaciones sobre las representaciones simblicas: la posibilidad de
descomponerlas en elementos, de determinar las reglas de construccin
autorizadas y el descubrimiento de propiedades que parecen estar ya presentes
en ellas son aspectos todos ellos que se combinaban ya a la perfeccin con la
exposicin deductiva.

El ideal de ciencia desinteresada: las matemticas deben estudiarse por aficin


al saber en s, y no por su utilidad prctica.

Matemticas y Filosofa: este desarrollo de las matemticas puras es


contemporneo del de la filosofa, y est estrechamente relacionado a sta.

3. Los filsofos y las Matemticas.


De hecho, al mismo tiempo que van cobrando auge las matemticas, surge una
especulacin a la vez metodolgica e ideolgica sobre las ciencias. La clasificacin
de Gemino (130-70 a.C.), astrnomo y matemtico griego del siglo I a.C., constituye
un buen ejemplo de ello. Esta clasificacin, supone la existencia de un corpus
considerablemente desarrollado y muy diversificado, retoma y hace suya una
diferenciacin de sus posibles aplicaciones.
Segn Aristteles, las Matemticas estudian propiedades que pueden ser abstractas
de los objetos del mundo fsico. Adems, las Matemticas al igual que todas las
ciencias demostrativas, se basan en principios, de modo que una ciencia puede
presuponer otra o, en palabras de Aristteles estar subordinada a otra, a la
geometra. Existe, pues, una jerarqua de las ciencias que es de orden lgico. Es
preciso distinguirla de una oposicin, que por lo general recalcan todos los autores
griegos, entre las matemticas utilitarias y las matemticas desinteresadas. Slo
estas ltimas son dignas, a juicio de Aristteles, de una educacin liberal: ser libre
significa ser su propia causa.
El conocimiento de adorno tiene, pues, la primaca sobre las tcnicas necesarias;
la ciencia desinteresada, que tiene su propio fin en s misma, es la actividad
suprema. Para Platn, las Matemticas de los Brbaros, por muy prestigiosas que

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37

sean sus civilizaciones, no son arte, porque no estn libres de las coacciones de la
necesidad. As pues, la filosofa griega entremezcla consideraciones de dos
enfoques distintos, el metodolgico y el ideolgico.
Si los tratados de pticas y astronoma adoptan la forma de la exposicin
geomtrica, a saber la deduccin, que se presta particularmente bien a la
eliminacin de cuanto pertenece al mundo de lo sensible y lo prctico, no por ello
resulta fcil saber cmo los matemticos integraban esta manera de concebir sus
actividades. Por otra parte, no hay que caer en la tentacin de superponer la
distincin moderna puras/aplicadas a la distincin antigua inteligible/sensible ,
ya que no existe ninguna coincidencia entre ellas.
La referencia al ideal de ciencia desinteresada obliga a plantear el problema de la
motivacin del desarrollo de las Matemticas. Hay que distinguir los fenmenos que
han podido actuar como causas externas y los que se podran considerar causas
internas. Entre los primeros, destaquemos la importante funcin que han
desempeado la ptica y la astronoma que, para nosotros, forman parte de la Fsica
y que en la antigedad se clasificaban dentro de las Matemticas, a stas debe
sumrseles la esttica o ciencia de los equilibrios.
Qu sabemos de las motivaciones internas? Es posible tratar de descubrirlas en
los prefacios con lo que los autores matemticos, al parecer desde Arqumedes,
inician sus tratados; se observa que, lejos de ser producto de caractersticas
psicolgicas propia de la mentalidad griega, la investigacin desinteresada
presupone la existencia de una comunidad de matemticos sometidas a ciertas
reglas.
Tngase en cuenta, en primer lugar, que esos matemticos no estiman que tengan
que justificar su prctica de la ciencia por s misma; es algo que no requiere ninguna
explicacin. A lo sumo precisan por qu se dedican a las Matemticas y no a la
Fsica o a la Teologa; evidentemente porque son seguras y rigurosas, en la medida
en que se ocupan de un objeto estable (a diferencia de la Fsica) pero, no obstante,
accesible (a diferencia de la Teologa).
En la poca helenstica se observa que esos matemticos constituyen una
comunidad internacional cuyos miembros estn diseminados en el permetro de la
cuenca mediterrnea (Grecia, Asia Menor, Egipto, Sicilia). Con todo, mantienen
relaciones personales, bien porque se visiten unos a otros, bien gracias a la
circulacin de sus obras. Se trata ante todo de plantear problemas a los colegas, de
resolver lo que ellos mismos han planteado, de criticar incluso las soluciones
imperfectas que otros han propuesto. As, algunos matemticos adquieren una
autoridad reconocida; las publicaciones se someten a dictmenes y ellos se
encargan de darlas a conocer a quienes estiman dignos. Otros son impostores a los
que se desenmascarar en su momento plantendoles un problema imposible que
pretendern, empero, resolver. Desde luego, todo ello sucede en el marco de
relaciones establecidas entre individuos y no en el de una institucin en el sentido
moderno de la palabra.
En definitiva el ideal de las Matemticas desinteresadas parece depender de la
existencia de un grupo dentro del cual los problemas de rivalidad y competencia
recuerdan bastante algunas caractersticas de la comunidad cientfica actual.
Ahora bien, no conviene exagerar demasiado esta comparacin, ya que la diferencia
de escala entre una y otra comunidad es muy perceptible: el nmero de eruditos de
la poca helenstica, sobre todo de matemticos, no era superior a algunos
centenares. Tampoco caben dudas acerca de la precariedad de la comunidad que
forma, a falta de una autntica institucin: as, a partir de la poca romana los

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mejores autores (Claudio Ptolomeo y Pappo, entre otros) parecen preocuparse


esencialmente por perfeccionar los resultados ya obtenidos; aparentemente, la
emulacin y la bsqueda de la novedad que caracterizan al perodo anterior han
desaparecido.
4. Sistemas de Numeracin Griega62.
En el primer milenio antes de Cristo, no haba un sistema griego de medidas
estndar ya que los diversos estados helnicos se enorgullecan de su
independencia respecto a los dems. Esto implicaba que cada estado tena su
propia moneda, sus propios pesos y medidas, etc. A su vez, esto llevaba a que
hubiera pequeas diferencias entre los sistemas numricos ya que una de las
principales funciones de un sistema numrico en la antigedad era ayudar en las
transacciones comerciales.
En la aritmtica griega las cifras ms antiguas que se conocen son simplemente las
iniciales de las palabras correspondientes a los nmeros respectivos, se considera
que lo tomaron de los egipcios y lo convirtieron a sus smbolos hacia el ao 600 a.C.
Este sistema de numeracin, llamado tico o herodiano63 (la de los atenienses),
utilizaba trazos verticales para representar los nmeros hasta el 4 y letras para el 5
(, pente), 10 (, deka), 100 (, hekatn), 1.000 (, Khilioi) y 10.000 (, myrioi) con
lo que convirtieron el sistema de numeracin en un sistema acrofnico, es decir, un
sistema en el que las letras que representaban los nmeros correspondan con la
inicial de la palabra con la que se les denominaba. As mismo, los smbolos del 50,
500 y 5.000 se obtenan aadiendo el signo 10, 100 y 1.000 al interior del signo del
5; de esta forma construan tales nmeros segn el principio multiplicativo, aunque
este sistema reposa sobre todo en el principio de adicin. Era un sistema que no
serva para mucho ms que para anotar nmeros cardinales y fue empleado para
anotar sumas expresadas en dracmas. As, los atenienses retomaban las cifras
precedentes y las repetan, reemplazando siempre la barra vertical de la unidad por
el smbolo que representaba al dracma. Para los mltiplos del talento (6.000
dracmas) utilizaban las cifras usuales, pero incorporando la letra T (de Talanton). En
cuanto a los submltiplos del dracma (bolo, medio bolo, cuarto de bolo y
khalkos), los representaban mediante signos grficos especiales. De esta manera
expresaban con bastante facilidad las sumas monetarias de las que se servan con
ms frecuencia.
Durante la segunda mitad del primer milenio a.C. los ciudadanos de otros estados
del mundo griego emplearon sistemas de numeracin acrofnicos similares al tico,
pero es errneo pensar en que fueran idnticos al ateniense, ya que cada uno de
ellos presentaba particularidades con respecto a los otros. Cada estado griego tena
su propio sistema de pesos, as como su propio sistema monetario; la idea de un
sistema monetario internacional era imposible en el espritu helnico.
Debe notarse que este sistema monetario no era decimal aunque el sistema
numrico s tena al 10 como base y al 5 como base secundaria.
62

Detalles adicionales pueden encontrarse en Ifrah G.-A universal history of numbers: From
prehistory to the invention of the computer, John Wiley & Sons, New York, 2000; Boyer, C. B.Fundamental steps in the development of numeration, Isis 35, No. 2(1944), 153-165; Ifrah, G.From One to Zero: A universal history of numbers, Trans. by L. Bair of Histoire Universelle des
Chiffres. New York: Viking Penguin, 1985 y Menninger, K.-Number Words and Number Symbols,
Translation by Paul Broneer of Zahlwort und Ziffer, Gottingen: Vandenhoeck. Cambridge: MIT Press,
1969. Variada bibliografa sobre nmeros, numeracin y notacin numrica, as como su desarrollo a
lo largo de la historia, puede ser encontrada en http://phrontistery.info/nnsbib.html
63
Debido a que aparece en un fragmento atribuido a Herodiano, un gramtico del siglo II a.C.

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Este sistema acrofnico fue usado para otras cuestiones aparte de las financieras.
Un sistema muy similar fue empleado para los pesos y medidas lo que no es
sorprendente ya que el valor del dinero sin duda debe haber evolucionado de un
sistema de pesos. Esto lo confirma el hecho de que dracma es tambin el nombre
de la unidad de peso.
En cualquier caso, al no atribuir una cifra especial ms que a la unidad y a cada
potencia de su base, los griegos privaron a sus sistemas numricos de toda
posibilidad operatoria, lo que condujo a los contadores griegos a no recurrir ms que
a las tablas de contar. Con el paso del tiempo, a comienzos de la poca
alejandrina, aproximadamente durante el reinado de Ptolomeo Filadelfo, este
sistema fue reemplazado por el sistema jnico, que empleaba las letras del alfabeto
griego y algunos otros smbolos para representar los nmeros, que comenzaron a
tener la apariencia de palabras con las letras que correspondan con valores
determinados64. Con esta forma de representacin numrica tambin existan
grandes limitaciones para realizar operaciones matemticas y eran muy pocas las
personas capaces de profundizar en el conocimiento de los nmeros, por lo que el
saber estaba en manos de unos pocos elegidos.
El sistema jnico constaba de 27 signos, divididos en tres clases numricas: la
primera (unidades); la segunda, (decenas); y la tercera (centenas) cada una de las
cuales inclua nueve letras. Ahora bien, el alfabeto griego clsico contiene solo 24
letras (ver el Anexo 1) y, por lo tanto, se hizo uso de un alfabeto ms antiguo que
inclua tres letras arcaicas adicionales: la

(vau, digamma o stigma) para el

(koppa) para el nmero 90 y la


(sampi) para el nmero 900.
nmero 6, la
Para representar los nmeros intermedios se recurra a la adicin. Arqumedes, en el
Arenario, observ los defectos del sistema de numeracin griego y lleg a sugerir
un elaborado esquema de numeracin que dispona los nmeros en funcin de las
potencias octavas de 10.
Apolonio de Perga mejor el
sistema de numeracin dado
por Arqumedes considerando
como base 104, cosa que
Nmeros 11 al 19 alfabticos
veremos ms adelante.
A veces cuando estas letras se
escriben para representar nmeros, se pona una barra sobre el smbolo para
diferenciarlo de la letra correspondiente. Ahora bien, los nmeros se formaban
mediante el principio aditivo. Por
ejemplo, 11, 12, ..., 19 se
escriban como aparece en la
tabla de arriba.
Primera forma de escribir 1000, ..., 9000
Nmeros ms grandes se
construan ms o menos de la
misma manera. Por ejemplo,
para escribir 269,
utilizaban
Segunda forma de escribir 1000, ..., 9000

.
Este

sistema

64

numrico

es

Sistemas alfabticos similares fueron utilizados en una u otra poca por varios pueblos semticos,
incluidos los hebreos, sirios, arameos y rabes, as como por otros no semticos como los godos,
pero estos sistemas parecen haber sido adoptados por la influencia griega.

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compacto, pero tiene el gran inconveniente de que no permite expresar nmero


mayores a 999. Smbolos compuestos fueron creados para solucionar este
problema. Los nmeros entre 1000 y 9000 estaban formados aadiendo un
subndice o un superndice iota a los smbolos del 1 al 9.
Cmo representaban los griegos los nmeros mayores a 9999? Pues basaban los
nmeros mayores a este en la mirada, que vala 10000. El smbolo M con nmeros
pequeos para un nmero hasta 9999 escrito sobre l significaba que el nmero en
pequeo estaba multiplicado por 10000. Por lo tanto, escribir sobre la M
representaba 20000. De forma similar, escrito sobre la M representaba 1230000.
Claro que escribir un nmero grande sobre la M era bastante difcil por lo que
muchas veces en estos casos el nmero pequeo se escriba despus de la M en
vez de sobre ella.
Para casi todos los fines este sistema numrico poda representar todos los nmeros
que pueden surgir en el da a da. De hecho, era poco factible que nmeros muy
grandes aparecieran frecuentemente. Por otro lado, los matemticos s vieron la
necesidad de extender el sistema numrico y ahora vemos dos de sus propuestas,
la primera de Apolonio y despus brevemente una de Arqumedes (aunque
histricamente esta ltima fue hecha unos 50 aos antes que la primera).
Aunque no sabemos de primera mano sobre la propuesta de Apolonio, la
conocemos a travs de un reporte de Papo. El sistema que hemos descrito arriba
funciona con productos por una mirada. La idea que us Apolonio para extender el
sistema a nmeros ms largos fue trabajar con potencias de la mirada. Una M con
una sobre ella representaba 10000, M con sobre ella representaba M2, es decir,
10000000, etc. El nmero a ser multiplicado por 10000, 10000000, etc. se escribe
despus del smbolo M y se escribe se escribe entre los pedazos del nmero; la
mejor manera de interpretar este ltimo smbolo es como 'ms'.
Como dijimos, Arqumedes dise un sistema similar pero en vez de usar
10000=104 como el nmero bsico que era elevado a diversas potencias, us
100000000=108 elevado a potencias. El primer octeto para Arqumedes consista de
nmeros hasta 108 mientras que el siguiente eran los nmeros desde 108 hasta
1016. Usando este sistema, Arqumedes calcul que el nmero de granos de arena
que podran caber en el universo era del orden del octavo octeto, es decir, del orden
de 1064.
Siguiendo el pensamiento pitagrico, que centraba toda explicacin del universo en
los nmeros, realizaron un estudio extenso de los naturales segn las propiedades
que estos cumplan. Para los griegos, el concepto de nmero se corresponda con el
de nmero natural. Desde la Antigedad hasta finales de la poca medieval, la
numeracin griega alfabtica represent en Oriente Prximo un papel casi tan
importante como el que tuvo el sistema latino en Europa occidental. Joseph afirma65
que existe la posibilidad, dadas las prsperas relaciones comerciales entre
Alejandra y la India, de que el sistema numeral indio hubiese alcanzado las costas
egipcias ya en el siglo V. Si fue as, el sistema de numeracin hind habra sido
considerado como un dispositivo comercial til ms que como un sistema que
pudiera convertirse en algo ms ampliamente aceptado. Segn Reynolds66, es
extrao que no reconociesen y adoptaran un sistema de numeracin ms eficiente
65

Ver Joseph G. G.-The Crest of the Peacock:.


Reynolds, B.E.-The Algorists vs. the Abacists: An Ancient Controversy on the Use of
Calculators, The College Mathematics Journal, 24, 1993, pp.218-223.

66

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

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para el clculo que el suyo no posicional, pero hay dos teoras que intentan justificar
esta reticencia: tal vez era mayor su inters en propiedades de los nmeros ms que
de los clculos; o su afn de guardar el conocimiento de los clculos de las personas
comunes (elitismo del clculo) les llev a complicar el lenguaje matemtico.
En Lydia, en el siglo VII a.C., se fabricaron las primeras monedas que llegaron a
Grecia por mediacin de Mileto, cercana a la primera. La influencia de este hecho es
evidente en cuanto a la aritmtica, ya que sin la ayuda de las monedas, los clculos
empresariales habran sido muy engorrosos y el dinero consistira en excesivamente
pesadas barras de metal. Los griegos de la poca clsica llamaban al arte de la
calculacin logstica. Los matemticos clsicos67 desdeaban la logstica porque era
concerniente a los clculos prcticos necesarios en el mercado y el comercio. De
hecho, puede afirmarse que la logstica fue tratada como una tcnica del comercio
por los griegos68.

67

Recomendamos Kline, M.-El pensamiento matemtico de la Antigedad a nuestros das,


Alianza Universidad, Madrid, 1992 y Rbnikov, K.-Historia de las Matemticas, Editorial Mir,
Mosc, 1987 y el epgrafe dedicado a Platn ms adelante.
68
Smith, D.E. (1923)-History of Mathematics, Vol. I. Reimpreso en Smith, D.E. (1958)-History
of Mathematics, Vol. I, Dover, New York.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

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Captulo III
Perodo Jnico
A partir del siglo VII a.C. las ciudades-estado griego-jnicas situadas en la .costa del
Asia Menor y las islas cercanas se desarrollaron como importantes centros
econmicos, polticos y culturales. En Mileto, una de las ciudades comerciales ms
influyente, actuaban los filsofos naturalistas jnicos ms notables, entre ellos
Anaximandro, Anaxmenes y Tales.
Sobre la base de una posicin materialista-espontnea y dialctica en la bsqueda
de las causas, los filsofos naturalistas jnicos consumaron el trnsito de la
clasificacin y acumulacin de fenmenos naturales hacia el intento de comprensin
y explicacin de la Naturaleza. A travs de su idea de una materia original, se
acercaron a la concepcin de un concepto de materia como una categora filosfica
para la designacin de la realidad objetiva. En el caso de la filosofa naturalista
jnica se trataba del comienzo de una nueva poca, en la que a la pregunta sobre el
origen del mundo se le trata de dar una respuesta sin misticismo, producto del
intento de no solo describir el mundo sino tambin de explicarlo.
Todo esto es vlido particularmente para los conocimientos matemticos, los cuales
durante el perodo jnico estaban totalmente incluidos en la filosofa (en el sentido
original de la expresin: amor a la sabidura). Se introducen demostraciones de
teoremas sobre la base de la acumulacin y el conocimiento de las relaciones
matemticas. El tesoro de experiencias matemticas, que en parte se tom de
Mesopotamia y Egipto, adquiri entonces una estructura lgica, y se lleg a la clara
diferenciacin conceptual de los trminos premisa, teorema y demostracin. Haba
nacido la ciencia matemtica.
1. Tales de Mileto. Los griegos consideraron siempre a los egipcios como sus
maestros, atribuyendo la invencin de la geometra egipcia, a la solucin del
problema de medir los campos despus de las famosas inundaciones del Nilo.
Actualmente, se reconoce a los escribas como los conocedores egipcios de la
geometra y de la restante matemtica prctica egipcia. La matemtica babilnica y
la egipcia fueron elaboradas, aproximadamente, en la misma fecha (Medio Imperio
Egipcio), adems podemos concluir, que tanto la matemtica egipcia como la
babilnica, tuvieron su crecimiento, florecimiento y decadencia, por lo menos 1000
aos antes que Pitgoras.
La sola mencin de Pitgoras nos lleva a la matemtica griega, cuyo surgimiento no
puede vincularse con el propio Pitgoras, sino mucho antes y cuando las
matemticas egipcias y babilnicas "ya estaban extintas haca mucho tiempo"69.
Usualmente, el comienzo de la matemtica griega es asociado con el nombre de
Tales, pues los conocimientos matemticos elementales eran necesarios para todas
las empresas comerciales o expediciones militares (entre ellas la Guerra de Troya) y
eran conocidos en pocas anteriores a la de Tales. Con ste, se inicia lo que
pudiramos llamar "la matemtica superior griega", con una evolucin de apenas 4
siglos (600-200 a.C.).
En el perodo que estamos analizando, Grecia estaba constituida por un conjunto de
ciudades-estados que llevaban a cabo un intenso comercio, entre s y con otros
estados de la cuenca del Mediterrneo. Existen innumerables ejemplos que permiten

69

O. Spengler-"Der Untergang des Abendlandes, Munchen, 1918-1922.

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43

ilustrar el desarrollo alcanzado en esta poca, baste citar los magnficos


monumentos y sus legados filosficos.
Un hecho fundamental es que parece que el concepto de ngulo ya era conocido por
Tales, ms an "la elaboracin de este concepto parece haber sido una nueva
conquista de los griegos"70. Ellos no podan prescindir de tan importante nocin, uno
de sus dos presupuestos fundamentales.
Lo que es conocido de la vida y obra de Tales, el primero entre los Siete Sabios71,
es muy poco, Proclo, el ltimo gran filsofo griego, escribi de ste en su
"Comentarios sobre el Primer Libro de los Elementos de Euclides" que "estuvo
primero en Egipto y entonces introdujo este estudio [de la Geometra] en Grecia".
Incluso su origen es incierto, a pesar que la mayora de los historiadores se inclina
por situar su lugar de nacimiento en Mileto, otros dicen que sus padres fueron
fenicios.
Tales y el Eclipse Solar
Se dice que logr predecir el eclipse de Sol del 28 de mayo de 585 y que durante un
viaje como mercader a Egipto determin la altura de las pirmides a partir de las
longitudes de sus sombras. Al respecto del eclipse, Herodoto escribi En el ao
sexto de la guerra que entre ellos [medos y lidios] se desarrollaba sin ventajas para
uno ni para otro, sucedi que, mientras estaban combatiendo, el da se convirti en
noche. Ese cambio del da lo predijo a los jonios el milesio Tales, fijndolo en el ao
en que ocurri. Los medas y los lidios, cuando observaron este cambio, cesaron de
luchar y ambas partes se mostraron ansiosas por obtener un tratado de paz (Her., I
74)72
En relacin a la filosofa, sin duda, el prestigio de Tales de Mileto se cimenta en la
prediccin de un eclipse, que segn narra Herodoto, detuvo la guerra entre lidios y
medos, y sobre cuya fecha posible no existe marcador histrico absoluto.
En 1994, el acadmico ruso Panchenko ofrece una particular conjetura en una
relevante publicacin astronmica, el Journal for the History of Astronomy73, en el
que sugiere, basndose en un ciclo particular, otras fechas a la tradicional del
eclipse de 585 a.C. La propuesta de Panchenko parte de un hecho emprico en
verdad contundente: La idea ms popular, la de asociar el pronstico con base al
ciclo Saros con el eclipse de 28 de Mayo del 585 a.C., es especialmente dudosa. El
hecho es que el eclipse solar del 18 de Mayo del 603, el predecesor del alegado
eclipse de Tales en el ciclo Saros, en s mismo no tuvo predecesor en el Saros que
era observable en el Mediterrneo o el Cercano Oriente. Quien habra predicho un
eclipse solar que sucedera 18 aos ms tarde si no hubo eclipse 18 aos antes?74
Basndose en un ciclo de 54/27 aos, propone Panchenko la fecha o bien del 21 de
septiembre de 582 a.C. o del 16 de marzo de 581 a.C., decidindose por la primera.
70

A. Szabo-"Anfange der Griechischen Mathematik", Munchen y Viena. Oldenbourg, 1969.


Aunque, en realidad, los Siete Sabios eran veintids: Tales, Pitaco, Bas, Soln, Clebulo, Quiln,
Periandro, Misn, Aristodemo, Epimnides, Leofanto, Pitgoras, Anacarsis, Epicarmo, Acusilao,
Orfeo, Pisstrato, Fercides, Hermioneo, Laso, Pnfilo y Anaxgoras, todos renombrados por su
sabidura prctica que consista en una serie de aforismos y dictmentes memorables. Merecieron
dicho nombre debido a que sus enseanzas o frases son una gua de la vida de los hombres. Este
conjunto incluye tanto a filsofos como a estadistas o legisladores.
72
http://www.filosofia.org/cur/pre/talesfyt.htm
73
Panchenko, Dimitri-"Thale's Prediction of a Solar Eclipse", Journal of the History of
Astronomy", vol. 25, n 81, 1994, 275-288, Cambridge. Traducido al castellano en Revista BEROSO,
N 2, septiembre 2000.
74
Panchenko, op. cit.
71

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

44

Tres aos mas tarde, en la misma publicacin, Stephenson y Fatoohi75 recuperan la


fecha tradicional basndose, segn nuestra tecnologa actual, en que los eclipses
propuestos por Panchenko no fueron visibles en el Asia Menor, en la actual Turqua.
El primero de septiembre, ocult una parte de Egipto, y el posterior, ocurri ms
lejos an. Por el contrario, s tap una franja del Asia Menor el tradicional de 585
a.C. (ver la figura siguiente).

Mapa del rea Mediterrnea que muestra los recorridos calculados para el rea de totalidad en los
eclipses solares del 28 de Mayo de 585 a.C. y del 21 de Septiembre de 582 a.C. (tomado de
Stephenson and Fatoohi (1997)).

Est claro que mientras la cultura griega est dando sus primeros pasos en cuanto
al saber astronmico, los astrnomos babilnicos, hace ya ms de un milenio que
observan empricamente el cielo.
Los Diarios Astronmicos recopilados por Sachs, constituyen una de las fuentes
antiguas de la astronoma babilnica, pero es una recopilacin tarda. As, en
tiempos del rey amorreo Ammisaduqa, se producen las primeras observaciones del
planeta Venus76. Previamente, en tiempos del famoso rey amorreo Hammurabi, ya
existe intercalacin de meses en su calendario lunar, para hacerlo mas coincidente
con el calendario solar, aunque la intercalacin final de 7 meses cada 19 aos tuvo
que esperar al siglo VI a.C.77 Importantes documentos astronmicos son las tablas
MUL.APIN, origen de asombrosas dataciones78, las listas de Astrolabios, y otros
documentos.
En la poca de Tales, existe ya un cierto control en relacin a los eclipses lunares.
La observacin ms antigua de un eclipse solar tiene por fecha el 15 de junio de 763
75

Stephenson, F. Richard and Fatoohi, Louay J.-"Thale's Prediction of a Solar Eclipse", in


Journal of the History of Astronomy, vol. 28, n 93, (1997) 279-282, Cambridge. Traducido al
castellano en Revista BEROSO, N 2, septiembre 2000.
76
Van der Waerden, B. L.-"On Babylonian Astronomy. I. The Venus tablets of Ammiaduqa", in
"Jaarbericht. Ex Oriente Lux", Vol. 10 (1948), 414-424, Leiden, 1952. Traducido al castellano en
Revista BEROSO, N 7, marzo 2002.
77
Pichot, Andr-La naissance de la science. 1. Msopotamie, gypte, Folio, Gallimard, Paris,
1991, p. 165
78
Aparecen copias tardas en la biblioteca de Asurbanipal de Nnive (VII a.C.), aunque las dataciones
de los textos las llevan al 1100 a.C., y segn Tuman (Tuman, Vladimir S.- "Astronomical dating of
MUL.APIN Tablets", in "La circulation des biens, des personnes et des ides dans le Proche-Orient
e

Ancien, Actes de la XXXVIII Rencontre Assyriologique Internationale, Editions Recherche sur les
Civilisations, 397-414, Pars, 1992) podran contener observaciones datables en el 2048 a.C.

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45

a.C.79. En el 747 a.C., ao de inicio del reinado y Era de Nabonasar (su Era, que
usarn caldeos, Hiparco y Ptolomeo, se inicia el 26 de febrero de este ao), los
astrlogos logran predecir eclipses de Luna, y ms tarde, solares.
Semejantes antecedentes no existen en ninguna otra cultura asitica, africana o
europea. Sin duda, Tales de Mileto adquiri notables conocimientos en sus visitas
probables a Egipto y Babilonia, o en Asia Menor, a enclaves de cruce cultural como
Sardes o su propia ciudad.
Este conocimiento, basado en tenaces y constantes observaciones nocturnas, sin
duda ciment el aspecto fsico y real de la teora de Tales de Mileto. Una de sus
concepciones bsicas, la Tierra descansa sobre el Agua, siendo ste el elemento
primordial, alcanza plena coincidencia con el inicio del principal poema sumeroacadio (junto al de Gilgamesh) el Enuma Elish80, en el cual, los dos primeros
dioses, Apsu y Tiamat, mezclan sus aguas. Su afirmacin de que todo est
compuesto de dmones [daimnwn], tambin coincide que el pluralismo mitolgico
de los ms de 3000 dioses del panten mesopotmico.
Sin duda, su xito emprico en la prediccin del eclipse, espole su concepcin
fsica de la naturaleza y propici que comenzaran a tener cabida y prestigio la serie
de pensadores posteriores a l que abrieron el camino de la Filosofa.
Ciertamente Tales fue una figura de enorme prestigio81, y comnmente, se le
asocian las siguientes demostraciones:

Un crculo es bisectado por un dimetro.


Los ngulos bases de un tringulo issceles son iguales.
Los ngulos opuestos entre dos rectas intersectadas son iguales.
Dos tringulos son congruentes, si ellos tienen dos ngulos y un lado iguales.
Un ngulo inscrito en un semicrculo es recto.

Esto est basado en diferentes fuentes: la afirmacin de Proclo sobre los cuatro
primeros; el tercero y el cuarto tambin se mencionan en "La historia de la
geometra" de Eudemo de Rodas; y el quinto se apoya en una afirmacin de
Digenes Laercio en su libro "Vidas de eminentes filsofos", escrito en la segunda
centuria de nuestra era.
De ser cierto o no las anteriores afirmaciones, lo que s es indudable es que Tales es
el primer hombre en la Historia de las Matemticas, a quien se le adjudican
descubrimientos especficos y, algo ms importante, demostraciones matemticas.
Ocurre que tradicionalmente se consideraba que toda la matemtica griega se haba
iniciado con los pitagricos, ms que con el propio Pitgoras, ahora se sabe que
este no fue nunca un matemtico o fsico en el siglo IV cuando las demostraciones
ya existan en la matemtica griega. En verdad, mucha matemtica fue elaborada
por los no-pitagricos contemporneos de los primeros pitagricos. Entre estos,
Hipaso de Metaponte (480-420 a.C.)82, el primer pitagrico verdaderamente
matemtico, discpulo directo de Pitgoras. El hecho es que la demostracin, en
ropaje geomtrico, aparece en los "Elementos" de Euclides, sin referencia a
Pitgoras.
79

http://www.astrored.org/doc/articulos/rafael_ontivero/babilon.html
Aunque el dios principal es el dios babilonio Marduk, existen antecedentes previos incluso sumerios.
81
Ver T.L. Heath-"A history of greek mathematics", I, Oxford, 1921.
82
Sobre las fechas de nacimiento y muerte consignadas en este texto, debemos entenderlas siempre,
como una afirmacin consensuada y casi nunca, tomadas como exactas.
80

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46

2. Leukippo de Mileto (480- 420 a.C.) y Demcrito de Abdera (460-370 a.C.).


Filsofos Jnicos, maestro y discpulo, que fundaron la teora atomstica. Segn la
misma, los objetos estn formados por la mezcla de diminutas partculas individuales
e imperceptibles que solo difieren en forma y posicin, utilizando a modo de ejemplo
la conformacin de la playa por granos de arena. Tal especulacin cientfica tena su
base en la extrapolacin del concepto de tomo geomtrico, el cual parte de
considerar que un segmento de lnea, un rea o un volumen est conformado por un
nmero grande, pero finito, de "tomos" indivisibles. El clculo del volumen era
entonces la suma de los volmenes de todos los tomos que le componan.
Indudablemente antes de Aristteles, Demcrito fue el filsofo ms sabio y
multifactico, as como un pensador extraordinariamente agudo. Profundizando en
los criterios de su maestro Leukippo, desarroll una teora atomista con orientacin
materialista, la cual repercute an en nuestra era. Lamentablemente, la obra del
filsofo materialista fue relegada por los representantes de la filosofa idealista que
predomin con posterioridad, principalmente por Platn y sus seguidores. Platn,
segn sus propias palabras hubiese tenido mucho gusto en hacer quemar toda la
obra de Demcrito.
De toda la diversidad de sus escritos solamente se conocen en lo esencial los
ttulos; ellos abarcan la Naturaleza, la msica, la tica, las artes plsticas, la
arquitectura y la astronoma. A la matemtica se refieren, entre otros, los tratados
Sobre el contacto de la circunferencia y la esfera, Sobre geometra, Sobre
nmeros, Sobre desarrollos (o sea, aplicacin de la superficie de la esfera
sobre el plano). Demcrito se vanagloriaba que ni siquiera los tensores de cuerdas
egipcios podran aventajarlo en la combinacin de lneas". Sus viajes lo condujeron
posiblemente a Egipto, Persia, Babilonia, tal vez incluso a la India y Etiopa.
Uno de los pocos fragmentos conservados de los escritos de Demcrito se refiere a
la descomposicin de un cono en discos finos mediante secciones paralelas a la
base: si se secciona un cono mediante planos paralelos a la base, cmo debe uno
imaginarse las superficies del corte, iguales o desiguales. Si son desiguales, entonces harn irregular al cono, ya que este contiene incisiones y salientes; si por el contrario son
iguales, entonces los cortes sern iguales y el cono ofrecer la apariencia de un cilindro, en
tanto este se compone de crculos iguales y no desiguales, lo cual es muy absurdo".
Partiendo de esta base atomista, Demcrito tuvo la posibilidad de indicar
correctamente, por primera vez, los volmenes de la pirmide y el cono.
Posteriormente Eudoxo y Arqumedes tomaron esto como punto de partida y
obtuvieron demostraciones rigurosas. Tal hecho pone de manifieste que las ideas de
Demcrito permanecieron vivas, a pesar del predominio posterior del idealismo
filosfico.
No hay pruebas de que en la antigedad este proceder se tomara como un mtodo
riguroso, pero su fertilidad para intuir posibles resultados estuvo en gran estima por
las principales figuras posteriores de la Matemtica Griega.
Adems de lo anterior, se adjudican a Demcrito la invencin de la construccin
abovedada, las investigaciones sobre las regularidades de la perspectiva en la
pintura escenogrfica, la afirmacin de que las longitudes laterales en el monocordio
son nmeros enteros en los intervalos tonales y otras muchas cosas. A diferencia de
la visin de la escuela pitagrica (formalmente casi idntica), su concepcin de que
el nmero (entero) es a la medida de todas las cosas resulta totalmente materialista:
el nmero sirve para la comprensin de la Naturaleza.

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47

3. Hipcrates de Quios (470-410 a.C.)


La
tendencia
de
abstraccin
y
sistematizacin
de
la
Geometra
encontr un fuerte impulso en la obra de
Hipcrates de Quios, el gemetra ms
importante del siglo V a.C.
Escribi
una
obra
de
carcter
enciclopdico titulada "Elementos" para
aglutinar todo el saber matemtico de su
poca. Ms tarde incluida en los libros I
y II de la coleccin que Euclides titul
con igual nombre. Partiendo de un
sistema de axiomas o verdades a priori,
Estratificacin de la Pirmide segn la
atomstica de Demcrito
que tenan carcter intuitivo utiliz por
primera vez el conocido esquema
Premisa-Teorema-Demostracin. Introdujo la designacin de figuras geomtricas por
letras, y el mtodo de demostracin por reduccin al absurdo.
Fue el primero en calcular reas de regiones delimitadas por segmentos curvilneos
no rectos, en relacin con el problema de la cuadratura del crculo. Para ello se vali
del teorema que afirma la razn entre el rea de dos crculos es la misma que la
razn entre el cuadrado de sus radios. En relacin con la duplicacin del cubo
prob que esta era posible siempre que pudieran encontrarse medias proporcionales
entre un nmero y su duplo. Una cuestin fundamental en la matemtica griega es
con respecto a la "demostracin", pues en las grandes culturas pregriegas
estudiadas, sta estaba ausente. Consta que el primero en intentar la "cuadratura
del crculo" fue Anaxgoras de Clazomenae (499-428 a.C.). Sin embargo, donde se
constata por primera vez de manera documentada el uso de la "demostracin" en la
matemtica griega, y por tanto, en toda la matemtica, es en el neo-pitagrico
Hipcrates, el primer matemtico profesional, que trabajaba en Atenas, de l
proviene el ms antiguo libro de "Elementos" de geometra, desgraciadamente
fragmentado; se trataba en esencia de una tentativa de resolucin de la cuadratura
del crculo a travs de sus lnulas (meniskoi), donde est presente el mtodo
deductivo ampliamente sistematizado. Proclo escribi de Hipcrates de Quios: "el
descubridor de la cuadratura de la lnula, ... fue el primero de quien se recuerda que
compil unos Elementos". El libro de Hipcrates tambin inclua soluciones
geomtricas a ecuaciones cuadrticas e inclua antiguos mtodos de integracin.
Heath, en la obra antes citada, escribi que: "l dese mostrar que, si el crculo no
puede ser cuadrado por estos mtodos, ellos pueden ser empleados para encontrar
el rea de algunas figuras acotadas por arcos de crculos, ciertas lnulas, y la suma
de un cierto crculo y cierta lnula".
La invencin griega de la idea de la demostracin no consiste en el uso ocasional de
pruebas efectivamente convincentes. En este sentido, la matemtica griega no
habra sido muy singular: otras matemticas anteriores o coetneas, como la de los
escribas egipcios, los sacerdotes babilonios o los ritualistas hindes, tambin
disponan de procedimientos de clculo y de reglas para la comprobacin de
resultados. La invencin griega tiene tres desarrollos caractersticos83:
83

L. Vega-"Los elementos de geometra y el desarrollo de la idea de la demostracin",


Mathesis 8(1992) 403-423.

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48

1. La distincin expresa entre una demostracin estrictamente concluyente y


cualquier otro tipo de argumentacin o de prueba ms o menos eficaz y
convincente.
2. La reflexin metadiscursiva sobre los supuestos y las condiciones que distinguen
tal demostracin, as como el anlisis de sus aspectos lgicos, epistemolgicos y
metodolgicos.
3. La proyeccin de sus virtudes sistemticas con miras a la organizacin de un
conjunto de resultados demostrados, bien al calor de una filosofa de la "ciencia
demostrativa" o bien en el curso efectivo de construccin de ciertos cuerpos
deductivos, "axiomatiformes", de conocimientos matemticos.
Todo esto contribuy, a la creacin de un cuerpo matemtico con "vida propia", en el
cual se sustentaba su desarrollo independiente, prueba de esa independencia son,
por ejemplo, los conocidos problemas clsicos de esta matemtica.
Los problemas clsicos de la matemtica griega son: el ya mencionado de la
cuadratura del crculo, la duplicacin del cubo y la triseccin del ngulo.
El problema de la duplicacin del cubo, tambin llamado dlico, fue atacado por
Hipcrates a travs de dos medias proporcionales, que ahora representamos en la
forma a:x=x:y=y:b, donde obtenemos (si ponemos b=2a) que x3=2a3, o sea,
aparece el nmero irracional 3 2 , no reconocido como nmero en aquella poca, por
lo que el problema permanece sin solucin satisfactoria.
Con respecto al tercer problema, debemos mencionar al sofista Hpias de Elis (460400 a.C.) que concibi lo que Dinostrato (390-320 a.C.) llam "quadratriz", es decir,
y
=
la curva a . Pappo, que escribi su principal trabajo de geometra, "Sinagoga"
2
en el 340, contiene, en el Libro IV, una amplia descripcin de la cuadratriz de
Hippias.
La resolucin de los 3 problemas clsicos con regla y comps se mostr, en
definitiva, como aportica, ms esto fue constatado solamente mucho despus por
la matemtica occidental (en el Epgrafe 8 de este captulo, desarrollaremos ste y
otros detalles con ms amplitud)..
Debemos decir adems, que en las construcciones geomtricas desempean gran
papel, adems de la regla y el comps, la introduccin de los movimientos que,
seguramente, desempe un rol importante en la construccin primitiva del
pentgono estrellado regular, smbolo de los pitagricos.
Es un lugar comn poner de relieve la contribucin fundamental de las Matemticas
Griegas al desarrollo de esta ciencia en Occidente. La designacin misma de
"matemticas" y "matemticos" o sus equivalentes en la mayora de las lenguas
modernas son de origen griego, derivados del verbo "conocer, aprender"; mathema
significa en griego "lo que se ensea", esto es, toda las formas de conocimiento,
antes de que esta palabra, en plural, adquiera en la poca clsica el sentido mas
especializado que nosotros le damos "ciencias matemticas".
Se sabe poco sobre la enseanza de la matemtica en la Antigua Grecia. Al parecer,
algunas escuelas filosficas, en una poca en la que la especializacin intelectual
no era todava habitual, tuvieron un importante cometido en la formacin de los
matemticos. En la poca clsica se habla incluso de escuelas llamadas "cientficas"
como la de Quios o la de Czico, pero ignoramos si impartan una formacin general
o especializada y si eran algo ms que un grupo de discpulos en torno a un
maestro prestigioso. Al igual que con la medicina, de la que se tienen pruebas ms

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49

slidas y antiguas de la existencia de escuelas, hay indicios de que el medio familiar


pudo influir en la formacin del sabio.
En la Grecia de la poca clsica no exista un estado centralizado como los del
Cercano Oriente de la antigedad, en los que muy pronto se hizo sentir la necesidad
de escribas "funcionarios". Existen tan slo pequeas ciudades independientes,
permanentemente enfrentadas u organizaciones gentilicias cuyas estructuras
estatales poco consistentes, no originaban necesidades de formacin comparables
a las que se observan en Egipto, Babilonia o China.
Si bien el comercio, la agrimensura o la navegacin exigen un mnimo de
conocimientos matemticos y aunque el clculo se ensea en la escuela elemental,
la ciudad griega se interesa poco por la formacin intelectual y tcnica de los nios
y jvenes. La aparicin de escuelas, algunas de las cuales llegaran a ser famosas,
se debe a la iniciativa privada; as, los dos grandes pedagogos atenienses de
principios de siglo IV a.C., Scrates y Platn, fundan cada uno su propia escuela, el
primero de retrica y el segundo de filosofa.
Los dos consideraban las Matemticas como un instrumento indispensable de la
formacin intelectual, y ambos reconocen la dificultad de esos estudios, la
"gimnasia" y la concentracin intelectual que requieren. Pero sus enfoques
respectivos son muy distintos: segn Scrates, las Matemticas, al igual que los
debates contradictorios que tanto atraen a la juventud, deben formar mentes "bien
hechas", aunque su contenido resulte intil para el ciudadano cuyo ideal consiste
en dedicarse a la vida poltica. Para Platn, si las Matemticas cumplen tambin
una funcin propedutica, sta es de muy distinta magnitud, pues deben servir de
introduccin al estudio de la filosofa, esto es, del idealismo platnico y tambin
como medio de seleccin, pues esas Matemticas y esa Filosofa, convertida en
una autntica ascesis intelectual, forman parte de un proyecto de reforma poltica.
4. La escuela pitagrica (siglos VI al III a.C.)
El nombre Aritmtica (de la palabra griega y sta de que
significa nmero), ha estado asociado siempre a la escuela pitagrica, y dedicado al
estudio de las propiedades de los nmeros naturales. La aritmtica jug un papel
crucial en la filosofa, no slo la del pitagorismo, sino que alcanz un rol protagnico
en las obras de Platn y Aristteles. La Aritmtica que nos referiremos aqu, es
entonces, la teora de nmeros, y no la de las tcnicas computacionales, o aquella
de las cuentas del mercado, conocida por los pitagricos como Logstica ().
El origen de la teora de nmeros va ms all de la cultura griega. Hasta mediados
del siglo XX se crea que los inicios de la teora de nmeros y el algebra se
remontaban a las culturas mesopotmicas del segundo milenio a.C., en razn, sobre
todo, a evidencias mostradas por Otto Neugebauer84 y Abraham Sachs85 en su obra
Mathematical Cuneiform Texts86. Sin embargo, investigaciones ms recientes,
descritas en la obra de van der Waerden87 tienden a mostrar que la teora de
84

Matemtico y astrnomo austriaco-americano, sus investigaciones se dedicaron exclusivamente a


la historia de la ciencia, y en especial de la Astronoma. Naci el 26 de mayo de 1899 en Innsbruck y
muri el 19 de febrero 1990 en Estados Unidos.
85
Abraham Joseph Sachs. Uno de los especialistas en Asiria y Oriente Medio ms destacado, naci
el 11 de diciembre de 1914 en Baltilmore y muri el 22 de abril de 1983 en Providence.
86
Neugebauer, O. et al-Mathematical Cuneiform Texts, New Haven, Conn, 1955.
87
Bartel Leendert van der Waerden, matemtico alemn, naci el 2 de febrero de 1903 y muri el 12
de enero de 1996 en Zurich. Sus principales contribuciones estuvieron centradas en el lgebra, la
topologa y la Historia de las Matemticas.

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50

nmeros tuvo un origen anterior, probablemente en el perodo neoltico entre 3000 y


2500 a.C. en Europa Central y de all, este conocimiento matemtico se expandi a
Gran Bretaa, el Cercano Este, Mesopotamia, India y China88. Dicho sea de paso,
van der Waerden fue el primer discpulo que tuvo Neugebauer en Historia de las
Matemticas, cuando en la Universidad de Gotinga, se inaugur esta ctedra en
1927.
Los nmeros naturales estn presentes en la filosofa pitagrica, desempeando un
papel fundamental en la explicacin de la esencia de todas las cosas, como se
explicar ms adelante. Durante el apogeo de la cultura griega, la teora de nmeros
estara presente en los monumentales trabajos de Euclides, de Arqumedes y de
Diofanto de Alejandra. El teorema fundamental de la aritmtica, que aparece en las
matemticas griegas es, a no dudarlo, un hito en el desarrollo de la teora de
nmeros. Este teorema da una caracterizacin de los nmeros naturales, como
producto de nmeros primos en forma nica, salvo el orden de los factores. La
aparicin de los nmeros primos, que juega un papel importante en la obra de
Euclides, contrasta con el desarrollo matemtico egipcio, inclinado ms a
representar los nmeros como suma de fracciones de numerador uno y las
matemticas babilonias usando fracciones sexagesimales con el mismo propsito.
A la escuela pitagrica se le atribuye el descubrimiento de ciertos nmeros con
caractersticas especiales simulando, en ciertos casos, atributos propios del ser
humano. Algunos ejemplos son los siguientes:
Nmeros Perfectos son aquellos para los cuales la suma de sus divisores propios
reproduce el mismo nmero. Por ejemplo, 6=1+2+3, donde 1, 2 y 3 son los divisores
propios de 6.
Nmeros Amigos son parejas de nmeros naturales con la propiedad de que la
suma de los divisores propios de cada uno, reproduce al otro. Un ejemplo es el par
(220, 284), porque los divisores propios de 220 son: 1, 2, 4, 5, 10, 11, 20, 22, 44, 55
y 110, cuya suma es 284, y as mismo, los divisores propios de 284 son: 1, 2, 4, 71 y
142, que al sumarlos da 220.
Detngamos en la primera clase de los arriba citados.
Un interludio. No se sabe cundo se estudiaron por primera vez los nmeros
perfectos y quiz esos primeros estudios nos pudieran llevar a los tiempos en los
que los nmeros comenzaron a despertar la curiosidad del hombre. Parece bastante
acertado pensar, aunque no podamos asegurarlo, que los egipcios analizaron
aquellos nmeros que habran obtenido mediante sus primitivos mtodos de
clculo89 Los nmeros perfectos fueron estudiados por Pitgoras y sus seguidores
ms por sus propiedades msticas que por sus propias propiedades tericas. Antes
de echar un vistazo a la historia del estudio de los nmeros perfectos tenemos que
definir los conceptos involucrados.
Los nmeros perfectos son, sencillamente, nmeros iguales a la suma de todos sus
divisores propios, esto es, de todos los divisores del nmero a excepcin de l
mismo. El menor de tales nmeros es el 6, que es igual a la suma de sus tres
divisores propios, 1, 2 y 3. El siguiente es 28, suma de 1 + 2 + 4 + 7 + 14. Los
primeros comentaristas del Antiguo Testamento, tanto judos como cristianos,
88

Van der Waerden. B. L.-Geometry and Algebra in Ancient Civilizations, Springer-Verlag,


Berlin, 1983.
89
Ver por ejemplo C M Taisbak-Perfect numbers: A mathematical pun? An analysis of the last
theorem in the ninth book of Euclid's Elements, Centaurus 20 (4) (1976), 269-275, donde se da
una justificacin a esta aproximacin.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

51

quedaron muy impresionados por la perfeccin de esos dos nmeros. Acaso no fue
el Mundo creado en seis das? No tarda veintiocho das la Luna en su
circunvalacin en torno a la Tierra? En La Ciudad de Dios, libro 11, captulo 30,
San Agustn argumenta que, no obstante poder Dios haber creado el Mundo en un
instante, El prefiri emplear seis das, porque la perfeccin del nmero 6 significa la
perfeccin del Universo. (Parecidos puntos de vista haban sido expresados
anteriormente por un filsofo judaico del siglo I, Philo Judaeus, en el tercer captulo
de su Creacin del Mundo) Por consiguiente, concluye San Agustn, no
debemos despreciar la ciencia de los nmeros, la cual, en muchos pasajes de la
Sagrada Escritura, demuestra ser de servicio eminente al intrprete cuidadoso.
Hoy en da la definicin comn de nmeros perfectos se hace en trminos de sus
divisores, pero la definicin original estaba hecha en trminos de partes divisibles de
un nmero.
Una parte divisible de un nmero es un cociente propio del nmero. Por ejemplo las
partes divisibles de 10 son 1, 2 y 5. Esto es as si vemos que 1=10/10, 2=10/5, y
5=10/2. Destaquemos que 10 no es una parte divisible de 10 porque no es un
cociente exacto, i.e., un cociente diferente del propio nmero. Un nmero perfecto
viene definido como el que es igual a la suma de sus partes divisibles.
Los cuatro nmeros perfectos 6, 28, 496 y 8128 parecen haber sido conocidos
desde los tiempos ms antiguos a pesar de que no existe ninguna prueba de estos
descubrimientos.
6 = 1 + 2 + 3,
28 = 1 + 2 + 4 + 7 + 14,
496 = 1 + 2 + 4 + 8 + 16 + 31 + 62 + 124 + 248
8128 = 1 + 2 + 4 + 8 + 16 + 32 + 64 + 127 + 254 + 508 + 1016 + 2032 + 4064
Los primeros conocimientos matemticos de los que se tiene informacin
concerniente a los nmeros perfectos aparecen en los Elementos de Euclides
escritos alrededor del ao 300 a. de C. Sorprender a mucha gente descubrir que
hay teora de nmeros en los Elementos de Euclides que siempre se ha tomado
como un libro de geometra. Sin embargo, aunque los nmeros estn representados
por segmentos de lneas y tienen una apariencia geomtrica, existe teora de
nmeros significativa en los Elementos. Aparece en la proposicin 36 del libro IX
de los Elementos que dice Si colocamos los nmeros que queramos
comenzando desde una unidad en proporcin doble de forma continuada, hasta que
su suma se convierta en un primo, y si esa suma es multiplicada por el nmero final,
el producto ser perfecto.
Aqu 'proporcin doble' significa que cada nmero de la secuencia es dos veces el
nmero precedente. Para ilustrar esta Proposicin considera 1+2+4=7 que es primo.
Entonces (la suma) (el ltimo) = 7 4 = 28, que es un nmero perfecto. Tomemos
1+2+4+8+16=31 como segundo ejemplo que tambin es primo. Entonces 3116 =
496 que es un nmero perfecto.
Ahora Euclides nos proporciona una prueba rigurosa de la Proposicin y tenemos el
primer resultado significativo de nmeros perfectos. Podemos definir la Proposicin
de una frmula ligeramente ms moderna usando el hecho, conocido por los
Pitagricos, de que 1 + 2 + 4 + ... + 2k-1=2k-1. La Proposicin se lee ahora Si, para
algn k > 1, 2k - 1 es primo entonces 2k-1 (2k - 1) es un nmero perfecto.

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

52

El siguiente estudio importante de los nmeros perfectos procede de Nicmaco de


Gerasa alrededor del ao 100 d.C. Nicmaco escribi su famoso texto Introductio
Arithmetica que proporciona la clasificacin de los nmeros basada en el concepto
de los nmeros perfectos. Nicmaco divide los nmeros en tres clases, los nmeros
superabundantes, que poseen la propiedad de que la suma de sus partes divisibles
es mayor que el propio nmero; los nmeros deficientes, que tienen la propiedad de
que la suma de sus partes divisibles es menor que el nmero; y los perfectos, que
tienen la propiedad de que la suma de sus partes divisibles es igual al nmero90:
Entre los simples nmeros pares, algunos son superabundantes otros son
deficientes: estas dos clases son los extremos opuestos la una de la otra, y para los
que ocupan la posicin media entre las dos, se les llama perfectos. Y a los que son
opuestos el uno al otro, los superabundantes y los deficientes, se dividen en sus
condiciones, que es la desigualdad, entre demasiado grande y demasiado pequeo.
Sin embargo Nicmaco tiene ms que una teora de nmeros en mente porque
muestra a continuacin que piensa en trminos morales en una forma que nos
suena extraordinaria a los matemticos de hoy en da91: En el caso de los
'demasiado grandes', se producen excesos, superfluidez, exageraciones y abuso; en
el caso de los demasiado pequeos se produce deseo, deficiencias, privaciones e
insuficiencias. Y en el caso de los que se encuentran entre los 'demasiado grandes'
y 'demasiado pequeos', que es la igualdad, se produce virtud, mesura, decoro,
belleza y cosas de ese estilo, de las que el mejor ejemplo es el tipo de nmeros
denominados perfectos.
Satisfecho con las consideraciones morales de los nmeros, Nicmaco pasa a
proporcionar analogas biolgicas en las que describe los nmeros superabundantes
como un animal con ... diez bocas, o nueve labios y tres lneas de dientes; o con
cien brazos, o teniendo demasiados dedos en una de sus manos92.
Los nmeros deficientes son comparados con animales con: un nico ojo, con un
solo brazo o con manos con menos de cinco dedos, o acaso sin lengua.
Nicmaco contina describiendo ciertos resultados que involucran los nmeros
perfectos. Todos ellos se proporcionan sin ninguna prueba. Vemoslos en notacin
actual.
(1) El ensimo nmero perfecto posee n dgitos.
(2) Todos los nmeros perfectos son pares.
(3) Todos los nmeros perfectos terminan de forma alternativa en 6 y en 8.
(4) El algoritmo de Euclides93 para generar nmeros perfectos proporcionar
todos ellos. i.e. cada nmero perfecto es de la forma 2k-1(2k - 1), para
algunos k > 1, donde 2k - 1 es primo.
(5) Hay infinitos nmeros perfectos.
Veremos ahora como esas aserciones han soportado el paso del tiempo mientras
seguimos con nuestro estudio, pero por el momento digamos que las aserciones (1)
y (3) son falsas, mientras que el resto todava son preguntas abiertas. Sin embargo
desde la poca de Nicmaco sabemos mucho ms sobre sus cinco aserciones que
90

Para una traduccin distinta ver D'Ooge (tr.)-Nicomachus, Introduction to arithmetic, New
York, 1926 y M Crubellier and J Sip-Looking for perfect numbers, History of Mathematics: History
of Problems, Paris, 1997, 389-410.
91
Idem nota anterior.
92
Ver D'Ooge (tr.) y M Crubellier and J Sip ya citados.
93
El algoritmo de Euclides es un procedimiento muy eficiente para calcular el mximo comn divisor d
de una pareja de nmeros enteros m y n y escribirlo en la forma d = pm + qn donde p y q son tambin
enteros. Esto se hace mediante divisiones euclidianas sucesivas.

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

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53

la definicin simplista que acabamos de hacer. Veamos con ms detalle la


descripcin de Nicmaco del algoritmo para generar nmeros perfectos, su asercin
(4): Existe un mtodo elegante y seguro para generar estos nmeros, que no deja
afuera ninguno de los nmeros perfectos y no incluye los que no lo son; y que se
hace la forma siguiente. Primero se colocan en orden las potencias de dos en una
lnea, comenzando desde la unidad hasta el nmero que se desee: 1, 2, 4, 8, 16, 32,
64, 128, 256, 512, 1024, 2048, 4096; y entonces se suman cada vez que haya un
nuevo trmino, y en cada suma se examina el resultado; si encuentras que es primo
y no compuesto, debes multiplicarlo por la cantidad del ltimo trmino que aadiste a
la lista, y el producto siempre ser perfecto. Si, de algn modo, es compuesto y no
primo, no lo multipliques, sino que debes aadirlo al siguiente trmino, y de nuevo
examinar el resultado, si es compuesto djalo de lado, sin multiplicarlo, y smalo al
trmino siguiente. Si, por otra parte, es primo, y no compuesto, debes multiplicarlo
por el ltimo trmino tomado de su composicin, y el nmero resultante ser
perfecto, y as hasta el infinito94.
Como vemos, este algoritmo es precisamente el que nos daba Euclides en los
Elementos. Sin embargo, es probable que este mtodo de generar nmeros
perfectos sea parte de una tradicin matemtica manejada con anterioridad a
Euclides y continuada hasta que Nicmaco escribi su tratado. Si las cinco
aserciones de Nicmaco se basaron en algo ms que en el algoritmo y el hecho de
que slo conociera cuatro nmeros perfectos 6, 28, 496 y 8128, es imposible de
decir, pero parece improbable que haya algo ms detrs de las aserciones sin
demostrar. Algunas de ellas se hicieron en esta cita sobre los nmeros perfectos que
sigue a la descripcin del algoritmo: ... slo uno se encuentra entre las unidades, 6,
slo uno entre las decenas, 28, y un tercero en el rango de las centenas, 496 slo, y
un cuarto dentro de los lmites de los millares, que est por debajo de diez mil, 8128.
Y es su caracterstica especfica de terminar alternativamente en 6 u 8, y siempre
ser pares. Cuando estos han sido descubiertos, 6 entre las unidades y 28 entre las
decenas, debes hacer lo mismo para localizar al siguiente. ... el resultado es 496, en
las centenas; y a continuacin viene 8128 en los millares, y as sigue, mientras sea
necesario seguir95.
A pesar del hecho de que Nicmaco no ofreci ninguna justificacin a sus
aserciones, fueron tomadas por reales durante muchos aos. Por supuesto habra
una significacin religiosa que todava no hemos mencionado, ya que seis es el
nmero de das que utiliz Dios para crear el mundo, y se crea que ese nmero fue
escogido por l porque era perfecto. Dios eligi tambin el siguiente nmero
perfecto, el 28, como el nmero de das que tarda la luna en dar una vuelta a la
Tierra. San Agustn (354 - 430), escribe en su texto ya mencionado Seis es un
nmero perfecto en s mismo, y no porque Dios creara todas las cosas en seis das;
lo que parece cierto. Dios cre todas las cosas en seis das porque el nmero es
perfecto
Para los pitagricos el nmero uno, la mnada, tena un estatus especial. Ms que
un nmero, era considerado como el divino generador de todo, incluyendo a los
nmeros, la consideraron semejante al punto, que ni es nmero, ni es cuerpo; sin
embargo, es el origen de los nmeros y de el se crean los cuerpos. Las mnadas (o
monas) se hallan, como el alma en el cuerpo, en cada nmero, est siempre
94
95

Ver Ver D'Ooge (tr.) y M Crubellier and J Sip ya citados.


Ver D'Ooge-Ob. Cit.

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54

presente96. El dos estaba asociado a la recta y as, a la primera dimensin, por


cuanto dos puntos distintos determinan una recta. El nmero tres se lig con el
tringulo, porque tres puntos distintos determinan un tringulo y aqu ya se
distinguen dos dimensiones. Finalmente el cuatro representaba al tetraedro, porque
con cuatro puntos distintos, no todos en el mismo plano, se puede determinar un
tetraedro y all estn implcitas las tres dimensiones. La suma 1 + 2 + 3 + 4 = 10,
conform lo que para ellos fue el tetractys, un nmero y un concepto muy
importantes dentro de su filosofa, ya que en el se compendia el espacio y la
mnada,
la
generatriz de todo
ser.
Para los pitagricos,
el tetractys tambin
simboliz
su
cosmogona, en el
sentido de que all
se
concentra
el
Representacin grfica del Tetractys como un arreglo triangular, donde el origen de todo ser,
una
nmero uno (la monada) ocupa el vrtice superior y el cuatro, la base del como
tringulo equiltero. La primera fila representa el punto (sin dimensin), combinacin de los
La segunda, la recta (dimensin uno). La tercera el plano (dimensin dos) cuatro
elementos:
y la cuarta fila, el espacio (dimensin tres).
tierra, agua, fuego y
aire.
La importancia que se le dio al tetractys97 se ve reflejada en la siguiente oracin de
la cofrada o hermandad de los pitagricos, oracin de la cual desconocemos sus
orgenes Bendcenos divino nmero, t que has generado al hombre y a sus
dioses. O divino, divino Tetractys, tu que contienes la raz y la fuente del flujo eterno
de la creacin! Por ti divino nmero empieza la unidad pura y profunda que culmina
en el sagrado cuatro; entonces se engendra la madre de todo, el origen del universo,
la que todo lo contiene y lo enlaza, la primitiva esencia, la que nunca se desva, la
inagotable y sagrada decena, la clave de todo ser.
En este corto texto se concentra la filosofa de los pitagricos. En ella, se asigna al
nmero natural gran importancia, como el origen y la esencia de todos los seres.
Temas relacionados con la teora de nmeros, como nmeros perfectos, por
ejemplo, se ponen de moda de vez en cuando. As lo sugiere Andr Weil en su libro
de teora de nmeros98, que muestra cmo Pierre de Fermat (1601-1665) y sus
amigos epistolares, incluyendo Pascal, Descartes y Mersenne se ocuparon de estos
temas. Igual ocurri en los aos posteriores a la invencin de la computadora,
cuando estas se dedicaron a encontrar nmeros perfectos cada vez mayores. El
inters en los nmeros perfectos radica en el hecho de que con cada nmero
perfecto est asociado un nmero primo y as, encontrar un nuevo nmero perfecto,
96

Macrobius-Comm. Ex Cic., II. 2 Et monus punctum putatur, quia sicut punctum corpus
non est, sed ex se facit corpora, Idem, ut supra I.6 monas id est, unitas dicitur, et mas idem
et femina est; par idem atque impar; ipse non numerus, sed fons et origo numerorum. Hae monas
initium finisque omnium.
97
Vase E. Zeller-A history of greek philosophy from the earliest period to the time of
Socrates, 1881, I, 306-533, en particular a partir de la pgina 428; y T. Taylor-The theoretic
arithmetic of the pythagoreans, Los Angeles, 1934, pp. 180-188, aunq esta ltima obra, debe
leerse con prudencia crtica.
98
Weil, A.-Number Theory. An approach through history. From Hammurabi to Legendre,
Birkhuser, Boston, 1983.

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55

es tambin hallar un nmero primo nuevo. En el algebra geomtrica tambin los


pitagricos nos dejaron una herencia muy rica, con los nmeros geomtricos y con
las frmulas recursivas para calcular la suma de los pares, los impares, los
cuadrados, etc. Como trasciende el objetivo de este texto, recomendamos consultar
el texto de Diego Pareja99.
Al mismo tiempo, ya en la escuela de Pitgoras100 se advierte un proceso de
recopilacin de hechos matemticos abstractos y la unin de ellos en sistemas
tericos. As, por ejemplo, de la aritmtica fue separada en una rama independiente
la teora de nmeros, es decir, el conjunto de conocimientos matemticos que se
relacionan con las propiedades generales de las operaciones con nmeros
naturales. En esta poca ya resultaban conocidos los mtodos de sumacin de
progresiones aritmticas simples y resultados del tipo

(2k 1) = n

. Se estudiaban

k =1

cuestiones sobre la divisibilidad de los nmeros, fueron introducidas las


proporciones aritmticas, geomtricas y armnicas (del tipo 1/a 1/b =1/c -1/d,
recibiendo su nombre del hecho que en la teora matemtica de la msica, los
intervalos entre los tonos completos son inversamente proporcionales a la altura del
n

tono) y diferentes medias: la aritmtica

a
k =1

, la geomtrica

a1a2 ...an y la armnica

n
n
n

1 . Junto a la demostracin geomtrica del Teorema de Pitgoras fue

a
k =1

encontrado el mtodo de hallazgo de la serie ilimitada de las ternas de nmeros


"pitagricos", esto es, las ternas de nmeros que satisfacen la relacin a2 + b2 = c2 y
que tienen la forma n, (n2-1)/2, (n2+1)/2, donde n es impar. Otra regla es la
siguiente n, (n/2)2 -1, (n/2)2+1, donde n es par, la encontramos en las obras de
Platn, o sea, en poca posterior. Fueron descubiertas muchas leyes matemticas
de la teora de la msica. Una particularidad de la escuela de Pitgoras es que a
ciertos nmeros y relaciones numricas se les asignaban propiedades misteriosas,
mgicas, y la propia dedicacin a la teora de nmeros se consideraba como
patrimonio de "los elegidos" e "iniciados".
Nociones de Matemticas Pitagricas
Pitgoras y su escuela, contribuyeron al desarrollo de las Matemticas. Su
concepcin filosfica, como dijimos antes, tena por base el nmero natural. Para
los pitagricos todo era nmero. A la misma geometra intentaron aritmetizarla,
asociando nmeros a las figuras geomtricas, los nmeros triangulares los
asociaron a los tringulos, los nmeros cuadrados a los cuadrados geomtricos, los
nmeros pentagonales a los pentgonos, etc. A los tringulos rectngulos les
asociaron ternas como (3,4,5), (5,12,13), donde los nmeros representan las
longitudes de los lados del tringulo. Aunque el teorema que lleva el nombre de
Pitgoras era ya un resultado conocido en Babilonia, un milenio antes de que
naciera Pitgoras, posiblemente a l debamos una prueba razonable para el mismo.
99

Pareja-Heredia, D.-Temas de Historia de las Matemticas, Biblioteca Universidad del


Quindo, Armenia, 1979.
100
Vivi en el siglo VI a.C., naci en la Isla de Samos y muri en Metaponte. Como se ve, detalles de
la vida de Pitagoras no aparecen en esta obra, existiendo la monumental monografa Pythagoras,
de Kornel Zoltan Mehesz, editada por la UNNE en 1974, solo nos resta enviar el lector a ella.

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56

A este filsofo y matemtico griego, deberamos recordarlo, ms que por el famoso


teorema, por el hecho de ser uno de los primeros pensadores que se preocup por
la bsqueda de un orden en el conocimiento abstracto y, sobre todo, como el filsofo
que expuso razones que explicaran, usando el concepto de nmero, la esencia de
todas las cosas.
Pitgoras fue heredero de la cultura cientfica jnica101 liderada por Tales y que tuvo
otros miembros destacados como Anaximandro, Anaxmenes y Herclito. Pitgoras
se autollamaba filsofo, o sea, amante de la sabidura, y en efecto l, entre otros,
estuvo tras la bsqueda de patrones abstractos y de un orden cosmolgico que diera
respuesta a las mltiples preguntas que su curiosidad intelectual le formulaba.
El Teorema de Pitgoras, muestra todas las caractersticas del conocimiento
matemtico: Abstraccin, Precisin, Certeza y Permanencia. Las Matemticas de
Pitgoras y los antiguos griegos, han servido de modelo para la bsqueda de nuevos
conocimientos y para ir cimentando la acumulacin de los mismos en forma
razonada, con argumentaciones que rebasen, los ejemplos particulares. La
cosmologa griega va ms all del mundo que nos rodea, del movimiento planetario,
de la prediccin y anlisis de los fenmenos naturales, pues toca tambin, los
patrones de pensamiento y el lenguaje con el que razonamos y pensamos. Qu
hizo Pitgoras para que su famoso teorema tuviera la solidez y certeza que lo ha
caracterizado? Uno respondera ahora que su certeza est en la demostracin, o
sea, en la cadena argumentativa, que por medios lgicos desemboca en la
conclusin del teorema. El gran mrito de Tales, Pitgoras y dems matemticos
griegos, no es tanto haber descubierto y formulado resultados, sino haber asociado
a los mismos, una demostracin como argumentacin verdadera, lgicamente
concluyente. Debemos agregar que este Teorema de Pitgoras se conoca ya en
tiempos de Babilonia, como lo muestra una tablilla de arcilla (datada como de
alrededor de 1900-1600 a.C.) que en caracteres cuneiformes exhibe triplas
pitagricas que satisfacen la relacin x+y=z. Esta tablilla tiene el nmero 322 en
el Catlogo Medelsohn de la coleccin Plimpton102 del Museo de la Universidad de
Columbia en Nueva York103.
La aritmtica, tuvo su poca de oro en tiempos de los pitagricos. Los pitagricos
construan las tablas de sumar y multiplicar pero slo enseaban a manejarlas; no a
construirlas. Iniciaron el estudio del sonido, particularmente lo relativo a cuerdas
vibrantes, asociando la longitud de la cuerda con su altura sonora. Encontraron que
la armona del sonido, depende de las relaciones numricas asociadas a las
longitudes de las cuerdas vibrantes. En astronoma llegaron a sustentar la
esfericidad de la Tierra. El conocimiento que tuvieron en Matemticas, se puede
equiparar al contenido de los libros I, II, III, IV, y VI de los Elementos de Euclides,
ms, lo que representa el lgebra geomtrica, que es un conjunto muy interesante
de propiedades que se desprenden de las figuras geomtricas. Estudiaron los
nmeros primos, los nmeros perfectos y llegaron hasta asociar a los nmeros
cualidades humanas, como decamos antes.

101

Como hemos dicho, Jonia corresponde a una parte de las costas de Turqua en el Mediterrneo,
donde estaban ciudades tan importantes como Mileto, Prgamo, feso, Samos, Perga y Rodas.
102
Ver pgina 9 de la obra de Weil citada arriba y la pgina 2 de la obra de van der Waerden ya
tambin citada.
103
Para una opinin distinta a la sostenida por muchos autores respecto a lo que se presenta en
dicha tablilla, recomendamos E. Robson-Neither Shrlock Holmes nor Babylon: A Reassessment
of Plympton 322, Historia MAthematica 28 (2001), 167-206.

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La logstica (aritmtica elemental), siempre fue considerada por los griegos, una
disciplina de bajo perfil. Tal vez por eso, no desarrollaron un sistema numrico que
facilitara las operaciones y que agilizara el clculo numrico. En el tiempo de los
pitagricos se us el sistema jnico de numeracin. Era un sistema decimal aditivo
donde los nmeros se representaban con las letras del alfabeto, adicionadas de tres
smbolos tomados del antiguo alfabeto fenicio. En ese sistema a cada palabra se le
asociaba un nmero. Por ejemplo, a la palabra logos () se le asoci el nmero
373, porque en su numeracin, las letras griegas correspondientes =30, o=70, =3,
o =70 y =200, dan como suma el nmero 373104.
Sobre el concepto de Logos.
El trmino logos es de aparicin frecuente en las lenguas occidentales que derivan
del griego o del latn, o estn emparentadas con stas. Ese es el caso del espaol,
el ingls, el alemn y las lenguas eslavas, por ejemplo. Como sufijo, significa
estudio, tratado; por ejemplo, en las palabras metodologa, astrologa, oftalmologa,
epistemologa, etc. Tambin lo encontramos como prefijo en logotipo, logaritmo,
lgica, logstica, etc. Al latn se tradujo como ratio (razn), con muchas otras
acepciones, entre ellas, rata (rata de inters, proporcin), clculo, cuenta, tomar en
consideracin, disposicin, plan, razn (cociente de nmeros), razn, juicio, causa,
teora, doctrina, y muchas otras. Pero de esta cadena se derivan otras muy
importantes como por ejemplo, racional, razonamiento, causalidad, etc. El termino
-(plural, ), en griego significa, razn, idea, conocimiento.
Recordemos que Pitgoras era jonio y comparta rasgos culturales con Tales de
Mileto y Herclito de feso. Herclito basaba su filosofa en el cambio y el
movimiento y para Pitgoras la esencia de todo estaba en el nmero. Esa esencia
que identifica al ser, lo inmutable, lo que se preserva, en y despus del cambio.
Popper105 sugiere que el logos, al que se refiere Herclito, podra ser la ley del
cambio, la causa del equilibrio de las cosas, la medida, la regla, el cambio sujeto a
ley. Pero la medida es un nmero y la ley se enmarca en un sentido numrico y as
partiendo de Herclito llegamos a Pitgoras en cuanto al origen del logos.
Como dijimos, para los pitagricos la geometra poda aritmetizarse. Partiendo de la
mnada, extendindose a los nmeros naturales y a sus , es decir, sus
proporciones racionales, del tipo a/b, donde a y b son nmeros naturales, crean
posible logizar (metrizar), digmoslo as, el conjunto de todos los pares de
segmentos. Su programa filosfico, sin embargo, colaps, cuando descubrieron que,
dos segmentos muy familiares en la geometra, como son, el lado y la diagonal del
cuadrado, no permitan tal asociacin. Aqu aparece uno de los grandes problemas
que los pitagricos no pudieron resolver y que a la postre, dara origen a una nueva
clase de nmeros, los inconmensurables; aquellos nmeros no expresables como
cocientes de nmeros naturales.
El problema de la inconmensurabilidad.
El programa pitagrico dentro de la geometra tena como objetivo, el asociar a entes
geomtricos, valores numricos. Empezando por la escogencia de una unidad de
medida, asociaron a cada segmento un nmero, su longitud. El siguiente paso fue
asociar con cada par de segmentos la razn de sus longitudes. Este proceso
requera que los segmentos en cuestin fueran conmensurables, en el sentido de
104

Ver el alfabeto griego en el Anexo 2.


Popper, K. R.-La sociedad abierta y sus enemigos, Ediciones Paids, Barcelona, 1994, p.
206 y siguientes.

105

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

58

poder encontrar un tercer segmento que los midiera en unidades enteras. El


problema de la inconmensurabilidad fue el detonante para que explotara el gran
problema de la insuficiencia de los nmeros naturales en la representacin de
magnitudes geomtricas y como consecuencia de ello buscar nuevas alternativas
para asociar estas magnitudes a nmeros de otra especie 2 , 3 y (1+5)/2,
conocidos desde tiempos griegos, son ejemplos de nmeros inconmensurables, es
decir, cantidades no expresables como cocientes de nmeros enteros. Para
entender el por qu de la aparicin de los nmeros inconmensurables tenemos que
empezar por entender que consideraban los griegos por conmensurabilidad.
Definicin. Dos segmentos AB y CD son
segmento (la unidad 1), tal que:

conmensurables, si existe un tercer

AB = ml1, y, CD = n l1,

(1)

donde m y n son nmeros naturales. El logos, para los pitagricos o la ratio en


AB m
= .
latn, ser el cociente o el nmero racional carente de magnitud
CD n
Observe que la razn m/n, es un nmero desprovisto de cualquier alusin a las
magnitudes de los segmentos y as podr usarse para representar otras relaciones
ya sea de rea, de volumen o de lo que sea. Esta particularidad de los nmeros era
vista por los pitagricos como la esencia que se preserva despus del cambio.
Cuando este es el caso, se dice que los segmentos AB y CD son conmensurables (o
medibles) y estn en la razn m:n. En lenguaje pitagrico, el logos de los dos
segmentos es m/n. Para nosotros los dos segmentos estn asociados al nmero
racional, o a la razn, m/n. Tambin, esta razn esta asociada a un proceso
aritmtico como es la divisin algortmica de m entre n que da origen a un nmero
racional y que uno expresa como una expansin decimal peridica. Por ejemplo
2/3=66/100, , 2/3=0.666. Sin embargo para los pitagricos y en general para los
matemticas griegos, el proceso de saber si dos segmentos son conmensurables o
no, era la aplicacin del llamado Algoritmo de Euclides, que consiste en dividir la
magnitud mayor entre la menor y encontrar un cociente, digamos c 1 y un residuo r 1 ,
la magnitud menor se divide entre este residuo para hallar un cociente c 2 , y as
continuar hasta obtener un cociente c n . Si este proceso termina despus de un
nmero finito de pasos los segmentos son conmensurables, en otro caso los
segmentos se dicen inconmensurables.
Definicin. Si para los segmentos AB y CD, no existen enteros positivos m y n, que
satisfagan (1), se dice que los segmentos son inconmensurables y en este caso el
nmero asociado a ellos, se define (lo definimos ahora) como un nmero irracional.
Cuando se establece la razn de los segmentos, estos pierden su importancia y es
el logos, todo lo que queda despus de que los segmentos desaparecen. Vista a la
luz de las matemticas actuales, esta razn genera toda una familia de cocientes del
tipo km/kn, donde k es entero, con la propiedad que, cualquier par de elementos de
la familia, son iguales entre si. Esto permite generar la clase de equivalencia {m/n},
en el sentido de que los elementos de estas clases satisfacen las ya mencionadas
propiedades: reflexiva, simtrica y transitiva.

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59

En general, cada clase tiene su representacin en el racional m/n, n 0, es decir, el


papel que jugaban las rectas que representaban, en el plano proyectivo a las dems
rectas, aqu lo juegan los racionales m/n, donde m y n, son enteros, primos
relativos106 y n 0. En la geometra proyectiva las clases de equivalencia de las
rectas paralelas generan la recta en el infinito, ahora las clases de equivalencia de
los logos (ratios) da origen al conjunto Q de los nmeros racionales.
La igualdad de dos elementos (razones) en una de estas clases, se llama una
proporcin. Por ejemplo, en la clase {1/2} = { -2/-4, -1/-2, , 2/4, 3/6, 4/8, 5/10,
6/12, }, se cumple que 2/4 = 6/12. En general si m/n y j/k estn en la misma clase,
se sigue que m/n = j/k y, consecuentemente, mk = nj. Al interior de estas clases de
equivalencia se puede con sus elementos, elaborar una pequea algebra. Por
ejemplo, de, 2/x = 6/12, se sigue que x = 24/6 = 4 y sustituyendo queda, 2/4 = 6/12,
lo cual es correcto.
Otra forma de expresar que a/b y c/d estn en la misma clase, es decir que, los
nmeros a, b, c y d estn en la proporcin, a:b :: c:d, (se lee a es a b como c es a
d). En este caso a y d se llaman extremos, b y c se llaman medios. De la definicin
se sigue que el producto de los medios es igual al producto de los extremos. En
particular, si desconocemos un trmino de la proporcin, digamos x, en a:x :: c:d, o
en notacin moderna, a/x = c/d, encontramos que x =ad/c. Cuando se cumple que
a/x = x/d, a x se conoce como media proporcional entre a y d. De aqu se puede
despejar x, y encontramos que la media proporcional entre a y d es: x = ad . A
este, valor se conoce tambin como la media geomtrica entre a y d, que contrasta
con la media aritmtica de a y d que se define como (a+d)/2.
Por otro lado, en la clase de equivalencia {m/n} estar la razn y/x siempre que
m/n=y/x, o sea y=f(x)=(m/n)x. Dando el salto a la geometra analtica, esto no es
otra cosa que, la ecuacin de la recta que pasa por el origen y con pendiente m/n.
De aqu se sigue que nuestra clase de equivalencia {m/n} tiene su representacin en
los puntos de la recta con coordenadas enteras del tipo (kn, km), donde k es entero
y diferente de cero.
La posicin filosfica sostenida por los pitagricos de que todo, y en particular la
geometra, puede llevarse al logos, entendido como cociente de enteros, pierde su
validez al descubrir que dos segmentos muy familiares como son la diagonal y el
lado de un cuadrado son inconmensurables. En este punto de la historia aparece la
primera crisis en los Fundamentos de las Matemticas al descubrir que los nmeros
naturales y sus logos no son suficientes para caracterizar los entes geomtricos.
Esta crisis induce el nacimiento de una nueva familia de nmeros, los nmeros
irracionales que van a complementar a los racionales para
formar lo que hoy conocemos como el conjunto de los
nmeros reales.
La prueba de la inconmensurabilidad de la diagonal y el lado
de un cuadrado lleg a nosotros, segn Popper107, en la obra
de Aristteles, los Primeros Analticos. La prueba es un
ejemplo de una demostracin indirecta, o demostracin por
reduccin al absurdo, en la cual se niega la proposicin que se
quiere probar, y si suponiendo esto, se llega a una contradiccin, concluimos que la
106

Recordemos que dos nmeros n y m, son primos relativos si ellos no tienen factor comn
diferente a la unidad, esto se denota simblicamente como (m, n) = 1 y se lee el mximo comn
divisor de m y n es 1.
107
Popper, K. R.-Op. Cit. p. 249.

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60

hiptesis es falsa o sea que nuestra proposicin inicial es verdadera. La prueba


establece la imposibilidad de una medida numrica (exacta) comn entre las
magnitudes consideradas, conclusin negativa de mximo alcance que los griegos
slo podan establecer indirectamente dentro del marco terico de su discurso, tal
es as, que la demostracin directa de un resultado paralelo en la moderna
teora de los nmeros (que la raz cuadrada de un entero o es entera o es
irracional) ha debido esperar a Lwenheim. La prueba de Lwenheim, mucho ms
interesante e informativa que la tradicional prueba indirecta de la irracionalidad de

2 , que supone no slo nuestra teora lgica de la cuantificacin sino el principio

de eleccin, no pasa de ser una curiosidad tcnica prcticamente ignorada108.


Formalicemos nuestra proposicin en el siguiente teorema.

Teorema. En el cuadrado ABCD, la diagonal AC y el lado AB son inconmensurables.


Demostracin. Sean AB y AC, las longitudes del lado y la diagonal del cuadrado,
respectivamente.
Neguemos la conclusin del teorema, o sea, supongamos que la diagonal y el lado
del cuadrado son conmensurables. Por definicin existen nmeros enteros m y n,
tales que AC=m y AB=n. De aqu se sigue que:
AC/AB= m/n

(2)

Supongamos que la fraccin m/n (el logos de los dos segmentos), identifica la clase
{m/n}, es decir, la fraccin es irreducible. Esto significa que m y n no tienen factor
comn distinto a la unidad, en particular, si uno es par el otro es impar y viceversa.
Elevando al cuadrado a ambos lados de la igualdad (2), da:
AC/AB =m/n

(3)

Por el Teorema de Pitgoras, aplicado al cuadrado anterior AC=2AB.


Reemplazando en (3), llegamos a
2=m/ n, o sea, m =2n

(4)

De (4) se sigue que m es par y por consiguiente m es tambin par. Puesto que m y
n tienen distinta paridad, n tiene que ser impar. Por otro lado, al ser m par, es de la
forma m = 2k. Reemplazando en (4), obtenemos, 4k = 2n.
Simplificando queda, n=2k. Esto implica que n es par y as m debe ser impar. El
razonamiento nos lleva a que m y n son a la vez pares e impares. Esta contradiccin
demuestra que (2) es falso, o sea que no hay enteros que cumplan esta condicin.
En este ejemplo, la contradiccin se da tomando m es par, (o tambin, tomando
n es par).
El teorema muestra que, la diagonal y el lado de un cuadrado son
inconmensurables. Dicho en otros trminos, no hay ningn segmento, que mida en
unidades enteras, al lado y a la diagonal de un cuadrado.
Cuando el lado del cuadrado tiene longitud unidad, el teorema muestra que, 2 no
puede expresarse como cociente de enteros, o sea que 2 es irracional.
Antes bien, debemos destacar varios puntos:
108

Lwenhein, L.-"On making indirect proofs direct", Scripta Mathematica, 28/2, 1946, 101-115
(ed. y revisin inglesa de W. O. Quine).

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61

(1) el objeto de la prueba es geomtrico,


(2) nuestro "irracional" no equivale en extensin al logon (sin razn expresable) de
Euclides,
(3) en la medida que la matemtica griega carece de nuestro concepto de nmero
real, la idea de logon de Euclides tambin queda lejos de coincidir intensional o
conceptualmente con lo que hoy se entiende por "irracional"109, an en el siglo
XIX los irracionales no posean una identidad propia como nmeros y cuando se les
utilizaba, se recurra a la aproximacin infinita tomando como base los nmeros
racionales110, de aqu que es poco probable que los matemticos griegos pensaran
en trminos de una progresin infinita de nmeros111.
Sorprende saber que,
los pitagricos no
hubiesen descubierto
la
inconmensurabilidad
de la diagonal y el
lado del pentgono
regular, sabiendo que
la estrella de cinco
Nmeros pentagonales en sucesin, la estrella de cinco puntas y un
puntas (el Pentculo,
nmero Pentagonal como suma de nmeros triangulares ms n
segn lo nombran en
(cuando n = 5).
el
Cdigo
Da
112
Vinci ,), smbolo de su hermandad, resulta de las diagonales del pentgono
regular. La razn de estas longitudes es el nmero irracional (1 + 5)/2, conocido
como la razn urea y estudiado por Euclides en los Elementos. Este nmero
est presente en varias partes de de las matemticas. En teora de nmeros
aparece en relacin con la Sucesin de Fibonacci, para la cual tenemos que,
f (n + 1)
Lim
= (1+5)/2.
n
f ( n)
La extensin del concepto de proporcin que incluye a los nmeros irracionales, la
hicieron, el pitagrico Arquitas de Tarento, colega de Platn, y con gran profundidad,
el discpulo de este ltimo, Eudoxo, cuyo trabajo qued incluido en el libro V de los
Elementos. Eudoxo fue un maestro en el arte de lo que hoy conocemos como el
mtodo dialctico, o del uso de la razn para investigar no slo las matemticas y la
naturaleza del hombre, si no tambin para explicar su entendimiento y la bsqueda
de la verdad. El mtodo de prueba por reduccin al absurdo, iniciado primero por la
escuela de los sofistas, tuvo en los desarrollados de Eudoxio, Euclides y
Arqumedes, una herramienta fundamental en la demostracin de teoremas. Otra
muestra de este mtodo la da Euclides en los Elementos, cuando prueba el
siguiente teorema:
Teorema (Infinitud de los primos). Hay ms nmeros primos que cualquier cantidad
propuesta de nmeros primos113.
109

Vega, L. -"En torno a la idea tradicional de demostracin", Laguna, 1995, 3: 28-56.


Recalde, L.C.-El papel del infinito en el surgimiento de la topologa de conjuntos, 1994,
Cali, UniValle, Tesis de Maestra.
111
Rotman, B.-Towards a semiotics of mathematics, Semiotica, 1988, 72-1/2, 1-35.
112
Brown, D.-El Cdigo da Vinci, Ediciones Urano S. A. Barcelona. 2004.
113
Se aprecia el horror al infinito que tenian los griegos al plantear este teorema, Proposicin 20,
Libro IX, con el infinito potencial y no como hace Hilbert a principios del siglo XX cuando dice El
110

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Demostracin. Sea {2, 3, 5 , , p}, la cantidad propuesta de nmeros primos y sea


p el mayor de todos los primos propuestos.
Consideremos el nmero q = (2 3 5 p) + 1.
Es claro que el mximo comn divisor de p y q es 1, porque p es primo y q no se
deja dividir por ninguno de los primos 2, 3, 5,, p. En nomenclatura moderna, uno
dice que p y q son coprimos. Por lo tanto q es primo, o tiene un factor primo mayor
que p. En ambos casos hay un primo mayor que p. Esta es una contradiccin porque
supusimos que p era el mayor primo. En consecuencia hay un primo mayor que los
dados.
Esta demostracin moderna es sustancialmente distinta a la dada por Euclides,
primero porque es geomtrica y segundo, porque Euclides trabaja con el menor de
los nmeros medidos por dichos primos.
La definicin general de proporcin originada en los trabajos de Eudoxo, la presenta
Euclides en el libro V en los siguientes trminos114:
Definicin. Se dice que varias magnitudes estn en la misma razn, la primera es a
la segunda, la tercera es a la cuarta, cuando, un equimltiplo, cualquiera que se
tome, de la primera o de la tercera, y cualquier equimltiplo de la segunda o de la
cuarta, los primeros equimltiplos en su orden exceden, igualan o son menores que
los equimltiplos de los segundos, respectivamente.
En notacin moderna la definicin quedara as a:b::c:d, significa que para m y n
enteros positivos:
na > mb implica que nc > md
na = mb implica que nc = md
na < mb implica que nc < md
El camino iniciado por Eudoxo slo vino a continuarse en el siglo XIX con los
trabajos del matemtico alemn, Richard Dedekind (18311916), quien con las
Cortaduras que llevan su nombre, dio carta de ciudadana en las Matemticas, a los
nmeros irracionales.
5. Zenn de Elea (490 a.C.-430 a.C.)
Quizs el mayor conocimiento del Mtodo Atomstico que se tiene es debido a las
crticas que se le sealaron. Entre las ms importantes y conocidas estn las de
Zenn de Elea, quien elabor un conjunto de paradojas que ponen de manifiesto las
incongruencias que surgen de considerar el espacio como suma de puntos. Digamos
por ejemplo en la paradoja conocida como la dicotoma. En ella, Zenn advierte de
la imposibilidad de realizar el movimiento desde un punto A hasta otro B a travs de
un segmento. Para ello se basa en que el camino puede ser dividido hasta el infinito
primero por la mitad del segmento, despus por la mitad de lo que queda y as
sucesivamente, entonces sera necesario superar un conjunto infinito de tramos del
camino en un intervalo de tiempo finito. Con las paradojas de Zenn se evidenciaba
que si se buscaban demostraciones exactas y soluciones lgicas a los problemas de
estratificacin era imposible utilizar el infinito mediante la concepcin atomstica.
Para lograr este objetivo es necesario considerar elementos de paso al lmite al
menos implcitamente y esta fue tarea primordial en el siguiente perodo de
desarrollo de la matemtica griega.
conjunto de los nmeros primos es infinito, donde el infinito que se maneja es el actual.
114
Ver Van der Waerden-Op. Cit. p. 90.

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Zenn es el primero en reducir al absurdo, como lo seal Paul Tennery, las ideas
de Pitgoras, valindose de algunos argumentos que se han hecho clebres.
Zenn observa, en un primer argumento que, para ir de A a B es necesario pasar
por el medio C del segmento AB, para ir de C a B por el medio D del segmento CB y
as sucesivamente. No llegamos jams a B, puesto que hay que pasar por una serie
de medios que no tiene fin, puesto que todo segmento tiene un medio y todo punto
una anchura, posiblemente muy pequea, pero existente en todo caso, es decir, no
nula, segn la teora de mnadas.
El segundo argumento de Zenn estudia la persecucin de Aquiles que corre muy
rpido detrs de una tortuga, que tiene sobre l una ventaja AB. Mientras que
Aquiles liquida esa ventaja AB corriendo de A a B, la tortuga ha llegado a C.
Mientras que Aquiles liquida su nuevo retardo BC, la tortuga llega a D y as
sucesivamente: por pequea que sea la distancia que separa Aquiles de la tortuga,
es al menos igual, en la teora de las mnadas, a la anchura de un punto. Mientras
que Aquiles recorre la distancia la tortuga se ha desplazado, se decir, ha ido de un
punto a otro. Est, en consecuencia, separada an de Aquiles por lo menos por la
anchura de un punto. Aquiles no alcanzar jams a la tortuga.
Pero nosotros sabemos por experiencia que podemos ir de A a B.
Sabemos que Aquiles atrapar a la tortuga.
La teora de las mnadas est en contradiccin con los datos inmediatos de la
realidad.
Ya hemos dicho ms arriba, que con Tales de Mileto, se empieza a considerar la
matemtica como un cuerpo de conocimientos deducibles a partir de ciertas
suposiciones bsicas por medio de la lgica corriente (el buen sentido), que segn
Descartes "es la cosa mejor repartida del mundo, puesto que cada uno piensa estar
tan bien provisto de el, que incluso aquellos que no son ms difciles de contentar en
otra cosa cualquiera no acostumbran a desear ms del que tienen"115. Sin embargo,
como acabamos de apuntar, al comienzo mismo de este perodo, en el siglo VI a.C.,
aparece la primera gran crisis en el desarrollo de la disciplina, al descubrir la
existencia de los nmeros inconmensurables, es decir, no expresables por medio de
una frmula finita en la que entran ciertos nmeros enteros. La armona de los
nmeros enteros y de las relaciones entre ellos, en el estudio de la cual tanto
avanzaron los pitagricos y que pareca regir todo el Universo, se estrell contra la
diagonal del cuadrado de lado unitario, que result inconmensurable, como ellos
mismos demostraron.
Las Paradojas de Zenn. Precisiones116.
Antes de entrar en detalle en la descripcin y estudio de las Paradojas de Zenn,
analizemos algunas cuestiones, que van a facilitar la comprensin de ciertos
aspectos, de la lgica involucrada en la formulacin de aporas, paradojas y
antinomias.
Como vimos antes, la argumentacin lgica unida a la argumentacin matemtica se
usa para demostrar teoremas o para sustentar resultados tcnicos de fsica o de
otras reas del conocimiento. Sin embargo, los antiguos griegos llevaron la
argumentacin lgico-matemtica mucho ms all de lo ya mencionado, como por
115

"Discurso del Mtodo", Sarpe, Madrid, 1984


En este punto, en lo relacionado con diferentes tipos de paradojas, recomendamos Devlin, Popper
y la pgina Web de la Universidad de Stanford: http://plato.stanford.edu/entries/paradox-zeno/ y J. E.
Npoles-Paradojas y Fundamentos de la Matemtica, Revista Virtual Ciencia Abierta, Vol. 27, 3
(2005) disponible en http://cabierta.uchile.cl/revista/27/articulos/pdf/paper3.pdf
116

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ejemplo, para investigar la naturaleza de la existencia de las cosas, incluyendo la


naturaleza humana. El mtodo de prueba basado puramente en la razn, o como
dijimos, en argumentacin lgica y matemtica, se conoci como mtodo dialctico o
tcnica dialctica: en cierto sentido, opuesto al mtodo observacional, experimental
o de medicin para estudiar y analizar un fenmeno. Esta forma de razonar fue una
innovacin que a la larga se mantuvo y an hoy la tenemos como herramienta
efectiva en los procesos de demostracin. El mtodo dialctico est inmerso en las
obras de Platn y Aristteles como ya lo destacamos en la prueba de la existencia
de los inconmensurables, al probar por contradiccin que la diagonal y el lado de un
cuadrado no son conmensurables.
Debemos resaltar que las Paradojas, no aparecen como producto de un loco que
busca descrestar a sus contemporneos, sino ms bien, como una reaccin de
Zenn, a los ataques de que fuera objeto su maestro Parmnides, quien, en su
cosmologa rechazaba la pluralidad (la multiplicidad, el nmero) y el cambio. En este
enfoque filosfico, el ser era indivisible e inmutable y toda apariencia de lo contrario,
era pura ilusin. Como afirma Popper, para Parmnides el mundo real era uno y
siempre permanece en el mismo lugar, nunca se mueve. El mundo es uno, un todo
indiviso, sin partes; homogneo e inmvil. El movimiento es imposible en un mundo
semejante. En verdad no hay cambio alguno. El mundo del cambio es una
ilusin117. Las crticas a la posicin de Parmnides, obviamente llegaron de todas
partes por cuanto se consider absurdo y ridculo concebir una realidad congelada
como en una toma flmica, sin la posibilidad de movimiento o de cambio. Fue
entonces cuando Zenn apareci en escena para probar a los detractores de su
maestro que a resultados igualmente absurdos se poda llegar aceptando tesis
contrarias a las sostenidas por Parmnides. Sostena Zenn que el aceptar la
pluralidad conduca por razonamientos lgicos legtimos, a la conclusin de que todo
era infinitamente grande o infinitamente pequeo. Y que aceptar el movimiento como
infinitamente divisible, nos lleva a la conclusin de que nada se mueve.
Si los razonamientos lgicos son perfectamente vlidos y conducen a una
contradiccin o a un absurdo la conclusin de todo el proceso es que la hiptesis en
la cual se inici la argumentacin debe ser necesariamente falsa. Es importante no
perder de vista los objetivos que Zenn tena en mente cuando expone sus
paradojas, como dice Apostol en su libro de clculo118, a Zenn hay que verlo no
como a un loco si no como a un alumno de postgrado, excepcionalmente brillante.
No es tan importante en s la paradoja, como el objetivo contra el cual va dirigida.
Usualmente hablamos de la paradoja pero olvidamos el propsito para el que fue
formulada.
Para abordar a Zenn en sus paradojas empecemos por las menos conocidas, las
que se refieren a la pluralidad ontolgica, en el sentido de la existencia de muchos
seres en contraposicin de la existencia de uno y solo uno, como sostena
Parmnides en forma abstracta al Ser como lo ingnito, eterno, inmutable, uno y
continuo. Estas paradojas de la pluralidad intentan probar cmo, usando la
pluralidad por hiptesis, y siguiendo una argumentacin lgica, se desemboca en
absurdas conclusiones.
Argumentacin por densidad.
De acuerdo al comentador Simplicio, Zenn propone la siguiente argumentacin
para atacar la multiplicidad. Si hay muchas cosas, esas muchas, deben ser tantas,
117
118

Popper, K. R. Opus cit. Pg. 185


Apostol, T. M.-Calculus, Vol. I, Editorial Reverte, 1988.

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que no sean ni ms ni menos que las que verdaderamente son. Pero si hay tantas
como se dicen ser, esas tantas, deben estar limitadas. Pero si estn limitadas habr
otras cosas entre ellas que las separen; y entre stas, otras, y otras y as ad
infinitum. Por lo cual las cosas que son, deben ser ilimitadas.
La argumentacin de Zenn intenta probar que no puede existir la pluralidad so pena
de incurrir en una contradiccin. Con esto busca apoyar la tesis de su maestro sobre
la unicidad del ser. Recordemos que la ontologa es el estudio del ser como objeto
filosfico. Este argumento de densidad lo encontramos en la seccin anterior cuando
mencionbamos los nmeros racionales y las Cortaduras de Dedekind. En una
cortadura se presentan apiamientos (clusters) de nmeros racionales, por ejemplo,
si damos dos racionales, digamos de menor a mayor, a/b y c/d, estar entre ellos el
nmero (a/b + c/d)/2 y entre estos tres, habr dos ms y entre estos cinco, cuatro
ms y as hasta el infinito. Con esto estamos mostrando que el conjunto Q es denso
en R. Esta caracterstica de los racionales dentro de los reales es muy importante en
el Anlisis Matemtico, por cuanto permite, aproximar todo nmero real x, tanto
como se quiera, con nmeros racionales. Los puntos de la recta tambin son densos
en el sentido de que entre dos puntos siempre se puede encontrar un tercero. Sin
embargo, los puntos de la recta no pueden ponerse en correspondencia uno a uno
con los nmeros racionales, como lo mostramos al probar que 2 no es racional.
Esto significa que la recta real tiene ms puntos que aquellos que los racionales
puedan cubrir. Por lo tanto decimos que los reales tienen una potencia o un cardinal
mayor que los nmeros racionales. La clasificacin de las potencias de los conjuntos
es obra de Georg Cantor, generando as un nuevo enfoque para el estudio del
infinito.
La Paradoja de la Dicotoma.
Zenn arga en los siguientes trminos, a fin de probar que un corredor que parte
de un punto A no puede llegar a la meta en el punto B, porque para recorrer la
distancia AB, primero tiene que recorrer la mitad de esa distancia y luego la mitad de
la mitad que le queda faltando y as indefinidamente. La argumentacin terminaba
sosteniendo que infinitas distancias no podan recorrerse en un tiempo finito. Para
verlo mejor cuantitativamente, supongamos que la distancia AB es de un kilmetro.
Entonces el corredor debe correr primero medio kilmetro, luego la mitad del medio
kilmetro que le falta para llegar a la meta, es decir, un cuarto de kilmetro ms, es
decir, llegar al punto C, al punto D, luego deber recorrer un octavo y as
sucesivamente, al infinito. Segn Zenn nunca se llegara a la meta, porque infinitos
tramos por recorrer no podra hacerse en un tiempo finito y as el movimiento, segn
el argumento de Zenn, era imposible.
Lo ms interesante de la argumentacin est, en asumir el hecho intuitivo de que, el
movimiento es susceptible de dividirse en tramos, al igual que el tiempo, en
instantes. Esta pluralidad era el objetivo de la polmica en la filosofa de
Parmnides. Asumir la pluralidad, entonces llevaba a la negacin del movimiento.
Hay que recordar que las matemticas griegas no disponan de los recursos del
clculo infinitesimal, ni de la nocin de series convergentes, que es lo que permite
explicar conceptos como movimiento y sumas infinitas de cantidades. Para nosotros
la paradoja de la dicotoma pierde su carcter paradojal, porque, la conclusin de
que no se puede llegar del punto A al punto B, en un tiempo finito, no es vlida,
como lo mostraremos en las siguientes lneas.
Supongamos que la velocidad del corredor es constante y que la distancia entre el
punto de partida y la meta es un kilmetro. Queremos probar que la suma de los

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infinitos tramos recorridos es efectivamente un kilmetro. Se trata de sumar +


+. Este es un ejemplo de una serie geomtrica de razn . En general todos los
sumandos son de la forma ()n, donde n = 1, 2, 3, La suma de todos los trminos
n

1
1
se representa simblicamente por la serie , cuya suma es
.
1 r
n =1 2
Que es lo que se espera para el recorrido, suponiendo como dijimos que la distancia
entre los puntos es de 1 Kilmetro.
Si la velocidad no es constante, el problema se va a complicar. Por ejemplo,
pongamos por caso, la situacin que propone Apostol119. Asumiendo que el primer
tramo se recorre, digamos en media hora, el segundo en un tercio de hora, el tercer
tramo en un quinto y as en adelante, en fracciones de hora, donde el denominador
es el primo siguiente de aquel, de la fraccin anterior, vamos a encontrar para la

1
suma de los tiempos del recorrido, algo como , donde p recorre los primos 2, 3,
p=2 p
5, . En el tiempo de Euler se demostr que esta serie diverge. En este caso,
nunca el corredor llegara a la meta, porque el valor de la suma es infinito.

1
1
Euler prob esta curiosa igualdad = (1 1 / p ) .
p
p=2 p
Donde p recorre todos los primos, 2, 3, 5, 7,. El smbolo de la derecha representa
un producto infinito. Decimos curiosa, porque si ambas expresiones son infinitas,
en que sentido son iguales? Aqu el sentido es que, a medida que se consideran
ms y ms primos en el proceso, los resultados en ambos lados de la expresin son
cada vez ms cercanos, aunque sern, desde luego, cada vez ms y ms grandes.
6. Los nmeros irracionales y las Paradojas de Zenn.
Las Paradojas de Zenn demostraron convincentemente que si se buscan
demostraciones exactas y soluciones lgicamente exhaustivas a los problemas, es
imposible utilizar el infinito apoyndose en las consideraciones atomsticas ingenuas.
Para semejantes objetivos es necesario elaborar y valerse de mtodos que
contienen, junto a las variedades de los criterios sobre los infinitsimos, elementos
del paso al lmite.
A pesar que en el punto anterior tratamos esto, creemos que debemos profundizar
en algunos aspectos, teniendo en mente siempre las palabras de Russell120 "En este
mundo caprichoso nada es ms caprichoso que la fama pstuma. Una de las ms
notables vctimas de la falta de juicio de la posteridad es Zenn, el eletico.
Habiendo inventado cuatro argumentos, todos inmensamente sutiles y profundos, la
tosquedad de filsofos posteriores lo declar a l un mero prestidigitador ingenioso y
todos y cada uno de sus argumentos sofismas. Despus de dos mil aos de
continuas refutaciones, esos sofismas fueron restablecidos y constituyeron la base
de un renacimiento matemtico".
Trataremos con la que es, quizs, la ms conocida, y espectacular, de sus aporas,
la de Aquiles y la tortuga, propuesta por Zenn hace ya ms de 24 siglos: si el veloz
Aquiles concede alguna ventaja a la lenta tortuga, jams podr darle alcance por
rpido que corra, el Plida puede acercarse al quelonio cada vez ms, pero sin
alcanzarla.
119

Apostol, T. M.-Calculus, II Edition, John Wiley & Sons, Inc. New York, 1967, p. 374 y ss.
B. Russell-"The Principles of Mathematics", Second Edition, George Allen & Unwin Ltd,
London, 1937

120

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Puesto que en la "vida real" no se necesita ser el algero guerrero tesalio para
alcanzar cualquier tortuga, el razonamiento de Zenn era demasiado chocante para
ser aceptado. Aristteles, por ejemplo, impugnaba las paradojas de Zenn afirmando
que si bien el espacio y el tiempo son infinitamente divisibles en potencia, no lo son
en acto; que la esencia del movimiento es precisamente "franquear el lmite", ser la
identidad entre un lugar y otro lugar, as como el devenir tiene por esencia ser la
identidad entre el ser y el no-ser, entre lo mismo y lo otro121. "Refutaciones" de este
tipo seguan siendo consideradas vlidas hasta el siglo XIX por filsofos como Hegel
(1770-1831).
La verdadera refutacin matemtica de las paradojas del eletico, slo es posible
desde 1872, ao en el cual Dedekind y Cantor publican, independientemente, sus
construcciones de los nmeros reales a partir de los racionales (en esencia, de los
naturales). Esa construccin es la culminacin de la llamada aritmetizacin del
anlisis (iniciada por Gauss y continuada por Bolzano, Cauchy y Weierstrass), que
desterr de las matemticas los misteriosos infinitesimales, a los que dedicaron
muchas elucubraciones matemticos aficionados y filsofos122. Podemos recalcar,
que estas magnitudes infinitamente pequeas volvieron a nacer en 1961 al inventar
Abraham Robinson el Anlisis no Estndar123. Pero estos infinitesimales de
Robinson son objetos matemticos perfectamente determinados, que no admiten
especulaciones de diletantes.
Hay que decir que en estudios muy profundos y detallados como el de Russell en
"The Principles ", que ocupa buena parte de los captulos XLII y XLIII, pero est
ms que todo dedicado a explicar la causa de la paradoja; pero Russell no se toma
el trabajo de poner a Aquiles a alcanzar a la tortuga, suponiendo que el lector de su
obra no debe tener ninguna dificultad en hacerlo por su cuenta. Russell cita dos
artculos en los cuales, es posible, aunque no muy probable, que los autores se
hayan tomado la molestia de hacer clculos124. Para comprobarlo habra que
efectuar una visita a la London Library, as que mientras los lectores curiosos
esperan una oportunidad para hacerlo, les presentamos la elegante solucin dada
por un colega colombiano125.
Supondremos, para evitar problemas de aceleracin, que la carrera se realiza con
partida lanzada, de modo que el cronometraje se iniciar en el momento en que los
dos corredores hayan alcanzado velocidad constante y la tortuga se encuentre L
unidades de longitud delante del Plida en una pista recta con dos carriles paralelos.
Sea t0 =0 el instante inicial, estando Aquiles en el punto x0=0 y la tortuga en x0=L; t1
el momento en que el hroe pasa por el punto x1 y el quelonio por el punto x2, etc.
El instante tn estar dado para Aquiles por la frmula:
tn = xn/v,

(5)

y para la tortuga por:


tn = (xn+1- x1 )av;

(6)

121

Aristteles-"Metafsica", Sarpe, Madrid, 1985.


Ver por ejemplo K. Marx-"Manuscritos Matemticos", Edicin bilinge (alemn-ruso), Naka,
Mosc, 1968.
123
Ver "Non-standard analysis, Proc. Koninkl. ned. akad. wet. A, v. 64, No.4 (1961), 432-440.
124
N. Noel-"Le mouvement et les arguments de Znon d'Ele", Revue de Mtaphysique et de
Morale, Vol.I, 107-125 y C. D. Broad-"Note on Achilles and the Tortoise", Mind, N.S., Vol.XXII,
318-319.
125
B. Mayorga-"Sopa de Tortuga", Rev. Integracin, UIS-Colombia, Vol.4, No.1, 1986, 23-34.
122

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68

igualando (5) y (6) obtenemos:


xn+1 = L +axn.

(7)

t0=0

x0=0

t1

t2

t3

...
x1

x2

x3

x4

Evidentemente las sucesiones {tn} y {xn} son estrictamente crecientes. Si podemos


demostrar su acotamiento superior, tendremos su convergencia; es claro segn (5),
que el acotamiento de una es equivalente al de la otra. Luego si logramos demostrar
que {xn} converge, eso significar que Aquiles alcanza la tortuga en el punto
x'=Limxn< y en el instante t'=Lim tn<.
Sealaremos los pasos ms importantes, dejando al lector el resto de la tarea.
Lema 1. En cualquier momento tk la ventaja que la tortuga conserva sobre Aquiles
est dada por la frmula:
xk+1 - xk = ak L.

(8)

Lema 2. La sucesin {xn} es fundamental (o de Cauchy).


Como se sabe, los espacios mtricos en los cuales toda sucesin fundamental
converge a un punto del mismo espacio se denominan completos. Uno de ellos es el
conjunto de los nmeros reales. La completitud de este se demuestra con base, otra
vez, en las construcciones de Dedekind y Cantor de 1872. Con Cauchy hemos
podido llegar hasta el Lema 2, pero slo despus de Dedekind y Cantor podemos
afirmar que {xn} converge. Ms exactamente, tenemos el siguiente:
Teorema. Aquiles alcanza la tortuga en el instante t=L/(1-a)v y el lugar dado por
x=L/(1-a).
Estos valores estn dados por un razonamiento elemental, se obtienen adems,
tomando lmites en (7) y en (5).
7. Primeras teoras matemticas en la Grecia Antigua.
Es casi seguro que la primera irracionalidad descubierta fue 2. Puede suponerse
que el punto de partida de este descubrimiento fueron los intentos de encontrar una
medida comn con ayuda del algoritmo de sustraccin sucesiva, Algoritmo de
Euclides, o es posible que jugara cierto papel el problema de la teora matemtica de
la msica, divisin de las octavas que conducan a la resolucin de proporciones
1:n=n:2. En fin, el inters de la Escuela Pitagrica por los problemas de la teora de
los nmeros, al parecer, debe haber jugado un papel importante.

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69

Los griegos antiguos conocieron muy temprano la rigurosa demostracin lgica de la


irracionalidad de 2 por la va de reduccin al absurdo, como mostramos antes en la
pgina 51, en ocasiones se presenta una variante de esa demostracin suponiendo
como antes que sea 2=p/q, donde p y q son primos entre s, y n es el producto de
slo las primeras potencias de los factores. De donde p2=nq2. Si t es un divisor primo
de n, entonces p2 (y por lo tanto p) se divide entre t. Por consiguiente p2 se divide
entre t2. Pero en n est contenida slo la primera potencia de t. Por lo tanto, q2 (al
igual que q) se divide por t. Pero este resultado formalmente contradice la suposicin
de que p y q son primos entre s.
Para la investigacin de las recin descubiertas irracionalidades cuadrticas
inmediatamente result necesario elaborar la teora de la divisibilidad.
Tras la irracionalidad de 2 fueron descubiertas muchas otras irracionalidades. As,
Arquitas demostr la irracionalidad de los nmeros de la forma n(n+1). Teodoro de
Cirene estableci la irracionalidad de la raz cuadrada de los nmeros 3, 5, 6, ..., 17.
Teeteto dio una de las primeras clasificaciones de las irracionalidades.
Con el surgimiento de la irracionalidad, en la an no fortalecida matemtica griega,
aparecieron serias dificultades tanto en el plano terico-numrico, como en el plano
geomtrico. Fue realmente amenazada toda la teora de la geometra mtrica y la
teora de la semejanza. La necesidad de comprensin cientfica de la esencia del
fenmeno descubierto y su combinacin con las ideas formadas provoc el
desarrollo posterior de las teoras matemticas.
Esta etapa siguiente se distingue por los esfuerzos de crear, para las necesidades
de la investigacin cientfica, una teora matemtica general adecuada tanto para los
nmeros racionales como para las magnitudes irracionales. En cuanto se
descubrieron los irracionales result que la coleccin de las magnitudes geomtricas
(por ejemplo, los segmentos) era ms completa que el conjunto de los nmeros
racionales, entonces result oportuno construir un clculo ms general en forma
geomtrica. Este clculo fue creado.
c Recibi el nombre de lgebra
geomtrica.
Los elementos primarios del lgebra
a
geomtrica resultaron los segmentos
de recta. Con ellos fueron definidas
b
x
todas las operaciones de clculo. La
suma se interpretaba como la adicin
Figura 1
de segmentos, la diferencia como la
eliminacin de una parte del segmento
igual al segmento sustraendo. La multiplicacin de segmentos condujo a la
construccin de una representacin bidimensional y el producto de los segmentos a
y b se consideraba un rectngulo con lados a y b. El
producto de tres segmentos daba un paraleleppedo, y el a
producto de un nmero mayor de factores en el lgebra
geomtrica no poda considerarse. La divisin resultaba
posible solo bajo la condicin de que la dimensin del
b2
b
dividendo fuera mayor que la dimensin del divisor. Ella
se interpretaba como equivalente al problema de
anexin de reas:
Anexar al segmento c un rectngulo equivalente al dado
Figura 2
(ab). La resolucin del problema como se ve en la Figura
1 y consiste en la adjuncin uno a otro de los rectngulos ab y be en la construccin

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70

de un nuevo rectngulo, la diagonal del cual es la diagonal del rectngulo be


prolongada hasta la interseccin con la prolongacin del lado b. Entonces los
rectngulos ab=cx resultan equivalentes y el problema est resuelto.
El mtodo de anexin de reas, descrito aqu, permiti resolver problemas que
conducan a ecuaciones lineales y llevaba el nombre de mtodo parablico
( significa en griego anexin de reas).
En el lgebra geomtrica tambin se inclua el conjunto de proposiciones
geomtricas que interpretaban las identidades algebraicas. Por ejemplo, la Figura 2
da una interpretacin geomtrica de la identidad (a+b)2=a2+2ab+b2.
El mtodo de anexin de reas fue extendido tambin al caso en que la resolucin
del problema conduce a una ecuacin cuadrtica. Ejemplos de tales problemas lo
constituyen la determinacin del lado de los polgonos regulares inscritos: la llamada
"divisin urea" del segmento, esto es, la divisin del segmento a en dos partes: x y
x
a
a-x que satisfacen la relacin =
;
x ac
la expresin de la arista de un poliedro
regular a travs del dimetro de la
esfera circunscrita, etc. La solucin de
esta clase de problemas se realizaba
con ayuda de un mtodo cannico
uniforme, que tiene las siguientes
particularidades en dependencia de la
forma de la ecuacin cuadrtica.
a) Construir un cuadrado equivalente a
un rectngulo dado ab. La esencia del
Figura 3
mtodo consiste en la sustitucin del
rectngulo ab por la diferencia de los
2

a+b ab


cuadrados ab =
2 2

y la aplicacin siguiente del Teorema de

a+b
ab
+ x , y como a =
, se tendr en definitiva que
Pitgoras. As a =
2
x
2

a+b ab
x=
.

2 2
La construccin del segmento buscado x (lado del cuadrado) se ve claramente en la
Figura 3. Esta construccin tambin fue tomada como base de la construccin de la
media geomtrica a:x = x:b.
b) Agregar a un segmento dado a un rectngulo de rea dada b2, de modo que la
parte del rea que falta para el rectngulo completo, sea un cuadrado. Por la
condicin del problema b2=(a-x)x, anlogamente al caso anterior (a-x)x = (a/2)2 (a/2-x)2.
Con ayuda del Teorema de Pitgoras se halla el segmento a/2 - x y despus x. Este
caso de anexin de reas se denomina elptico (del griego , defecto).
c) Agregar a un segmento dado a un rectngulo de rea dada b2, de tal manera que
el exceso sobre el rectngulo sea un cuadrado x2, luego b2=(a+x)x; y como (a + x)x =
(a/2+x)2 (a/2)2; se tendr que b2=(a/2+x)2 (a/2)2 de donde con ayuda del Teorema
de Pitgoras se encuentra mediante la construccin del segmento a/2 + x y despus
x. Este tipo de anexin de reas se denomina hiperblico (del griego
exceso, sobrante).

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Es evidente que semejante mtodo daba slo una raz positiva de la ecuacin
cuadrtica. Los matemticos antiguos comprendan la necesidad de formular las
condiciones del problema del lgebra geomtrica de manera que ellos a ciencia
cierta tuvieran una solucin positiva. Por eso en los casos necesarios ellos imponan
limitaciones (diorismos, ) a las condiciones del problema.
Esta circunstancia determinaba la limitacin del campo de aplicacin de los mtodos
del lgebra geomtrica. An ms, se limitaban las posibilidades del lgebra
geomtrica debido a que sus objetos eran figuras de dimensin no mayor que dos.
Los medios de construccin eran slo la regla y el comps. Era posible imaginarse
en los lmites del lgebra geomtrica operaciones con figuras tridimensionales. Esto,
sin embargo no se haca, ya que incluso un problema al parecer tan sencillo como la
construccin de un cubo, que tiene un volumen el doble que el dado, no admita
solucin con ayuda de una regla y un comps. Los problemas que conducan a
ecuaciones de grado superior al tercero, como ha sido indicado, eran en el lgebra
geomtrica de los antiguos simplemente imposibles.
La insuficiencia del lgebra geomtrica como teora matemtica general fue
especialmente subrayada por la distincin de una clase de problemas que no
admitan solucin con regla y comps. Entre estos problemas los ms conocidos son
los llamados Problemas Clsicos de la Matemtica Griega: el problema de la
duplicacin del cubo, la triseccin del ngulo y la cuadratura del crculo que aunque
sern estudiados en detalle ms adelante, se presentarn algunas cuestiones
importantes para el desarrollo de las propias Matemticas Griegas.
El problema de la duplicacin del cubo, esto es, construir un cubo con arista
desconocida x, pero que tiene un volumen el doble que el dado, se reduce a la
resolucin de la ecuacin cbica x3=2a3. Un problema equivalente lo constituye el
problema de la construccin del segmento 2. El problema era enormemente
popular, sobre lo que cuenta la leyenda llegada hasta nosotros acerca de la
exigencia del orculo en la isla de Dlos de aumentar en el doble el volumen del
altar cbico situado ante l. Los numerosos esfuerzos de resolver este problema con
ayuda de clculos en el campo de los nmeros racionales o con los medios del
lgebra geomtrica, resultaron, desde luego, infructuosos.
Ya dijimos que el primer xito en la resolucin de este problema lo alcanz
Hipcrates de Quos. El lo redujo (ms exactamente hablando, es el problema algo
ms general de la transformacin de un paraleleppedo en un cubo) al problema de
la bsqueda de dos medias proporcionales. La arista del cubo buscado se
determina, segn Hipcrates, por la proporcin a:x = x:y = y:b. Es posible que el
problema de la duplicacin del cubo se concibiera como el anlogo espacial del
problema de la cuadratura de figuras planas. En tal caso la formulacin del problema
de Hipcrates es una generalizacin del problema plano correspondiente sobre la
insercin de una media proporcional a:x = x:b.
Para la resolucin del problema de Hipcrates sobre la insercin de dos medias
proporcionales fueron elaborados nuevos mtodos. En su mayora se reducan a la
investigacin de los lugares geomtricos x2 = ay, xy = ab, y2 = bx. Las dos medias
proporcionales entre a y b se determinaban como las coordenadas del punto de
interseccin de dos de estos lugares geomtricos. Esto ltimo recibi a su vez una
interpretacin estereomtrica como secciones de conos de revolucin.
La historia del problema de la duplicacin del cubo constituye uno de los ejemplos
de como transcurre el enriquecimiento de los mtodos matemticos. La influencia de
este problema fue una de las causas de que las secciones cnicas entraran en las
Matemticas, y de que se convirtieran en las matemticas griegas antiguas en

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medios de resolucin de tales problemas, los cuales no pueden ser resueltos con
ayuda de la regla y el comps. Por otra parte, para la resolucin de este problema
tambin se aplicaron otros mtodos. Eratstenes, por ejemplo, construy un
instrumento (mezolabio), cmodo para duplicar aproximadamente el cubo. Sin
embargo, ninguno de los mtodos influy tan fuertemente en el desarrollo de las
matemticas antiguas como el mtodo de las secciones cnicas.
El destino ulterior del problema considerado est relacionado con otro problema se
puede o no resolver en principio este problema por medio de construcciones con
regla y comps? Con el desarrollo del lgebra la formulacin del problema tom una
forma algebraica Puede o no la operacin de extraccin de la raz cbica de un
nmero racional ser reducida a un nmero finito de extracciones de races
cuadradas? La duda sobre la posibilidad de tal solucin del problema la expres por
vez primera en el ao 1637 Descartes. Pero slo despus de 200 aos de ste, el
problema de la duplicacin del cubo recibi solucin definitiva. En el ao 1837
Wantzel demostr que las irracionalidades cbicas no pertenecen ni al campo de los
nmeros racionales ni a su ampliacin mediante la adjuncin de irracionales
cuadrticos.
El segundo famoso problema de la antigedad, que no admita solucin mediante
regla y comps, fue el problema sobre la triseccin del ngulo, o sea, sobre la
divisin de un ngulo arbitrario en tres partes iguales. Este problema, como el
anterior, se reduce a la resolucin de una ecuacin cbica, lo que resulta evidente
de la siguiente relacin trigonomtrica cos=4cos3(/3)-3cos(/3), a=4x3-3x.
Nosotros comprendemos que los numerosos esfuerzos por realizar la triseccin del
ngulo slo con regla y comps no podan tener xito y conducan en el mejor de los
casos, a la concientizacin de la necesidad de introduccin de nuevos mtodos. Ya
en el siglo V a.C. Hippias de Elis aplic, para la resolucin del problema de la
triseccin del ngulo, una curva trascendente, la cuadratriz, definida de la forma
siguiente. Supongamos que en el rectngulo ABCD (Figura 4) el lado BC se traslada
paralela y uniformemente hasta coincidir con AD. Durante este mismo tiempo el lado
AB gira alrededor de A en sentido de las agujas del reloj hasta su coincidencia con
AD. El lugar geomtrico de la interseccin de estos dos lados forma una curva, la

Figura 4

cuadratriz, cuya existencia permite reducir el problema de la divisin de un ngulo en


cualquier nmero de partes iguales al problema de la divisin del segmento AB (o
CD) en partes iguales. El punto G (AG=2r/) de interseccin de la cuadratriz con el
lado AD se defina por continuidad, con razonamientos, los cuales pueden servir de
ejemplo de una de las primeras formas del mtodo de los lmites. Otro mtodo de
resolucin del problema sobre la triseccin del ngulo, fue el mtodo de las
inserciones. Por insercin se entiende la construccin de un segmento de una recta,

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73

cuyos extremos se encuentran en las lneas dadas y el cual (o su prolongacin) pasa


a travs del punto dado.
Las inserciones se realizaban de forma mecnica con ayuda de una regla que se
desplaza, en la cual ya antes fue trazada la magnitud de la insercin. La regla la
giraban alrededor de un punto fijo, preocupndose de que una seal se moviera por
una de las lneas dadas hasta que la otra seal cayera sobre la otra lnea.
La triseccin del ngulo tiene tan larga historia como la duplicacin del cubo. La
reduccin de ella a una ecuacin cbica fue conocida slo hacia los siglos IX-X. La
demostracin rigurosa de la imposibilidad de una triseccin exacta del ngulo con
regla y comps es una con secuencia sencilla del resultado de Wantzel mencionado
anteriormente.
El tercer problema famoso de la antigedad es el de la cuadratura del crculo, o sea,
el problema sobre la bsqueda de un cuadrado de rea equivalente a la de un
crculo dado. Este problema en la Grecia Antigua lo consideraban en dos aspectos:
exacto y aproximado. El ltimo enfoque del problema condujo a la introduccin de
aproximaciones del rea del crculo por polgonos inscritos o circunscritos y al
clculo aproximado del nmero . La enorme cantidad de esfuerzos por cuadrar
exactamente el crculo no pudo conducir al xito como consecuencia de la
naturaleza trascendente de este problema.
En efecto, sea el segmento r0 el radio de un crculo dado; entonces el lado del
cuadrado equivalente es x=r0 . El problema se reduce a la multiplicacin grfica
del segmento r0 por el nmero . Esta multiplicacin puede realizarse slo si este
nmero es una raz de una ecuacin algebraica con coeficientes enteros y resoluble
en radicales cuadrticos. Por lo tanto, un tratamiento riguroso y completo del
problema de la cuadratura del crculo puede obtenerse como resultado del
esclarecimiento de la naturaleza aritmtica del nmero . La solucin de este
problema se prolong durante muchos siglos.
Slo a finales del siglo XVIII I. Lambert y A. Legendre pudieron demostrar que no
es un nmero racional. La trascendencia de este nmero, esto es, el hecho de que
no puede ser raz de ninguna ecuacin algebraica con coeficientes enteros, fue
demostrada en el ao 1882 por Lindemann. A propsito, en la geometra de
Lobachevsky para algunos valores del radio de curvatura del espacio la cuadratura
del crculo es resoluble en irracionalidades cuadrticas.
Los matemticos antiguos, que se esforzaron por resolver con una exactitud terica
el problema sobre la cuadratura del crculo, esto, se sobreentiende, no lo saban.
Pero sus esfuerzos trajeron al desarrollo de las Matemticas gran utilidad,
enriquecindola con nuevos hechos y mtodos. As fue elaborado el mtodo de
exhaucin, que es el predecesor del mtodo de los lmites,
ueron introducidas diferentes curvas trascendentes, en primer
lugar la cuadratriz y, por primera vez en la Historia de las Matemticas fueron halladas figuras cuadrables, delimitadas por
lneas curvas, por ejemplo las lnulas (meniscos) de Hipcrates
de Quos, formadas por arcos de circunferencias. Las
investigaciones de Hipcrates se apoyaban en el teorema de
que en los crculos las reas de segmentos semejantes son
proporcionales a los cuadrados de los dimetros.
La primera de las lnulas cuadrables fue recortada del semicrculo con arco de radio
r2, que se apoya sobre el dimetro. La lnula resulta ser igual al rea del tringulo
rectngulo issceles ABC cuya hipotenusa es el dimetro del crculo. Una variacin
de este resultado la constituye el teorema de que, si sobre los lados de un tringulo

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rectngulo, como sobre dimetros, se construyen circunferencias, entonces la suma


de las reas de las lnulas, que se apoyan sobre los catetos, ser igual al rea del
tringulo, es decir, es cuadrable. Otro tipo de lnula se obtiene cuando alrededor de
un trapecio con lados 1,1, 13 se circunscribe una circunferencia y en la cuerda 3
se construye un segmento semejante a los segmentos truncados por las restantes
cuerdas. El rea de la lnula obtenida es igual al rea del trapecio original.
Finalmente, el arco exterior de la tercera (3) es menor que la semicircunferencia.
La aparicin de lnulas cuadrables suscit una serie de preguntas naturales Cun
grande es la clase de las lnulas cuadrables? Han sido halladas todas sus formas?
Existen otras lnulas, cuyas reas tambin se expresan mediante irracionalidades
cuadrticas a travs de los elementos lineales que entran en su construccin? Sin
embargo, las respuestas a estas preguntas tambin fueron obtenidas muchos siglos
despus. Slo en el ao 1840 el matemtico alemn Klaus encontr dos lnulas
cuadrables ms. La cuestin sobre las lnulas fue totalmente investigada slo en el
siglo XX cuando los matemticos soviticos N.G. Chebotariov y A.V. Drodnov
utilizando los mtodos de la Teora de Galois mostraron que si las medidas
angulares de los arcos interior y exterior de las lnulas son conmensurables,
entonces no existen ms lnulas cuadrables que las encontradas, las mencionadas
2/1, 3/1, 3/2, 5/1, 5/3. El descubrimiento de la inconmensurabilidad, como ya
indicamos, puso en una situacin difcil toda la parte mtrica de la geometra, la
teora de la semejanza y aquellas partes de las Matemticas, donde era
imprescindible la utilizacin de formas elementales del concepto de continuidad,
paso al lmite, etc. La teora de los nmeros racionales ya no poda servir de base a
estas ramas de las Matemticas. As, el surgimiento de las irracionalidades
condicion la necesidad de la creacin de una teora general de las relaciones,
capaz de dar las definiciones e introducir las operaciones aplicables tanto en las
magnitudes racionales como irracionales.
Dentro de los mtodos infinitesimales utilizados en la antigedad por los griegos,
uno de los ms antiguos es el mtodo de exhaucin. Su creacin se le atribuye a
Eudoxo.
Ejemplos de su utilizacin estn expuestos en el libro duodcimo de los
Elementos de Euclides y en una serie de obras de Arqumedes. El mtodo de
exhaucin se aplicaba al clculo de las reas de figuras, volmenes de cuerpos,
longitud de curvas, bsqueda de las subtangentes a las curvas, etc. Los pasos al
lmite, que antes se realizaban, frecuentemente, en virtud de consideraciones
intuitivas y prcticas, obtuvieron en el mtodo de exhaucin la primera formalizacin
terica; histricamente es la primera forma del mtodo de lmites.
El rigor lgico del mtodo de exhaucin result insuperable en el transcurso de
muchos siglos. En esencia, slo en el siglo XIX fueron propuestos y comenzaron a
recibir solucin los problemas que surgen directamente de la esencia lgica del
antiguo mtodo de exhaucin. Sin embargo, la forma de este ltimo era muy
imperfecta. El mtodo se desarrollaba slo en relacin con problemas concretos: no
se convirti en un mtodo abstracto con un sistema desarrollado de conceptos
iniciales y con algoritmos nicos. La unicidad del lmite se demostraba para cada
problema de nuevo. Esta insuficiencia no era casual, particular. La cuestin es que
cada intento de introducir esta demostracin de una vez por todas para una
determinada clase de problemas, suficientemente amplia, inevitablemente traa
consigo la necesidad de precisar una serie de conceptos de naturaleza infinitesimal.
Seria necesario dar una explicacin racional al concepto de aproximacin

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75

infinitamente prxima, de magnitud infinitamente pequea, etc. Los matemticos


griegos no pudieron superar las dificultades relacionadas con esto.
Las teoras matemticas sobre lo infinitamente pequeo y lo infinitamente grande, es
decir, aquellas que permiten manejar el infinito como cantidad, han tenido una
historia muy larga que todava no culmina, y que en su forma ms acabada se
conocen hoy da como matemtica no estndar por un lado y por el otro, como
geometra diferencial sinttica; ellas iniciaron su recorrido en pocas tan tempranas
como el siglo V a.C., con una idea popularizada por Demcrito y Arqumedes, segn
la cual las lneas estn constituidas por segmentos de longitud infinitamente
pequea. Pongamos por caso, una circunferencia es un polgono regular cuyos
lados son infinitesimales o infinitsimos. Esta primera idea sufri varias
transformaciones en virtud de algunas dificultades para manejarla. El propio
Arqumedes, gracias a su pericia en el manejo de las leyes mecnicas asociadas a
las palancas, la convirti en lo que ms tarde Cavalieri llamara indivisibles. Los
indivisibles en el mtodo de Arqumedes poseen una caracterstica muy importante
que no atrae mucho a los matemticos, pero s a quienes gustan de la fsica: tienen
peso, primeramente, nos detendremos en algunos antecedentes.
Segn se ha sealado, uno de los problemas clsicos griegos que ms estimul la
investigacin y la creatividad matemticas, fue el de la cuadratura al crculo. Como
intentos por solucionar este problema, surgen las propuestas de Antifn de
Atenas126, el sofista contemporneo de Scrates, y de Brisn127, una generacin
ms joven que el primero. Ahora bien, aun cuando las propuestas de Antifn y de
Brisn tienen como objeto especfico el de determinar cul es el rea de un crculo
empleando, para ello, polgonos regulares (inscritos o circunscritos, segn veremos),
la propuesta de alguna manera se generaliz para aplicarse a la determinacin del
rea de superficies limitadas por otras curvas. La generalizacin a la que aqu aludo,
sin embargo, carece de una determinacin precisa. Esto no se alcanzar sino hasta
el siglo XVII. Lo que quiero decir con esto es que el proceso de exhaustar una figura
(o un cuerpo) tena que considerarse siempre de manera especfica para cada caso
particular. Cada curva diferente representaba un problema diferente, para cuya
solucin era preciso apelar, primeramente, a una intuicin o a un mecanismo de otro
tipo, que sealase la manera de atacar el problema. Una vez que se tena lo anterior
era posible, entonces, emplear el mtodo de exhaucin para dar una demostracin
126

(Atenas o Ramnunte, ca. 480 a.C.-411 a.C.) Nacido en el seno de una familia aristocrtica, goz
de una gran reputacin como loggrafo. Perteneca a la escuela sofista, manteniendo que todo es
uno para el , de tal suerte que nada existe de manera individual para los sentidos ni para el
conocimiento humano. Antifon fue contemporneo de Scrates, con quien mantuvo largas y tediosas
discusiones, siendo el orador tico cuyos discursos son los ms antiguos en su gnero que
conservamos. Mayores detalles pueden encontrarse en M. Gagarin-Antiphon the Athenian.
Oratory, Law, and Justice in the Age of the Sophists, University of Texas Press, Austin, 2002; G.
B. Kerferd-The sophistic Movement, Cambridge University Press, 1989 y Gerardo Ramrez Vidal
(2000)-La retrica de Antifonte, Mxico.
127
Llamado de Heraclea. Aunque es muy poco lo que se sabe sobre su vida y obra, segn Aristteles
vivi a mediados del siglo V a.C., naci en Heraclea (hoy Tarento en Italia) en 450 a.C. y muri en
355 en Atenas, y era hijo de Herodoto (no el famoso historiador sino un conocido loggrafo). Fue
discpulo de Scrates y de Euclides de Megara. Su fama matemtica proviene de su mtodo de
clculo del rea del crculo y no por su rigor matemtico. Su intuicin le dirigi al mtodo de
exhaucin, formulado por Eudoxo,y a las bases de lo que hoy se conoce como el clculo integral.
Determin el rea del crculo como las reas lmite de las sucesiones, crecientes de polgonos
inscritas y decrecientes de los polgonos circunscritos. Segn Brisn de Heraclea, a medida que
crece el nmero de lados del polgono de esas dos series de polgonos sus reas se acercan cada
vez ms al rea del crculo por ambos lados.

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76

rigurosa del teorema que se haba descubierto por otros medios. Es en este sentido
que Arqumedes, aun cuando le atribuye a Demcrito el descubrimiento de la
determinacin de los volmenes de la pirmide y el cono128 no le atribuye la
demostracin del teorema, sino que sta ser obra de Eudoxo, como Arqumedes
mismo lo seala. La posibilidad de crear un mtodo uniforme y plenamente general,
surge una vez que se emplean mtodos infinitesimales, adems de los geomtricos,
y los griegos no contaban con estos.
Veamos, ahora, cules son las propuestas particulares de estos autores. Antifn se
propone determinar la superficie de un crculo dado, inscribiendo en el mismo un
pogono, un cuadrado, por ejemplo, y luego construyendo, sobre los lados del
mismo, tringulos issceles cuya base sean los lados del cuadrado y cuyos vrtices
toquen los arcos del crculo; a su vez, sobre los tringulos recin construidos se
construyen nuevos tringulos issceles, y as sucesivamente.
Conforme a la propuesta de Antifn, la superficie del crculo quedar determinada
una vez que se llenen con tringulos los espacios entre los
ltimos tringulos construidos y los arcos correspondientes
de la circunferencia del crculo en cuestin. De acuerdo con
esto, el problema de la cuadratura del crculo se resolvera,
pues los griegos conocan la manera de obtener, de un
polgono cualquiera, un cuadrado con la misma rea del
polgono en cuestin. La idea que parece asomar aqu es
una especie de principio de continuidad, si la circunferencia
se puede alcanzar mediante polgonos, entonces, lo que vale
para los polgonos valdr tambin para el crculo. Sin
embargo, el caso no es estrictamente paralelo ya que, visto de esta manera, el
crculo se convertira en un polgono con un nmero infinito de lados (ste sin
embargo, no es el caso de Antifn) y nada garantiza que un argumento, correcto
para lo finito, sea tambin correcto para lo infinito.
La construccin de Antifn la critic Alejandro, segn nos dice Simplicio129,
sealando que la misma violaba la verdad del principio geomtrico de que un crculo
toca a una recta en un punto tan slo. Eudemo hizo una crtica ms aguda,
sealando que la construccin de Antifn nunca llegar a agotar el espacio en
cuestin, pues cualquier magnitud es divisible sin lmite.
Euclides (en sus Elementos, Libro III, pg. 50) segn nos dice el propio Heath130,
emplea el principio de Antifn sealando que si el proceso se contina, la superficie
que quede por acotar se podr hacer siempre menor que cualquier magnitud dada.
As pues, lo que ya se encuentra en germen en el mtodo de Antifn es a) el mtodo
de exhaucin, que surgir con plena conciencia en Eudoxo, y b) una idea del crculo
como lmite de una sucesin de polgonos inscritos en el mismo. Esta nocin de
lmite, por supuesto, no es nuestra idea de lmite, teniendo en cuenta el tratamiento
del infinito que hicieron los griegos, como potencial y no como actual.
La segunda figura en nuestra historia, Brisn, da un paso ms que Antifn, al
considerar no tan slo polgonos inscritos sino, tambin, circunscritos. As, si AC es
128

Es recomendable la consulta de Wilbur R. Knorr-Infinity and continuity: the interaction of


Mathematics and Philosophy in Antiquity, en Norman Kretzmann (comp.), Infinity and continuity
in ancient medieval thought, Cornell University Press, Ithaca/Londres, 1982 y B. L. van der WaerdenScience Awakening, Oxford University Press, New York, 1971.
129
Ver Sir T. L. Heath-A History of Greek Mathematics, Oxford at the Clarendon Press, 1921,
Vol. I (From Thales to Euclid), pp. 221-222.
130
Ibid., pp.371-378.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

77

el rea de crculo C, Brisn considera un par de sucesiones de polgonos, P1, P2, ...,
Pn, inscritos y Q1, Q2, ..., Qn, circunscritos, tales que la sucesin de las reas de los
polgonos Pi es una sucesin creciente y la sucesin de las reas de Qj es una
sucesin decreciente. De esta manera se logra una especie de comprensin, con el
rea por determinar encontrndose, por el principio del emparedado, entre las
sucesiones de reas de los polgonos inscritos y de los circunscritos.
Una vez llevada a cabo la construccin anterior, parece que la propuesta de Brisn
pudo haber sido que el rea del crculo coincidira con el rea de un polgono
intermedio entre el mayor de los polgonos inscritos y el menor de los circunscritos.
Es interesante sealar que Arqumedes, por ejemplo,
emple este proceso para demostrar algunos de sus
teoremas ms importantes.
Apuntemos, por ltimo, que Aristteles atac el intento
de cuadratura de Brisn como sofstico y erstico131,
sobre la base de que no se fundaba en principios
puramente geomtricos, sino en otros ms generales,
aplicables a otros temas. Sea como sea, la propuesta
de Brisn es interesante y representa un claro
antecedente del mtodo de exhaucin, que
estudiaremos en Eudoxo.
Heath, acerca del trabajo astronmico de Euxodo132 nos dice "Fue [el de Eudoxo] el
primer intento por dar una teora astronmica puramente matemtica y esto, junto
con sus grandes e inmortales contribuciones en geometra, lo ponen dentro del
primer rango de los matemticos de todas las pocas"133. Abandonamos ahora
estos aspectos, sobre los que volveremos en el Captulo siguiente, para
concentrarnos en el mtodo de exhaucin. Seguimos la presentacin de Euclides en
sus Elementos, ste en el libro V, define:
Definicin 3. Una razn () es una suerte de relacin con respecto al tamao
entre dos magnitudes de la misma clase.
Y, de inmediato, aade:
Definicin 4. De las magnitudes se dice que tienen una razn entre s, si son
capaces, cuando se las multiplica, de exceder una a la otra.
Ms adelante, en el libro X, leemos:
Proposicin 1. Dadas dos magnitudes desiguales, si de la mayor se sustrae una
magnitud mayor que su mitad y, de lo que queda, se sustrae una magnitud mayor
que su mitad y si este proceso se repite continuamente, quedar alguna magnitud
que ser menor que la menor magnitud dada.
Finalmente, Arqumedes, en el prefacio a la Cuadratura de la parbola, formula
el siguiente lema: De lneas, superficies o slidos desiguales, el mayor excede al
menor por una magnitud tal que es capaz, si se aade [continuamente] a s mismo,
de exceder cualquier magnitud de las que son comparables entre s134.
131

Ver
http://www.calstatela.edu/faculty/hmendel/Ancient%20Mathematics/Philosophical%20Texts/Bryson/Br
yson.html
132
Todas las referencias con las que contamos provienen de fuentes secundarias, como el poema de
Arato sobre astronoma. Eudoxo fue el primero en plantear un modelo planetario basado en un
modelo matemtico, por lo que se le considera el padre de la astronoma matemtica. A su regreso,
fund en Ccico una escuela de Filosofa, Matemticas y Astronoma; tambin ense en otras
ciudades del Asia Menor.
133
Heath, ibid., pg. 15.
134
Citado por Heath, pg. 15.

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78

De los pasajes citados, los siguientes comentarios son pertinentes: la Def. 4


establece un criterio para determinar qu magnitudes son las que pueden tener una
razn entre s y el criterio es que tales magnitudes han de ser finitas, esto es, no han
de ser infinitesimales ni infinitamente grandes pues, por multiplicacin (finita) ningn
infinitesimal exceder una magnitud finita (por pequea que sta sea), ni una
magnitud finita, por grande que sea, alcanzar (y, menos an, exceder) a una
magnitud infinita.
Los pasajes de Euclides y de Arqumedes son dos formulaciones del llamado
"Principio (o axioma) de (Eudoxio-Arqumedes". Las formulaciones son duales, ya
que en un caso se habla de disminucin exactamente donde en el otro se habla de
aumento v a la inversa. En ambos casos, tambin, se restringe la consideracin de
magnitudes a magnitudes que tengan una razn entre s. Segn veremos, las
demostraciones de teoremas mediante el mtodo de exhaucin, no proceden al
infinito sino que, despus de un nmero finito de pasos se concluye la demostracin
mediante una doble reductio ad absurdum.
Otro aspecto que es importante sealar, es que el principio se formula en trminos
de magnitudes, no de nmeros ya que tal como est formulado, tiene una aplicacin
general y se elimina el problema de tener que tratar con nmeros irracionales: dada
una lnea cualquiera, por ejemplo, sea sta racional o irracional, siempre es posible
determinar cul sea su mitad por medios puramente geomtricos. Como claramente
lo seala Boyer135 los griegos no tenan una concepcin de un continuo aritmtico y
fue esto lo que mantuvo sus demostraciones geomtricas.
Veamos, ahora, cules fueron las aportaciones de Eudoxo a la geometra, mediante
el empleo del mtodo de exhaucin. En la Cuadratura de la parbola,
Arqumedes seala Los gemetras anteriores tambin han usado este lema [el
principio de Arqumedes]; pues es mediante el uso del mismo que han demostrado
las proposiciones (1) que los crculos son entre s en razn doble de sus dimetros,
(2) que las esferas son entre s en razn triple de sus dimetros y, adems, (3) que
toda pirmide es una tercera parte del prisma que tiene la misma base que la
pirmide e igual altura; tambin, (4) que todo cono es una tercera parte del cilindro
que tiene la misma base que el cono e igual altura, lo demostraron suponiendo cierto
lema similar al antes dicho136.
Por otra parte, el mismo Arqumedes le acredita a Eudoxo el haber demostrado las
dos ltimas proposiciones, por lo que parece seguirse que Eudoxo emple, para
hacer las demostraciones, el mtodo de exhaucin137.
Es interesante analizar la aplicacin de este principio en alguien como Euclides, en
demostraciones de los teoremas atribuidos a Eudoxo; as voy a presentar una
demostracin algebraica, siguiendo en esto a Edwards138, de la Proposicin 1 de los
Elementos citada antes.
Demostracin. Supongamos que M0 y son las magnitudes dadas, donde < M0 y
sea M1, M2, , una sucesin tal que M0<M1/2, M1<M2/2, M2<M3/2, etc. Deseamos
concluir, entonces que, para algn n, Mn< . Para mostrar esto, escjase [el menor]
entero N tal que
135

En su The History of Calculus and its Conceptual Development, Dover Publications Inc.,
New York, 1959, pg. 35.
136
Citado por Heath, pg. 327.
137
Heath, ibid., pp.327-329.
138
Ver Edwards Jr., C. H.-The Historical Development of the Calculus, Springer-Verlag, New
York Inc., 1979, pp.16-17.

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De esto que sigue que

79

(N + 1) > M0, por Def. 4.

( N + 1)
,
2

por lo que

1
> M1
2M 0
Si N = 1, tenemos el resultado buscado, esto es,
> M1 = M N ;
N

en caso de que N > 1, entonces tenemos que

1
y as
2 N

1
> M2
2M 1
Proseguimos de esta manera (restando, a cada paso, de la parte izquierda de la
desigualdad) y en N pasos obtendremos la desigualdad deseada >MN.

(N 1)

El resultado cuya demostracin acabo de presentar es importante en la aplicacin


del mtodo de exhaucin, ya que el mismo se aplica de manera continua en las
demostraciones de igualdad de reas, volmenes, etc.139 La razn de esto es que en
una demostracin que emplee el mtodo de exhaucin, el ncleo de la prueba
consiste en mostrar que el rea (volumen) de la diferencia entre la figura (cuerpo), y
la figura (cuerpo) inscrita (o), puede hacerse arbitrariamente pequea con slo
escoger n suficientemente grande (que es lo que seala la proposicin cuya
demostracin acabo de presentar). Ahora bien, no son los gemetras griegos los
que consideran una sucesin infinita de polgonos inscritos, por ejemplo, sino que
concluyen su demostracin, despus de considerar un nmero finito de polgonos
inscritos mediante una prueba indirecta o por reduccin al absurdo, segn lo he
sealado ms arriba.
8. Los Tres Problemas Clsicos.
En el V a.C. la matemtica an no se haba sistematizado. No obstante,
tenemos dos saldos importantes, uno de carcter general: la exigencia de la
demostracin, y otro de carcter circunstancial: la consagracin casi exclusiva
de los matemticos a las investigaciones geomtricas.
De ah que los matemticos del siglo V se dedicaron a la bsqueda de
nuevas propiedades de las figuras, ya de carcter general: nuestros teoremas, ya de
carcter particular: nuestras construcciones, que deben considerarse como
teoremas de existencia pues para los antiguos construir una figura, partiendo de
los elementos dados y con propiedades prefijadas, era demostrar que tal figura
existe o, lo que es lo mismo, deducir su existencia de propiedades conocidas.
Como las primeras figuras de las que partieron los griegos fueron la recta y la
circunferencia, todas las proposiciones geomtricas, fueran teoremas o
construcciones, deban fundarse sobre esas dos figuras y sus relaciones o
conexiones mutuas, en este contexto es que debemos situar a los ya mencionados
problemas clsicos.

139

Para ello, basta leer la obra de Arqumedes o los Elementos de Euclides.

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80

LA DUPLICACIN DEL CUBO


Cualquiera sea el origen de este problema, su resolucin se reduca a la
construccin, con regla y comps, de la raz cbica de una magnitud dada (en este
caso el lado original del cubo).
Los tres problemas clsicos fueron extremadamente importantes para el desarrollo
de la geometra. Es justo decir que, aunque el problema de encontrar la cuadratura
del crculo se convertira en el ms famoso en tiempos ms modernos, sin duda
entre los matemticos aficionados, el problema de duplicar el cubo ciertamente fue
el ms famoso en los tiempos de los antiguos griegos.
Algo de historia.
Hay dos narraciones diferentes dadas por comentadores posteriores sobre los
orgenes del problema. Ten de Esmirna cita una obra de Eratstenes140
Eratstenes, es su obra titulada Platonicus relata que, cuando el dios anunci a los
delianos a travs del orculo que, para deshacerse de una plaga, deban construir
un altar del doble del que haba, sus artesanos quedaron desconcertados en sus
esfuerzos por descubrir cmo podan hacer un slido que fuera el doble de otro
slido similar; por ello fueron a preguntarle al respecto a Platn, quien respondi que
el orculo quera decir no que el dios quisiera un altar del doble del tamao sino que
deseaba, al imponerles la tarea, avergonzar a los griegos por su descuido de las
matemticas y su desprecio por la geometra.
La plaga sin duda fue un evento importante en la historia de Atenas, incluso llev a
la muerte a Pericles, El Olmpico, y aproximadamente un cuarto de la poblacin
ateniense muri por esta causa. Esto sucedi alrededor del 420 a.C. as que de
haber algo de verdad en esta leyenda al menos podemos dar una fecha
razonablemente exacta para la aparicin del problema. Esto tambin es consistente
con una contribucin anterior de Hipcrates al problema.
Eutocio, en su comentario a Sobre la esfera y el cilindro de Arqumedes, dio una
versin un tanto distinta. Esta se supone que es una carta escrita por Eratstenes al
Rey Tolomeo y, aunque la carta es una falsificacin, el escritor s cita algunos
escritos genuinos de Eratstenes141 Eratstenes
al Rey Tolomeo, saludos. La ancdota dice que
uno de los poetas trgicos antiguos representaba
a Minos haciendo construir una tumba para
Glauco y que, cuando Minos descubri que la
tumba meda cien pies de cada lado, dijo
'Demasiado pequea es la tumba que habis
sealado como el sitio real de descanso. Hacedla
el doble de grande. Sin arruinar la forma,
rpidamente duplicad cada lado de la tumba'.
Esto claramente era un error. Ya que si los lados
se duplican, la superficie se multiplica por cuatro y
el volumen por ocho.
Esta ancdota relata un episodio de la mitologa griega ms que hechos histricos.
Sin embargo, los descubrimientos en Cnosos, en Creta, en tiempos relativamente
recientes han mostrado que, al menos parcialmente, estos cuentos de la mitologa
estn basados en acontecimientos histricos. La mitologa relata que Glauco, el hijo
140
141

Ver Heath-Op. Cit. Por esta razn, este problema tambin es conocido como Problema Dlico.
Ver Heath-Op. Cit.

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81

de Minos, el rey de Creta y de su esposa Parsifae, muri siendo nio al caer en un


recipiente de miel.
Los orgenes del problema de duplicar el cubo pueden ser un tanto oscuros como
acabamos de ver, pero no queda duda de que los griegos saban desde mucho
antes cmo resolver el problema de duplicar el cuadrado. As, tomar un cuadrado
ABCD y dibujar la diagonal DB. Construir un cuadrado BDEF usando BD. De ah es
fcil ver que BDEF es el doble de ABCD. Duplicar el rectngulo es un poco ms
difcil pero tambin saban cmo hacerlo y Euclides lo presenta en el Libro II de los
Elementos y claramente es parte de un trabajo muy anterior.
El primer paso importante en la duplicacin del cubo fue dado por Hipcrates,
probablemente no mucho despus de que el problema apareciera por primera vez.
Sin embargo parece posible que ya antes estuvieran pensando en una forma ms
general del problema:
i.
Encontrar un cubo tal que su razn a un cubo dado sea igual a la razn entre
dos lneas dadas.
Hipcrates redujo entonces el problema a:
ii.
Dadas dos lneas, encontrar dos medias proporcionales entre ellas.
Es decir, dadas las lneas a, b encontrar x, y tales que a:x = x:y =y:b.
Con nuestra comprensin moderna de la proporcin es fcil ver que (i) y (ii) son
equivalentes ya que a3:x3=(a:x)3=(a:x)(x:y)(y:b)=a:b
As que si nos dan un cubo de lado a y queremos construir un cubo b:a veces el
volumen, entonces necesitamos construir un cubo de lado x.
Varios trabajos dedicados a la duplicacin del cubo dan el argumento del prrafo
anterior para demostrar el resultado de Hipcrates de que (i) y (ii) son
equivalentes142, pero como seala Saito143, este tipo de argumento no lo tena
Hipcrates as que hay que tener en cuenta no solamente cmo demostr la
equivalencia sino tambin, cmo fue que Hipcrates pens en el resultado para
empezar. No hay manera de conocer con seguridad las respuestas a estas
preguntas. Sin embargo hay pistas que vienen del problema del caso bidimensional.
Euclides en los Elementos demuestra que los siguientes dos problemas son
equivalentes:
iii. Encontrar un cuadrado cuya razn a un cuadrado dado sea igual a la razn entre
dos lneas dadas.
iv. Dadas dos lneas, encontrar una media proporcional entre ellas, es decir, dadas
las lneas a, b encontrar x tal que a:x =x:b.
De nuevo, un argumento moderno dice a2:x2=(a:x)2=(a:x)(x:b)=a:b, lo que demuestra
que dado un cuadrado de lado a entonces, si construimos un cuadrado de lado x,
este tiene un rea igual a b:a veces la del cuadrado de lado a. Euclides, en el Libro
VI de los Elementos no solo muestra la equivalencia ente (iii) y (iv) sino que
muestra cmo puede usarse (iv) para resolver (iii). Heath tambin sugiere en su
mencionada obra, que Hipcrates podra haber llegado a la idea a partir de la teora
de nmeros ya que cita el Libro VIII de los Elementos de Euclides Entre dos
nmeros cbicos hay dos nmeros que son medias proporcionales y el cubo tiene
con el cubo una proporcin triple de la que el lado tiene al lado.

142

Ver por ejemplo, W. R. Knorr-The ancient tradition of geometric problems, Boston, 1986.
K. Saito-Doubling the cube: a new interpretation of its significance for early Greek
geometry, Historia Math. 22 (2) (1995), 119-137.

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http://es.wikipedia.org/wiki/Imagen:Delos_location.svg

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

83

Sin embargo, un anlisis textual144 de Sobre la esfera y el cilindro de


Arqumedes nos lleva a deducir que las razones compuestas, aunque eran bien
conocidas para Arqumedes, pertenecen a matemticas ms modernas que las de la
poca de Hipcrates. Sea cual sea el razonamiento que llev a Hipcrates a mostrar
que el problema de duplicar el cubo se reduca a (ii), es notable que todos los
matemticos posteriores atacaran el problema (ii) en vez de la formulacin original.
Consideramos ahora la solucin propuesta por Arquitas. Es una solucin muy bella
que muestra una innovacin sobresaliente de Arquitas. Al respecto, Heath escribe
La solucin de Arquitas es la ms notable de todas, especialmente cuando se
considera su fecha (primera mitad del siglo IV a.C.), ya que no es una construccin
plana sino una atrevida construccin en tres dimensiones la cual determina un cierto
punto como la interseccin de tres superficies de revolucin...145
Mostraremos la construccin usada por Arquitas, segn la explica Eutocio.
Intentaremos dar una interpretacin moderna de esta construccin para hacerla ms
entendible, pero recordando que el sistema cartesiano utilizado no est presente en
lo absoluto en el trabajo de Arquitas.
Considrese un crculo con dimetro OA en el plano xy, donde O es el origen y A es
el punto (a, 0). Sea B un punto sobre el crculo tal que OB = b. El objetivo es
encontrar dos medias proporcionales
entre a y b. Extindase OB hasta la
tangente al crculo en A y sea C el punto
de interseccin. Supngase que esta
figura est en el espacio tridimensional
en el que el eje Z pasa por O saliendo
perpendicular al plano del diagrama.
Imagnese ahora las tres superficies de
revolucin a las que hace referencia
Heath en la cita anterior. Una superficie
es un medio-cilindro con el crculo OAB
como base y que sale del plano del
diagrama. La segunda es la superficie
de un cono producido por OC cuando el
tringulo OCA se gira alrededor de la
lnea OA. La tercera superficie se produce al considerar un semicrculo en el plano
XZ con OA como dimetro por encima del plano XY y rotando este semicrculo sobre
OA donde OA gira en el plano XY por encima de O. Esta superficie es la mitad de un
toro tal que el agujero en su centro es solamente el punto O.
Supngase que las tres superficies de revolucin se intersecan solamente en el
punto P. Entonces P, al estar sobre el medio-cilindro queda por encima de un punto
N sobre el crculo OBA. Entonces las dos medias proporcionales construidas por
Arquitas son OP y ON. Usaremos algo de geometra coordenada dentro de un
momento para ver que Arquitas est en lo cierto pero primero damos la construccin
en voz de Eutocio, sin hacerle cambios excepto por los nombres del punto que he
cambiado para ajustarnos a la notacin de nuestro diagrama y que est descrita
arriba146. Esta es la solucin de Arquitas, reportada por Eudemo Sean las dos
lneas dadas OA [= a] y b, se requiere para construir dos medias proporcionales
144

Ver K. Saito-Op. Cit.


Ver Heath-Op. Cit.
146
J. Delattre and R. Bkouche-Why ruler and compass?, in History of Mathematics: History of
Problems, Paris, 1997, 89-113.
145

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84

entre a y b. Dibujar el crculo OAB con OA como dimetro donde OA es el mayor


[OA = A b] e inscribir OB, la longitud b y hacerlo encontrarse con C la tangente al
crculo en A. ... imaginar un medio-cilindro que sale perpendicularmente del
semicrculo OAB y que en OA se eleva un semicrculo perpendicular sobre la [base]
del medio-cilindro. Cuando este semicrculo es movido desde A hasta B, el extremo
O del dimetro quedando fijo, cortar la superficie cilndrica al hacer su movimiento y
trazar sobre ella una cierta curva bien definida. Entonces, si OA se queda fijo y si el
tringulo OCA rota alrededor de OA con un movimiento opuesto al del semicrculo,
producir una superficie cnica por medio de la lnea OC la cual, en el transcurso de
su movimiento, se encontrar con la curva dibujada sobre el cilindro en un punto
especfico [P]. ...
Veamos esto, usando la notacin actual. Notemos que la superficie cilndrica tiene la
ecuacin x2 + y2 = ax; la superficie toroidal tiene ecuacin x2 + y2 + z2= a(x2 + y2) y
la superfie cnica tiene la ecuacin x2 + y2 + z2= a2x2/b2.
Si (p, q, r) es el punto en el que estas tres superficies se intersecan, entonces
OP=(p2 + q2 + r2), mientras que ON = (p2 + q2).
Ahora bien, de las ecuaciones del cilindro y la cnica tenemos que
p2+q2+r2=(p2+q2)2/b2. Por lo tanto a/(p2+q2+r2)=(p2+q2+r2)/(p2+q2)=(p2+q2) como
se requiere.
A travs de los escritos de Eutocio sabemos que Eudoxo tambin dio una solucin al
problema de la duplicacin del cubo. Lamentablemente sta se ha perdido, ya que la
versin que Eutocio tena era trivialmente errnea y por ello no la reprodujo. Nadie
cree que Eudoxo cometiera un error elemental en su solucin (era un matemtico
demasiado bueno para eso) as que el error debe haber sido introducido cuando su
solucin fue copiada por alguien que no la entenda bien. Paul Tannery sugiri que
la solucin de Eudoxo era una versin bidimensional de aquella dada por Arquitas
que acabamos de describir, de hecho la solucin obtenida proyectando la
construccin de Arquitas a un plano. Sin embargo, Heath sugiere que Eudoxo era ...
un matemtico demasiado original como para conformarse con una mera adaptacin
del mtodo de solucin de Arquitas147. En definitiva, parece poco probable que
lleguemos a saber cmo fue que Eudoxo resolvi el problema de duplicar el cubo.
Se dice que Menecmo hizo su descubrimiento de las secciones cnicas mientras
intentaba resolver el problema de la duplicacin del cubo. La solucin de Menecmo a
encontrar dos medias proporcionales es descrita por Eutocio en su comentario a
Sobre la esfera y el cilindro de Arqumedes.
Supongamos que nos dan a, b y queremos encontrar dos medias proporcionales x, y
entre ellas, es decir, a:x = x:y = y:b. Ahora bien
a/x = y/b as que xy = ab,
x/y = y/b as que y2 = bx y
a/x = x/y as que x2 = ay.
Menecmo dio dos soluciones. La primera viene de la hiprbola rectangular y la
parbola que son las dos primeras ecuaciones en nuestra lista. Ahora vemos que los
valores de x y y se encuentran al intersecar la parbola y2=bx y la hiprbola
rectangular xy=ab. Para su segunda solucin, Menecmo usa la interseccin de las
dos parbolas y2=bx y s2=ay que son la segunda y tercera ecuaciones de nuestra
lista.
147

Heath-Op. Cit.

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85

Uno de los grandes interrogantes respecto a la solucin del problema de la


duplicacin del cubo es que hay una solucin mecnica conocida como la mquina
de Platn. Parece muy poco probable que Platn haya dado una solucin mecnica,
sobretodo dadas sus opiniones sobre este tipo de soluciones. Plutarco escribi148
Platn reproch a los discpulos de Eudoxo, Arquitas y Menecmo por recurrir a
medios mecnicos e instrumentos para resolver el problema de duplicar el volumen,
ya que en su deseo de encontrar de alguna manera dos medias proporcionales,
recurrieron a un mtodo que era irracional. Al proceder de esto modo, se perda
irremediablemente lo mejor de la geometra, por una regresin al nivel de los
sentidos, lo cual impide crear e incluso percibir las imgenes eternas e incorpreas
entre las que Dios es eternamente dios.
Hay dos teoras respecto a la mquina de Platn para resolver el problema de la
duplicacin del cubo. Una es que Platn invent la solucin mecnica para
demostrar qu tan fcil es implementar este tipo de soluciones pero la teora ms
aceptada es que la mquina de Platn fue inventada por uno de sus seguidores en
la Academia.
Eratstenes es importante en la narracin tanto porque la historia del problema ha
sido comunicada a travs de l, como tambin por su propia contribucin al
problema. l erigi una columna en Alejandra dedicada al Rey Tolomeo con un
epigrama inscrito en ella el cual relata su propia solucin mecnica al problema de
duplicar el cubo Si, querido amigo, os ocupases de obtener a partir de cualquier
cubo pequeo un cubo que lo duplique y debidamente de cambiar cualquier figura
slida en otra, esto est en vuestro poder; podis encontrar la medida de un pliegue,
un foso o el amplio cuenco de un pozo hueco mediante este mtodo, es decir, si
atrapis entre dos reglas dos medias con sus extremos convergiendo. No busquis
hacer el difcil asunto de los cilindros de Arquitas ni cortar el cono en la triada de
Menecmo ni alcanzar tal forma curva de lneas como la descrita por el piadoso
Eudoxo. Podis, en estas tabletas, fcilmente encontrar una mirada de medias,
empezando por una pequea base. Feliz sois, Tolomeo, ya que, como un padre
igual a su hijo en su juvenil vigor, os habis dado todo lo que es amado por las
musas y los Reyes y talvez en el futuro, oh Zeus, dios del cielo, tambin recibis el
cetro en vuestras manos. Que as sea y que cualquiera que vea esta ofrenda diga
'ste es el regalo de Eratstenes de Cirene149.
Cul era entonces la mquina que invent Eratstenes para resolver el problema?
Consiste de dos lneas paralelas con tringulos entre ellas como se muestra en el
diagrama superior. Aqu AE y DH son las dos longitudes para las cuales se requiere
encontrar dos medias proporcionales. Ahora nos quedamos con el primer tringulo
AMF fijo pero permitimos que los tringulos MNG y NQH se deslicen dentro del
marco acotado por AX y EY. Rotar AX hasta que pase a travs de D pero mientras
se hace esto, asegurarse de que los puntos B y C en los que esta lnea que se
mueve corta a MF y a NG siga tambin dentro de los lados MG y NH de los dos
tringulos que se mueven a la izquierda para permitir que esta configuracin siga
siendo posible. Los tringulos se deslizan hacia la izquierda hasta que se alcance la
parte baja de los dos diagramas. En este diagrama final BF y CG son las dos medias
proporcionales entre AE y DH.

148
149

J. Delattre and R. Bkouche-Op. Cit.


Heath-Op. Cit.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

86

Eratstenes comenta sobre la cita anterior que su mquina es capaz de encontrar


ms de dos medias proporcionales. Si uno requiriera una mirada de medias
proporcionales,
entonces
solamente se necesita poner ese
nmero de tringulos movibles
dentro de su mquina y el mismo
procedimiento
encontrar
la
'mirada' de medias proporcionales.
Otras soluciones al problema
fueron de Filn y Hern quienes
dieron mtodos parecidos. Su
solucin se produce de hecho por
la interseccin de un crculo y una
hiprbola rectangular. Nicomedes,
que era muy crtico con la solucin
mecnica de Eratstenes, dio una construccin que usaba la curva concoide, la cual
tambin us para resolver el problema de trisecar un ngulo150. Diocles tambin
invent una curva especial para resolver el problema de duplicar el cubo, la llamada
curva cisoide.
Aunque todos estos mtodos distintos fueron inventados para duplicar el cubo e
importantes descubrimientos matemticos fueron realizados en los intentos, los
antiguos griegos nunca habran de encontrar la solucin que realmente buscaban,
es decir, una solucin que pudiera hacerse mediante una construccin con regla y
comps. Nunca encontraran tal construccin ya que sta no puede lograrse.
Como dijimos, la demostracin de la imposibilidad tendra que esperar por las
matemticas del siglo XIX. Gauss haba afirmado que los problemas de duplicar el
cubo y trisecar el ngulo no podan ser resueltos con regla y comps pero no dio
pruebas. Las piezas finales del argumento fueron reunidas por Pierre Wantzel151. En
1837, Wantzel public en el Journal de Liouville demostraciones de ... los medios
para establecer si un problema geomtrico puede o no ser resuelto mediante regla y
comps.
Pruebas mejoradas fueron dadas ms adelante por Charles Sturm pero no las
public.
LA TRISECCIN DEL NGULO
Este problema consiste en dividir un ngulo cualquiera en tres ngulos iguales,
empleando nicamente la regla y el comps, de manera que la suma de las medidas
de los nuevos tres ngulos sea exactamente la medida del primero.
Historia de la triseccin del ngulo.
De alguna manera, ste es el menos famoso de los tres problemas. Hay varias
razones por las cuales la triseccin del ngulo difiere de los otros problemas clsicos
griegos. Primero, no hay una historia real que relate la manera cmo el problema
150

Detalles de la construccin son dados en la obra de Heath ya citada.


Pierre Laurent Wantzel matemtico francs nacido en Pars, el 5 de junio de 1814 y fallecido en la
misma ciudad el 21 de mayo de 1848). Famoso por haber resuelto de forma negativa dos problemas
geomtricos clsicos. Wantzel public en una revista de matemticas francesa la primera prueba
completamente rigurosa de la imposibilidad de trisecar un ngulo con la sola ayuda de una regla y un
comps, demostracin realizada en el ao 1837, ms adelante demostr, igualmente, la imposibilidad
de resolver la duplicacin del cubo.

151

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

87

lleg a ser estudiado por primera vez. Segundo, es un problema de otro carcter; no
es posible cuadrar un crculo ni duplicar un cubo; sin embargo, s es posible trisecar
ciertos ngulos. Por ejemplo, hay un mtodo muy directo para trisecar un ngulo
recto. Dado el ngulo recto CAB dibujamos un crculo que corta AB en E. Dibujamos
un segundo crculo (con el mismo radio) con centro en E hasta que corta el primer
crculo en D. Entonces DAE es un tringulo equiltero y el ngulo DAE es de 60 y
DAC es de 30. Ya tenemos el ngulo CAB trisecado.
Ms sorprendentemente, ngulos como el de 27 pueden ser trisecados. El
problema es trisecar un ngulo arbitrario usando regla y comps y, de no lograrlo,
intentar encontrar un mtodo para trisecar un ngulo cualquiera.
Pappo en su Coleccin Matemtica escribe152 Cuando los antiguos gemetras
quisieron dividir un ngulo recto en tres partes iguales se vieron perdidos. Decimos
que existen tres tipos de problemas en Geometra, aquellos denominados 'planos',
'slidos' y 'lineales'. Aquellos que pueden ser resueltos mediante el uso de lneas
rectas y crculos son los apropiadamente denominados 'planos' porque las lneas
mediante las cuales se solucionan tienen su origen en
el plano. Los problemas que se solucionan utilizando
una o ms secciones del cono son los denominados
problemas 'slidos'. Para su construccin es necesario
el uso de superficies de figuras slidas, es decir,
conos. Y nos queda el tercer tipo, los problemas
llamados 'lineales'. Para la construccin de stos es
necesaria la construccin de curvas de un origen ms
variado y ms forzado sacadas de superficies ms
irregulares y siguiendo procedimientos ms complejos. De este estilo son las curvas
descubiertas en los llamados 'lugares geomtricos de superficie' y muchas ms
relacionadas Estas curvas tienen muchas maravillosas propiedades. Escritores
ms recientes han considerado incluso a alguna de ellas digna de un estudio ms
amplio, una de ellas es la llamada 'curva paradjica' de Menelao. Otras curvas del
mismo tipo son espirales, cuadratrices, cocloide y cisoides Como los problemas
difieren entre s, los primeros gemetras no fueron capaces de resolver el problema
del ngulo que hemos mencionado porque es de naturaleza slida; para ellos no
eran familiares las secciones del cono y por ese motivo se vieron perdidos. Ms
tarde, sin embargo, trisecaron el ngulo mediante las cnicas, usando para la
solucin los medios que se describen a continuacin
A continuacin veremos los mtodos que se crearon para resolver este problema.
Quizs el modo ms obvio por el que se puede arribar a este problema sera
examinando la construccin de la biseccin de un ngulo con la regla y el comps, lo
que es muy sencillo. Dado un ngulo CAB marcamos dos medidas iguales AB y AC.
Completamos el paralelogramo CABD y dibujamos la
diagonal AD que se puede ver fcilmente que
bisecciona el ngulo CAB.
Seguramente los antiguos griegos se vieron en la
necesidad de dividir ngulos en cualquier proporcin
para tener as la posibilidad de construir polgonos de
cualquier nmero de caras. La construccin de
polgonos regulares con regla y comps fue
seguramente uno de los principales objetivos de los
152

Ver I. Thomas-Greek mathematical works, London, 1939.

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88

matemticos griegos pero fue hasta que se produjeron los descubrimientos de


Gauss que se construyeron con regla y comps algunos polgonos que los antiguos
griegos no llegaron a descubrir.
Aunque es difcil determinar la fecha exacta del momento en el que el problema de
trisecar un ngulo apareci por primera vez, sabemos que Hipcrates, quien hizo la
primera aportacin importante a los problemas de cuadrar un crculo y duplicar un
ngulo, tambin estudi el problema de trisecar un ngulo. Hay un mtodo muy
directo para trisecar un ngulo que ya conoca Hipcrates.
Funciona de la siguiente manera. Dado un ngulo CAB dibujamos CD perpendicular
a AB que corta este segmento en D. Completamos el rectngulo CDAF.
Prolongamos FC hasta E y dibujamos la lnea AE que corta CD en H.
Determinaremos el punto E de manera que se cumpla que HE=2AC. De esta forma
el ngulo EAB es 1/3 del ngulo CAB. Veamos que G es el punto medio de HE de
manera que HG=GE=AC. Ya que ECH es un
ngulo recto, CG=HG=GE. As, el ngulo
EAB=ngulo CEA=ngulo ECG. Tambin
como AC=CG tenemos el ngulo CAG=ngulo
CGA. Pero el ngulo CGA=ngulo GEC +
ngulo ECG = 2CEG = 2EAB como se
solicitaba.
Una de las razones por las que el problema de
trisecar un ngulo parece haber sido menos atrayente para los matemticos griegos
a la hora de publicar sus soluciones, es que la construccin vista anteriormente, a
pesar de no ser posible con una regla y un comps es, sin embargo, fcil de realizar
en la prctica. Una solucin de tipo mecnico es muy sencilla de encontrar.
Marcamos una longitud de 2AC en el extremo derecho de la regla y la deslizamos
con una marca en CD y la otra en FC prolongndola hasta que la regla define una
recta que pase por A. Encontramos la trisectriz de esta manera mediante un proceso
mecnico muy sencillo. As que el problema, en la prctica, era sobradamente
posible de resolver. Como los griegos no estaban en general satisfechos con las
soluciones prcticas debido a un punto de vista puramente matemtico, no fueron
capaces de encontrarlas. Como dijo Platn Al proceder de un modo [mecnico], no
se pierde uno irremediablemente lo mejor de la geometra?
Hay otra solucin de tipo mecnico facilitada por Arqumedes. Bien podramos
calificarla de poco importante y decir que este mtodo se explica ya en al trabajo
rabe llamado Libro de Lemas atribuido a Arqumedes. Pero, este trabajo es una
traduccin aumentada de Arqumedes ya que es citado muchas veces en el mismo,
de manera que es imposible atribuirlo exclusivamente a ste. Sin embargo, muchos
historiadores de las Matemticas creen que muchos de los resultados dados en el
Libro de Lemas son tambin debidos a Arqumedes y que el resultado de trisecar
un ngulo coincide tanto con el espritu del libro Sobre las espirales que est
ampliamente aceptada la idea de que este mtodo sera tambin de Arqumedes. La
construccin se realizara de la siguiente manera: dado un ngulo CAB dibujamos un
crculo con el centro en A de manera que AC y AB son radios del crculo. Desde C
dibujamos una lnea que corta la extensin de AB en E. Vemos que esta lnea corta
el crculo en F y tiene la propiedad que EF es igual al radio del crculo. De nuevo
esto puede hacerse de forma mecnica marcando una longitud igual al radio del
crculo en la regla y movindola teniendo una marca en la extensin de BA y la
segunda marca en el crculo. Movemos la regla manteniendo una marca en la lnea y
otra en el crculo hasta que la lnea pase por C. Entonces la lnea EC ya est

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89

construida. Finalmente dibujamos desde A el radio AX del crculo con AX paralelo a


EC. As AX triseca el ngulo CAB.
Nicomedes vivi aproximadamente en el tiempo de
Arqumedes (en el siglo II a.C.) y produjo su
famosa curva concoide. De hecho, Nicomedes
invent precisamente esta curva para formalizar el
proceso que hemos descrito de rotar una regla
manteniendo un punto en una lnea. La regla tiene
una distancia fija marcada en s misma y se
mantiene una marca en una lnea dada mientras
los otros puntos definen una curva concoide. sta es exactamente la curva
necesaria para solucionar el problema de trisecar el ngulo mencionado
anteriormente y es as como Nicomedes consigui resolverlo. Sin embargo, en la
prctica, el mtodo de mover la regla, hasta que el procedimiento necesario fue
encontrado, era en principio ms sencillo que dibujar la concoide as que el mtodo
de Nicomedes fue de un inters ms terico que prctico. Heath escribe en la obra
ya citada Pappo nos dice que las concoides, de hecho, en muchas ocasiones no se
utilizaban ya que algunos, por conveniencia, movan la regla sobre un punto fijo
hasta que se encontraba la interseccin que cuadraba con la medida dada.
Pappo nos habla de la concoide de Nicomedes en su Coleccin Matemtica153.
En el mismo trabajo, Pappo escribe sobre cmo el problema de trisecar un ngulo
fue resuelto por Apolonio usando las cnicas. Pappo da dos soluciones que tienen
que involucran dibujar una hiprbola.
La primera muestra que si AB es una lnea fija, entonces tenemos un punto
geomtrico P de manera que 2ngulo
PAB = nguloPBA es una hiprbola. La
hiprbola tiene excentricidad 2, foco en
B y su directriz es la perpendicular de
la bisectriz AB. La hiprbola se
muestra en la izquierda de los dos
diagramas. El diagrama de la derecha
muestra cmo la hiprbola puede
usarse para trisecar el ngulo AOB.
Fijmonos en que, debido a la
propiedad de la hiprbola vista anteriormente, 2ngulo PAB = ngulo PBA. Pero
2ngulo PAB = ngulo POB (el ngulo en el centro del crculo es dos veces el
ngulo en la circunferencia que hay en el mismo arco) As, 2ngulo POB = ngulo
POA como se solicitaba.
Heath comenta en qu medida este pasaje de Pappo es interesante en relacin con
el desarrollo de las cnicas para los griegos El pasaje de Pappo del cual se extrae
esta solucin es digno de mencin ya que es uno de los tres pasajes de las
matemticas griegas entre los trabajos aun existentesque se refiere a la propiedad
de la relacin entre foco y directriz de las cnicas154.
Estas construcciones descritas por Pappo muestran como los griegos mejoraron
sus soluciones al problema de trisecar un ngulo. Partiendo de una solucin
mecnica progresaron hacia una solucin relacionada con las secciones cnicas.
Nunca progresaron hacia las soluciones planas porque sabemos que son
imposibles.
153
154

I. Thomas-Op. Cit.
T. Heath-Op. Cit.

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90

Como dijimos antes, la demostracin de esta imposibilidad tuvo que esperar a las
matemticas del siglo XIX, con Pierre Wantzel y aunque la demostracin de que es
imposible trisecar cualquier ngulo con regla y comps est establecido hace
muchos aos, existen matemticos aficionados en todo el mundo que creen haber
descubierto un mtodo para hacerlo. El trisecador clsico es alguien que sabe
suficiente geometra plana para idear un procedimiento, pero que no es capaz de
comprender la prueba de imposibilidad ni de detectar el error de su propio mtodo.
La triseccin es a menudo tan complicada y su demostracin tiene tal cantidad de
pasos, que incluso a un gemetra experto le resulta difcil encontrar el error que con
toda seguridad contiene. Lo normal es que el autor enve su pseudoprueba a un
matemtico profesional, quien por lo general la devuelve sin analizarla siquiera,
porque buscar el error es un trabajo penoso y poco importante. Esta actitud confirma
invariablemente la sospecha del trisector acerca de la existencia de una
conspiracin organizada entre los profesionales para impedir que llegue a conocerse
su gran descubrimiento. Suele publicarlo entonces en un libro o panfleto pagado de
su bolsillo, una vez que todas las revistas matemticas a las que lo ha enviado han
rechazado su publicacin. En ocasiones describe el mtodo en un anuncio del
peridico local, en el que indica adems que el manuscrito ha sido adecuadamente
registrado ante notario.
A modo de curiosidad, digamos que el ltimo matemtico amateur que recibi gran
publicidad en los Estados Unidos por un mtodo de trisecar fue el reverendo
Jeremiah Joseph Callahan. Anunci que haba resuelto el problema de la triseccin
en 1921, cuando ocupaba el puesto de presidente de la Universidad Duquesne de
Pittsburgh. La agencia United Press lanz una larga historia que haba sido escrita
por el propio Callahan. La revista Time public su fotografa junto con un artculo
muy favorable en el que se comentaba lo revolucionario de su descubrimiento (ese
mismo ao public Callahan un libro de 310 pginas titulado Euclides o Einstein,
en el que demola la teora de la relatividad mediante la demostracin del famoso
postulado del paralelismo de Euclides, se deduca as que la geometra no euclidea,
sobre la que est basada la relatividad general, era absurda). Los periodistas y el
pblico profano mostraron su sorpresa al comprobar que los matemticos
profesionales, sin esperar a ver las construcciones del Padre Callahan, declararon
inequvocamente que no poda ser correcta. Por ltimo, a finales de ao, la
Universidad Duquesne public el opsculo del Padre Callahan con el ttulo La
triseccin del ngulo.
El 3 de junio de 1960 el honorable Daniel K. Inouye, en aquel entonces
representante por Hawai y ms tarde senador y miembro del Comit de
Investigacin del Watergate, incluy en el Congressional Record (Apndice, pginas
A4733-A4734) de la sesin 86 del Congreso un largo tributo a Maurice Kidlel, un
retratista de Honolul que no solamente haba trisecado el ngulo sino que adems
haba conseguido la cuadratura del crculo y la duplicacin del cubo. Kidjel y
Kenneth W. K. Young escribieron un libro sobre el tema, con el ttulo de The Two
Hours that Shook the Mathematical World (Las dos horas que conmovieron el
mundo matemtico), as como un opsculo, Challenging and Solving the Three
Imposibles (Desafo y resolucin de los tres imposibles). Vendan esta literatura,
as como los calibres necesarios para emplear su sistema, a travs de la compaa
The Kidjel Ratio. Los dos dieron en 1959 conferencias sobre su trabajo en varias
ciudades norteamericanas, y una cadena de televisin de San Francisco, la KPJX,
hizo un informe documentado bajo el ttulo The Riddle of the Ages. Segn
Inouye, las soluciones de Kidjel se ensean hoy en cientos de escuelas y colegios

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91

de todo Hawai, Estados Unidos y Canad. Esperamos que la afirmacin fuese


exagerada. En un ejemplar del peridico Los Angeles Times, del domingo 6 de
marzo de 1966 (Seccin A, pgina 16), aparece alguien de Hollywood que haba
pagado un anuncio a dos columnas para dar a conocer, en 14 pasos!, su
procedimiento de trisecar ngulos.
Qu le puede decir actualmente un matemtico a un trisector de ngulos? Le dira
que en Matemticas es posible enunciar problemas que son imposibles en un
sentido final y absoluto, IMPOSIBLES en todo tiempo y en todos los mundos
concebibles (lgicamente consistentes). Tan imposible es trisecar el ngulo como
mover en ajedrez la reina de la misma manera que un caballo. En ambos casos la
razn ltima de esa imposibilidad es la misma: la operacin viola las reglas de un
juego matemtico. El matemtico le recomendara al trisector que se hiciese con
un ejemplar de algn texto de geometra y se lo estudiara. Y que luego volviera
sobre su demostracin y pusiera ms empeo en encontrar el error. Pero los
trisectores son una raza muy dura y no es probable que acepten consejos de
nadie. Augustus De Morgan, en su Budget of Paradoxes, cita una frase tpica
tomada de un panfleto del siglo XIX sobre la triseccin de ngulos El resultado de
aos de intensa reflexin. El comentario de De Morgan es conciso muy
probablemente, y muy triste.
LA CUADRATURA DEL CRCULO
La cuadratura del crculo consiste en tratar de obtener, dado un crculo, un cuadrado
que tenga la misma rea de ste. Anaxgoras fue el primero en intentar resolverlo,
utilizando las paredes de su celda cuando fue hecho prisionero por explicar diversos
fenmenos que los griegos atribuan a los dioses. Tampoco pudo ser resuelto por los
gemetras de la antigedad, y lleg a ser el paradigma de lo imposible. Como
curiosidad, el filsofo ingls David Hume lleg a escribir un libro con supuestos
mtodos para resolver el problema. Hume no tena conocimientos matemticos
serios, y nunca acept que todos sus mtodos fallaban.
La cuadratura del crculo, que por primera vez se plante Anaxgoras consiste en
construir un cuadrado de idntica rea a la de un crculo dado. Hicieron falta ms de
dos mil aos para que Ferdinand Lindeman (1852-1939) demostrara que era
imposible tal construccin con regla sin marcas y comps, pues es un nmero
trascendente.
Una construccin geomtrica aproximada de la cuadratura del crculo con regla y
comps con tales fines "pedaggicos" o simplemente recreativos debera cumplir los
siguientes requisitos:
1) la aproximacin de debera ser la mejor posible,
2) el nmero de pasos debera ser el mnimo posible,
3) la construccin debera poder hacerse siguiendo la lgica de cualquier
problema, partir del radio del crculo (el dato) para llegar al lado del cuadrado
(la solucin).

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92

Por ejemplo (ver la


figura) partiendo del
radio OF (dato) de la
circunferencia
a
cuadrar se haya su
mitad (punto A) y
luego la mitad de
esta, es decir la
cuarta parte del
radio, de modo que
se
obtenga
un
segmento igual a
5/4
del
radio
(segmento OB) y
tomando como radio
este segmento se
traza
una
circunferencia con el mismo centro (O) de la circunferencia de partida: los puntos de
corte de esta circunferencia con los ejes de coordenadas (C, D E y F) nos dan los
cuatro vrtices del cuadrado solucin155.
O sea, este problema surgi sin duda de la exigencia prctica de determinar el
rea conociendo su radio o su dimetro, y traducindose geomtricamente en
un problema de equivalencia: dado un segmento como radio de un crculo,
determinar otro segmento como lado del cuadrado equivalente.
Los pitagricos haban resuelto el problema de la cuadratura de los polgonos, pero
al pasar de los polgonos al crculo, el proceso resultaba inaplicable y, al igual que
en los otros dos problemas clsicos, los intentos de cuadrar el crculo, sin acudir a
recursos especiales, resultaron infructuosos.
Como decamos antes, son interesantes los intentos que en este sentido realizaron
los sofistas Antifn y Brisn.
Con los problemas de Delos y de la cuadratura del crculo se vincula la
figura de Hipcrates de Quos, el primer matemtico profesional, quien habiendo
llegado a Atenas en la primera mitad del siglo por razones nada cientficas,
se interes por la Matemtica y, siguiendo una probable tradicin de
mercader, ense esa ciencia por dinero a la manera de los sofistas.
Como hemos apuntado, las contribuciones de Hipcrates son importantes; en el
problema de la duplicacin del cubo redujo la cuestin a un problema de
geometra plana que, generalizado, tom el nombre de problema de
mesolabio, mientras que, sin lograr cuadrar el crculo, logr cuadrar recintos
limitados por arcos de crculos, aparentemente ms complicados que el
crculo, que por su forma de luna creciente se los llam lnulas de
Hipcrates.
155

Este ejemplo rene las condiciones 2 y 3 pero el valor de utilizado es aproximadamente igual a
2

25.2

5
2 =
= 3.125, o lo que es o mismo 3 1/8, que es obviamente muy pobre (aunque con

16

4
cierto valor histrico pues es el que utilizaban los babilonios 2000 aos a.C.). En los ejemplos se ha
utilizado un radio elegido al azar en 30 unidades. Todos los dibujos son igualmente vlidos con
cualquier otra medida.

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93

Las Lnulas de Hipcrates.


Hipcrates no obtuvo, por supuesto, la
solucin del problema de la cuadratura del
crculo sino que resolvi uno relacionado a
este Calcular un rea curvilnea que fuera
igual a un rea acotada por lneas rectas.
Area del semicrculo ABC/Area del semicrculo
AEB=AC2/AB2=2/1. Por lo tanto, Area ABC =
2(Area AEB) y Area OADB = Area AEB.
Por otro lado Area AEB=Area (lunula I) +Area
(lunula II), Area OADB=Area (OAB)+ Area
(lunula II). Ya que Area AEB=Area OADB.
Entonces Area (lunula I) + Area (lunula II) = Area (OAB) + Area (lunula II), por lo
tanto Area (lunula I) es igual al Area (OAB).
Apuntes histricos de la cuadratura del crculo.
Como hemos dicho, es uno de los problemas matemticos ms antiguos. Entre los
Babilonios y los Egipcios las aproximaciones que haban obtenido con ese
planteamiento les bastaba para sus necesidades.
Segn la tradicin, uno de los primeros griegos en dedicarse a este problema fue
Anaxgoras, cuando estaba encarcelado. Despus de l, Antifn el Sofista intent
realizar la cuadratura mediante inscripcin de polgonos regulares en el crculo, con
duplicacin indefinida del numero de sus lados. Brisn dio un paso ms al
considerar a la vez los polgonos inscritos y los circunscritos. Lamentablemente, se
han perdido sus trabajos. Aristteles, que es nuestra fuente de informacin, los
critica y halla en ellos paralogismos, as se puede creer que nos encontramos ante
esos autores en una situacin parecida a la de Demcrito y el volumen de la
pirmide, razonamiento plausible pero incorrecto y mal fundamentado. Eudoxo
rectifica los argumentos de Antifn y de Brisn igual que haba rectificado el de
Demcrito, dndole fuerza demostrativa y prueba lo que desde hacia ms de mil
aos admitan Babilonios y Egipcios a saber que los crculos tienen entre ellos la
misma razn que los cuadrados de sus dimetros.
Hipcrates de Quios haba descubierto en el siglo V tres lnulas cuadrables por los
procedimientos de aplicacin de las reas, o sea, mediante regla y comps. En todo
caso, el problema sigue siendo clebre en esa forma restringida construir un
cuadrado equivalente a un crculo dado mediante un nmero finito de trazados de
rectas y de crculos. El problema segua siendo imposible como presentan los
matemticos, pero sin poder demostrar esto hasta finales del siglo XIX.
Bajo este respecto resultar posible el problema, una vez identificado con el de la
rectificacin de la circunferencia. Arqumedes demuestra esa rectificacin la cual sin
duda se admita mucho antes que l. El problema as entendido es tratado por
Arqumedes pero acaso lo fuera ya por Dinostrato en el siglo IV: pero los testimonios
son tardos. Segn ellos, Dinostrato utiliz la curva llamada la cuadratiz debida al
sofista Hippias en su intento de la triseccin del ngulo.
Algunos detalles adicionales.
La geometra analtica nos permite asociarle a los aspectos cuantitativos de objetos
geomtricos nmeros reales. Elegiremos un sistema coordenado donde los
puntos se representan con un vector real (x,y) y donde (0,0) y (0,1) son
conocidos inicialmente. Sin prdida de generalidad consideremos al crculo con

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centro en (0,0) y de radio 1. El rea es por lo que los lados del cuadrado deben
medir .
Un nmero real x se dice que es construible si es la distancia de dos puntos
construibles con regla y comps. Se sigue que un punto (x,y) es construible si y slo
si sus coordenadas son construibles. Dados dos nmeros construibles s, t 0
entonces s+t, s-t, st, s/t tambin son construibles. Por tanto el conjunto de los
nmeros construibles es un subcampo de los reales y queremos ver si contiene a
raz de .
Una lnea definida sobre un campo F puede representarse como ax+by+c=0
donde a, b, c pertenecen a F. Similarmente, un crculo se representa como (h-x)2+
(k-y)2=r2 donde h, k, r pertenecen a F. Los puntos de interseccin pueden
encontrarse como solucin a estos sistemas de ecuaciones cuadrticas y lineales.
Por tanto, slo podemos construir races de polinomios de primer y segundo grado
sobre F. Despus de un nmero finito de pasos, slo podemos construir races de
polinomios sobre Q. Sin embargo la raz de es un nmero trascendente (i.e. no es
solucin de ningn polinomio sobre Q) y por lo tanto no es construible.
De aqu que para poder construir el cuadrado con regla y comps necesitamos
ayuda adicional, a partir de la cual sea construible. Por ejemplo, si deslizamos el
crculo unitario una vuelta sobre una lnea y
marcamos el inicio y el fin obtenemos el permetro
de longitud 2.
En 1925 Alfred Tarski le dio un giro interesante al
problema. En vez de construir el cuadrado con regla
y comps propuso cortar al crculo en un nmero
finito
de
piezas, i.e. una
particin,
y
reacomodarlas para formar un cuadrado. Las piezas
no deben sobreponerse ni dejar huecos vacos y el
reacomodo debe preservar la forma de las piezas.
Despus de mucho trabajo, Tarski logr demostrar
que de ser posible la diseccin, el crculo y el cuadrado deban tener la misma rea.
La diferencia radica en que las piezas pueden ser tan complejas que no se pueden
medir y no tenga sentido hablar de su rea; es ms, en 3 dimensiones no es cierto.
Banach, Tarski y Robinson demostraron que es posible disectar una esfera en 5
piezas y reacomodarlas mediante transformaciones rgidas en dos esferas, cada una
del mismo tamao que la original.
En 1989, el matemtico Miklos Laczkovich prob que es posible cortar al crculo y
formar un cuadrado con las piezas. La cantidad estimada de piezas es de 1050. Este
nmero es tan grande que si pudiramos acomodar mil millones de piezas cada
milisegundo el tiempo que tardaramos en armar el cuadrado sera ms de un milln
de veces la edad actual del Universo.
9. Gnesis de las discusiones sobre los Fundamentos de la Matemtica.
Acerca de las causas de transformacin de la matemtica en ciencia existen varias
hiptesis. Al parecer no hay duda en que las primeras teoras surgen en la Antigua
Grecia entre los siglos VI y III a.C. (ver la seccin 7 anterior).
Para unos, la invencin de la moneda que influira directamente en el incremento del
comercio fue uno de los impulsos principales para la formacin de un nuevo tipo de
hombre, el comerciante-navegante con espritu independiente, con riquezas,
esclavos y suficiente tiempo para reflexionar sobre el por qu? de los hechos. La
situacin geogrfica de la civilizacin helena, su origen tnico, su personalidad

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95

curiosa, inteligente, sensible, racionalista; la ausencia de religin completamente


establecida y sin instituciones dogmticas; todo esto, y quizs ms, logr crear
condiciones objetivas y subjetivas propicias para el salto cualitativo necesario en la
conformacin de la matemtica como ciencia.
No es asombroso que en la matemtica los griegos vieran, no slo un medio prctico
til, sino ante todo, la expresin de la verdad y la naturaleza de las cosas. En el
contexto de concepciones antropomrficas y mitolgicas donde lo real estaba muy
cerca de lo fantstico, la matemtica aparece como un conocimiento de una
naturaleza completamente distinta, cuya veracidad no promova ninguna duda,
cuyos hechos primarios eran claros y las conclusiones eran irrevocables, absolutas.
As se cosmologiz y mistific la matemtica, haciendo de ella el punto de partida
para todas las reflexiones en la descripcin de la realidad. Esta mistificacin de la
matemtica, encuentra su expresin en los pitagricos. La Escuela de Pitgoras fue
a la vez un partido poltico, que domin sobre todo la ciudad de Crotona (al sur de
Italia), cuya base social era la aristocracia esclavista, y una escuela filosficocientfica y adems, una hermandad secta secreta. Analizaremos slo los aportes
y errores de los pitagricos en relacin con el desarrollo del contenido y los
fundamentos de la matemtica.
La tesis fundamental del pitagoresmo "todas las cosas son nmeros". El sentido de
esta aseveracin no se reduce a la consideracin natural que pudiera hacer
cualquier cientfico contemporneo de que en todo pueden observarse relaciones
cuantitativas y que cada ley puede ser expresada por medio de relaciones
matemticas. La filosofa griega de este perodo se orientaba a la bsqueda del
primer fundamento del mundo, la base con la cual se poda explicar todo lo
acontecido o por suceder. Si Tales consider tal principio en el agua, Herclito en el
fuego y Anaximandro en las partculas indivisibles llamadas "apeironas", entonces
para los pitagricos precisamente los nmeros jugaban tal papel, determinando, de
cierta manera, los fenmenos y procesos naturales. Las propiedades de las cosas
se consideraban en correspondencia con las propiedades de tal o ms cual nmero
o relacin numrica, como un reflejo de la armona numrica.
La filosofa en los pitagricos se convirti en "la mstica de los nmeros", y las
figuras geomtricas sobre el mundo se reducan a su "armona numrica". Todo lo
que para el cientfico contemporneo no sera ms que una simple casualidad, los
pitagricos lo representaban como repleto de profundo sentido y expresin del "dios
del ritmo y la armona".
As, las formas matemticas (nmero y figura) se
transformaron en herramienta universal para la
comprensin de todas las cosas. Citemos a Filolaos
(?-390 a.C.) que vivi en Tebas hacia el ao 400 a.C. y
que es el primer pitagrico del que nos han quedado
algunos fragmentos importantes "Todas las cosas
accesibles al conocimiento poseen un nmero, puesto
que sin el no podemos comprender ni conocer nada".
El criterio de veracidad en los pitagricos no est en la
demostracin lgica de unas proposiciones por otras,
ni est en la comparacin de ellas con la experiencia
prctica, ni tampoco en la reduccin a cuestiones
evidentes, sino en la construccin de cierto
isomorfismo determinado por relaciones matemticas
en su estructura esencial.

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96

En lo que concierne a la naturaleza de las leyes matemticas, a las races de su


veracidad incondicional los pitagricos del perodo arcano no reflexionaron sobre
estos problemas. Sin embargo, en Platn ya encontramos cierta teora en este
sentido.
Las verdades matemticas para Platn representan impresiones sobre la verdad en
s misma, las cuales el alma obtiene al pasar al mundo ms perfecto, el mundo de
las ideas. El conocimiento matemtico es por esto simplemente recuerdo, necesita,
no experiencia sino contemplacin de la naturaleza, slo "visin con la inteligencia".
El matemtico, segn Platn, estudia esencias singulares e ideales, a diferencia
de las esencias dadas en la experiencia que son empricas. "Cuando los gemetras,
dice Platn, utilizan dibujos y hacen de ellos conclusiones, su pensamiento se
refiere no al dibujo sino a aquellas figuras semejantes a las cuales hizo el dibujo...
Las figuras geomtricas en s mismas (a diferencia de los dibujos) se pueden ver
slo con una "vista pensante".
En estas reflexiones de Platn, por primera vez, se considera el problema sobre
la especificidad del objeto de la matemtica, el cual como sabemos es an hoy unos
de los fundamentales de la filosofa de la matemtica.
Junto con las concepciones pitagricas, considerando los objetos matemticos como
las ltimas esencias de la estructura del mundo, existi, aunque en forma
insuficientemente expresada, pero materialista, otra filosofa de las matemticas,
surgida en el atomismo de Leucipo y Demcrito.
La idea de los atomistas tena en s misma un valioso principio heurstico. Ya vimos
que partiendo de ellas, el sofista Antifon elabor un mtodo de clculo de reas de
figuras curvilneas que fue el primer reflejo de clculo infinitesimal. Recordemos su
esencia: en una figura curvilnea se inscriba una figura rectilnea con relacin a la
cual era suficientemente evidente que en el aumento del nmero de lados, su
rea se aproximaba al rea de las figuras curvilneas. Si el rea de las figuras
rectilneas se poda calcular en cada etapa del clculo, entonces se supona que el
rea de la figura original era igual al rea de la figura rectilnea en su ltima divisin,
esto es cuando sus lados eran tan pequeos que coincidan con las partculas que
constituan el contorno de las figuras curvilneas. Para la verificacin de tal mtodo
era suficiente suponer que la cantidad de pasos necesarios para la aproximacin
era finito. Esto permita superar las paradojas, relacionadas con la suposicin de la
divisin infinita del segmento.
El mtodo de Antifon fue posteriormente perfeccionado en el sentido lgico por
Eudoxo de Cnido y Arqumedes de Siracusa y pas a la historia bajo el nombre de
Mtodo de Exhaucin. En el Mtodo de Exhaucin, una parte importante del
razonamiento la constituye la demostracin rigurosa de que el rea (volumen) de la
figura inscrita al elevar el nmero de lados (aristas) difiere del rea (volumen) de la
figura circunscrita en una cantidad tan pequea como se quiera, esto es, la
demostracin de lo que Antifonte consideraba evidente.
La mayora de los matemticos de la poca del platonismo refutaron los
razonamientos atomistas en la geometra, por no considerar a la esencia de la
Matemtica, sino de la Fsica. Las ideas atomista aparecieron slo en el siglo XVII,
en los trabajos de Kepler, Cavalieri y Vieta.
Hemos dicho que es con Pitgoras y su escuela cuando se puede hablar, por
primera vez, de una ciencia de los nmeros enteros y fraccionarios. Qu puede
hacer ese pensamiento pitagoriano despus de haber especulado sobre los
nmeros? Todo pensamiento abstracto, negacin de lo real, no puede ms que
negar esta negacin en una sntesis explicativa del mundo. Como escribe Aristteles

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"Los pitagorianos pensaron que sus principios eran los principios de todas las
cosas".
Los pitagorianos conocan tres medias a las que se denominan aritmtica, geometra
y armnica. Atribuyeron un valor de perfeccin a esas relaciones numricas que
introdujeron en msica, en el dominio moral, en sus teoras de la justicia y de la
ocasin.
Sus ideas simples quedaron sin desarrollo, en primer trmino, a causa de su propio
carcter de perfeccin, puesto que si se ha descubierto la verdad absoluta no
susceptible de correccin, todo desarrollo ulterior no tiene razn de ser, es decir, es
imposible y, adems, porque esas ideas no eran susceptibles de verificaciones
positivas: esta sntesis pitagoriana es una sntesis idealista.
Por el contrario, la teora pitagoriana de las mnadas puede ser considerada como la
primera teora de fsica matemtica. El punto, segn Pitgoras, es una unidad que
tiene una posicin, es decir, que es anlogo a un pequeo grano de arena. Todos
los puntos son idnticos. Un segmento AB es una sucesin de puntos y encierra un
nmero entero de mnadas. La medicin de un segmento cualquiera AB se efecta
comparndole a un segmento unidad. Al contener esos dos segmentos cada uno un
nmero entero de mnadas, la medida del segmento AB es nmero fraccionario.
Todo
cuerpo
slido
contiene igualmente un
nmero
entero
de
mnadas, y es por eso
que
las
propiedades
aritmticas
de
los
nmeros van a explicar el
universo.
Ms,
aunque
la Teorema de Pitgoras, en el tringulo rectngulo el cuadrado de
Geometra no sea an, la hipotenusa es igual a la suma de los cuadrados de sus catetos,
expresado segn el lgebra Geomtrica.
en la poca de Pitgoras,
una ciencia deductiva,
est no obstante, lo suficientemente avanzada para arruinar la concepcin misma de
las mnadas. Eso ser una consecuencia del teorema de geometra que lleva el
nombre de Pitgoras, aunque no sepamos exactamente si Pitgoras lo demostraba
en el caso general.
Consideremos un cuadrado y el cuadrado construido sobre la diagonal del primero.
El examen de la figura muestra que la superficie del
A
cuadrado grande es dos veces la del pequeo. Sabemos
que la superficie de un cuadrado tiene por medida el
cuadrado del nmero que mide su lado, es decir, el
producto de ese nmero multiplicado por s mismo a x a =
C
a. Sea P el nmero de mnadas que contiene AB, Q el
nmero de mnadas que AC. Se tiene, de acuerdo con lo
que se ha dicho acerca de las superficies Q=2P. Lo que
viene decir que el cuadrado de la fraccin Q/P es el
B
nmero 2. Como antes, simplifiquemos la fraccin Q/P si
eso es posible y sea q/p la fraccin irreducible igual q/p=Q/P. Debemos tener q=2p.
Sabemos que esta expresin es contradictoria: la diagonal de un cuadrado no puede
estar en relacin racional con su lado.
En las Matemticas, partiendo de la recopilacin de hechos concretos que tenan
como base los problemas prcticos relacionados con la necesidad de clculos

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aritmticos, mediciones y construcciones geomtricas, a lo que denominaron


Logstica, lograron producir resultados abstractos que unieron en sistemas tericos.
As, por ejemplo, la Aritmtica como conjunto de conocimientos relacionados con las
propiedades generales de las operaciones con nmeros naturales se fue separando
como una rama independiente y la Geometra fue sometida a un proceso de
abstraccin y sistematizacin.
El descubrimiento de la existencia de magnitudes inconmensurables156 mediante la
imposibilidad de expresar la diagonal de un cuadrado como mltiplo y/o parte de sus
les indujo a considerar que existen ms segmentos que nmeros. Por ello, para dar
respuesta a la necesidad de una teora que abarcara magnitudes conmensurables e
inconmensurables crearon un mtodo de Clculo Geomtrico General conocido
como lgebra Geomtrica. Esta fue la va alternativa para la extensin del dominio
numrico de los racionales, recordemos que el concepto de nmero real no pudo
ser definido rigurosamente hasta mediados del siglo XIX. As la suma era
interpretada como adicin de segmentos, el producto de a por b como rectngulo de
lados a y b, etc. Bajo esta metodologa, la resolucin de ecuaciones cuadrticas fue
vista como problema de anexin de reas y las identidades algebraicas como
conjunto de posiciones geomtricas, tal y como vimos antes.
Es, por otra parte, fcil mostrar que la teora de las mnadas est en contradiccin
con la experiencia: esa fue una consecuencia de la obra de Zenn de Elea y de los
elatas, como vimos antes.

156

No se puede hablar con propiedad de nmeros irracionales hasta fines del siglo XIX y principios
del XX.

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Captulo IV
Perodo Ateniense
En muchos textos conocidos de Historia de las Matemticas, este perodo est
incluido en el siguiente, el Helenstico, nosotros creemos que por la significacin
para el propio carcter de las Matemticas Griegas, es conveniente estudiarlo
separadamente. Cronolgicamente, este perodo lo enmarcamos entre la vida de los
matemticos Teodoro de Cirene y Menecmo, aunque como vern, los lmites no son
tan inflexibles.
Primero comentemos sobre el ascenso de Atenas como centro cultural del Mundo
Griego.
En tiempos muy antiguos, Atenas o el tica, la pennsula triangular en la que se
hallaba emplazada la ciudad, no tena nada particularmente distinto. Se la menciona
en La Ilada, pero no era una ciudad destacada entre las fuerzas griegas. Su lder,
Menesteo, era de secundaria importancia.
En los siglos posteriores a la Guerra de Troya, el tica logr sobrevivir a la invasin
drica y a los desrdenes que siguieron. Fue la nica parte de la Grecia continental
que sigui siendo jnica.
Lentamente, a lo largo de esos remotos siglos, toda el tica se uni. Esto no se
debi a que Atenas lograse la dominacin absoluta sobre la otra ciudad del tica,
como la haba alcanzado Esparta sobre las otras ciudades de Laconia. Tampoco
encabez una Confederacin tica, como Tebas encabez la Confederacin Beocia.
En cambio, Atenas ensay algo nico, que puso los cimientos de su futura grandeza.
Se expandi hasta convertirse en una gran ciudad que abarcaba toda la tica. Una
persona nacida en cualquier parte del tica era considerada tan ateniense como si
hubiera nacido en la ciudad misma.
Segn las leyendas atenienses, se haba sido el logro del hroe micnico Teseo,
padre del Menesteo de la Guerra Troyana. Sin embargo, es muy improbable que la
unin del tica fuese obra de un solo hombre en un momento determinado. Es
mucho ms verosmil que se produjera gradualmente, a lo largo de generaciones.
Sea como fuere, en el 700 a.C. el tica estaba unificada.
La ltima parte del tica que se incorpor a la unin fue Eleusis, situada en la parte
noroeste de la pennsula, a unos 22 kilmetros de la ciudad de Atenas. Durante los
siglos oscuros que siguieron a la invasin doria, Atenas, como la mayor parte de las
otras ciudades de Grecia, cambi sus reyes por una oligarqua.
Segn la tradicin ateniense, fue en 1068 a.C. cuando la realeza lleg a su fin. El
ltimo rey, Codro, luch desesperadamente contra una invasin doria procedente del
Peloponeso. Un orculo haba declarado que vencera aquel ejrcito cuyo rey
muriese primero. Codro se hizo matar deliberadamente para que Atenas siguiera
siendo jnica. Un rey tan bueno, decidieron los atenienses, no deba tener sucesor,
pues ninguno estara a su altura (casi con seguridad, esta historia no es ms que
una novela).
Los atenienses tambin decan que, en tiempos posteriores a Codro, tena el poder
un arconte, voz que significa gobernante, en vez de un rey. Al principio, el arconte
era vitalicio y el cargo pasaba de padre a hijo entre los descendientes de Codro, de
modo que difera slo en el nombre del cargo de rey.
Ms tarde, el perodo del arcontado se fij en un lapso de diez aos, y no pasaba
necesariamente de padre a hijo, aunque estaba limitado a los miembros de la familia
real. Luego, fue accesible a las restantes familias nobles.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

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Finalizada la guerra contra los Persas, a inicios del siglo V a.C., Atenas experiment
un notable florecimiento econmico y alcanz un papel hegemnico entre las
ciudades estado griegas. En las postrimeras del siglo la devastadora Guerra del
Peloponeso entre sus partidarios y los de Esparta, que culmin con la victoria de
esta ltima, debilit considerablemente el mundo griego de la poca que termin por
sucumbir ante el empuje de los conquistadores de Macedonia. En el ao 338 a.C.,
Atenas cay en manos del Rey Filipo de Macedonia.
Durante este perodo alcanzaron un notable auge las ciencias y las artes. Fueron
creadas obras maestras en arquitectura, escultura y literatura (la Acrpolis, Fidias y
las tragedias por ejemplo,. Se desarrollaron influyentes escuelas de pensamiento
filosfico, al calor de las cuales se fomentaron nuevos sectores del saber como la
Medicina, la Biologa y la Historia, a la vez que se sentaron las bases de la
Astronoma cientfica.
Respecto a las Matemticas, resaltan como principales caractersticas: el
fortalecimiento de su base metodolgica, el entrelazamiento con enfoques
ideolgicos y la consolidacin del lgebra-Geomtrica como medio para superar las
dificultades internas. A inicios de esta etapa el trabajo intenso desarrollado, sobre
todo por los pitagricos, llev la Aritmtica a un punto estacionario y la Geometra a
un cmulo de propiedades poco sistematizadas, en su mayora vinculadas a la
solucin de los tres problemas clsicos. Los dos obstculos principales a que se
enfrentaban los matemticos de la poca consistan en la falta de:
1. Una teora que incluyera de forma coherente tanto cantidades conmensurables
como inconmensurables, es decir las irracionalidades. Ya que estas aparecan cada
vez con mayor frecuencia en los problemas tratados.
2. Un mtodo riguroso que permitiera resolver un grupo de problemas importantes
sobre equivalencia de magnitudes geomtricas. Por ejemplo, la mencionada
cuadratura del crculo, la cubatura de la esfera y la cubatura de la pirmide.
1. Teodoro de Cirene (465-398 a.C.).
Vista histricamente, el Algebra Geomtrica se nos presenta como una solucin
exitosa en el trabajo con los inconmensurables, e hizo posible la perpetuacin de la
matemtica griego-helenstica. Los trabajos decisivos para la consolidacin del
lgebra geomtrica los realizaron tres matemticos, los cuales, en correspondencia
con los resultados de los pitagricos, estaban vinculados a la escuela platnica o
procedan de ella: Teodoro de Cirene, Theaitetos y Eudoxo de Cnido.
En el dilogo "Theaitetos" Platn enfrenta al anciano Teodoro con el inteligente
joven Theaitetos, la escena se desarrolla en el ao 399 a.C. en Atenas. El tema del
dilogo es el problema de las irracionalidades.
Aqu Teodoro nos trazaba algo de la teora de los cuadrados y demostraba para los
cuadrados de tres y cinco pies de superficie, que las longitudes aisladas no son conmensurables con las del cuadrado de un pie de superficie y as fue sacando cada
uno hasta el cuadrado de 17 pies.
Esto ilustra lo siguiente, Teodoro demostr, formulado de forma moderna, que 3,
5, 17 son nmeros irracionales. Esta cita no ofrece informacin segura acerca de
cmo se realiz la demostracin. Una suposicin bastante fantstica de Anderhub157
explica cmo es que Teodoro se detuvo precisamente en 17. Su mtodo consista
en una aplicacin continua del Teorema de Pitgoras para la construccin de
segmentos con las longitudes 3, 5, 17, y posteriormente en la aplicacin del
157

H. J. Anderhub-Joco-Seria. De los papeles de un comerciante en viaje, Wiesbaden, 1941.

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101

mtodo de extraccin alterna. Del


trazado se desprende inmediatamente
por qu Theodoro termin en 17.
2. La ideologa platnica y su
influencia sobre el desarrollo de las
Matemticas.
Tal vez la mayor personalidad filosfica
en la historia haya sido Scrates, su
clebre Slo s que no s nada era la
base de su filosofa. Nacido en el
469 a.C., practic un dilogo continuo
con sus alumnos hasta que fue
sentenciado a muerte, condena que
cumpli bebiendo cicuta en el 399 a.C. A
diferencia de los sofistas, Scrates se neg a aceptar dinero por sus enseanzas,
afirmando que no tena ninguna certidumbre que ofrecer excepto la conciencia de la
necesidad de ms conocimiento. Scrates no dej ningn escrito, pero sus
enseanzas fueron preservadas para generaciones posteriores en los dilogos de su
famoso discpulo Platn y tambin aparecen en los escritos de Jenofonte. Scrates
ense que cada persona tiene pleno conocimiento de la verdad ltima dentro de su
alma y que slo necesita llevarlo a la reflexin consciente para darse cuenta. Por
ejemplo, en Menn (uno de los dilogos de Platn) Scrates plantea a travs de
una ficcin la forma en que un esclavo ignorante puede llegar a la formulacin del
Teorema de Pitgoras, demostrando as que el conocimiento est innato en el alma,
en vez de ser implcito o indisociable de la experiencia. Scrates crea que el deber
del filsofo era provocar que la gente pensara por s misma, en vez de ensearle
algo que no supiera. Por eso se deca partero de ideas. Su contribucin a la historia
de la filosofa no fue una doctrina sistemtica, sino un mtodo de reflexin, la
mayutica, y un tipo de existencia. Hizo hincapi en la necesidad de un examen
analtico de las creencias de cada uno, de definiciones claras de los conceptos
bsicos, y de un planteamiento racional y crtico de los problemas ticos.
La Escuela Platnica sucedi a los sofistas a la cabeza de la actividad matemtica.
Sus precursores inmediatos, Teodoro de Cirene, en el norte de Africa y Arquitas de
Tarento, en el sur de Italia fueron pitagricos y maestros ambos de Platn, de
manera que sus enseanzas pudieron haber sido las que dieron lugar a la fuerte
influencia pitagrico en toda la escuela de Platn.
Como dijimos antes, a Teodoro se le atribuye el haber demostrado que las razones
que nosotros representamos por 3, 5, 7, ..., 17 son todas inconmensurables con
la unidad. Arquitas, por su parte, introdujo la idea de considerar una curva como
generada por un punto en movimiento, y una superficie generada por una curva en
movimiento. Usando esta idea resolvi el problema de la duplicacin del cubo, tal y
como presentamos, hallando dos medias proporcionales entre dos cantidades
dadas; estas medias proporcionales se construyen geomtricamente hallando la
interseccin de tres superficies: la que genera una circunferencia girando alrededor
de una tangente, un cono y un cilindro. Arquitas escribi tambin sobre mecnica
matemtica, dise maquinas, estudi el sonido y contribuy a las escalas
musicales mediante ciertos inventos y algo de teora.

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

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102

La Escuela Platnica estuvo encabezada, naturalmente por Platn, e incluy


entre sus miembros a Menecmo y su hermano Dimostrato (siglo IV a.C.) y a
Teeteto (c.415-c.369 a.C.). A muchos otros miembros se les conoce solo de nombre.
Platn (429-348 a.C.) y la Academia de Atenas.
Entre las escuelas de pensamiento filosfico el mayor inters para las Matemticas
lo tuvo la Academia de Atenas fundada por Aristocles de Atenas, ms conocido
como Platn.
La Academia constituy una continuidad de los trabajos desarrollados por los
pitagricos. El propio Platn mantuvo una estrecha relacin con miembros de la
hermandad, en especial con Teodoro de Cirene y Arquitas de Tarento (de quienes
se dice fue discpulo).
Teodoro de Cirene se dedic fundamentalmente al estudio de las irracionalidades y
demostr la inconmensurabilidad de 2. Ms tarde su discpulo Teeteto de Cnido
llev a cabo un proyecto para clasificar las irracionalidades cuadrticas, es decir,
aquellos segmentos inconmensurables que forman un cuadrado cuya superficie es
un nmero entero.
Una cita de la Repblica de Platn puede servir para ilustrar la concepcin
contempornea de los objetos matemticos. Scrates se dirige a Glaucn
Si...Entonces este es un conocimiento del tipo que estamos buscando, que tiene un
doble uso, militar y filosfico; pues el hombre de guerra debe aprender el arte de los
nmeros o no sabr como disponer sus tropas, y el filsofo tambin, porque tiene
que salir del mar del cambio y buscar el verdadero ser, y por lo tanto debe ser un
aritmtico... Por lo tanto este es un tipo de conocimiento que la legislacin puede
prescribir adecuadamente, y debemos intentar persuadir a los que estn destinados
a ser hombres principales de nuestro Estado para que aprendan aritmtica, pero no
solo como aficionados, sino que deben proseguir ese estudio hasta ver la naturaleza
de los nmeros solo con la mente; y no, una vez ms, como los mercaderes o los
tenderos al por menor, con la vista puesta en vender o comprar, sino por su utilidad
militar y para el alma misma, debido a que este ser el camino ms fcil para ella de
pasar del cambio a la verdad y el ser... Entiendo, como estaba diciendo, que la
aritmtica tiene un gran efecto de elevacin, impulsando al alma a razonar sobre el
numero abstracto, y rechazando la introduccin de objetos visibles o tangibles en el
razonamiento...
Platn naci en una familia distinguida, y de joven tuvo ambiciones polticas, pero la
suerte de Scrates le convenci de que no haba lugar en la poltica para un hombre
de conciencia. Viaj a Egipto y visito a los pitagricos en el sur de Italia; la influencia
pitagrica pudo producirse a travs de estos contactos. Hacia el 387 a.C., fund
Platn su Academia en Atenas, la cual se pareca en muchos sentidos a una
universidad moderna. La Academia dispona de terrenos, edificios, estudiantes, y all
daban cursos formalmente Platn y sus ayudantes. Durante el perodo clsico
se vio especialmente favorecido el estudio de la filosofa y de la matemtica, y
aunque el principal centro matemtico se desplaz hacia Alejandra el 300 a.C., la
Academia sigui manteniendo su preeminencia en filosofa durante todo el periodo
alejandrino. En total dur casi 900 aos hasta su cierre por orden del emperador
cristiano Justiniano el ao 529 d.C., porque enseaba conocimientos paganos y
perversos.
Platn, que fue uno de los hombres ms sabios de su poca, no era matemtico,
pero su entusiasmo por ella y la creencia de su importancia para la filosofa y
para el entendimiento del universo, hizo que animara a los matemticos a cultivarla.

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

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103

Es notable, y as hay que destacarlo, que casi todas las obras matemticas
importantes del siglo IV se deban a amigos o discpulos de Platn. Platn mismo
parece haber estado ms interesado en mejorar y perfeccionar lo que ya se conoca.
Platn estimul considerablemente el desarrollo de conocimientos matemticos en
su Academia y consider que sta era un arte filosfico, cuyo estudio es
imprescindible para la formacin de individuos intelectualmente capaces. Su
concepcin del mundo de las Matemticas como intermediario entre el mundo de las
ideas y el de las cosas, avala el sentido de la famosa frase que presida el
frontispicio de la Academia "Que no entre nadie que no sepa Geometra". Contribuy
a la divulgacin de los resultados matemticos e imprimi nuevo impulso al
programa de matematizar fenmenos naturales, en su decir es el saber matemtico
el que concede carcter cientfico a todas las artes. Pero, por otra parte, su ideal de
ciencia matemtica de razonamiento puro desterr los mtodos de cmputos y
medicin, as como las aplicaciones prcticas. La regla y el comps fueron
santificados como nicos medios auxiliares posibles de construccin, en
correspondencia con el ideal de recta y crculo como perfeccin de lo recto y lo
curvo. As, el estudio de las secciones cnicas y otras curvas algebraicas o
trascendentes fue menospreciado por considerrsele meras vulgarizaciones de
estas perfecciones.
No obstante, esta actitud signific un fortalecimiento de la base metodolgica de la
Matemtica como ciencia puramente deductiva y una sistematizacin lgica severa
de todos sus conocimientos que alcanz un punto cumbre en los "Elementos" de
Euclides.
Quizs su contribucin metodolgica ms importante fue la diferenciacin entre el
"Mtodo Analtico" como mtodo heurstico que consiste en suponer el resultado a
demostrar como cierto o el problema planteado como resuelto y mediante verdades
ya probadas reducirlo a un teorema o problema conocido, de forma tal que mediante
el proceso inverso el teorema queda demostrado o el problema resuelto y el "Mtodo
Sinttico" que corresponde al proceso inverso, es decir partiendo de una verdad
conocida deducir la verdad a probar. Aunque sin dudas el "Mtodo Analtico" fue
ampliamente utilizado por los griegos en las investigaciones geomtricas como
mtodo de descubrimiento; en la enseanza predomin el mtodo constructivo
sinttico. Por ello es frecuente encontrar que, para la demostracin de un resultado,
parten de otros resultados aparentemente ajenos, de donde se desencadenan toda
una serie de consecuencias lgicas hasta que ingeniosamente se llega al resultado
deseado.
Teeteto158. Hijo de Eufronio, del demo ateniense de Sunium, fue un matemtico
destacado. Platn le coloca como interlocutor principal de Scrates en dos de sus
dilogos, El Sofista y el llamado Teeteto.
Teeteto, como Platn, estudi bajo la direccin del matemtico Teodoro de Cirene.
Cirene era una prspera colonia griega en la costa del norte de frica, en la actual
Libia, al este del golfo de Sidra. Teodoro desarroll la teora de las cantidades
inconmesurables y Teeteto continu sus estudios, clasificando varias formas de
nmeros irracionales como expresiones de races cuadradas. Esta teora est
expuesta con gran detalle en el libro X de los Elementos de Euclides.

158

En griego , en latn Theaetetus o Theaitetos (Atenas 417 a.C.-369 a.C.)

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

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104

Particip en la batalla entre Atenas y Corinto en el ao 369 a. C. Distinguido en la


guerra, fue herido y enviado de regreso a Atenas, en donde contrajo disentera y
muri ese mismo ao a causa de la enfermedad.
3. Eudoxio de Cnido (408-355 a.C.).
El ms grande de todos los matemticos griegos de la poca clsica,
superado solo seguramente por Arqumedes en la antigedad, al que Eratstenes
llam divino. Naci en Cnido, en Asia Menor, hacia el 408 a.C., estudi con
Arquitas en Tarento, viajo a Egipto, donde aprendi astronoma, y despus fund
una escuela en Cyzico en el norte de Asia Menor. Hacia el 368 a.C. se uni a la
escuela de Platn junto con sus discpulos, para regresar algunos aos ms tarde
a Cnido, donde muri hacia el 355 a.C. Habiendo sido astrnomo, medico,
gemetra, legislador y gegrafo, probablemente sea ms conocido como creador de
la primera teora astronmica de los movimientos celestes.
Su primera contribucin importante a la matemtica fue una nueva teora de
las proporciones. El descubrimiento de un nmero cada vez mayor de irracionales
(o razones inconmensurables) hizo necesario para los griegos hacer frente a estos
nmeros; pero eran realmente nmeros? Aparecan en razonamientos
geomtricos mientras que los nmeros enteros y las razones entre nmeros enteros
aparecan tanto en geometra como en el estudio general de la cantidad. Pero
cmo se podran extender las demostraciones geomtricas que se haban hecho
para longitudes, reas y volmenes conmensurables a los inconmensurables?
Eudoxo introdujo la idea de magnitud continua. No se trataba de un nmero, sino de
entidades tales como segmentos rectilneos, ngulos, reas, volmenes, tiempo,
etc., que podan variar, como si dijramos de una manera continua. Las magnitudes
se oponan en esto a los nmeros, que saltaban de un valor a otro, como del cuatro
al cinco, mientras que a las magnitudes no se las asignaba ningn valor cuantitativo.
Eudoxo defina entonces una razn de magnitudes y a partir de ella una proporcin,
es decir, una igualdad de dos razones, que cubra los casos de razones
conmensurables e inconmensurables. Sin embargo, una vez ms, no se utilizaba
nmero alguno para expresar tales razones. Los conceptos de razn y proporcin
estaban ligados as a la geometra.
Lo que consigui as Eudoxo fue evitar los nmeros irracionales en tanto que
nmeros, es decir, evit darles valores numricos a las longitudes de segmentos,
tamaos de ngulos y otras magnitudes, as como a las razones de magnitudes.
Mientras la teora de Eudoxo permiti a los matemticos griegos hacer grandes
progresos en geometra, sumistrndoles los fundamentos lgicos necesarios para
las razones inconmensurables.
Tambin tuvo varias consecuencias desafortunadas. Por mencionar una, forz una
ntida separacin entre numero y geometra, dado que nicamente la geometra
poda manejar las razones inconmensurables, pero tambin hizo de los
matemticos gemetras, y la geometra iba a convertirse en la base de casi toda la
matemtica rigurosa durante los dos mil aos siguientes. Nosotros decimos an x2,
x cuadrado y x3, x cubo en lugar de, digamos, x segunda o x tercera, debido a
que las magnitudes x2 y x3 solo tenan un significado geomtrico para los griegos.
La solucin de Eudoxo al problema de cmo tratar las magnitudes inconmensurables
o los nmeros irracionales invirti, de hecho, el punto de vista de la matemtica
griega anterior. Los pitagricos primitivos haban puesto ciertamente el nfasis en
el nmero como concepto fundamental, y Arquitas de Tarento, maestro de Eudoxo,
afirmaba que solo la aritmtica y no la geometra poda dar demostraciones

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satisfactorias. Sin embargo, al volver a la geometra para manejar los nmeros


irracionales, los griegos abandonaron el lgebra y los nmeros irracionales como
tales. Pero qu es lo que hicieron para resolver ecuaciones cuadrticas, donde las
soluciones son frecuenemente nmeros irracionales? y de qu manera trataron
el sencillo problema de hallar el rea de un rectngulo de lados inconmensurables?
La respuesta a ambas preguntas es la de que transformaron la mayor parte del
lgebra en geometra en un proceso que se analizar ms tarde. La representacin
geomtrica de los irracionales y de las operaciones con ellos no era practica,
evidentemente. Puede resultar lgicamente satisfactorio pensar en 23 como
el rea de un rectngulo, pero si se necesita saber el producto para comprar
mosaicos, por ejemplo, no dar resultado.
Aunque los griegos dedicaron sus mayores esfuerzos en Matemticas a la
geometra, no hay que olvidar que los nmeros enteros y las razones entre ellos
siguieron siendo conceptos perfectamente aceptables. Este campo de la
matemtica, aparece organizado deductivamente en los libros VII, VIII y IX de los
Elementos de Euclides; el material en cuestin cubre esencialmente lo que
llamamos teora de nmeros o estudio de las propiedades de los enteros.
La siguiente pregunta se plantea de manera natural Quhicieron los griegos con la
necesidad de los nmeros en la investigacin cientfica, as como en el comercio
y en otros asuntos prcticos? Por un lado, la ciencia griega clsica fue cualitativa. En
cuanto a los usos prcticos de los nmeros, ya se ha dicho que los intelectuales de
la poca se limitaron a las actividades filosficas y cientficas y no se ocuparon del
comercio ni de los oficios; el hombre cultivado no se interesaba por los problemas
prcticos. Pero uno puede pensar en todos los rectngulos de la geometra sin
referirse para nada a las dimensiones concretas de ninguno de ellos. El pensamiento
matemtico se vio as separado de las necesidades prcticas, y los matemticos no
encontraron motivacin para mejorar las tcnicas aritmticas y algebraicas. Cuando
las barreras entre las clases cultivadas y los esclavos se hicieron menos estrictas en
este perodo y el siguiente y los hombres cultos se interesaron por los asuntos
prcticos, el nfasis se desplaz al conocimiento cuantitativo y al desarrollo de la
aritmtica y el lgebra.
Volviendo a las contribuciones de Eudoxo, tambin se debe a l el poderoso
mtodo griego para hallar reas y volmenes de figuras curvilneas que nosotros
llamamos mtodo de exhauci (el cual se profundizar ms tarde). Se trata
realmente de la primera etapa en la historia del clculo infinitesimal, pero no utiliza
una teora de lmites explcita. Con su ayuda demostr Eudoxo, por ejemplo, que las
reas de dos crculos son entre s como los cuadrados de sus radios, que los
volmenes de dos esferas son entre s como los cubos de sus radios, que el
volumen de una pirmide es un tercio del volumen del prisma con la misma base y
altura, y que el volumen de un cono es un tercio del cilindro correspondiente.
Siempre puede encontrarse un motivo u otro para atribuir a cualquier escuela,
desde Tales en adelante, el haber introducido la organizacin deductiva de la
matemtica, pero es incuestionable, sin embargo, que la obra de Eudoxo estableci
la organizacin deductiva sobre la base de unos axiomas explcitos. La razn para
ello fue sin duda la necesidad de entender y operar con razones inconmensurables.
Dado que Eudoxo abord la tarea de construir la base lgica precisa para estas
razones, es lo ms verosmil que viera la necesidad de formular axiomas y
deducir consecuencias una por una, de manera que no se cometieran errores con
estas magnitudes extraas y conflictivas. Esta necesidad de manejar razones
inconmensurables vino tambin a reforzar, sin duda, la decisin anterior de

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apoyarse exclusivamente en el razonamiento deductivo de las demostraciones.


Como los griegos buscaban verdades y haban decidido utilizar las demostraciones
deductivas, tenan que basarse en axiomas que fueran verdaderos, y encontraron,
en efecto, afirmaciones cuya veracidad era evidente para ellos, aunque las
justificaciones dadas para aceptar los axiomas como verdades indiscutibles fueran
diversas. Casi todos los griegos crean que la mente era capaz de reconocer estas
verdades y Platn, en particular, aplic su teora de la anamnesis, segn la cual
hemos tenido ya una experiencia directa de las verdades en un perodo de
existencia como almas en otro mundo antes de venir a la tierra, y no tenemos ms
que recordar esta experiencia para saber que estas verdades influyen a los axiomas
de la geometra; no es necesaria ninguna experiencia en la tierra. Algunos
historiadores pretenden ver en esto, la idea de que puede haber alguna arbitrariedad
en los axiomas, con tal solamente de que sean claros y verdaderos en la mente del
matemtico individual. Lo importante es razonar deductivamente sobre la base los
axiomas elegidos. Aristteles tena mucho que decir sobre los axiomas.
Indudablemente, la obra de Eudoxo es una muestra de la madurez terica y el rigor
lgico alcanzado por la Geometra. Creando las condiciones previas para lo que
sera la poca de mayor esplendor de la Matemtica Griega.
Naturalmente, es estrictamente cierto que en el transcurso de investigaciones
matemticas que va de Eudoxo a Euclides, se form la Geometra como una nueva
disciplina matemtica.
Sus aportaciones principales en la Astronoma son, la invencin de la esfera
astronmica y aportes para comprender el movimiento de los planetas y con
respecto a la primera de las aportaciones encima mencionadas, queramos hablar
sobre una curva que l mismo introdujo, la hipopede.
La Hipopede de Eudoxo.
Supongamos una esfera con centro O que gira alrededor de un eje ON. Sea un
punto M en esa esfera que gira y sea P un punto de interseccin de los crculos
mximos perpendiculares a ON y OM. Si mientras gira la esfera un punto H parte de
P y se mueve por el crculo mximo
perpendicular a OM a la misma velocidad
angular que la esfera y en sentido
contrario, ese punto H describe una
curva con forma de 8 en el espacio.
Segn cuenta Simplicio, comentarista de
Aristteles del siglo VI, Eudoxo llam
hipopede a esa curva.
Si R es el punto del espacio en que
coinciden en su movimiento P y H, el
ngulo POR es siempre igual al ngulo
POH.
Schiaparelli159 observ que la hipopede
es la interseccin de la esfera con un
cilindro tangente interiormente a la esfera
en el punto R y que tambin es la
interseccin de la esfera con un cono
cuyo eje es tangente a la esfera por R y
159

Giovanni Virginio Schiaparelli astrnomo italiano que naci en Savigliano, cerca de Cneo, el 14
de marzo de 1835 y muri en Miln, el 4 de julio de 1910.

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paralelo a ON, y dio una demostracin elemental de estos hechos, pero la prueba
que sigue es ms sencilla.
Suprimimos el giro de la esfera, pero dejamos
que H se siga moviendo por su crculo mximo
(crculo PBS de la figura), alejndose de P. Si al
mismo tiempo que H sale de P salen de P dos
puntos R y T movindose por el crculo mximo
perpendicular a ON (crculo PAS de la figura)
en sentidos opuestos y a la misma velocidad
angular que H sobre su crculo, el plano en que
estn H, R y T en cada instante ser siempre
paralelo al plano tangente a la esfera en P.
Ese plano corta a la esfera en un crculo de
dimetro RT y por tanto el ngulo RHT es recto.
Entonces el ngulo HTR es complementario del
ngulo HRT. Si FR es perpendicular al plano
PAS,
el
ngulo
FRH
tambin
es
complementario del ngulo HRT, y entonces los ngulos FRH y HTR son iguales.
Pero el ngulo HTR inscrito en el crculo de dimetro RT es la mitad del ngulo
central para el mismo arco, que es el ngulo entre los planos PAS y PBS.
Por tanto el ngulo entre las rectas FR y HR es constante. Y como los tringulos
HRT, en sus diferentes posiciones, son semejantes, la razn RC/RT es constante,
donde C es el pie de la perpendicular desde H sobre RT.
Ahora, si hacemos girar la esfera alrededor del eje ON a la misma velocidad angular
que el punto R y en sentido contrario, el punto R quedar fijo en el espacio en la
posicin que ocupaba P y el punto H describir la hipopede. Como el ngulo entre
FR y HR es constante, HR es generatriz de un cono con eje FR, y como RC/RT es
constante, el punto C describe una curva que es el resultado de aplicar una
homotecia con centro R a la curva que describe el punto T, es decir, describe un
crculo. Y como la hipopede se proyecta sobre ese crculo, est en un cilindro.
Como corolario, obtenemos que la curva interseccin de un cilindro con un cono
cuyo eje sea una generatriz del cilindro es una hipopede de Eudoxo y, por tanto, una
curva esfrica.
En la reconstruccin por Schiaparelli de la teora astronmica de las esferas
homocntricas de Eudoxo, el movimiento del planeta sobre la hipopede que
producen las dos esferas ms interiores (de las 4 que usa para cada planeta) sirve
para explicar las retrogradaciones planetarias, es decir los retrocesos transitorios
que se observan en las trayectorias de los planetas vistos desde la Tierra
movindose sobre el fondo de estrellas fijas.
4. Aristteles de Estagira (384-322 a.C.) y el Liceo.
Otras de las escuelas de pensamiento filosfico que tuvo repercusin en las
Matemticas fue fundada por el discpulo de Platn: Aristteles (384 a.C.-322 a.C.)
que naci en Estagira, ciudad de Macedonia de donde le proviene el adjetivo de
pertenencia. Durante 20 aos fue discpulo de Platn y durante otros 3 aos, del
343 al 340 a.C., fue tutor de Alejandro Magno. El ao 335 a.C. fund su propia
escuela, el Liceo, con un jardn, un aula y un altar a las Musas.
Aristteles escribi sobre mecnica, fsica, matemtica, lgica, meteorologa,
botnica, psicologa, zoologa, tica, literatura, metafsica, economa y muchos
otros temas. No hay ningn libro dedicado exclusivamente a la matemtica, pero

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en diversos lugares aparecen discusiones sobre la materia, que utiliza como


ejemplos en muchos contextos.
Aristteles, que empez a estudiar en la Academia de Platn con 17 aos, en el
367 a.C., es considerado el ms ilustre discpulo de Platn y se sita junto con su
maestro entre los ms profundos e influyentes pensadores del mundo. Despus de
asistir durante varios aos a la Academia de Platn, Aristteles se convirti en el
preceptor de Alejandro Magno. Ms tarde regres a Atenas para fundar el Liceo, una
escuela que, al igual que la Academia de Platn, fue durante siglos uno de los
grandes ncleos de enseanza en Grecia. En sus conferencias, Aristteles defini
los conceptos y principios bsicos de muchas de las ciencias tericas, como la
lgica, la biologa, la fsica y la psicologa. Al establecer los rudimentos de la lgica
como ciencia, desarroll la teora de la inferencia deductiva, representada por el
silogismo (proposicin deductiva que utiliza dos premisas y una conclusin), y un
conjunto de reglas para fundamentar lo que habra de ser el mtodo cientfico.
En su teora metafsica Aristteles discuti la separacin que hizo Platn de idea y
materia, y afirm que las ideas o esencias estn contenidas dentro de los objetos
mismos que las ejemplifican. Para Aristteles, cada cosa real es una mezcla de
potencia y acto; en otras palabras, cada cosa es una combinacin de aquello que
puede ser (pero que todava no es) y de aquello que ya es (tambin distinguido
como materia y forma), porque todas las cosas cambian y se convierten en otra cosa
diferente de lo que son, excepto los intelectos activos humanos y divinos, que son
formas puras.
Para Aristteles la naturaleza es un sistema orgnico de cosas cuyas
manifestaciones comunes hacen posible ordenarlas en clases de especies y
gneros; cada especie tiene una forma, propsito y modo de desarrollo en cuyos
trminos se puede expresar. El fin de la ciencia terica es definir las actitudes,
propsitos y modos esenciales de desarrollo de todas las especies y disponerlos en
su orden natural de acuerdo con sus complejidades segn su forma, siendo los
principales niveles el inanimado, el vegetativo, el animal y el racional. El alma, para
Aristteles, es la forma o realidad del cuerpo, y los humanos, cuyo espritu racional
constituye una forma ms elevada que la de las dems especies terrenales, la ms
elevada dentro de las perecederas. Los cuerpos celestes, compuestos de una
sustancia imperecedera o ter, y movidos en un perfecto movimiento circular por
Dios, son todava ms altos en el orden de la Naturaleza. Esta clasificacin
jerrquica de la Naturaleza se adopt por muchos telogos cristianos, judos y
musulmanes en la Edad Media como una visin de la Naturaleza.
La filosofa poltica y tica de Aristteles, surgi tambin de un examen crtico de los
enunciados platnicos. Las normas de conducta personal y social, segn Aristteles,
pertenecen al estudio cientfico de las tendencias naturales de los individuos y las
sociedades en vez de contemplarse en la esfera celeste de las ideas puras. Menos
insistente que Platn en una conformidad rigurosa respecto a los principios
absolutos, Aristteles consider las reglas ticas como guas prcticas para alcanzar
una vida feliz y plena. El nfasis que puso en la felicidad, como el cumplimiento de
las capacidades naturales, expres la actitud hacia la vida que mantuvieron los
griegos cultos de su tiempo. En teora poltica adopt una posicin ms realista que
Platn. Se mostr conforme con el modelo de una monarqua gobernada por un rey
sabio que llegara a representar la estructura poltica ideal, pero reconoca asimismo
que las sociedades difieren en sus necesidades y tradiciones, y crea que una
democracia limitada conforma y ordena el mejor compromiso concebible. En su
teora del conocimiento, Aristteles rechaz la doctrina platnica por la que el saber

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es innato e insisti en que slo puede adquirirse mediante la generalizacin desde la


experiencia. Interpret el arte como una va al servicio del placer y de la ilustracin
intelectual en lugar de ser un instrumento de educacin moral. Su anlisis de la
tragedia griega ha servido como modelo fundacional de la crtica literaria.
Aristteles consideraba a las ciencias clasificadas en tres tipos: tericas, productivas
y prcticas. Las tericas, que son las que buscan la verdad, son la matemtica, la
fsica (ptica, armona y astronoma), y la metafsica; de ellas la ms exacta es la
matemtica. Las ciencias productivas son en realidad las artes, y las prcticas, como
por ejemplo la tica y la poltica, y tratan de regular las acciones humanas. En las
ciencias tericas la lgica es previa a los diversos temas de incluidos en ellas, y el
metafsico discute y explica lo que el matemtico y el filosofo natural (o cientfico)
toma como dado, por ejemplo el ser o realidad de la materia y el tipo de los
axiomas.
No obstante, aunque Aristteles no contribuy con resultados matemticos nuevos
de importancia (a pesar que algunos Teoremas de Euclides se le atribuyen), sus
teoras sobre la naturaleza de la matemtica y sus relaciones con el mundo fsico
ejercieron una gran influencia. Mientras Platn crea que haba un mundo
independiente y eterno de las ideas, que constitua la realidad del universo y del
que formaban parte los conceptos matemticos, Aristteles atribua este papel a la
materia o sustancia concreta. Sin embargo, tambin llego a poner nfasis en las
ideas, es decir en las esencias universales de los objetos fsicos, tales como
dureza, blandura, gravedad, ligereza, esfericidad, frialdad y calor. Los nmeros
y las formas geomtricas eran tambin propiedades de los objetos reales; se
reconocan por abstraccin pero pertenecan en realidad a los objetos mismos.
As, la matemtica trabaja con conceptos abstractos que se derivan de
propiedades de los cuerpos fsicos.
Aristteles discute tambin el concepto de definicin. Su idea de definicin es
la moderna y la denomina un nombre para una coleccin de palabras sealando
tambin que una definicin correcta debe estar expresada en trminos de algo
previo a la cosa definida. As, por ejemplo, critica la definicin un punto es aquello
que no tiene partes, porque las palabras aquello que no dicen a que se
refieren, excepto posiblemente a punto, y por lo tanto la definicin no seria
correcta. Reconoce, evidentemente, la necesidad de trminos indefinidos,
puesto que debe haber un punto de partida para la serie de definiciones, pero los
matemticos posteriores olvidaron esta necesidad hasta finales del siglo XIX.
Advierte tambin (como haba dicho anteriormente Platn, segn Plutarco) que
una definicin nos dice lo que es una cosa, pero no que la cosa misma exista. La
existencia de las cosas definidas tiene que demostrarse excepto en el caso de unas
pocas cosas primarias tales como el punto y la recta, cuya existencia se supone en
los primeros principios o axiomas. Se puede definir un cuadrado pero tal figura
puede no existir, es decir, las propiedades exigidas en la definicin pueden ser
incompatibles. Leibniz puso el ejemplo de un poliedro regular de 10 caras; uno
puede definir naturalmente tal figura, pero no existe. Si no se comprueba que esta
figura existe, y se procede a demostrar teoremas acerca de ella, los resultados
no tendrn sentido. El mtodo de demostrar la existencia que adoptaron Aristteles
y Euclides fue el de la construccin. Los tres primeros axiomas de los Elementos
de Euclides garantizan la construccin de rectas y circunferencias; todos los
conceptos matemticos restantes han de ser construidos para establecer su
existencia, es decir, en trminos concretos estamos demostrando teoremas de
existencia. As, los trisectores de ngulos, aunque sean evidentemente definibles, no

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son construibles con rectas y circunferencias y por tanto no podan admitirse en la


geometra griega.
Aristteles se ocupa tambin de los principios bsicos de la matemtica,
distinguiendo entre los axiomas o nociones comunes, que son verdades comunes a
todas las ciencias, y los postulados, que son primeros principios aceptables para
una ciencia concreta. Entre los axiomas incluye los principios lgicos, tales como la
ley de contradiccin, la ley del tercio excluso, el axioma de que si se suman o restan
cosas iguales de otras iguales los resultados son iguales, y otros principios
anlogos. Los postulados no necesitan ser auto-evidentes sino que su verdad
debe venir garantizada por las consecuencias que se derivan de ellos. La coleccin
de axiomas y postulados ha de ser lo ms reducida posible, con tal de que
permitan demostrar todos los resultados. Aunque, como se ver, Euclides utiliza la
distincin de Aristteles entre nociones comunes y postulados, todos los
matemticos hasta principios del XIX pasaron por alto esta distincin y trataron
los axiomas y los postulados como igualmente auto-evidentes. Segn
Aristteles, los axiomas se obtienen de la observacin de los objetos fsicos,
de los que son generalizaciones aprehendidas de modo inmediato. Tanto l como
sus seguidores dieron muchas definiciones y axiomas o mejoraron otros anteriores
y algunas de las versiones aristotlicas las incluye directamente Euclides.
Aristteles discute los problemas fundamentales acerca de las relaciones entre
puntos y rectas. Un punto, dice, es indivisible y tiene posicin; pero entonces
ninguna acumulacin de puntos, por muchos que incluyera, podra darnos algo
divisible, mientras que una recta es desde luego una magnitud divisible. Por lo tanto
los puntos no pueden construir nada continuo como una recta, pues un punto no
puede ser continuo con otro punto. Un punto, aade, es como el ahora en el
tiempo; el ahora es indivisible y no una parte del tiempo. Un punto puede ser un
comienzo, un final o un divisor en un segmento pero no es parte de l ni de ninguna
magnitud. Solamente por movimiento puede un punto generar una recta y ser as
origen de la magnitud. Tambin afirma que, puesto que un punto no tiene longitud,
si una recta estuviera compuesta de
puntos tampoco tendra longitud y,
anlogamente, si el tiempo estuviera compuesto de instantes no habra ningn
intervalo de tiempo. Su definicin de continuidad, propiedad que posee una recta,
es la siguiente: una cosa es continua cuando los limites en los que se tocan
dos partes sucesivas cualesquiera son uno y el mismo y estn, como la palabra
misma continuo implica, juntos. En realidad hace diversas afirmaciones sobre las
magnitudes continuas que no concuerdan unas con otras. El ncleo de su teora, sin
embargo, es que los puntos y los nmeros son cantidades discretas y hay que
distinguirlas de las magnitudes continuas de la geometra; no hay continuo en la
aritmtica. En cuanto a la relacin entre estos dos campos, considera a la aritmtica
(es decir, a la teora de los nmeros) como mas exacta, porque los nmeros
se prestan mas fcilmente a la abstraccin que los conceptos geomtricos. Tambin
considera a la aritmtica como previa a la geometra, porque el nmero 3 es
necesario para considerar un tringulo.
Al discutir el infinito hace Aristteles una distincin, importante an hoy, entre
el infinito potencial y el infinito actual. La edad de la tierra, si es que tubo un
comienzo, es potencialmente infinita pero en ningn instante es actualmente infinita.
Segn l, solo existe el infinito potencial. Los enteros positivos, concede, son
potencialmente infinitos porque siempre podemos aadir 1 a cualquier nmero y
obtener otro distinto, pero el conjunto infinito, como tal, no existe. La mayor parte de
las magnitudes, incluso, no pueden ser ni siquiera potencialmente infinitas, porque

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si se aadiera de una manera indefinida podran exceder los limites del Universo.
El espacio, sin embargo, si es potencialmente infinito en el sentido de que puede ser
subdividido indefinidamente, y el tiempo es potencialmente infinito en los dos
sentidos.
Esta distincin entre el infinito actual y el potencial (el horror al infinito), se convirti
en una de los defectos de la matemtica griega160. Esto impidi, entre otras cosas,
concebir la idea de la convergencia tal y como la manejamos hoy.
Uno de los logros ms importantes de Aristteles fue la fundamentacion de la ciencia
de la lgica. Los griegos haban hecho ya el trabajo bsico para fundar la
lgica al producir razonamientos matemticos correctos, pero correspondi a
Aristteles codificar y sistematizar las leyes que siguen estos razonamientos en una
disciplina separada. Los escritos de Aristteles dejan muy claro que derivo la lgica
de la matemtica. Los principios bsicos de su lgica, la ley de contradiccin, que
afirma que una proposicin no puede ser a la vez verdadera y falsa, y la ley del
terecero excluso, que afirma que una proposicin debe ser verdadera o falsa, estn
en el centro mismo del mtodo de demostracin indirecto en matemticas; por otra
parte, Aristteles utiliza abundantes ejemplos matemticos tomados de textos
contemporneos para ilustrar sus principios de razonamientos. Esta lgica
aristotlica permaneci prcticamente inclume hasta el siglo XIX.
5. Menecmo (380-325 a.C.).
Naci alrededor del ao 380 a.C. en Alopeconnesus, Turqua, Asia Menor y muri en
el ao 325 a.C. Posiblemente, fue estudiante de Eudoxo y se cree que trabajaba
cerca de su ciudad.
Se dice que Menecmo (en latn, Menaechmus) fue tutor de Alejandro el Grande, lo
cual no es del todo imposible, pues Aristteles pudo haber sido el enlace entre ellos.
Tambin, se dice que fue el director de la Escuela en Cyzico.
De lo que s se tiene certeza, es que resolvi el problema de la duplicacin del cubo
utilizando secciones cnicas. Platn no estaba de acuerdo con las soluciones
mecnicas de Menecmo porque crea que con estas soluciones lo nico que lograba
era rebajar el estudio de la geometra.
An as, el trabajo de Menecmo se centr en el desarrollo de la geometra, e hizo un
estudio donde discuti la distincin entre teoremas y problemas, a pesar de que
muchos haban dicho que eran diferentes. An as, Menecmo sostuvo que no exista
ninguna diferencia fundamental.
Se sabe que l obtuvo una aproximacin de estableciendo la desigualdad
22/7<<223/71 y tambin la curva fundamental de la
parbola cuya ecuacin es y2= 2px al considerar un solo
cono y hacer variar la oblicuidad del plano que lo corta.
Las otras dos curvas las caracteriza por y2<2px, que
equivale a la hiprbola. Fue fundador de la astronoma
matemtica griega, usando modelos geomtricos para
explicar la teora planetaria.
Como dijimos antes, se le atribuye a Menecmo el
descubrimiento de las curvas que despus recibieron el
nombre de elipse, parbola e hiprbola, la llamada
Triada de Menecmo. Sabemos que fue un feliz
160

Ver footnote 103 de la pgina 62, teniendo en cuenta la diferencia entre los Elementos de
Euclides y los Grundlagen der Geometrie de Hilbert de 1899.

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hallazgo relacionado con el problema dlico. Menecmo detect que para la


resolucin del problema haba una familia de curvas adecuadas, los tres tipos de
cnicas obtenidos por el mismo mtodo, a partir de la seccin por un plano
perpendicular a la generatriz de conos rectos de tres tipos, segn que el ngulo en el
vrtice fuera agudo, recto u obtuso.
Partiendo de un cono circular recto de una sola hoja con ngulo recto en el vrtice,
Menecmo descubri que al cortar el cono por un plano perpendicular a una de sus
generatrices, la curva interseccin es tal que su ecuacin (utilizando de nuevo un
anacronismo en trminos de Geometra Analtica moderna) puede escribirse en la
forma y2=lx, donde l es una constante, que depende exclusivamente de la distancia
del vrtice del cono al plano de la seccin. Ignoramos como obtuvo exactamente
Menecmo esta propiedad, pero como quiera que depende nada ms de algunos
teoremas de Geometra elemental, se supone que Menecmo utilizara los
conocimientos geomtricos familiares a los
matemticos de la Academia platnica.
Sea, pues, ABC el cono y sea EDG la curva
obtenida al cortarlo por un plano perpendicular en el
punto D a la generatriz ADC del cono. Sea P un
punto cualquiera de la curva seccin y un plano
horizontal que corta al cono en la circunferencia
PVQR, siendo Q el otro punto de interseccin de la
curva seccin con esta circunferencia.
Por razones de simetra resulta que los segmentos
PQ y RV son perpendiculares en el punto O, de modo que OP es la media
proporcional entre RO y OV. Por tanto OP2=ROOV.
Ahora de la semejanza de los tringulos DOVD y DBCA se tiene OV/DO=BC/AB,
mientras que de la semejanza de los tringulos DSDA y DABC se deduce
SD/AS=BC/AB.
Tomando OP=y, OD=x, como coordenadas del punto P, se tiene y2 = ROOV, de
modo que sustituyendo:
y2=OP2=ROOV=SDOV=AS(BC/AB)DO(BC/AB)=([ASBC2]/AB2)x .
Ya que los segmentos AS, BC y AB son los mismos para todos los puntos de la
curva EQDPG, podemos escribir la ecuacin de la curva o seccin del cono
rectngulo en la forma: y2=lx, donde l es una constante que ms tarde se llamara el
latus rectum
De una forma totalmente anloga para conos con ngulo agudo y obtuso en el
vrtice Menecmo obtendra expresiones de la forma:
y2= lx (b2/a2) x2, seccin de cono acutngulo,
y2= lx + (b2/a2) x2, seccin de cono obtusngulo,
donde a y b son constantes y el plano de corte es
perpendicular a una generatriz.
Se observa una gran similitud entre los desarrollos
de Menecmo en relacin a expresiones equivalentes
a ecuaciones y el uso de coordenadas, lo que

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

113

induce a los historiadores a afirmar que este gemetra ya conoca ciertos aspectos
de la Geometra Analtica. De hecho ignorando el lenguaje de sta se hace difcil
explicar el hallazgo de Menecmo.
Aunque segn el testimonio de Proclo y Eutocius fue Menecmo el primero que
descubri las secciones cnicas, tal vez no fue as, ya que antes Arquitas de Tarento
(hacia el 400 a.C.), gran poltico reformador y maestro de Platn, haba estudiado el
problema dlico como vimos en el captulo anterior, obteniendo las dos medias
proporcionales mediante una compleja interseccin de un cono de revolucin, un
cilindro de revolucin y una superficie trica. As pues, Arquitas pudo haber
estudiado la elipse como seccin oblicua del cilindro. Por otra parte, despus de la
lnea recta, es la elipse la curva ms habitual en la experiencia, ya que los objetos
circulares mirados de forma oblicua, as como la sombra que arrojan, son elpticos.
Se ha especulado a veces incluso con un origen de las cnicas por generacin
cinemtica como la Cuadratriz de Hippias o la Espiral de Arqumedes, pero parece
desmentirlo la persistencia hasta el siglo XVII del nombre que los griegos dieron de
Problemas Slidos a los que dependan de las cnicas para su resolucin, como si
se quisiera insistir en su origen estereomtrico.
Las cnicas se definen ahora como lugares de puntos en el plano para los que las
distancias a una recta, directriz, y a un punto, foco, estn en una determinada razn,
excentricidad. Esta definicin se traslada de forma muy simple al lenguaje algebraico
de ecuaciones de nuestra Geometra Analtica y adems, la trigonometra permite
mediante la rotacin de ejes pasar fcilmente de la ecuacin de la hiprbola referida
a sus ejes a la referida a sus asntotas. De modo que realmente impresiona la
extraordinaria habilidad de Menecmo descubriendo la ms til familia de curvas de
toda la Matemtica y de toda la Ciencia y en ausencia del instrumento y el
simbolismo algebraicos. Pero no slo esto, sino que, independiente de su origen
plano o estereomtrico, Menecmo fue capaz de vincular ambos aspectos de las
cnicas, mostrando que las secciones de los conos tenan importantes propiedades
como lugares planos, traducibles en bsicas expresiones geomtricas (equivalentes
a nuestras ecuaciones), que permitan deducir, a su vez, otras innumerables
propiedades de las cnicas, que seran plasmadas por Apolonio en los primeros
libros de Las Cnicas. Es bajo esta visin sobre el trabajo de Menecmo que
algunos historiadores modernos (Zeuthen, Coolidge, Loria y Heath) reclaman para
los griegos, y empezando por Menecmo, la paternidad de la Geometra Analtica, al
establecer como la esencia de esta rama de la Matemtica el estudio de los lugares
por medio de ecuaciones.
Muri alrededor del ao 325 a.C.
6. Otros seguidores de Aristteles.
Si bien estos no se ocuparon directamente de las Matemticas, mucho de lo que hoy
conocemos se debe a sus abundantes notas histricas, tanto es as que Aristteles
encarg a uno de sus discpulos Eudemo de Rodas (siglo IV a.C.) escribir una
Historia de las Matemticas Griegas (355 a.C.), primera obra de gnero
conocida y fue autor del Sumario de Eudermo" citado por Proclo y por Simplicio.
Se trata, pues, del primer historiador de la ciencia que conocemos, pero lo que es
ms importante es que los conocimientos ya existentes en su poca fueran lo
suficientemente amplios como para merecer ser historiados.
Despus de este acontecimiento Eudemo sale de Atenas y decide fundar su propia
escuela en Rodas. De sus escritos encontramos Historia de la Geometra,
Historia de la Aritmtica, e Historia de la Astronoma. De los tres el ms

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

114

significativo fue el primero, que a pesar de la prdida del texto original se conoce por
diferentes autores que lo siguieron.
Eudemo muri alrededor del ao 290 a. C.
Aristteles tuvo otro gran seguidor aparte de Eudemo, Teofrasto de Lesbos, (en
griego ) al cual escogi como su sucesor cuando sus das llegaban al
final. Era oriundo de Ereso, en Lesbos donde naci en el ao 372 a. C. Su nombre
original era Tirtamo, pero se lo conoce por su apodo Teofrasto, el cual le fue puesto
por Aristteles, segn se dice, para indicar la gracia de sus disertaciones. Una de las
obras ms importantes de Teofrasto fue su famoso libro Sistema Naturae.
Teofrasto presidi la escuela peripattica durante treinta y cinco aos y muri en
287 a.C.
Pero el mayor aporte de los Aristotlicos fue el perfeccionamiento del aparato lgico
formal creando una Teora de la Deduccin que sera muy bien utilizada en el
perodo posterior.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

115

Los 5 Slidos
Platnicos

Nombre

Tetraedro

Cubo

Octaedro

Dodecaedro

Icosaedro

Vrtices

20

12

Aristas

12

12

30

30

Caras

12

20

Aristas por
Cara
Interpretacin

Fuego

Tierra

Aire

El Mundo

Agua

Los cinco poliedros regulares (los lados, ngulos y polgonos que conforman cada una de sus caras son idnticos). Interpretados por Platn
como forma fundamental de los elementos del mundo. Euclides, al final del libro XII de Elementos, incluyo la prueba de que son los nicos
posibles.

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116

Captulo V
Perodo Helenstico
1. Alejandria. El Museo.
En los siglos III a II a.C. las Matemticas experimentan un auge considerable. La
mayora de las obras que se conservan en esta poca pertenecen a matemticos
relacionados de algn modo con Alejandra, capital de la dinasta griega de los
lgidas que gobiernan a Egipto desde el 306 al 31 a.C. Es sabido que esos reyes
fomentaron considerablemente una poltica de mecenazgo, que antes se practicaba,
en ocasiones, solo en beneficio de individuos aislados, muchas veces poetas. Se
crearon instituciones, las ms conocidas de las cuales son el Museo y la Biblioteca
de Alejandra. No cabe poner en tela de juicio el impulso que dieron esas
instituciones a los estudios literarios. Salta menos a la vista, tal vez, la correlacin
con el desarrollo cientfico, pero tampoco puede desecharse, ya que el clima que
as se haba creado slo poda ser favorable.
Ignoramos, sin embargo, si los grandes sabios de la poca (Herfilo de Calcedonia,
Euclides de Alejandra, Stracton de Lmpsaco, Aristarco de Samos (310-230 a.C.),
Eratstenes de Cirene (262-190 a.C.), Apolonio de Pergamo), cuya presencia en
Alejandra est documentada o es probable, formaron discpulos, impartieron
enseanzas o dieron simples conferencias en el Museo mismo o con carcter
privado; as, no hay ninguna seguridad de la existencia de una escuela como tal en
Alejandra. De hecho, el Museo slo funcion como una universidad en la poca
del Imperio Romano, siendo emulado entonces en Efeso, Atenas, Esmirna y Egina.
Despus de la cada de Atenas, Filipo de Macedonia se traz ambiciosos planes de
conquistas del Asia Menor dominada por los Persas, pero la muerte le sorprende en
el ao 336 a.C. Su hijo Alejandro Magno retoma sus propsitos como herencia
poltica, edificando un poderoso imperio que abarc regiones del sudeste europeo, el
Asia Central, la India y Egipto, en apenas una dcada. Cuando tempranamente la
muerte le sorprende en el 323 a.C. el imperio fue dividido entre sus generales.
Los rudos conquistadores macedonios a su vez haban sido conquistados
culturalmente para los griegos, el propio Alejandro se forj en sus aos mozos al
calor de un clebre tutor: Aristteles de Estagira. Por ello una de las consecuencias
inmediatas de la existencia del imperio Alejandrino fue la expansin acelerada de la
cultura griega dando paso al helenismo.
En el 331 a.C. fue fundada en la desembocadura del ro Nilo una de las tantas
ciudades dedicadas al conquistador: Alejandra de Egipto. Su cntrica posicin
geogrfica con respecto al nuevo mundo helenstico le propici un notable
florecimiento econmico, cientfico y cultural. Con apoyo del estado, fue fundado un
Museo (Recinto de las Musas) el cual funcion como un complejo cientfico-docente
y constaba de observatorio astronmico, jardn botnico, zoolgico y biblioteca.
Desde entonces hasta aproximadamente el ao 415 d.C., los principales
matemticos de la antigedad siempre estuvieron de alguna forma en contacto con
el Museo.
Cuando se estudia esta etapa de las matemticas griegas la obra de Euclides,
Arqumedes y Apolonio prcticamente eclipsa a la de sus contemporneos que se
ocuparon de diversos problemas particulares a travs de una gran variedad de
mtodos especiales. Entre ellos merece destacar:
o Nicomedes (300-240 a.C.), conocido por el descubrimiento de la concoide que
lleva su nombre (curva obtenida por la prolongacin o disminucin del radio
vector de cada punto de una recta dada en un segmento constante). Aplic dicha

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

117

curva a la solucin de los problemas de la duplicacin del cubo y la triseccin del


ngulo. Tambin utilizo la cuadratrz de Hippias para la cuadratura del crculo.
2
3
o Diocles (240-180 a.C.), introdujo la cisoide (y =x /(2a-x)) en relacin con la
duplicacin del cubo. Tambin realiz estudios sobre parbolas y esferas.
o Dionysodoro (250-190 a.C.), estudi la resolucin de ecuaciones cbicas
mediante intersecciones de parbolas e hiprbolas.
2. Euclides.
Euclides ha sido el matemtico griego clsico por antonomasia y su nombre an es,
quiz, el ms popular en la larga y poblada Historia de las Matemticas. Pero nadie
ha sabido resumir mejor que E. M. Forster161la ocultacin de su persona bajo el
personaje Nada sabemos de l. A decir verdad, hoy lo consideramos como una
rama del saber ms que como hombre.
Euclides pasa por ser, en dos palabras, la geometra: la geometra clsica griega, en
trminos ms precisos. Es una identificacin que debe a sus Elementos, la obra
ms editada despus de la Biblia. Luego veremos que ni Euclides, ni los
Elementos son slo geometra. En todo caso, entre los polgrafos antiguos,
Euclides ya daba nombre a esta disciplina y l mismo pasaba a ser conocido por el
mero apodo de el elementador (el autor de los Elementos). Si existe alguien en
la Historia de la Ciencia que haya desaparecido, soterrado bajo el peso del xito de
su propio best-seller, piensen en Euclides.
La referencias ms dignas de crdito lo sitan, en el tiempo, entre la generacin de
los discpulos directos de Platn (muerto en 348) y la de Arqumedes (nacido hacia
384 a.C.); en el espacio, cerca del rey Tolomeo I Ster, del que era comensal
(parsitos), escribe Ateneo (s. II d.n.e.), en Alejandra de aqu que sea habitual
situar su vida entre el 325 a.C. y el 265 a.C., aproximadamente. Salvo estos detalles,
su vida es poco conocida. Existen algunos otros datos poco fiables162. Ciertos
autores rabes afirman que Euclides era hijo de Naucrates y se barajan tres
hiptesis:
1. Euclides fue un personaje histrico que escribi los Elementos y otras obras
atribuidas a l.
2. Euclides fue el lder de un equipo de matemticos que trabajaba en Alejandra.
Todos ellos contribuyeron a escribir las obras completas de Euclides, incluso
firmando los libros con el nombre de Euclides despus de su muerte.
3. Las obras completas de Euclides fueron escritas por un equipo de matemticos
de Alejandra quienes tomaron el nombre Euclides del personaje histrico Euclides
de Megara, que haba vivido unos cien aos antes.
Es probable que Euclides se educara en Atenas, lo que explicara con su buen
conocimiento de la geometra elaborada en la escuela de Platn, aunque no parece
que estuviera familiarizado con las obras de Aristteles. Ense en Alejandra,
donde alcanz un gran prestigio en el ejercicio de su magisterio durante el reinado
de Tolomeo I Ster; se cuenta que ste lo requiri para que le mostrara un
procedimiento abreviado para acceder al conocimiento de las matemticas, a lo que
Euclides repuso que no exista una va regia para llegar a la geometra (el epigrama,
sin embargo, se atribuye tambin a Menecmo como rplica a una demanda similar
por parte de Alejandro Magno).
La tradicin ha conservado una imagen de Euclides como hombre de notable
amabilidad y modestia, y ha transmitido as mismo una ancdota relativa a su
161
162

Alejandra, Seccin I, E, [i], Barcelona, Seix Barral, 1984; p.64.


Consultar http://www-groups.dcs.st-and.ac.uk/~history/Biographies/Euclid.html

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118

enseanza, recogida por Juan Estobeo: un joven principiante en el estudio de la


geometra le pregunt qu ganara con su aprendizaje; Euclides, tras explicarle que
la adquisicin de un conocimiento es siempre valiosa en s misma, orden a su
esclavo que diera unas monedas al muchacho, dado que ste tena la pretensin de
obtener algn provecho de sus estudios.
A pesar de que el sistema de numeracin griego, permita expresar
inconmensurables como series infinitas de fracciones, no fue en los marcos
exclusivos de la aritmtica donde se arrib a este resultado, sino que requiri de tres
siglos y del concurso de los conocimientos geomtricos, para que Euclides
adquiriera conciencia de ello y an en forma limitada.
La aparicin de la huella de una disciplina matemtica en el resto de las ya
existentes, marca el inicio de ella como tal. Pero si escogemos, de entre todas las
disciplinas, aquellas que nos brindan la huella ms abstracta, ello nos conduce a la
Aritmtica terica o Teora de los Nmeros.
La aparicin de la huella anteriormente
mencionada, nos habla de la forma de
relacin de las disciplinas matemticas.
Esta forma de relacin, es siempre de
influencias recprocas; es decir, tiene un
carcter de retroalimentacin.
El hecho que la Geometra se
constituyera
en
una
disciplina
matemtica, signific la matematizacin
de
conocimientos
que
hoy
se
corresponderan con la agrimensura, la
arquitectura, la astronoma y diversas
artes constructivas.
La
investigacin
de
esta
"matematizacin" trajo por consecuencia
la aparicin de un elemento mediador
entre los conocimientos iniciales y la
Matemtica de aquel entonces.
Este
elemento
mediador
estuvo
constituido
por
los
conocimientos
geomtricos, que en s no pertenecan
unilateralmente a los conocimientos originarios.
Mientras los conocimientos geomtricos no se integraron en forma de
conocimientos tericos, con un determinado grado de sistematicidad y relacin entre
ellos, no apareci un vnculo entre ellos y los conocimientos aritmticos.
Este vnculo que hemos utilizado para determinar el carcter de la Geometra como
disciplina, no se presenta, de forma general en ninguna de las disciplinas o teoras
matemticas, hasta tanto no alcanzan el nivel terico correspondiente.
Este hecho es comprendido como un abismo entre la matemtica pura y la
matemtica aplicada, de esta manera encontramos que Bertrand Russell inclua a la
Matemtica Aplicada de su definicin de la matemtica como rama de la lgica163.
En el desarrollo de la Matemtica en este primer perodo, puede observarse como
diversos conocimientos que comenzaron a desarrollarse en el seno de la
matemtica aplicada, pasaron despus a la denominada matemtica pura.
163

Ver B. Russell, "Obras Completas", T.2, 1973, Madrid, Aguilar, pp. 393-398.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

119

Hechas estas aclaraciones, vamos a referirnos al sistema euclidiano.


En trminos generales no cometemos ningn error al centrarnos en estas figuras, ya
que en ellas est reflejada la principal fuerza creadora de este periodo, que como
rasgos generales tiene:
1. Proceso de formacin de nuevas teoras matemticas mediante objetos
geomtricos.
2. Ampliacin considerable del espectro de mtodos particulares de la Matemtica,
especialmente los infinitesimales bajo presin directa de las exigencias cientfico
practicas.
3. Sistematizacin rigurosa de todo el saber matemtico desde el punto de vista del
lgebra Geomtrica.
4. Consolidacin del programa de matematizar fenmenos naturales,
particularmente con las obras de Arqumedes que sientan las bases de la
Esttica y la Hidrosttica.
3. Los Elementos.
Las principales tendencias de todo el perodo anterior alcanzaron su punto
culminante en el proyecto enciclopdico llevado a cabo por Euclides de Alejandra
164
en su obra Elementos. Fiel a los preceptos platnicos ms ortodoxos, y armado
con los recientes xitos de la lgica Aristotlica y su teora para la construccin de
una ciencia deductiva, Euclides cre la obra que quizs ms ha influido en el
pensamiento cientfico de la humanidad. Esta recopilacin de conocimientos
geomtricos constituyo el ncleo bsico de la enseanza de la Matemtica por unos
2000 aos. Sobre ella Einstein sentenci si Euclides no ha sido capaz de encender
tu candidez intelectual, no has nacido para ser un pensador cientfico.
Los Elementos son un texto valioso de geometra, pero lo que hace que sea una
obra admirable es la antigedad que tiene. Por eso es conveniente explicar por qu
se puede estar seguro de que el texto que ahora se atribuye a Euclides coincide con
lo que un matemtico del siglo III a.C. escribi.
Desgraciadamente los libros en la poca de Euclides se solan escribir en unas
lminas obtenidas a partir de las hojas de los papiros. Esa materia resiste bien en
climas calurosos y secos, pero en climas fros o hmedos se descompone con
rapidez. Por eso se puede asegurar que los Elementos fueron copiados y
recopilados frecuentemente hasta que en el siglo II de nuestra era se comenz a
escribir en pergamino que es una materia ms duradera. La copia completa ms
antigua que se conserva de esta obra fue escrita en el ao 888. Hay algunos
fragmentos anteriores, incluso un trozo de cermica del ao 225 a.C. que contiene
algunos textos que pueden ser de los Elementos.
Si se ha podido llegar a conocer qu partes son originales y cuales fueron
incorporadas en la antigedad en esos manuscritos es porque han sobrevivido
bastantes versiones de orgenes diferentes y, comparndolas, se pueden descubrir
los aadidos.
La mayor parte de los ejemplares antiguos que se conservan son copias de una
versin de los Elementos que realiz Ten de Alejandra (s. IV). Este matemtico
reconoce en otros escritos que su versin de los Elementos contiene explicaciones y
164

Tambin se puede saber ms sobre Euclides y su obra consultando los artculos de I. BulmerThomas, 1971, Euclid. Life and works y John Murdoch, 1971, Euclid: Transmission of the
Elements en Dictionary of Scientific Biography (1971, New York, v. 4, p. 414-437 y 437-459), o de A.
Dou, 1986, Euclides en Historia de la Matemtica hasta el siglo XVII Ed. Real Academia de
Ciencias Exactas, Fsicas y Naturales. Madrid.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

120

cambios aadidos por l. Desde comienzos del siglo XIX se sabe que un manuscrito
que se encuentra en la biblioteca del Vaticano no tiene esos cambios y es ms fiel al
texto de Euclides que las de origen teonino, aunque esa copia fue escrita en el
siglo X.
Su texto est completo y ha ejercido una gran influencia en las ltimas ediciones de
los Elementos.
Se conservan tambin otras versiones de los Elementos que proceden de las
traducciones al rabe que se hicieron en los siglos IX y X. Partiendo de estos textos
rabes se ha podido saber algo sobre los cambios que introdujeron en sus copias de
los Elementos otros sabios griegos, como Heron. Pero, las versiones traducidas
al rabe no son fieles porque algunas incorporan cambios importantes para hacerlas
ms pedaggicas y sencillas y otras, ms que traducciones, son comentarios de los
Elementos.
Desde la aparicin de la imprenta es ms fcil seguir la transmisin de los
Elementos. La primera edicin impresa la public E. Ratdolt en Venecia en 1482.
No es muy exacta porque procede de la versin latina medieval de Campano. El
mejor texto impreso fue durante varios siglos el del humanista italiano F.
Commandino de Urbino que fue publicado en 1572. Actualmente la versin mejor
considerada es la que se encuentra en la recopilacin Euclidis Opera Omnia
(1883-1916) de J. L. Heiberg y H. Menge. En esa obra se comparan las versiones
antiguas que han llegado hasta nosotros y se tienen en cuenta los fragmentos de
papiros antiguos para dar una versin crtica en la que se discuten las variaciones
que aparecen en los textos antiguos y se explica por qu se aceptan o rechazan.
De todo lo anterior se puede concluir que se puede estar razonablemente seguro de
que la versin que se considera conforme con el texto original es muy parecida a la
obra que escribi Euclides. Sobre el autor, Euclides, se sabe menos que sobre los
Elementos. La informacin que se tiene sobre su vida coincide, a grandes rasgos,
con lo que el filsofo neoplatnico Proclo de Licia (s. V a.C.) dice sobre l en su libro
Comentarios a los Elementos de Euclides, En la composicin de sus
Elementos, Euclides coordin muchos trabajos de Eudoxo, perfeccion los de
Teeteto y demostr irrefutablemente los que sus predecesores haban presentado
de una manera difusa.
Faltara por discutir si ese texto lo escribi Euclides o si se trata de una recopilacin
de obras anteriores. El contenido de la matemtica euclidiana aparece en trece
libros165, dedicados los seis primeros a la planimetra, los tres siguientes a la teora
elemental de los nmeros, el dcimo a la teora de los irracionales y los tres
restantes a la estereometra.
Se sabe que en esa poca otros matemticos griegos, como Hipcrates de Quos,
Len o Tedio de Magnesia escribieron otros Elementos de Geometra. Parece
evidente que el texto de Euclides era mejor que el de esos tratados pues ha
continuado siendo reproducido hasta nuestros das, mientras que los escritos de
esos otros autores han desaparecido. Pero, tambin se cree que la mayora de los
resultados que se presentan en los Elementos se conocan con anterioridad,
aunque la forma de presentarlos sea de Euclides. Se considera que los orgenes de
los distintos libros son los siguientes:
165

Ver la edicin bilingue griego-espaol "Elementos de Geometra", Universidad Nacional


Autnoma de Mxico, 1944. Versiones online se encuentran en las pginas
http://aleph0.clarku.edu/~djoyce/java/elements/toc.html
y
http://www.euclides.org/menu/elements_esp/indiceeuclides.htm.

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121

Los libros I, III y VI se cree que son el resultado de una elaboracin hecha por
Euclides partiendo del contenido de tratados de geometra anteriores.
Detengmonos un momento en el Libro I, pues algunos resultados presentados han
tenido y tienen repercusiones actuales. La mayor parte de las proposiciones del
Libro I son bien conocidas para cualquiera que haya seguido un curso de geometra
escolar, entre ellas los conocidos teoremas sobre congruencia de tringulos
(lamentablemente, sin ningn axioma que justifique el mtodo de superposicin),
sobre las construcciones elementales con regla y comps, sobre las desigualdades
relativas a ngulos y lados de un tringulo, sobre las propiedades de rectas
paralelas (con la consecuencia principal de que la suma de los ngulos interiores de
un tringulo es igual a 2R) y de los paralelogramos. En particular, incluye las
proposiciones 47 y 48 (El Teorema de Pitgoras166 y su recproco) con una
demostracin distinta a la que se da en los libros de texto actuales167. Parece que
Euclides est ansioso de situar lo ms pronto posible, de la manera ms rpida y
directa, el Teorema de Pitgoras en los Elementos, por la necesidad de utilizarlo
a posteriori con asiduidad; pero ante la imposibilidad de tratar adecuadamente el
caso de inconmensurabilidad, que ser desarrollada en los Libros V y VI, con base
en las proposiciones I.36, y I.41, realiza, con una esttica inefable y con una sutileza
sublime, la siguiente demostracin:

Los tringulos DCB y ABI son iguales ya que


AB=BD, BI=BC y el ngulo B del tringulo DCB es igual al
ngulo B del tringulo ABI.

El rea del cuadrado ABDE es doble del rea del


tringulo DCB ya que tienen la misma base y estn
situados entre las mismas paralelas.

El rea del rectngulo BIKJ es doble del rea del


tringulo ABI ya que tienen la misma base y estn
situados entre las mismas paralelas.
Combinando los tres resultados anteriores, resulta que el
rea del rectngulo BIKJ es igual al rea del cuadrado
ABDE.
Razonando de forma anloga se demuestra que el rea del rectngulo CHKJ es
igual al rea del cuadrado ACGF. Luego, ya que el rea del cuadrado BIHC es igual
a la suma de las reas de los rectngulos BIKJ y CHKJ, definitivamente, el rea del
cuadrado cuyo lado subtiende el ngulo recto, BIHC, es igual a la suma de las reas
de los cuadrados, ABDE y ACG, cuyos lados comprenden el ngulo recto.
La demostracin eucldea del Teorema de Pitgoras es de naturaleza estrictamente
geomtrica. En ella juega un papel fundamental una figura que procede de una
secuencia de construcciones que, mediante ciertas congruencias de tringulos, va
transformando los cuadrados sobre los catetos en dos rectngulos que al encajarse
166

El Teorema de Pitgoras era conocido por las primeras civilizaciones de la humanidad


(Mesopotamia, Egipto, India, China,), al menos desde un punto de vista prctico. Algunos se
inclinan por atribuir el descubrimiento de este teorema a los egipcios; otros, sostienen que un
diagrama en la Aritmtica Clsica china representa la ms antigua demostracin conocida
admirada por su elegancia, y ms tarde expuesta en el Vijaganita (Clculo de Races) del
matemtico hind Bhaskara.
167
Ver C. Boyer-Historia de la Matemtica, Alianza Editorial, Madrid, 1996, pp. 149-150. Detalle
adicionales, estn muy bien desarrollados en El teorema llamado de Pitgoras. Una historia
geomtrica de 4000 aos de Pedro M. Gonzlez Urbaneja, Sigma 32, 2008, 103-130. Puede
consultar
tambin
http://www.geocities.com/CapeCanaveral/Launchpad/3740/euclid.html
y
http://roble.pntic.mec.es/jarran2/cabriweb/1triangulos/teoremapitagoras.htm.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

122

componen el cuadrado sobre la hipotenusa. La figura eucldea se ha hecho famosa


por las curiosas calificaciones que se le han dado. Edouard Lucas168 en
Recrations mathmatiques dice que los rabes le llamaban silla de la novia,
porque se parece a la silla que en algunos pases orientales llevaba un esclavo a la
espalda para transportar a la novia hasta la ceremonia. Tambin se ha llamado
calesa de la mujer recin casada (Bhaskara), capucha de franciscano, cola de
pavo real, figura del molino de viento. El filsofo Schopenhauer, que muy
impresionado por el hecho del teorema, siempre se pregunt por la razn natural de
la relacin pitagrica, llamaba a la demostracin de Euclides una prueba paseando
en zancos y tambin prueba de la ratonera.
A partir de la poca de Euclides se han propuesto una infinidad de demostraciones
alternativas, utilizando mtodos muy diversos. Una de las causas de esto es que en
la Edad Media se exiga una nueva demostracin de l para alcanzar el grado de
Magster matheseos.
Algunos autores proponen hasta ms de mil demostraciones. Otros autores, como el
matemtico estadounidense E. S. Loomis, catalog 367 pruebas diferentes en su
libro de 1927, The Pitagoream Proposition169. En ese mismo libro, Loomis
clasific las demostraciones en cuatro grandes grupos: las algebraicas, donde se
relacionan los lados y segmentos del tringulo; geomtricas, en las que se realizan
comparaciones de reas; dinmicas a travs de las propiedades de fuerza, masa; y
las cuaterninicas, mediante el uso de vectores. En su libro Induction and
analogy in Mathematics170, Polya presenta una demostracin que hace que el
nmero de demostraciones listadas por Loomis sea muy lejano de la realidad, por
qu? Porque Polya usa la propiedad las reas de dos figuras semejantes son entre
s, como el cuadrado de la razn de semejanza, de aqu que si consideramos tres
figuras semejantes de reas Sa, Sb y Sc, construidas sobre los catetos y la
hipotenusa, respectivamente, entonces se demuestra fcilmente que Sa + Sb = Sc, lo
que hara el nmero de demostraciones infinito.
Es de notar, a cuenta de los mritos de Euclides, que el Teorema de Pitgoras vaya
seguido inmediatamente por una demostracin del recproco, es frecuente en
algunos libros de texto modernos que los ejercicios que siguen a dicho teorema, sino
el recproco no demostrado an. Puede haber muchos defectos menores en los
Elementos, pero el libro tiene todas las virtudes lgicas mayores.
Los libros II, VII, VIII y IX se piensa que provienen de las doctrinas de los pitagricos.
El libro IV tiene su origen en la escuela pitagrica, pero est completado con algunos
descubrimientos de Teeteto y de otros matemticos.

168

Franois douard Anatole Lucas. Matemtico francs nacido el 4 de abril de 1842 en Amiens y
muerto en Pars el 3 de octubre de 1891. Trabaj en el Observatorio de Pars y ms tarde fue
profesor de matemticas en la capital del Sena. Se le conoce sobre todo por sus trabajos sobre la
serie de Fibonacci y por el test de primalidad que lleva su nombre, pero tambin fue un apasionado
por las matemticas recreativas (es el inventor de algunos juegos recreativos matemticos muy
conocidos como el de las Torres de Hanoi). Su serie Rcrations mathmatiques (publicada entre
1882 y 1894) es hoy da un verdadero clsico para los aficionados y ha sido reeditada por Aguilar
bajo los ttulos El laberinto (2008), El juego militar (2009) y Juegos Matemticos 3 tambin
de este ao.
169
Reeditado como The Pythagorean Proposition. Its Demostrations Analyzed and Classified.
National Council of Teachers of Mathematics, Classics in Mathematics Education, Washington,
1968.
170
Es el Volumen I Induccin y analoga en matemticas, del renombrado Matemticas y
razonamiento plausible, Madrid, Espaa, Tecnos, 1966.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

123

En cuanto al libro V se piensa que esa forma de definir la igualdad de razones entre
magnitudes la propuso Eudoxo, pero que Euclides, partiendo de dicha definicin,
ide el resto del libro.
El libro X se cree que proviene de los escritos de Teeteto.
Al libro XI no se le suele dar un origen preciso. En l se nota influencia de Platn y
Aristteles, pero la mayor parte debe ser una reelaboracin de unos Elementos de
geometra anteriores.
En el libro XII el mtodo de exhauscin, que resulta fundamental en su desarrollo, se
considera que fue descubierto por Eudoxo.
Del libro XIII se dice que proviene de Teeteto y que fue mejorado por Aristeo.
Adems en el texto hay muchas cuestiones que se cree que fueron descubiertas por
Euclides. Los comentaristas antiguos le atribuyen el famoso V Postulado, la
demostracin del Teorema de Pitgoras que aparece en los Elementos y la
generalizacin de ese teorema que aparece en la proposicin VI.31, entre otras
partes.
En los Elementos por primera vez se funden interactivamente grandes masas de
conocimientos matemticos bajo un nico punto de vista, la deduccin rigurosa a
partir de un grupo reducido de verdades inicialmente aceptadas (axiomas y
postulados171). ste es precisamente el gran aporte metodolgico de Euclides: el
Mtodo Axiomtico o Postulacional como tambin se le ha llamado, que perdur
como modelo de construccin rigurosa de una ciencia hasta el siglo XIX. Aunque es
justo reconocer que en perodos anteriores fueron parcialmente ejecutadas estas
ideas, sin dudas correspondi a Euclides el mrito de ver el principio unificador en el
todo.
AXIOMAS
1
2
3
4
5

Los iguales a un tercero son iguales entre s.


Si se suman los iguales con los iguales, las sumas son iguales.
Si se restan los iguales de los iguales, los restos son iguales.
Las cosas que coinciden mutuamente son mutuamente iguales.
El todo es siempre mayor que la parte.
POSTULADOS

I Por dos puntos cualesquiera pasa una lnea recta.


II Un segmento de recta puede prolongarse indefinidamente.
Desde cualquier centro y con cualquier radio puede trazarse una
III
circunferencia.
IV Todos los ngulos rectos son iguales entre s.
171

En muchas obras se utiliza tambin el trmino nociones comunes. Segn la RAE, en su segunda
acepcin, axioma es cada uno de los principios fundamentales e indemostrables sobre los que se
construye una teora. Mientras que postulado supuesto que se establece para fundar una
demostracin. Por su parte, Proclo, dio tres formas distintas de explicar la diferencia entre ambos
vocablos. La primera afirma que un postulado difiere del axioma como un problema difiere de un
teorema. Queriendo significar que un postulado afirma la posibilidad de una construccin. La
segunda forma dice un postulado es una proposicin con significado geomtrico, mientras que un
axioma es una proposicin comn a la geometra y a la aritmtica. Finalmente, su tercera
interpretacin fue dada por Aristteles, aunque ste no utilizara tales palabras con un sentido
matemtico exclusivamente. sta establece un axioma es aquello que es verdadero por s solo y
un postulado es aquello que, sin ser un axioma, es admitido sin demostracin.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

124

Si dos rectas de un plano son cortadas por una tercera y si la suma de los
ngulos interiores, que se forman de un mismo lado de la recta es menor
V
que dos rectos, entonces las dos primeras rectas, al ser prolongadas
convenientemente, se cortan del mismo lado donde esto tiene lugar.
La obra comprende trece tomos de los cuales los seis primeros estn dedicados a la
Planimetra e incluyen la Teora de Proporciones, del sptimo al noveno se
condensa la Teora de Nmeros, el dcimo recoge los estudios sobre clasificacin
de irracionalidades cuadrticas y los ltimos tres libros se dedican a la
Estereometra, particularmente en el duodcimo recoge el mtodo de Exhaucin
(recordemos a Eudoxo). Sus principales rasgos caractersticos son:
1. Se parte de cinco axiomas que introducen las relaciones entre igualdad o
desigualdad de magnitudes y cinco postulados que garantizan la posibilidad de
realizar las construcciones geomtricas. De ellos el ms clebre es el V
Postulado o postulado sobre las paralelas, que dio pie a importantes estudios
posteriores y al descubrimiento de las geometras no euclidianas (ver cuadro de
la pgina anterior).
2. Definiciones, en nmero de 119, que por regla general son de tipo descriptivo, y
comprensibles al relacionarlas con los objetos reales que histricamente las
originaron.
3. Proposiciones, en nmero de 465, demostradas por el Mtodo Sinttico bajo el
clsico esquema: formulacin de la proposicin, exposicin de un dibujo auxiliar,
determinacin de lo buscado segn el dibujo, construccin de lneas auxiliares,
demostracin y conclusiones sobre lo demostrado y de como esto resuelve
adecuadamente la proposicin.
4. Todo expuesto segn el lgebra Geomtrica. La regla y el comps como nicos
instrumentos admitidos para las construcciones geomtricas (ver la figura
siguiente). Sin estudio de secciones cnicas u otro tipo de curvas.
La Matemtica Euclidiana sintetiza a la Matemtica anterior, particularmente a la
geometra de Eudoxo. Es digno de observarse que Euclides dedica cuatro de sus
tres libros a la teora de los nmeros y que adems sus planteamientos estn
encaminados a lo que posteriormente habra de constituir el teorema fundamental de
la Aritmtica, es decir, la univocidad de la descomposicin de nmeros en sus
factores primos.
El libro X tambin merece
especial atencin, por estudiarse
aqu las nuevas expresiones
numricas que le dieron a la
geometra el rango de disciplina
Matemtica.
El propsito de Euclides, en este
libro, es determinar el tipo de las
irracionalidades
que
se
Solucin de la ecuacin x2 + b2 = 2ax. Trazamos el encuentran en el clculo de los
segmento OA de longitud a, por uno de sus extremos se
cuerpos
regulares,
para
traza perpendicularmente el segmento OB de longitud a
y tomando el comps con abertura a, apoyados en B se determinar las condiciones bajo
determina el punto C. La solucin de la ecuacin es el las cuales se puede prescindir del
segmento CA (ntese que por el Teorema de Pitgoras uso de races de la forma
2
2
2
(a-x) + b
original)

= a , lo que es equivalente a la ecuacin

a+ b.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

125

Como se refleja en el comentario de Pappo (320 a.C.), Apolonio no adelant mucho


cuando investigaba races de la forma a + b + c .
Entre los teoremas generales de Euclides reviste particular importancia, el que
expresa que las magnitudes inconmensurables tienen un nmero infinito de
trminos. Este teorema es el X2 y puede enunciarse as "Las magnitudes son
inconmensurables cuando al aplicarse el algoritmo de Euclides, el nmero de
trminos de ste resulta infinito".
La presentacin axiomtica de la Geometra, en la obra de Euclides, aument el
caudal metodolgico de la matemtica. Analizada la axiomtica de Euclides a la luz
de posteriores avances y sobre todo a la luz de la moderna teora de la
demostracin, presenta determinados defectos. Ella, sin embargo, se mantuvo como
suprema expresin de la matemtica antigua, hasta hace relativamente poco tiempo.
Con la matemtica euclidiana termin el perodo histricamente analtico de la
Matemtica griega y comenz la etapa sinttica, lo cual signific que todo nuevo
conocimiento del perodo poda explicarse a partir de la Matemtica Euclidiana.
En el campo de la Matemtica aplicada se desarrollaron diversos conocimientos en
la Antigua Grecia, que despus se integraron a los conocimientos tericos y fueron
la fuente de nuevas disciplinas matemticas.
Esta posibilidad se contena en los trabajos de Arqumedes, Apolonio y Diofanto.
Este ltimo desarroll la Aritmtica siguiendo la tradicin Egipto-Babilnica, en
oposicin al mtodo griego.
Algunas particularidades caractersticas del mtodo de razonamiento matemtico y
formas de exposicin de Euclides son evidentes ya desde el primer libro:
a) El mtodo de razonamiento de Euclides es siempre sinttico. Para la
demostracin de cualquier teorema l parte de la afirmacin vlida a ciencia
cierta, la cual se apoya en ltima instancia en el sistema de condiciones iniciales.
A partir de esta ltima l desarrolla sucesivamente consecuencias que conducen
a la afirmacin buscada. El camino inverso de razonamiento es: tomando el
teorema buscado como demostrado, el deducir de l una sucesin de
consecuencias, hasta que sea obtenida a ciencia cierta una afirmacin
verdadera, en los Elementos en calidad de demostracin no se utiliza. En
contraposicin a la sntesis los antiguos denominaron a este mtodo anlisis.
b) Como dijimos, las demostraciones se construyen segn un esquema nico que
consta de las siguientes partes: formulacin del problema y del teorema (esto es,
exposicin); formulacin segn el dibujo de lo que se busca (o sea,
determinacin); introduccin de lneas auxiliares (esto es, construccin);
demostracin propiamente dicha (es decir, demostracin); declaracin de lo que
se demostr y de que lo demostrado resuelve el problema o el teorema
adecuadamente propuesto (o sea, conclusin). En forma algo simplificada, este
esquema se convirti en tradicional y lleg hasta nuestros das como modelo
clsico de razonamiento matemtico, en cierto sentido obligatorio para los
matemticos.
c) Los medios de construccin geomtrica, la regla y el comps, en esencia no se
utilizaban como medios de medicin. La regla no tiene subdivisin. Por esto en
los Elementos no se trata de la medicin de las longitudes de los segmentos,
de las reas de las figuras y los volmenes de los cuerpos, sino slo sus
relaciones.
El examen del contenido de los Elementos de Euclides, muestra que esta obra
constituye un sistema de los fundamentos de la matemtica antigua. En ella estn
incluidos: la geometra elemental, los fundamentos de la teora de los nmeros

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126

racionales, la teora general de las relaciones entre magnitudes y basadas en ellas,


la teora de las proposiciones y la teora de las cuadrticas y bicuadrticas,
elementos del lgebra en forma geomtrica y el mtodo de exhaucin. Lo ms
caracterstico de los Elementos es que est dado un sistema que permite ver en
l, el predecesor antiguo de la actual construccin axiomtica de las teoras
matemticas. Al mismo tiempo la estructura lgica de los Elementos refleja el
camino histrico de la formacin de las teoras matemticas desde las ms simples,
tipo de Algebra Geomtrica, hasta las ms complejas: teora de las relaciones,
mtodo de exhaucin y clasificacin de las irracionalidades.
Ya mencionamos que los Elementos de Euclides dejaron una huella imborrable
en la historia de la matemtica y en el transcurso de muchos siglos sirvieron de
prototipo clsico de la rigurosidad y secuencia matemtica. Sin embargo, algunas
particularidades de los Elementos reflejan una serie de condiciones favorables al
desarrollo subsiguiente de las matemticas, las cuales se formaban en la poca de
su redaccin. La exposicin es geomtrica, incluso los nmeros estn representados
como segmentos. Los medios de construccin geomtrica, en esencia, estaban
limitados a la regla y el comps. Por eso en los Elementos no aparece la teora
de las secciones cnicas, ni curvas transcendentes y algebraicas. Finalmente en los
Elementos estn completamente ausentes los mtodos de clculos.
Todas estas insuficiencias de los Elementos podran, hasta cierto punto,
justificarse por los objetivos especficos de su autor. Sin embargo, en las
condiciones de la antigedad, este primer experimento de exposicin axiomtica de
las Matemticas poda tener una tendencia limitadora tan fuertemente expresada
slo bajo la influencia de las tendencias limitadoras generales de la filosofa
idealista. Por esto, puede decirse que los Elementos de Euclides reflejan tanto el
alto nivel terico de las Matemticas como la situacin socioeconmica e ideolgica
desfavorable para el posterior desarrollo al final de la antigedad griega.
En el transcurso de toda la multisecular Historia de las Matemticas, los
Elementos constituyen el fundamento de todas las investigaciones geomtricas.
Incluso el cambio decisivo de todo el sistema de la geometra, provocado por la
introduccin a principio del siglo XIX, en los trabajos de Lobatchevsky, de la
geometra no Euclidiana, en gran medida est vinculado con los esfuerzos de
perfeccionamiento de los Elementos.
Los Elementos de Euclides an en nuestra poca constituyen la base de los
textos escolares de geometra, el nmero de sus ediciones es enorme.
Un dato que puede ilustrar lo anterior es el siguiente: las versiones espaolas
correspondientes al perodo 1574-1774 ascienden a 18 obras!, once impresas y
siete manuscritas172.
En fin, los Elementos de Euclides vienen a ser la culminacin de una aparente
tradicin de tratados en cuyo seno se habra ido gestando y desarrollando la
organizacin deductiva de unos resultados y teoremas bsicos hasta tomar la forma
de unos cuerpos relativamente sistemticos de conocimientos: la geometra plana en
los libros I-IV de los propios Elementos, la teora generalizada de la proporcin en
V-VI, la aritmtica en VII-IX o la geometra slida en XI-XIII.
Lo anterior es reafirmado si utilizamos a Proclo173 en sus Comentarios al libro I,
donde nombra los siguientes pasos anteriores a Euclides "Hipcrates [de Chios] fue,
172

L. Vega- "Las versiones de los Elementos como signos de los tiempos (1574- 1774)", en
Contra los Titanes de la Rutina, Encuentro hispano- francs sobre Historia de la Matemtica,
Madrid, C.S.I.C., 1994.
173
Proclo (410-485) escribi sobre los Elementos, basndose en escritos de contemporneos de

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127

de entre aquellos de quienes se tiene noticia, el primero en haber compuesto (protos


... syngrapsen) unos elementos (stoikhea)"174.
Entre la segunda mitad del siglo V a.C. y principios del siglo IV, Leodamas, Arquitas
(428-350 a.C.) y Teeteto avanzaron hacia una construccin ms cientfica de la
geometra. Tras ellos, un tal Len: "... pudo compilar (suntheinai) elementos con ms
cuidado en la cantidad y utilidad de lo demostrado"175.
Luego Eudoxo de Cnido, algo ms joven que Len, fue el primero en aumentar el
nmero de los llamados "teoremas generales".
Otro autor que tuvo relacin con la Academia platnica y se distingui tanto en
Matemtica como en el "resto de la filosofa", fue Teudio de Magnesia "Tambin l,
por cierto, sistematiz (syntaxen) de modo excelente los elementos y convirti en
ms generales muchas propiedades particulares"176.
Poco despus, Hermtimo de Colofn no slo hizo progresos en la lnea de
investigacin abierta por Eudoxo y Teeteto, sino que "descubri muchos
elementos"177. En fin, tras hacerse eco de Filipo (mediados del siglo IV), contina
Proclo por su cuenta "No mucho ms reciente que ellos es Euclides, quien ha
compilado (synagagn) los elementos sistematizando muchas proposiciones de
Eudoxo y perfeccionando muchas de Teeteto, amn de conducir a unas
demostraciones incontestables teoremas de los que sus predecesores slo haban
dado pruebas endebles"178.
Proclo no deja lugar a dudas sobre la culminacin de este camino de
perfeccionamiento en los Elementos de Euclides, ni sobre sus virtudes: la riqueza
de recursos metdicos, el orden selectivo que preside su sistematizacin cientfica,
el rigor de sus pruebas e incluso sus calidades didcticas y disciplinarias. En suma:
Los Elementos contienen una gua incontestable y perfecta de la investigacin
cientfica en geometra"179.
Hay adems, segn es bien sabido por tratarse del aspecto ms comentado a partir
del mismo Proclo, secuelas metodolgicas. En este sentido, los Elementos de
Euclides fijan una especie de nivel caracterstico de exigencia tanto en lo que se
refiere a la sistematizacin deductiva de un cuerpo de conocimientos y a la
explicacin de sus asunciones bsicas, como en lo referente al rigor informal de la
demostracin matemtica. Bien es verdad que, antes del tratado de Euclides, ya
haba seales claras de la explicitacin de definiciones, sobre todo, y del repuntar de
un patrn informal de prueba deductiva180.

Euclides, como Eudemo, discpulo de Aristteles, que escribi una obra, hoy desaparecida, conocida
como el Sumario de Eudemo.
174
66.6-70.
175
66.19-21.
176
67.14-16.
177
67.22.
178
68.6-10.
179
70.16-18.
180
Sobre el contenido propiamente dicho y sus imbricaciones, tanto metodolgicas como filosficas,
recomendamos encarecidamente de Ian Mueller Philosophy of Mathematics and Deductive
Structure in Euclid's Elements, Dover Books on Mathematics, 1996 un texto del que guardamos
un grato recuerdo por su profundidad en el estudio de los Elelemntos; y los artculos Euclid's
Elements and the Axiomatic Method, The British Journal for the Philosophy of Science 1969
20(4):289-309 y Remarks on Euclids Elements I,32 and the Parallel Postulate, Science in
Context (2003), 16:3:287-297.
Sobre la relacin entre los Elementos y los fundamentos de las matemticas se puede consultar la
conferencia de L. J. Hernndez Aparicio, 2000, Sobre los principios fundamentales de la

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

128

Quisiramos apuntar por ltimo, algunos temas historiogrficos sobre los que
debiera trabajarse181:
1. la recepcin y difusin de los Elementos de Euclides hasta el punto de
constituir algo as como la geometra natural de nuestro espacio fsico;
2. la suerte y diversidad de los programas acogidos al llamado more geomtrico
desde sus primeros rastros (ya en el siglo XII) hasta su confusin con la que
llamara "axiomtica clsica" de los siglos XVII-XVIII;
3. las relaciones entre la propia geometra eucldea propiamente dicha, la de los
Elementos, y la geometra euclidiana, i.e., la elaborada modernamente, e.g. a
partir de la geometra analtica cartesiana, sobre la base de ciertas asunciones
caractersticas compartidas como el postulado de las paralelas.
Tradicionalmente la geometra la hemos asociado al concepto de espacio fsico,
donde entidades como puntos, rectas y formas tienen su hbitat, y entre las cuales
aparecen definidas relaciones de diverso tipo. Sin embargo, despus de haber
evolucionado por alrededor de cinco mil aos, la concepcin geomtrica ha cubierto
amplios espacios que lindan con el anlisis matemtico, con la topologa y el
lgebra. En la vastedad de estos linderos se desarrolla la geometra proyectiva, la
geometra diferencial, la geometra algebraica, la geometra mtrica y la geometra
euclidiana con sus variantes no euclidianas.
La caracterstica central de la geometra griega, fue su carcter axiomticodeductivo182, donde las proposiciones geomtricas estn acompaadas de su
correspondiente demostracin, dejando en segundo plano la evidencia emprica de
las mismas. Los Elementos es la obra que mejor ilustra esta caracterstica, una
de las ms recientes ediciones apareci en 2002 y corresponde a la reedicin de la
traduccin hecha por Thomas L. Head y editada por Dana Densmore183. Entre las
cuestiones que hacen importante la obra, est, el enfoque lgico de su desarrollo.
La primera proposicin de Euclides, es apropiada para chequear la eficiencia de sus
herramientas.
Proposicin 1. Construir un tringulo equiltero sobre un segmento dado AB.
Demostracin.
Se
empieza
construyendo
una
circunferencia con centro en A y radio AB. Esto lo permite el
postulado P3. Igual construccin se hace tomando como
centro el punto B y radio BA. La interseccin de las dos
circunferencias determina el punto C. Este punto, junto a los
extremos del segmento AB forma el tringulo ABC que
cumple con los requerimientos de ser equiltero y de tener
el segmento AB como uno de sus lados. Los segmentos AC
y BC tienen la misma longitud que AB por el Axioma A1, en

geometra, leccin inaugural del curso 2000-2001 de la Universidad de la Rioja en la direccin


http://www.unirioja.es/Prensa/Noticias/l1.html/
181
L. Vega-"Los elementos de geometra y el desarrollo de la idea de la demostracin",
Mathesis 8(1992) 403-423.
182
Ver Tarski, A.-Introduction to Logic and to the Methodology of Deductive Sciences, Dover
Publications, Inc. New Cork, 1995, pgina 120 y siguientes.
183
Euclids Elements, Tr. T. L. Head, Ed. Dana Densmore, Green Lyon Press, 2002.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

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el que se afirma: dos cosas iguales a una tercera son iguales entre si. Por
construccin los radios de las circunferencias trazadas coinciden con el segmento
AB.
Un resultado muy interesante y que tendr repercusiones en varias partes de las
matemticas es la proposicin 20, de la que se desprende la llamada desigualdad
del tringulo, que aun, para espacios abstractos, como los de Banach y Hilbert se
enuncia A + B A + B , donde A y B, son elementos arbitrarios del espacio y las
barras verticales indican la norma o longitud de los elementos involucrados.
Proposicin 20. En todo tringulo, la suma de las longitudes de dos lados
cualesquiera es mayor que la longitud del tercer lado.
Esta proposicin, segn cuenta Proclo ... Los epicureanos tienden a ridiculizar este
teorema, diciendo que es trivial, aun para los burros, y que la demostracin es
innecesaria. Es una muestra de la ignorancia de un individuo, dicen, exigir que se les
demuestre, verdad tan evidente. Hasta un burro situado en un vrtice, sabe que, si
le colocan la hierba en una esquina de un tringulo, no necesita ir a buscarla
siguiendo dos lados, si no por la va ms corta, que es el tercer lado.
Por que demostrar un teorema tan obvio? Contina preguntndose Proclo, y su
respuesta es para la percepcin es evidente, pero no lo es para el pensamiento
cientfico. Muchas cosas tienen este carcter, por ejemplo, sabemos que el fuego
quema, pero es un reto para la ciencia saber, por qu y cmo es que el fuego
quema.
Demostracin. Consideremos el tringulo ABC con lados de longitudes a, b, c.
Queremos probar que la suma de las longitudes de dos lados, digamos, b + c es
mayor que a.
En la figura, extendemos el lado BA hasta D de tal forma que AD = AC = b. De aqu
se sigue que BD = b + c. Esta construccin da origen al tringulo DAC, el cual es
issceles por tener dos lados de longitud b. Consideremos ahora el tringulo mayor
BDC.
BCD > ACD
Porque el todo es mayor
que una de sus partes
ACD = BDC
Por ser ngulos base del
tringulo issceles DAC
As, BCD es mayor que BDC. Como
Euclides previamente haba demostrado que
a mayor ngulo se antepona mayor lado, se
sigue que BD>BC, dicho en otros trminos b
+ c > a, como se quera probar.
Queramos sealar por ltimo, que existen los libros XIV y XV de los Elementos
de Euclides. Estudios eruditos coinciden en que se trata de libros apcrifos sin
ninguna duda, contienen algunos resultados de geometra importantes que
seguramente fueron escritos por Hipsicles.
Algunas ediciones de los Elementos de Euclides han incluido dos libros ms, esto
es debido a que en pocas anteriores no era infrecuente que estudios y resultados

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

130

obtenidos con posterioridad fueran adscritos a una obra popular o de gran renombre.
Tal y como ha demostrado la crtica erudita posterior ambos libros son apcrifos184.
El llamado Libro XIV contina con la comparacin hecha por Euclides de los slidos
regulares inscritos en una esfera, y el resultado ms importante es el de que la razn
de las superficies del dodecaedro y el icosaedro inscritos en la misma esfera es la
misma que la razn de sus volmenes, siendo esta razn la de la arista del cubo a la
arista del icosaedro. Hoy se cree que este libro pudo ser escrito por Hipsicles
(apoyndose en un tratado de Apolonio que se ha perdido, en el que comparaba el
dodecaedro y el icosaedro). Hipsicles vivi probablemente durante la segunda mitad
del siglo II a.C. y se cree que pudo ser el autor de una obra astronmica, el De
ascensionibus, a partir de la cual quiz se adoptase la divisin de la circunferencia
en 360 partes iguales.
El falso Libro XV, que es inferior, se considera obra (al menos en parte) de Isidoro
de Mileto (aprox. 532 d.C.), el arquitecto de la catedral de la Santa Sabidura (Hagia
184

Como se ha comentado el texto ms ajustado de los Elementos se encuentra en J.L. Heiberg y


H. Menge, 1883-1916, Euclidis Opera Omnia, 8 vol. y suplementos, Ed. Teubner Leipzig. Una
versin en griego antiguo se puede consultar en la web en el proyecto Perseus
http://www.perseus.tufts.edu/cgi-bin/ptext?lookup=Euc.+1. Una edicin asequible, completa y exacta,
en ingls es la de T. L. Heath, 1908, The thirteen books of Euclids Elements translated from the
text of Heiberg with introduction and commentary by Sir Thomas L. Heath, 3 vols, Cambridge
University Press. Hay una segunda edicin en la misma editorial de 1925, que ha sido reimpresa
varias veces por Dover Publications a partir de 1956. Los comentarios crticos de esta versin de
Heath son tan importantes como el texto mismo. No se limita a cuestiones de lgica o de lingstica.
Hay tambin muchas observaciones muy pertinentes sobre aspectos matemticos. En la web se
puede
consultar
esta
versin
de
Heath
en
la
direccin
http://aleph0.clarku.edu/djoyce/elements/elements.html. El texto est algo simplificado para hacerlo
ms comprensible. El responsable de esta edicin es D. E. Joyce, de la Universidad de Clark. Tiene
tambin comentarios, aunque son menos completos que los de Heath, y abundantes figuras. En
castellano la mejor edicin es la de Ma. L. Puertas Castaos, Elementos Libros I-IV (1991), Libros
V-IX (1994), Libros X-XII (1996). Ed. Gredos. Coleccin Biblioteca Clsica, Madrid. Es una traduccin
cuidada de la versin griega de Heiberg. Incorpora algunos comentarios de Heath sobre aspectos
matemticos, pero no llega a tener la riqueza de esa versin inglesa. En la introduccin de L. Vega se
profundiza en aspectos lgicos e histricos. Una versin menos precisa en cuestiones lingsticas es
la de F. Vera Euclides: Elementos de geometra, en Cientficos Griegos, 1970, v. I, p.702-980.
Este autor simplifica las demostraciones en los ltimos libros y en general prefiere que la traduccin
sea comprensible a que sea fiel. Las notas al pie de pgina sobre aspectos matemticos son
adecuadas, pero demasiado escasas. Una edicin antigua bastante correcta, pero slo de los seis
primeros libros es la de R. Zamorano de 1576, Los Seis Libros Primeros de la Geometra de
Euclides, traducidos en lengua Espaola por Rodrigo Camorano, Astrlogo y Matemtico, y
Catedrtico de Cosmografa por su Majestad en la casa de la Contratacin de Sevilla Dirigidos al
ilustre seor Luciano de Negr, Cannico de la Sancta Iglesia de Sevilla. Con licencia del Consejo
Real. En Sevilla en casa de Alonso de la Barrera 1576. Ha sido publicada de nuevo en 1999, en una
reedicin facsmil a cargo de J. Ma. Sanz Hermida, por la Universidad de Salamanca. En francs se
puede consultar la versin de Vitrac, publicada por P.U.F., Paris 1990. Tambin se tiene la versin
clsica de Peyrard Les Oeuvres dEuclide (1819) que ha sido reeditada por ed. Blanchard en
1966. Esta edicin fue la primera que se hizo tratando de recuperar el texto original de Euclides. No
se han utilizado esas versiones en este estudio. Otra edicin, que es uno de los mejores ejemplos de
las versiones pedaggicas del Renacimiento y del Barroco, la de D. Henrion, 1632, Les quinze
livres des Elments Gometriques dEuclide Traduits en Francois par D. Henrion Professeur es
Mathematiques, imprimez, reueus & corrigez du vivant de lAutheur: avec commentaires
beaucoup plus amples & faciles & des figures en plus grand nombre quen toutes les
impressions precendentes Plus le Livre des Donnez du mesme Euclide aussi traduict en
Francois par ledit Henrion, & imprim de son vivant A Paris, De limpremerie dIsaac Dedin Et
se vendent en lIsle du Palais, `a lImage S.Michel, par la veufue dudit Henrion, M.DC.XXXII.
Este libro se puede consultar en la pgina web de la Bibliothque Nationale de Paris
http://gallica.bnf.fr/

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

131

Sophia) de Constantinopla. Trata tambin de los slidos regulares, mostrando cmo


inscribir algunos de ellos dentro de otros, contando su nmero de aristas y ngulos,
y calculando las medidas de los ngulos diedros formados por dos caras que tienen
una arista comn.
El Problema del V Postulado
Sabemos que la axiomatizacin de una teora exige que los axiomas cumplan las
siguientes propiedades:
1) Completitud. Todo lo necesario para el desarrollo de la teora debe aparecer
explicitado en los axiomas.
2) Consistencia. Los axiomas no pueden llevar a proposiciones contradictorias.
3) Independencia. Ningn axioma debe ser consecuencia de los otros.
Euclides, al igual que otros matemticos posteriores, dudaron de la solidez y
completitud de los postulados de la
geometra. Euclides, por ejemplo, usa con
mucha prudencia el postulado de la
prolongacin de un segmento en sus dos
extremos,
evitando
hablar
de
la
prolongacin de estos segmentos hacia el
infinito. Recurre a este axioma en la
medida que las demostraciones, usando
grficas, as lo exigen. Algo parecido pasa Qu nos garantiza que el punto C existe?
con el quinto postulado, cuya aparicin
como requisito en una demostracin, muy poco aparece.
Las demostraciones, desde el punto de vista lgico, no han sido cuestionadas, pero
algunos procedimientos si. Sin ir ms lejos, la construccin de un tringulo
equiltero, dado uno de sus lados (Ver Figura), asume la existencia del punto de
interseccin de las circunferencias centradas en los extremos del intervalo y con
radio igual a la longitud del mismo. Pero ni en los axiomas, ni en los postulados
aparece algo que garantice que los dos arcos construidos, tengan un punto en
comn, que de origen al tercer punto implicado en la determinacin del tringulo. Se
podra argir que el grfico as lo demuestra. Sin embargo los grficos o dibujos,
no pueden ser parte de la prueba, solamente son ayudas o guas para una mejor
comprensin de los pasos del racionamiento y en ningn modo el soporte de la
demostracin185. Habra que esperar hasta los aportes de Hilbert, a la formalizacin
de la geometra a travs de su obra ya citada Grundlagen , para completar la
axiomatizacin y partiendo de all la correspondiente formalizacin.
En su versin ms simple, el V Postulado afirma que por un punto P, exterior a una
recta L puede pasar una recta y slo una. Este axioma en apariencia evidente,
porque a nivel local, es decir en cercanas al mundo que nos rodea, aparece como
algo obvio, no lo es cuando nuestro enfoque se ampla, por ejemplo, a la geometra
proyectiva, donde las paralelas tienen un punto en comn en el infinito o en la
geometra esfrica, para la cual, rectas paralelas, como son los meridianos, se
tocan en los polos.

185

Ver el trabajo del autor Paradojas y Fundamentos de la Matemtica..., ya citado.

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132

El V postulado, como decamos, fue puesto en duda desde la antigedad, pero no


fue sino hasta el siglo XVIII que Girolamo Sacheri (1667-1733), profesor de la
Universidad de Pava, se propuso atacar el postulado con una idea muy original.
Dada una recta L y un punto P exterior a ella, Sacheri consider las tres posibles
alternativas: a) existe exactamente una paralela a L que pasa por P. b) no hay
ninguna recta paralela a L que pasa por P. c) hay al menos dos rectas paralelas a L
y que pasan por P. La primera alternativa es precisamente el V postulado. Si
supusiramos la alternativa (b) o la alternativa (c) y los nueve axiomas restantes de
Euclides y llegramos a una contradiccin; no quedara ms alternativa que aceptar
(a) o sea que el axioma de las paralelas quedara como nico posible.
Al tomar (b) y los otros axiomas, Sacheri descubri teoremas en el sistema que se
contradecan entre si. Esto significaba que el no aceptar la existencia de paralelas a
una recta dada que pasen por un punto exterior a L, conduce a contradicciones y por
lo tanto esa alternativa debe desecharse. Quedara entonces considerar que pasa
con la tercera alternativa. Aunque Sacheri encontr resultados extraos con la
inclusin de (c), no logr encontrar contradicciones en la geometra con este nuevo
postulado. El encuentro de estos extraos resultados, hizo pensar a Sacheri que
Euclides estaba en lo
correcto
con
su
V
postulado
y
como
consecuencia
de
su
anlisis, decidi escribir la
obra, Euclides ab ovni
naevo
vendicatus
(Euclides reivindicado de
toda mcula), en la que
daba por sentado que,
Euclides haba escogido la
Los meridianos (rectas paralelas) se tocan en los polos.
nica alternativa correcta.
El fracaso de Sacheri de abrir las puertas a las geometras no euclidianas, pudo
deberse al peso histrico de ms de dos mil aos de la geometra de Euclides. Sin
embargo, en buena medida, la Revolucin Francesa de fines del siglo XVIII,
acelerara el uso de la razn como el mayor paradigma para cuestionar, tanto lo
pasado, como lo presente, en todas las reas del conocimiento. Este movimiento
revolucionario gener adems, patrones de pensamiento que irrumpieron en el siglo
XIX con un mpetu nunca antes visto en el desarrollo de las ciencias. Fue dentro de
este
plano
antidogmtico
donde
aparecieron,
casi
simultneamente, los
ataques al V postulado.
Nikolai
Ivanovich
Por P pasa slo una recta paralela a L.
Lobatchevsky
(17821856)
en
la
Universidad de Kazn, Jnos Bolyai (1802-1860) en Hungra y Carl Friedrich Gauss
(1777-1855) en la Universidad de Gotinga, prepararon el terreno para dar a luz las
geometras no euclidianas. Lobatchevsky y Bolyai publicaron sus artculos sobre
estos temas, uno muy cerca del otro, pero sin conocer el resultado del otro. Gauss
sigui la lnea de Sacheri pero no se asust ante los extraos resultados que
encontr, si no que acept que se poda construir otras geometras diferentes a la

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

133

euclidiana. Los resultados de sus investigaciones en estos temas, se encontraron


despus de su muerte entre sus manuscritos no publicados.
Origen de las geometras no euclidianas.
Para mejor comprensin de la forma en que se crearon las geometras no
euclidianas consideremos la recta L y un punto P exterior a ella.
El V postulado afirma que existe slo una recta K que pasa por P y paralela a L. Sea
Q un punto arbitrario de L que se mueve a lo largo de la recta. En la geometra
euclidiana, las rectas que unen a Q y P siguen el sentido contrario al de las
manecillas del reloj, si Q se desplaza a la derecha y siguen el sentido de las
manecillas del reloj si Q se mueve hacia la izquierda. Cuando Q se desplaza a la
derecha, las rectas QP, digamos, tienden a aproximarse a K. De igual modo cuando
Q se mueve a la izquierda, las rectas que unen a Q con P, tambin se aproximan
cada vez ms a la recta K por la izquierda.
Bolyai y Lobatchevsky, sin embargo, pensaron que las rectas de la izquierda se
aproximan a una recta lmite N, diferente a la recta lmite M a la cual se aproximan
las rectas QP de la derecha.
Ms an, asumieron que cada recta J que est entre N y M no intercepta a la recta
L, y as podra haber infinitas rectas paralelas a L y que pasan por el punto P.
Mencionbamos antes que las grficas no son argumentos que prueben o no
determinado enunciado matemtico; aqu podra argirse que las rectas M y N
mostradas, si se prolongan lo suficiente, tocaran la recta L en algn punto, pero lo

En las geometras no euclidianas las rectas QP de la izquierda tienden a la recta N,


mientras que las rectas QP de la derecha se aproximan a la recta M a medida que Q se
aleja de P.

que buscamos son razones lgicas para sustentar la posibilidad de construir ms de


una recta paralela a L que pase por P, y precisamente lo que hicieron Lobatchevsky
y Bolyai, fue demostrar que con esta asuncin y el resto de los axiomas de Euclides
se poda demostrar todo lo de Euclides, que no tuviera que ver con el V postulado,
sin que se presentara contradicciones dentro de la teora.
Al igual que en la Geometra de Euclides, las pruebas en las geometras no
euclidianas recurren a la
lgica usual. Sin embargo,
las grficas no son muy
buena ayuda para la mejor
interpretacin
de
las
demostraciones.
Los
teoremas nuevos de estas
geometras sorprenden por
su exotismo a nuestros
En la geometra euclidiana todas las rectas QP tienden a K.
ojos acostumbrados a los
resultados de la geometra tradicional. Es el caso, por ejemplo, en la geometra de

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134

Bolyai y Lobatchevsky, para la cual, la suma de los ngulos interiores de un tringulo


es siempre menor que dos rectos, y ms aun, entre dos tringulos el que tiene
mayor rea es aquel, para el cual, la suma de sus ngulos interiores es menor.
Hay contrastes sorprendentes en los dos tipos de geometras: en la euclidiana, dos
tringulos semejantes pueden tener distinto tamao pero sus ngulos
correspondientes son iguales. En la geometra hiperblica (la geometra de BolyaiLobatchevsky), si dos tringulos son semejantes ellos son congruentes (idnticos).
Otro teorema afirma que la distancia entre dos rectas paralelas tiende a cero en una
direccin y a infinito en la otra. La geometra de Euclides siempre se interpret como
una forma genuina, digmoslo as, de describir el espacio fsico. Pero, entonces
podemos preguntarnos puede esta nueva geometra describir nuestro mundo fsico
o algn otro? Adentrmonos un poco en su estudio para poder responder a esta
pregunta.
Otra pregunta de fondo es si la Geometra de Euclides es correcta, cmo es
posible que otra geometra que conduce a resultados contrarios pueda ser correcta?
Y aun ms. Cmo pueden los extraos teoremas que aqu aparecen aplicarse a
nuestro propio mundo? Tambin tenemos que preguntarnos que tan correcta es la
Geometra de Euclides, cuando nuestra realidad est tan limitada en el espacio, y no
estamos en capacidad de confrontar esta geometra en la vastedad del universo.
Ante estas preguntas Gauss, propuso un criterio para ver qu tan correcta era la
geometra de Euclides: especficamente en lo atinente a que, la suma de los ngulos
interiores de un tringulo es dos rectos. Propuso el experimento de medir los
ngulos de un tringulo muy grande formado por las cimas de tres montaas.
Despus de hacer las mediciones de rigor, observ que la suma de los tres ngulos
daba dos segundos menos que dos rectos. Esta diferencia podra atribuirse, a
errores de redondeo, pues los instrumentos de medicin no son exactos, o, al hecho
de que los rayos de luz que llevan la informacin visual de un instrumento al otro se
curvan en forma imperceptible. Sin embargo el experimento no fue conclusivo y no
pudo confirmarse, que la geometra euclidiana fuera incorrecta. Queda entonces, la
posibilidad de argir en favor de la geometra euclidiana con respecto a los
tringulos semejantes, para la cual tringulos semejantes implica ngulos iguales.
En la geometra hiperblica, tringulos semejantes no existen. Sin embargo si se
hacen mediciones en el espacio pequeo que manejamos las diferencias entre
tringulos grandes y pequeos de la geometra no euclidiana, vamos a encontrar
que las pequeas diferencias que aparecen pueden atribuirse a errores de medicin
y as el experimento, de nuevo no es concluyente. La conclusin entonces es que
tampoco se puede descartar que la geometra hiperblica describa el espacio fsico
del universo que nos rodea.
Otra forma de ver el problema de si la nueva geometra describe o no al espacio
fsico es volviendo a la geometra de Euclides, interpretada fsicamente como si el
plano euclidiano de las rectas
y los puntos, fuera una
enorme hoja de papel.
Imaginemos que se puede
doblar nuestra hoja de papel
un poco hacia arriba a la
izquierda y a la derecha,
formando
una
superficie
Pseudoesfera, modelo para representar la geometra
curvada como se muestra en
Hiperblica de Lobatchevsky.
la figura.

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135

Esta superficie cilndrica, se supone que se extiende indefinidamente en todas


direcciones. Como es de suponer, las rectas de este plano se curvan, pero sigue
valiendo el hecho de que la distancia entre dos puntos es la lnea recta, aunque en
este caso sea curva. Estas curvas se llaman geodsicas. Las rectas paralelas en el
plano correspondern a geodsicas paralelas, es decir, geodsicas curvas, que no
se interceptan como rectas en la hoja de papel. Los tringulos del plano, se
convertirn en figuras formadas por geodsicas que se cortan en la hoja de papel,
pero los seguiremos llamando tringulos. Las circunferencias del plano sern
tambin circunferencias en la superficie cilndrica. Lo interesante del asunto es que,
todos los axiomas de Euclides se siguen cumpliendo, slo sobre el supuesto, que
interpretemos los trminos, recta, tringulo, circunferencia, etc. como mencionamos
antes. Igual, los teoremas de la geometra de Euclides siguen valiendo, como es el
caso de que la suma de los ngulos interiores de un tringulo es 180.
Las consideraciones anteriores tienen por objeto mostrar que el modelo donde las
geometras aplican pueden cambiarse, siempre y cuando se respeten los trminos
primitivos, los axiomas, y desde luego, las reglas de la lgica, cuando de demostrar
se trata. Para el caso de la geometra hiperblica uno puede escoger un modelo
donde se puede describir el mundo fsico al que se quiere aplicar esta geometra.
Este modelo fsico donde puede tener cabida la geometra hiperblica, se denomina
seudoesfera (figura siguiente) y corresponde a una superficie de revolucin donde la
generatriz es la hiprbola con sus dos ramas. En este modelo vemos cmo, por un
punto P, exterior a L pueden pasar, al menos, dos rectas paralelas a la recta dada L.
Se observa tambin, que los tringulos aqu lucen ligeramente distintos a como se
presentan en el modelo euclidiano, con sus ngulos algo distorsionados, lo que hace
que la suma de sus medidas sea menor
que dos ngulos rectos.
Las rectas en la pseudoesfera, son curvas
que determinan la menor distancia entre
dos puntos de la superficie. Estas curvas,
se llaman aqu tambin, geodsicas. El
axioma que afirma que dos puntos
determinan una geodsica, es tambin
Geodsicas en el modelo curvado de la
vlido aqu. Como muestra la figura por un
geometra plana.
punto exterior a una geodsica pueden
pasar infinitas geodsicas que no
interceptan a L. La pseudoesfera permite la visualizacin de una geometra no
euclidiana, con el pequeo sacrificio de ver las rectas convertidas en geodsicas,
pero que satisfacen todos los postulados de Euclides, excepcin hecha, del V
Postulado.
Al volver a nuestra pregunta de si la geometra hiperblica puede describir el espacio
donde vivimos, tenemos que convenir que la geometra del espacio fsico depende
del significado que le demos al concepto de lnea recta. Por la experiencia diaria,
asociamos una recta a un hilo tensionado. Para este caso, la geometra euclidiana
responde muy bien. Pero la situacin real, no siempre se acomoda al modelo del hilo
tenso. Si se vive en un pas montaoso como el nuestro, por ejemplo, la menor
distancia entre dos puntos no siempre es la lnea recta, debemos acomodarnos a la
topografa del sector para buscar la geodsica que minimice la distancia. Desde
luego que en este modelo no todos los axiomas de Euclides se van a cumplir;
verbigracia, puede haber ms de una geodsica entre A y B que minimice la
distancia entre estos dos puntos.

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136

En distancias astronmicas el modelo del hilo tenso ya no se aplica y debemos


recurrir al rayo de luz para modelar el concepto de lnea recta. Sin embargo, como
Albert Einstein (1879-1955) demostr, los rayos de luz se curvan cuando atraviesan
campos de alta gravitacin y as tampoco los rayos lumnicos pueden representar las
rectas ideales de la geometra euclidiana. Las perpendiculares comunes a dos
geodsicas tienen distinta representacin dependiendo de la geometra en que se
haga el trazado. Esta observacin corresponde al hecho de que en un triangulo, la
suma de los ngulos interiores es, menor que 180, exactamente 180, o mayor que
180, segn se trate en geometra hiperblica (Bolyai-Lobachevsky), euclidiana o
elptica (Riemann).
Al contar la historia del origen de las geometras no euclidianas los textos de Historia
de las Matemticas186, omiten el aporte de Franz Adolph Taurinus (1794-1874) y de
su to F. K. Schweikart. La contribucin de Taurinus y Schweikart se hizo, digamos,
desde fuera de los dominios de las matemticas acadmicas, por cuanto que ambos
fueron abogados de profesin y tenan a las matemticas slo como un divertimento.
Taurinus mantuvo correspondencia con Gauss sobre estos temas. En 1826
comprob que no haba contradicciones en las geometras no euclidianas y public
en Colonia, Alemania ese mismo ao, su obra Geometriae Prima Elementa,
donde aceptaba que haba otra geometra para la cual la suma de los ngulos de un
tringulo era menor que 180. A esta geometra la denomin Geometra
Esferologartmica. Tambin estudi la trigonometra no euclidiana con aplicacin a
problemas elementales de resolucin de tringulos esfricos. Su mayor mrito es
haber propuesto la idea de que una geometra elptica poda realizarse en la
superficie de la esfera y que era posible extender el nmero de geometras no
euclidianas hasta el infinito187.
4. Arqumedes de Siracusa (alrededor 287-212 a.C.).
Es no slo el talento matemtico griego por excelencia, sino el
cientfico ms clebre de la Antigedad. Su fama naci tanto de
sus contribuciones tericas como, o quiz ms, de sus habilidades
tcnicas en ingeniera civil y militar, y de la circunstancia de estar
en el lugar y en el momento oportunos (la cada de Siracusa el ao
212, durante la 2 Guerra Pnica entre los romanos y los
cartagineses, a quienes Siracusa se haba aliado dos aos antes),
para atraer la atencin de los grandes historiadores greco-romanos
(Polibio, Livio, Plutarco). Mereci una biografa temprana de Herclides, hoy perdida
lamentablemente. Pese a su popularidad y a la vez en aras de ella, las noticias que
nos han llegado de su vida y milagros, heursticos e ingenieriles, no son muchas, ni
son todas fiables188.

186

Ver por ejemplo, Eves, H.-An Introduction to the History of Mathematics. Holt, Reinhart and
Winston, New York, 1976, y Boyer, C. B.-A History of Mathematics, John Wiley & Sons, Inc. New
York, 1989. Detalles adicionales sobre las GNE pueden ser consultados en Aaboe, A.-Matemticas:
Episodios Histrico desde Babilonia hasta Ptolomeo, Editorial Norma, Cali, 1964 y en Kline, M.Mathematics in Western Culture, Oxford University Press, London, 1980.
187
Sobre la historia del V Postulado se puede ampliar en R. Bonola, 1923, Geometras no
Euclidianas. Exposicin Histrico-crtica de su Desarrollo, Ed. Calpe, coleccin Biblioteca de
Ideas. Como esta edicin no es fcil de encontrar, se puede acudir a la versin italiana que se
encuentra en http://historical.library.cornell.edu/math/math B.html
188
Recomendamos El contador de arena de Gillian Bradshaw, editado por Planeta DeAgostini,
Buenos Aires, 2009.

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137

Sabemos por l mismo (Arenario, I 9) que fue hijo de Fidias, astrnomo. Mantuvo, al
parecer, buenas relaciones con la dinasta siracusana y le rindi cumplidos servicios:
tal vez fuera una especie de consejero ulico del tirano Hiern II, a cuyo hijo -y
corregente- Geln est dedicado el Arenario. Hiern, un sagaz estadista, procur
sacar partido de la inventiva de Arqumedes, sobre todo en obras de fortificacin y
defensa militar, al tiempo que lamentaba no disponer en sus dominios de otro talento
similar para el desarrollo de la agricultura. El dato mejor establecido de la vida de
Arqumedes es su muerte en el fragor de la toma y saqueo de su ciudad natal,
Siracusa, en 212 a.C. (ver su Cronologa ms adelante). Ha contribuido a su fama, el
hecho que muri a manos de un legionario mientras se hallaba absorto en la
consideracin de un problema geomtrico, aunque sta slo sea una de las varias
versiones que correran siglos despus sobre una desgracia tambin sentida por el
general romano Marcelo, ansioso de conocer al Briareo gemetra que haba
contenido y atemorizado con toda suerte de mquinas y artilugios defensivos a sus
tropas de asalto. Si, a partir de ese dato, diramos crdito a lo que Tzetzes, un
polgrafo bizantino del s. XII, afirma sobre Arqumedes trabaj en geometra hasta
edad avanzada viviendo 75 aos189, podramos suponer que naci el ao 287 a.C.
Nada tenemos acerca de su formacin como no sean conjeturas. Puede que, bajo la
tutela de su padre, estudiara astronoma: no solo estaba bien informado, es nuestra
primera fuente sobre la concepcin heliocntrica de Aristarco, sino que construy un
planetario o una esfera celeste mvil donde estaban representadas las
constelaciones, form parte del botn romano190, adems de escribir una obra hoy
perdida sobre este tipo de aparatos; el citado Arenario da ya muestras de su inters
por las mediciones angulares. Puede tambin que la astronoma lo condujera
inicialmente hasta Eudoxo, aunque luego le interesasen de l en especial sus
contribuciones matemticas y en
particular los supuestos implcitos en
su mtodo de convergencia. Se dice,
que viaj a Egipto y, ms an, que
dej all la impronta de su ingenio
con la invencin de una coclas,
rosca o tornillo de Arqumedes,
sabemos que los romanos emplearon
una coclas de roble en una mina de
Sotiel Coronada (Huelva) para la
extraccin de agua.
La mquina est constituida por un
cilindro con una hlice en su interior
dispuesto el conjunto oblicuamente de forma que la parte inferior est sumergida en
el depsito del que se quiere elevar el agua. Girando el tornillo en el sentido
descendente de la hlice (en el que se enrosca) arrastra una cierta cantidad de agua
que es vertida en el depsito elevado. El mismo efecto se logra si se arrolla un tubo
flexible a un cilindro.
De su visita a Alejandra lo que queda claro es su comunicacin personal y su
correspondencia cientfica con algunos matemticos alejandrinos distinguidos por su
competencia matemtica, Conn de Samos (276 a.C.-194 a.C.), o por su vala
intelectual, Eratstenes de Cirene (280 a.C.-222 a.C.), o por alguna otra razn que
hoy se nos escapa, Dositeo de Pelusio discpulo de Conn. Pero sus relaciones con
189
190

Quiliades, 2, Historia xxxv.


Cicern, De repub., I, xiv, 21-22.

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138

la comunidad alejandrina, tal vez investida de una ortodoxia post-eucldea, no


dejaron de ser un tanto problemticas: Arqumedes parece impacientarse en
ocasiones, como Apolonio, ante unos investigadores y becarios, digamos, del Museo

Cronologa de Arqumedes
Euclides

Arqumedes

Anibal

Marcelo

1era Guerra
Pnica

2da Guerra
Pnica

-175
-195
-215
-235
-255
-275
-295
-315
-335

de Alejandra que han sustituido la investigacin original por el celo escolar en las
demostraciones de lo ya sabido. Aparte de esos eventuales viajes, se supone que
Arqumedes residi siempre en Siracusa donde, segn las leyendas, goz de gran
popularidad gracias a alguna extravagancia y a no pocas maravillas.
Hern II, Rey de Siracusa, pidi un da a su pariente Arqumedes, que comprobara si
una corona que haba encargado a un orfebre local era realmente de oro puro. El
Rey le pidi tambin de forma expresa que no daase la corona. Arqumedes dio
vueltas y vueltas al problema sin saber como atacarlo, hasta que un da, al meterse
en la baera para darse un bao, se le ocurri la solucin. Pens que el agua que se
desbordaba tena que ser igual al volumen de su cuerpo que estaba sumergido. Si
meda el agua que rebosaba al meter la corona, conocera el volumen de la misma y
a continuacin podra compararlo con el volumen de un objeto de oro del mismo
peso que la corona. Si los volmenes no fuesen iguales, sera una prueba de que la
corona no era de oro puro.
A consecuencia de la excitacin que le produjo su descubrimiento, Arqumedes sali
del bao y fue corriendo desnudo como estaba hacia el palacio gritando "Lo
encontr! Lo encontr!".
La palabra griega "Eureka!" utilizada por Arqumedes, ha quedado desde entonces
como una expresin que indica la realizacin de un descubrimiento.
Al llevar a la prctica lo descubierto, se comprob que la corona tena un volumen
mayor que un objeto de oro de su mismo peso. Contena plata que es un metal
menos denso que el oro.

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139

Las aportaciones de Arqumedes a las Matemticas fueron de gran categora


cientfica. Su mtodo fue fundamentalmente geomtrico, obteniendo conclusiones
que no slo representaron un gran avance sobre la geometra, sino que tambin
llevan al clculo integral. Fue el primer matemtico conocido del que se tienen
noticias que calcul el rea limitada por un segmento parablico en el intervalo [0,1],
determinando la suma de las reas de los rectngulos inscritos y circunscritos.
No obstante el mtodo de exhaucin yace en la base de muchos mtodos
infinitesimales y de logros notables concretos de los matemticos antiguos, en
primer lugar de Arqumedes, al cual le pertenece el parablico.
Las obras de Arqumedes fueron escritas fundamentalmente en forma de cartas.
Hasta nosotros han llegado diez obras grandes y algunas ms pequeas de carcter
matemtico. La caracterstica fundamental de las obras matemticas de Arqumedes
es la aplicacin de mtodos matemticos rigurosos en la mecnica y la fsica.
Esta particularidad hace de los trabajos de Arqumedes el ms brillante modelo del
desarrollo de los conocimientos matemticos aplicados, de la tcnica del clculo y
de nuevos mtodos matemticos, en especial los infinitesimales, en la poca final de
la antigedad.
Nosotros no nos proponemos la tarea de dar una caracterizacin completa de la
obra de Arqumedes. Aqu consideramos la cuestin sobre la interpenetracin de los
mtodos de las matemticas y la mecnica de los trabajos de Arqumedes, sobre la
elaboracin por l del mtodo de las sumas integrales y sobre sus as denominados
mtodos diferenciales.
Numerosos inventos y descubrimientos mecnicos de Arqumedes son ampliamente
conocidos. A l pertenece el tornillo Arquimediano, los sistemas de palanca, bloques
y tornillos para el levantamiento y movimiento de grandes pesos, determinacin del
contenido de las aleaciones mediante su sumersin en agua, el planetario,
catapultas, etc. Son conocidos tambin los trabajos tericos de Arqumedes en la
mecnica "Sobre el equilibrio de las figuras planas", donde se expone la ley de
las palancas, "Sobre los cuerpos que flotan", "El libro de los soportes, etc. En
virtud del rigor, la originalidad y la trascendencia de sus resultados se le considera el
primer matemtico moderno. Arqumedes en algn momento de su formacin visit
Alejandra y estuvo en contacto con los sucesores de Euclides, particularmente
mantuvo relacin con Conn de Samos, y
Eratstenes de Cirene, como mencionamos
antes. El primero fue el descubridor de la
espiral que hoy conocemos con el nombre
de Arqumedes (a la que nos referiremos
ms adelante) y estudi los puntos de
interseccin entre dos secciones cnicas. El
segundo fue director de la biblioteca de
Alejandra a partir de 235 a.C. y autor del
conocido mtodo de la Criba para la
determinacin de nmeros primos.
La obra de Arqumedes fue desarrollada
fundamentalmente a travs de cartas
escritas en el ms absoluto rigor euclidiano y
con un marcado nfasis en la aplicacin de
los mtodos matemticos a la Mecnica y la
Fsica. As por ejemplo en "Sobre el
equilibrio de las figuras planas" expone la

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

140

ley de las palancas, "Sobre los cuerpos que flotan" estudia los principios bsicos
de la hidrosttica, etc. Tambin a l pertenecen toda una serie de inventos prcticos
y artefactos blicos como: el tornillo sinfn, la rueda dentada, los sistemas de
palancas, la polea mvil, el planetario, las catapultas, etc.
En lo fundamental su obra matemtica estuvo vinculada a la solucin de problemas
sobre cuadraturas, cubaturas y clculo de tangentes por lo que se le considera un
precursor del Clculo Diferencial e Integral. En el terreno metodolgico llevo el
Mtodo de Exhaucin a alcanzar sus mximas conquistas demostrativas. Muchas de
estas fueron previamente divisadas por un grupo importante de mtodos; que en
este momento tenan un valor fundamentalmente heurstico, pero cuya maduracin
posterior constituira los principios del Clculo Infinitesimal y el Mtodo Experimental
en ciencias naturales. Entre ellos son de inters: el Mtodo Mecnico-Geomtrico, el
mtodo de Sumas Integrales y el Mtodo de Tangencia a los que nos referiremos a
continuacin.
Tal fue la fascinacin de Arqumedes por la Mecnica que no slo se ocup de
buscar basamento geomtrico para sus principios sino que tambin logr que sta
penetrara en sus mtodos matemticos. As en su "Carta a Eratstenes" tambin
conocida como "Tratado del Mtodo" redescubierta en 1906, afirma
"Estoy...convencido de que el mtodo no es menos til para la demostracin de los
teoremas. Pues algunas de las cosas que se me hicieron claras por va "mecnica",
se demostraron ms tarde de forma geomtrica, porque el modo de observacin de
este tipo carece de fuerza probatoria. Pues es ms fcil realizar la demostracin
cuando previamente se ha obtenido una idea de la cuestin por va "Mecnica", que
cuando no se cuenta con este conocimiento previo".
Ms adelante describe como utiliza el mtodo Mecnico-Geomtrico (tambin
conocido como "Pesadas Infinitesimales") para determinar que el rea de un sector
parablico es 4/3 del rea del tringulo inscripto de igual base y altura (ver cuadro
10). Este consiste en pesar idealmente en una balanza de brazos desiguales ambas
figuras como si estuvieran provistas de masa y mediante deducciones apoyadas en
las leyes de la palanca arribar a tal conclusin. La esencia del mtodo, es decir las
analogas mecnicas y fsicas, fue utilizada ampliamente en el estudio de las
ecuaciones de la fsica matemtica a partir del siglo XVIII.
Estos resultados fueron sometidos a una prueba en el rigor del lgebra Geomtrica
y el Mtodo de Exhaucin en la carta "Cuadratura de la Parbola". Particularmente
es de inters el lema inicial, donde mediante ingeniosos procedimientos halla que la
"suma" de la "serie" es , para luego inscribiendo tringulos exhaustivos llegar al
resultado.
Arqumedes llev el Mtodo de Exhaucin y su aspecto aritmtico a producir
sorprendentes resultados como la estimacin 3.14085<<3.14286 (que equivale a
promediar 3.14195 en lugar del conocido 3.14159) en "Medida del Crculo"
haciendo inscripciones y circunscripciones de polgonos de hasta 96 lados. Al decir
del historiador E. T. Bell "Aplicando el Mtodo de Exhaucin, Arqumedes se revel
como un maestro consumado del rigor matemtico y un artista perfecto".
Otro de sus mtodos fue el de "Sumas Integrales" que resultaba del
perfeccionamiento de los procesos exhaustivos mediante una estratificacin por
exceso y por defecto adecuada a cada problema. Anlogo a las sumas superiores e
inferiores de Darboux para la integral definida, pero 22 siglos antes. En "Sobre
Conoides y Esferoides" determina el volumen de paraboloides e hiperboloides de
revolucin (Conoides), as como de Elipsoides de revolucin (esferoides)
estratificando en cada paso con cilindros de igual altura. En "Sobre espirales"

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

141

repite el mtodo para calcular el rea de la primera espira de la hoy conocida como
espiral de Arqumedes, estratificando con sectores circulares de igual amplitud en
cada caso.
Es precisamente es en este ltimo trabajo donde desarrolla su "Mtodo de
Tangencias" (primer antecedente del clculo diferencial) para determinar la tangente
a cualquier punto de la espiral. Este consiste esencialmente en establecer un
"Tringulo diferencial formado por el incremento del radio vector a partir del punto
de tangencia, el segmento de tangente y el arco de la circunferencia (trazada desde
el origen con radio de longitud igual a la del radio vector del punto de tangencia)
comprendido entre el punto de tangencia y el incremento del radio vector. Sobre este
se establecen, consideraciones que pudiramos llamar "infinitesimales",
suficientemente pequeo, para determinar un segundo punto de la recta tangente a
la espiral en el punto A y as construir la misma.
A diferencia de sus predecesores griegos, Arqumedes, tambin desarroll una
maestra de cmputo original. Esto se manifiesta en el "Problema de los bueyes"
(resuelve la ecuacin), el mtodo de clculo de races (an no bien aclarado), y en
"Arenario" (o El contador de arena).
En este ltimo, haciendo uso magistral y reiterativo del conocido hoy como Axioma
de Arqumedes ("Las magnitudes tienen una razn entre si, cuando multiplicadas
son capaces de superarse la una a la otra", segn la definicin 4 de Elementos y
que antes fue ampliamente utilizado por Eudoxio en la fundamentacin de su teora
de proporciones) se propone estimar la cantidad de granos de arena que existen en
el mundo usando un embrin de lo que hoy llamamos notacin cientfica o
exponencial para denotar nmeros muy grandes. Hemos dicho que este trabajo es
adems importante, por contener una de las pocas referencias conocidas a la teora
heliocntrica del Sistema Solar, presentada por Aristarco.
La obra matemtica de Arqumedes fue una fuente de inspiracin importante para
los precursores del Clculo Infinitesimal a partir del siglo XVI. Al decir de W. Leibniz
(1646-1716) "estudiando a Arqumedes, dejas de asombrarte por los xitos de los
matemticos actuales".
En la obra de Arqumedes, los trabajos sobre mecnica ocuparon un lugar tan
importante que los mtodos de la mecnica y anlogos penetraron incluso en los
mtodos matemticos. Hasta hace poco tiempo era imposible juzgar a ciencia cierta
sobre tales penetraciones. La cuestin se aclar definitivamente despus que en el
ao 1906, Johan Ludwing Heiberg encontr la obra de Arqumedes "Epstola a
Eratstenes", sobre el mtodo mecnico de resolucin de problemas geomtricos,
en un palimpsesto de la Biblioteca de Irak.
Este mismo mtodo de analoga mecnica lo utiliz Arqumedes en la obra "Sobre
la cuadratura de la parbola". Una lmina parablica se representa colgada de
uno de los brazos de una palanca de brazos desiguales y divididos en elementos,
cada uno de los cuales est equilibrado por la correspondiente carga en el otro
brazo.
En concordancia con la tradicin cientfica de su poca Arqumedes tradujo las
demostraciones, obtenidas por el mtodo de la analoga mecnica, al lenguaje de
uso general del mtodo de exhaucin con la obligatoria culminacin de este ltimo,
con la demostracin por reduccin al absurdo para cada caso particular.
La siguiente variedad de los mtodos infinitesimales de la remota antigedad es el
mtodo que puede caracterizarse como el mtodo de las sumas integrales. Ya
hemos dicho que los ms brillantes ejemplos de aplicacin de este mtodo se
encuentran en las obras de Arqumedes "Sobre la esfera y el cilindro", "Sobre las

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

142

espirales", "Sobre los conoides y esferoides". La esencia de este mtodo en su


aplicacin, por ejemplo, al clculo de los volmenes de los cuerpos en revolucin
consiste en lo siguiente: Un cuerpo en revolucin se divide en partes y cada parte se
aproxima por cuerpos inscritos y circunscritos, cuyos volmenes pueden ser
calculados. La suma de los volmenes de los cuerpos circunscritos ser mayor y la
suma de los cuerpos inscritos, menor que el volumen del cuerpo en revolucin.
Ahora queda escoger los cuerpos que se aproximan inferior y superiormente de tal
manera que la diferencia de sus volmenes pueda hacerse tan pequea como se
quiera.
Como ejemplo de mtodo de las sumas integrales citemos el de la resolucin de
Arqumedes del problema del clculo del volumen de un Elipsoide en revolucin en
las obras "Sobre los conoides y esferoides". As l denomina los cuerpos
formados el giro de las secciones cnicas alrededor del eje mayor, los conocidos
son los paraboloides e hiperboloides en revolucin y los esferoides son los
elipsoides en revolucin. A la resolucin concreta del problema se antepone el lema,
si est dado un segmento de esferoide, seccionado de la misma manera, entonces
pueden ser inscrito en l y circunscrito alrededor de l figuras que constan de
cilindros de igual altura y de tal forma que la figura circunscrita supere a la inscrita en
menos que cualquier magnitud slida (volumtrica).
Parecera que la analoga del mtodo de las sumas integrales de los antiguos y la
integracin definida es total. Tal impresin se refuerza porque nosotros
modernizamos la forma de exposicin. Por eso, es necesario sealar tambin sus
diferencias. La cuestin est en que el mtodo de las sumas integrales de los
antiguos se apoya en un concepto de rea intuitivo, no rigurosamente definido y no
utiliza el aparato aritmtico-algebraico. En l no se introducen y no se definen los

Hallar la tangente a la espiral e en el punto A (Sobre Espirales, Arqumedes): El mtodo


consiste en encontrar la magnitud de la subtangente OC. Por construccin el ngulo AOC
es recto, consideremos ahora el tringulo diferencial ABD formado por el incremento en el
radio vector (DB), el arco de circunferencia DA y el segmento AB de la tangente. Ntese
que los ngulos DAB y OCA son iguales luego los tringulos DBA y AOC son
aproximadamente semejantes. Entonces OC/OA = DB/DA, como en nuestra notacin polar
OA=, DB=2 y el arco DA es de longitud ; de la relacin anterior se tiene que
OC=2/. Recordar que la ecuacin de la espiral de Arqumedes es =.

conceptos generales necesarios: lmite, integral, suma infinita, etc. y no se estudian


las condiciones de aplicabilidad de los teoremas enunciados. El mtodo se aplica
para cada problema concreto sin la extraccin y formalizacin de sus fundamentos
tericos generales.
Junto al mtodo de las sumas integrales, en las matemticas antiguas fueron
elaborados mtodos, los cuales pueden ser retrospectivamente valorados como
diferenciales. Como ejemplo de semejantes mtodos puede servir, como dijimos, el

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

143

mtodo para encontrar la tangente a la espiral en la obra de Arqumedes "Sobre


espirales".
Finalmente, en las matemticas antiguas se consideraban tambin los denominados
problemas variacionales. En las obras de Arqumedes semejante problema se
encuentra slo una vez en la proposicin final de la obra "Sobre esfera y el
cilindro". Aqu se consideran segmentos con igual superficie de diferentes esferas y
se demuestra que el segmento que tiene forma de semiesfera tiene el mayor
volumen. Algo despus, apareci la obra de Zenodoro, en la cual la teora de las
figuras isoperimtricas fue desarrollada rigurosa y completamente para los
polgonos, crculos y en cierta medida para los poliedros, los cuerpos simples en
revolucin y la esfera. Las proposiciones de carcter extremal estaban ampliamente
difundidas en aquella poca, algunas veces teniendo un carcter no puramente
matemtico, sino mecnico e incluso de filosofa natural.
En general, los slidos platnicos tienen muchas limitaciones, entre otras, necesitas
el mismo nmero de polgonos regulares en cada vrtice. Si relajamos esta
condicin, y simplemente pedimos que haya arreglos similares en cada vrtice, pero
admitimos usar diversos tipos de polgonos regulares, tenemos ms posibilidades, a
saber, los poliedros semiregulares. El cubo-octaedro y el icosa-dodecaedro son dos
ejemplos de este tipo de poliedros. Heron en el siglo I A.C. dijo que Arqumedes
descubri 13 poliedros que satisfacen estas condiciones. Es decir, los slidos
arquimedianos o slidos de Arqumedes son un grupo de poliedros convexos cuyas
caras son polgonos regulares de dos o ms tipos. Todos los slidos de Arqumedes
son de vrtices uniformes. La mayora de ellos se obtienen truncando los slidos
platnicos. Arqumedes describi ampliamente estos cuerpos en trabajos que fueron
desapareciendo, fue slo en el Renacimiento cuando artistas y matemticos los
redescubrieron191.
En la siguiente tabla presentamos el nombre de estas figuras, as como el nmero v
de vrtices, el nmero a aristas, el nmero c de caras y el nmero fn de polgonos de
n lados que presentan las caras de los slidos Arquimedianos.
n
1
2
3
4
5
6
7
8
9
10
11

Slido

cubo- octaedro
gran rombi-icosa-dodecaedro
gran rombo-cubo-octaedro o
rombicuboctaedro mayor
icosa-dodecaedro
pequeo rombo-icosadodecaedro
pequeo rombi-cubooctaaedro o
rombicuboctaedro menor
cubo "snub"
dodecaedro "snub"
cubo truncado
dodecaedro truncado
icosaedro truncado

v
12
120

a
24
180

c
14
62

f3 f4 f5 f6 f8 f10
8 6
30
20
12

48

72

26

30

60

32

20

60

120

62

20 30 12

24

48

26

24
60
24
60
60

60
150
36
90
90

38
92
14
32
32

32 6
80
8
20

12

12

18

191

12

12 20

6
12

En el trabajo del autor El Teorema de Euler y la Topologa, Revista Eureka, Nm.19 (2002),
16-57 disponible en http://www.uaq.mx/ingenieria/publicaciones/eureka, se presentan diversas
relaciones entre los slidos platnicos, los arquimedianos y la Frmula de Euler, as como
propiedades geomtricas de los mismos.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas


12
13

octaedro truncado
tetraedro truncado

24
12

36
18

14
8

144

8
4

A continuacin presentamos los slidos arquimedianos que se obtienen truncando


los slidos platnicos.

Cubortoedro truncado, Icosidodecaedro truncado, Icosidodecaedro, Cubo snub

Dodecaedro snub, Rombocubortoedro, Rombicododecaedro, Cubo truncado

Dodecaedro truncado, Icosaedro truncado, Ortoedro truncado

Tetraedro truncado, Cubortoedro

5. El Mtodo de Arqumedes.
Heiberg public su reconstruccin de los trabajos de Arqumedes encontrados en el
palimpsesto mientras ste permaneca en el monasterio en Estambul. Sin embargo
antes de completar la publicacin de la nueva edicin de Heiberg192 sobre los
trabajos de Arqumedes incorporando estos nuevos descubrimientos, la guerra
estall en la zona junto con el resto de Europa. Durante la Primera Guerra Mundial,
los aliados planearon la particin del imperio Otomano, pero Mustafa Kemal, ms
tarde conocido como Atatrk, tena otra idea. Atatrk se enfrent a los
levantamientos locales, las fuerzas otomanas opuestas a l y a las fuerzas armadas
griegas. Aunque Turqua haba sido declarada nacin soberana en enero de 1921,
los ejrcitos griegos estuvieron a punto de llegar hasta Ankara. La supervivencia de
192

J. L. Heiberg (ed.)-Archimedes Opera omnia cum commentariis Eutocii, Leipzig, 1910-15,


reprinted 1972.

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145

la biblioteca del Metoquin del Sagrado Sepulcro de Estambul no poda garantizarse


durante el conflicto, y los lderes de la iglesia ortodoxa griega solicitaron que los
libros de la biblioteca se enviaran a la Biblioteca Nacional griega para que estuvieran
seguros. De los 890 trabajos tan slo 823 llegaron a Grecia y el palimpsesto de
Arqumedes no estaba entre ellos.
No se sabe qu ocurri exactamente con el palimpsesto de Arqumedes. Termin,
segn parece, en las manos de un desconocido coleccionista francs de los aos 20
mientras era declarado oficialmente perdido y la mayor parte de la gente asuma que
haba sido destruido. El coleccionista francs puede haberlo vendido muy
recientemente pero lo que sabemos con certeza es que el palimpsesto apareci en
una subasta en la casa Christie's de Nueva York en 1998 donde fue adquirido por un
comprador annimo. Se mostr con la parte central rota y abierta para mostrar el
texto original examinado por Heiberg. Fue comprado por 2 millones de dlares el 29
de octubre de 1998193.
Quedan por resolver varios misterios sobre el palimpsesto adems de quin es el
actual propietario:
En 1922 fue vendido o robado?
Quin fue su propietario entre 1922 y 1998?
El palimpsesto pareca tener un cierto nmero de iconos cuando se mostr en
Christie's en Nueva York en 1998, sin embargo Heiberg no haba mencionado la
existencia de ninguno de ellos. Fueron aadidos por uno de sus propietarios
con la intencin de aumentar su valor?
Los diagramas vistos en la versin de Sobre los cuerpos flotantes en el
palimpsesto son diferentes de los de la traduccin de Guillermo de Moerbeke. Y
tambin son diferentes de los que aparecen en la versin de Heiberg de Sobre los
cuerpos flotantes que tiene el texto del palimpsesto. De dnde sac Heiberg
estos diagramas si no son originarios del palimpsesto?
La idea ms antigua sobre lo infinitamente pequeo est asociada a una manera
muy particular de entender las circunferencias y los crculos. No es extrao que
fuera precisamente la figura ms esclarecida del atomismo griego, Demcrito de
Abdera, quien sugiri por primera vez, que las circunferencias y los crculos son, en
realidad, polgonos regulares con infinitos lados infinitamente pequeos.
La concepcin atomista en las diferentes etapas del desarrollo cientfico se ha
manifestado tambin en matemticas a travs del concepto que se tenga sobre lo
infinitamente pequeo. La primera presentacin formal coherente y slida que se
conoce de una teora atomista se debe a Demcrito. sta descansa sobre el
principio del movimiento de la materia. Segn dicha concepcin, los tomos se
mueven eternamente; el tomo es la materia misma en movimiento, Demcrito
entenda los tomos como el ser, y el vaco como el no ser; pero el vaco era para l
tan real como los tomos194.
Aristteles refirindose a Demcrito sostena Parece haber meditado sobre todas
las cosas, y nadie antes que l haba hablado del crecimiento y del movimiento ms
que de un modo superficial195.

193

Para mayor informacin recomendamos Wilson, N.-The Archimedes Palimpsest. A Progress


Report, Lincoln College Oxford (http://www.archimedespalimpsest.org/) y Gonzlez Urbaneja, P. M.
(2006)-A un siglo del descubrimiento de El Mtodo de Arqumedes por Heiberg, La Gaceta de
la Real Sociedad Matemtica Espaola, Vol. 9.3, pp. 715-744.
194
Dynnik, M.A.-Historia de la filosofa, t. I, Grijalbo, S.A., Mxico, 1968.
195
Vera, F.-Cientficos griegos, Aguilar, Madrid. 1970.

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146

Marx y Engels lo consideraban como un naturalista emprico y primera mente


enciclopdica de los griegos196. Fue el primero que plante en toda la historia de la
ciencia griega de la Antigedad el problema del espacio y del tiempo; para este
filsofo abderita, espacio es todo el gran vaco en el que se mueven los tomos,
adems lo consideraba continuo infinito en extensin y negaba que su divisibilidad
fuera infinita197.
El ltimo autor que es preciso considerar con respecto a este tema es Arqumedes.
Acerca de l, los historiadores son unnimes al sealarlo como un excelentsimo
matemtico. Podemos resumir esto con las palabras de Edwards198, quien dice
"Arqumedes de Siracusa fue el mayor matemtico de los tiempos antiguos y
veintids siglos no han disminuido el brillo o la importancia de su obra. Otro
matemtico de poder y creatividad comparables no se vio antes de Newton en el
siglo diecisiete, ni uno con una claridad y elegancia similares en el pensamiento
matemtico, antes de Gauss, en el siglo diecinueve.
Arqumedes no tan slo alcanz fama por su produccin terica sino, tambin, por
sus mltiples inventos prcticos y por haber sido responsable de la destruccin de la
flota romana del general Marcelo, por medio de catapultas, cuando stas atacaban
su natal Siracusa.
Cualquier persona interesada en obtener mayores detalles sobre la vida de
Arqumedes podr consultar casi cualquier Historia de las Matemticas y no quedar
defraudada. Aqu me concretar en presentar slo parte de un resultado en el que
es claro el papel que desempea el mtodo de exhaucin para obtener la
demostracin de aqul. El problema al que se enfrenta Arqumedes es el de
determinar el rea de un segmento parablico APB.
Consideremos el paralelogramo circunscrito alrededor del segmento parablico APB,
con AB, A'B' como lados; y AA' y BB' como bases, paralelas al dimetro PM (siendo
P el vrtice). Puesto que el rea del tringulo inscrito, APB, es la mitad del paralelogramo circunscrito, se sigue que el rea de este tringulo es ms de la mitad del
segmento parablico APB.
Ahora consideremos los dos segmentos
B
B parablicos menores, AP2P y PP1B que tienen a
P2 y a P1 como vrtices, respectivamente, y
trcense los tringulos AP2P y PP1B, por un
razonamiento similar al anterior, concluimos que
cada tringulo ocupa una porcin mayor de la
mitad del segmento en que se encuentra.
Quedan, ahora, cuatro segmentos parablicos,
con respecto a los cuales el proceso continuar.
Conforme al mtodo de exhaucin y a la
Proposicin 1 del Libro X de los Elementos,
ya que cada uno de los tringulos trazados tiene
una magnitud mayor que la mitad del rea en
que se encuentra, dada una magnitud > 0
obtendremos, luego de un nmero finito de
pasos, un polgono inscrito en el segmento APB,
tal que su rea diferir de la del segmento por una magnitud menor que .
196

Marx, C. y F. Engels-La ideologa alemana, Obras completas, t. III, Mir, Mosc, 1955.
Dynnik, M.A.-Op. Cit.
198
Edwards, C.H.-The Historical Development of the Calculus, Springer-Verlag, New York,
1979. pg. 29.
197

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147

El resto de la demostracin queda para el lector. Lo que an falta por hacer es a)


demostrar que la sucesin de tringulos que se forma, ser tal que, a cada paso, el
conjunto de tringulos resultante tiene una rea de 1/4 del rea del conjunto anterior.
n 1
1
Lo que quedara por hacer, entonces, sera b) tomar el lmite de la suma i
i =0 4
cuando n y concluir que el rea del segmento parablico es 4/3 el rea del
primer tringulo inscrito. Sin embargo, no es sta la forma de proceder de
Arqumedes, ya que esto implicara la consideracin de una serie geomtrica infinita.
En lugar de hacer esto, Arqumedes concluye su demostracin mediante una tpica
reductio ad absurdum doble, basada en el equivalente de una sumatoria finita de
esta serie.
Creo que los aspectos del mtodo de exhaucin que he presentado bastan para dar
una idea de la manera como el mismo funciona. Vale la pena subrayar, nuevamente,
que el mtodo se us como un mtodo riguroso de demostracin, pero no de
descubrimiento. Las exigencias mismas del mtodo limitaban grandemente la
libertad de quienes lo usaban y era posible usarlo slo una vez que ya se haba
descubierto (al menos intuitivamente) el resultado. Acerca de esto, las siguientes
palabras de Arqumedes son esclarecedoras Pues ciertas cosas primero se me
aclararon mediante un mtodo mecnico aunque, posteriormente, tenan que
demostrarse por la geometra, puesto que su investigacin por dicho mtodo no
proporcionaba una demostracin real. Pero, claro est, cuando mediante el mtodo
hemos adquirido previamente algn conocimiento de las cuestiones, es ms fcil
proporcionar la prueba que lo quesera encontrarla sin ningn conocimiento previo
[...] Estoy persuadido de que ser de gran utilidad a la matemtica; pues mediante el
mtodo, una vez que se establezca, considero que algunos, sean mis
contemporneos o bien mis sucesores, sern capaces de descubrir otros teoremas
ms que an no se me han ocurrido199.
En la carta a Eratstenes envindole un ejemplar de El Mtodo, Arqumedes
atribuye a Demcrito el clculo del volumen de la pirmide, adems, de acuerdo a la
interpretacin de algunos escritos de Plutarco refirindose a Demcrito, se afirma
que ste ya tena la idea del slido como suma de infinitos planos paralelos o de
lminas infinitamente delgadas e infinitamente prximas, lo cual constituye la ms
importante anticipacin de la misma idea que conducir a los resultados ms
fecundos de Arqumedes200. Las ideas de Demcrito suscitaron el rechazo de
algunos filsofos entre ellos Platn quien abrig el propsito de quemar todas las
obras de Demcrito que l haba podido reunir pero los pitagricos Amiclas y Clinias
le disuadieron201; si bien es cierto, no se quemaron, desafortunadamente
desaparecieron en el siglo III, quedando tan slo algunos fragmentos y referencias a
sus escritos a travs de otros autores. Demcrito fue llamado el filsofo que re202,
sostena que es preferible un descubrimiento cientfico a la corona de un rey203, se
afirma adems que se qued voluntariamente ciego: para meditar mejor, segn unos
y para que el corazn no se le fuera tras lo que vean sus ojos, segn otros204.
La tesis de que las circunferencias y los crculos son, en realidad, polgonos
regulares con infinitos lados infinitamente pequeos, fue retomada posteriormente
199
200
201
202
203
204

Ver Edwards, Op. Cit., pg. 68.


Ver Vera (1970).
Heath, T.- A History of Greek Mathematics, vol. I. Dover Publications, Inc. New York, 1981.
Vera, F.-Op. Cit.
Vera, F.-Op. Cit.
Vera, F.-Op. Cit.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

148

por Arqumedes y muchos siglos despus por L Hpital. Aqu aparecen dos tipos de
infinitos cualitativamente diferentes: uno para contar (infinitos lados) y otro para
medir (cada lado es infinitamente pequeo).
En manos de Arqumedes, esta idea permite construir argumentos para justificar
teoremas. Un ejemplo interesante es el siguiente (ver figura). Para calcular el rea
de un crculo C de radio r (en este caso OT), sabiendo que la longitud de la
circunferencia es 2r (notacin moderna), Arqumedes procedi de la siguiente
manera. Sean pn un n-gono regular inscrito en C (aqu n=6) y an su lado; al trazar
los radios que van del origen a los vrtices del n-gono, obtenemos n tringulos
todos de base an y altura b.
1
1
El rea de cada tringulo es anb , luego el rea de pn es anb . Pero el propio
2
2
crculo C es un polgono de infinitos lados infinitamente pequeos (infinito actual), en
este caso nan es la longitud de la circunferencia, esto es 2r y b es el radio r. De
1
donde el rea del crculo es .2r.r . Este mismo resultado se obtiene si trabajamos
2
con el hexgono circunscrito.
De sus escritos se pueden intuir algunos aspectos de su personalidad como puede
ser un fino sentido del humor. En su obra Sobre las espirales, cuenta que
algunos de sus amigos de Alejandra resolvieron publicar unos teoremas que l les
mand, como propios. Por tal razn en el siguiente envo incluy dos teoremas
falsos para que aquellos que
afirman haberlo descubierto todo
pero no ofrecen prueba alguna,
puedan ser refutados de haber
pretendido en realidad descubrir lo
imposible205.
La obra cientfica de Arqumedes
es inmensa, Plutarco se refiri a
ella con las siguientes palabras
No es posible encontrar en
geometra cuestiones ms difciles
e intrincadas, ni explicaciones ms
sencillas y brillantes. Algunos lo
atribuyen a su genialidad; otros a
un increble esfuerzo y desvelo
que producen estos resultados
aparentemente
fciles
y
206
naturales .
Su produccin intelectual ha sido
207
clasificada en tres categoras :
1. Las que se han conservado a travs de los tiempos.
2. Los palimpsestos.
3. Las que estn incompletas o definitivamente han desaparecido.
205

Vardi, I.-Arqumedes ante lo innumerable, Investigacin y Ciencia, Temas 23, Barcelona,


1998.
206
Heath, T.-Op. Cit.
207
Castro, I.-Temas de teora de anillos, teora de cuerpos y nmeros algebraicos, t. III,
Departamento de Matemticas y Estadstica Universidad Nacional de Colombia, Bogot, 1994.

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

149

Los palimpsestos son llamados as, debido a que algunos monjes del siglo XIII
rasparon unos pergaminos en donde estaban escritas ciertas obras (de Arqumedes
entre otros) para rescribir en ellas oraciones y liturgia. Como dijimos, entre stos se
destaca El Mtodo.
En El Mtodo y en Sobre el equilibrio de las figuras planas (una de las obras
que se han conservado a travs de los tiempos), Arqumedes establece los
principios de su tcnica en forma de una teora con axiomas y teoremas, los
elementos bsicos de esta teora son208:
1. Todas las figuras tienen peso.
2. El peso de cada figura es igual a su magnitud geomtrica; por ejemplo, el peso de
una lnea es su longitud, el peso de una superficie es su rea, etc.
3. Todas las figuras tienen centro de equilibrio, o como se llama modernamente
centro de masa, por ejemplo, el centro de masa de un crculo es su centro
geomtrico, similarmente, el centro de masa de un tringulo equiltero es su centro
geomtrico.
4. Cada figura, segn el caso, se puede descomponer en infinitas figuras del mismo
tipo y de orden inferior. Por ejemplo, un crculo es la unin de todas sus cuerdas

Opera Omnia de Arqumedes, Leipzig, 1911


http://euler.us.es/~libros/calculo.html

paralelas a una cuerda dada.


Este ltimo principio fue la fuente de inspiracin para el posterior trabajo de
Cavalieri.
Como todas las figuras tienen peso, utilizando una balanza y equilibrando figuras se
pueden determinar magnitudes como se ilustra en los dos ejemplos que se
presentan a continuacin.
208

Prez, J.H.-El mtodo de Arqumedes, Boletn de matemticas, vol. XVII, n 1-2-3, Bogot,
1983.

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

150

rea de un segmento parablico.


Considrese una parbola de vrtice en B y cuyo
eje es BD (vase la figura correspondiente). Se
quiere determinar el rea comprendida entre la
F
parbola y la perpendicular AC al eje.
Sobre la tangente a la parbola en el punto C
tomamos F de tal manera que FA sea paralelo a
ED; MO se construye paralelo a ED. Los puntos
K y H se toman en la recta determinada por los
M
puntos B y C de tal manera que HK = KC.
Por propiedades de la parbola se tiene que
EB=BD, esto es fcil de ver si consideremos
coordenadas cartesianas de tal manera que el
E
punto B sea el origen del sistema y la recta que
pasa por D y E coincida con el eje y. En esta
forma la ecuacin de la parbola ser y=-ax2 en
K
donde a>0. Si x0 es la ordenada del punto C,
N
entonces la ecuacin de la recta tangente ser
y=-(2ax0)x+ax02. En esta forma la abscisa del
X B
P
punto E es ax02 mientras que la de D es -ax02.
Luego la longitud de BE es ax02 y la de BD es
tambin 2ax0, y as, BE = BD.
A
C
Por otra parte, los tringulos AFC y KFC son
O
D
semejantes, respectivamente, a los tringulos
DEC y BEC, por lo tanto FK = KA. En forma
anloga se demuestra que MN = NO. Como los tringulos AKC y ONC son
semejantes se tiene que CA:CO = CK:CN luego, CA:(CA-AO) = CK:(CK-KN) y as
CA:AO = CK:KN.
Se tiene tambin la relacin CA:AO=MO:OP. Esto se puede ver, como antes,
considerando un plano cartesiano en el cual el origen es el punto B y la recta
determinada por los puntos B y D es el eje de las bcisas. Para simplificar, considere
que la ecuacin de la parbola es y=-x2 y llamando, nuevamente, x0 la ordenada del
punto C; la ecuacin de la tangente ser y=-(2x0)x+x02, y entonces si x1 es la
ordenada de los puntos P y M, estos se representarn como P=(x1,-x12) y M=(x1,(2ax0)x+ax02).
De esto se sigue que OM =x02-2x0x1 +x02 =2x0(x0-x1), OP=x02-x12. Por otra parte
OM
AC
=
AC =2x0 yAO = x0+ x1. En conclusin
. Como CK=HA se tiene entonces
OP
AO
que KH:KN = MO:OP. Suponiendo ahora que los segmentos MO, OP tienen pesos
iguales a sus longitudes, y trasldese OP al punto. Tomando K como centro de
equilibrio de la palanca HN se tiene entonces que el segmento OP colocado en H
equilibra al segmento MO colocado en N y si O recorre AC el rea que se busca
colocada en H equilibra el rea del AFC colocado en X, centro de gravedad del
mismo. As pues, llamando el rea del sector parablico y la del tringulo se
tendr : = KX:HK, o sea, 3 = .
Volumen de una esfera.
Veamos ahora cmo abord, utilizando su mtodo, el problema de determinar el
volumen de una esfera de radio r.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

151

Supondremos sabido, como en efecto lo es desde la poca de Euclides, que el


volumen de un cilindro de radio r y altura h es r2 h, y que el volumen de un cono de
igual base y altura es la tercera
parte del volumen del cilindro.
Consideremos una esfera de
dimetro AC y centro K (ver figura).
Sea BD un dimetro perpendicular a
AC. Sean AF y AE
las
intersecciones del cono de vrtice
A, eje AC y ngulo al vrtice recto
con el plano de la figura. La seccin
de este cono con el plano
perpendicular al eje AC que pasa
por C, es un crculo de dimetro EF.
Consideremos tambin el cilindro
que tiene este crculo por base y eje
AC, cuya otra base es el crculo de
dimetro GL. Sea H el punto
simtrico de C respecto de A, y
consideremos HC como una
palanca con punto de apoyo en A.
Tomemos ahora cualquier punto S
en el dimetro AC y consideremos
el plano perpendicular a AC por S. Las intersecciones de este plano con la esfera, el
cono y el cilindro son los crculos de dimetros OP, QR y MN, respectivamente.
Ahora bien, como los tringulos APC y ASP son semejantes, se tiene que
AC/AP=AP/AS y por lo tanto ACAS=AP2. Adems, por el teorema de Pitgoras,
tenemos que AP2 = AS2+SP2 = SR2+SP2. Por consiguiente, AH/AS = AC/AS =
AC2/(ACAS) = SN2/(SR2+SP2).
Pero el rea de un crculo, y tambin su masa (si nos lo imaginamos como una
delgada lmina de un material homogneo) son proporcionales al cuadrado del
radio. Por lo tanto, en virtud de la ley de la palanca, la igualdad anterior puede
interpretarse como que el crculo de radio SN, permaneciendo en su sitio, equilibra a
los crculos de radios SP y SR, trasladados ambos de tal manera que sus centros de
masa estn en H. Imaginando ahora a la esfera, el cono y el cilindro como
compuestos de un gran nmero de delgadas lminas circulares, se sigue que el
cilindro, permaneciendo en su sitio, equilibra a la esfera y el cono, trasladados
ambos de tal manera que sus centros de masa estn en H. Como el centro de masa
del cilindro es K, y AH = 2AK, de nuevo por la ley de la palanca se tiene que
Vol(cilindro) = 2(Vol(esfera) + Vol(cono)), pero como Vol(cono) = Vol(cilindro)/3, se deduce
que Vol(esfera) = Vol(cilindro)/2 Vol(cono) = Vol(cilindro)/6.
Finalmente, como el volumen del cilindro que estamos considerando es cuatro veces
el volumen del cilindro circunscripto a la esfera (por tener la misma altura pero radio
doble) se concluye que Vol(esfera) = (2/3)Vol(cilindro circunscripto) = (2/3)(r2)(2r) = 4r3/3.
Como se observa, los argumentos arquimedianos aunque no son rigurosos desde el
punto de vista de la geometra euclideana son convincentes, muy sencillos,
constituyen una teora elemental y ofrecen una forma bastante fcil para calcular

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

152

algunas reas y volmenes lo cual representa un gran aporte a la metodologa de la


enseanza de la geometra209.
Los Principios Fundamentales de la Esttica y el Postulado de Euclides.
Para demostrar el principio de la palanca, Arqumedes se apoya en ciertas hiptesis:
algunas enunciadas; otras, sobreentendidas. Entre las hiptesis pasadas en silencio,
adems de la que con lenguaje moderno se llama hiptesis del refuerzo de las
ligaduras, hay uno de los mismos casos de la palanca, que pudiera enunciarse as
"Una palanca, suspendida por su punto medio, est en equilibrio cuando a un
extremo se aplica el peso 2P y al otro extremo se cuelga, por el punto medio, una
nueva palanca, llevando en cada extremo un peso igual a P".
Sin entrar en la historia de las crticas hechas a Arqumedes por el uso de tal
hiptesis y de las varias tentativas hechas para demostrarla, refiramos a este
propsito las argumentaciones de Lagrange, porque de ellas puede hacerse derivar
de un modo sencillo y claro una importantsima conexin entre la hiptesis en
cuestin y el postulado de las paralelas.
Sea ABD un tringulo issceles (AD=BD), cuyos vrtices A y
D
B soportan dos pesos iguales a P, y el vrtice D un peso
igual a 2P. Este tringulo estar en equilibrio alrededor de la
recta MN, que une los puntos medios de los lados iguales
del tringulo, porque cada uno de estos lados puede mirarse
como una palanca cuyos extremos soportan pesos iguales.
Pero el equilibrio de la figura se puede obtener tambin
M apoyando el tringulo sobre una recta que pase por el
N
E
vrtice D y por el punto medio C del lado AB, por lo cual,
llamando E al punto del encuentro de los dos ejes MN y CD,
nuestro tringulo estar en equilibrio si se le suspende por el
B
C
A punto E. Con palabras de Lagrange tendremos ("Euvres de
Lagrange", t.XI, pp. 4-5) "Or comme l'axe (MN) passe par le
milieu des deux cts du triangle, il passera aussi ncessairement par le mileu de la
droite mene du sommet du triangle au milieu (C) de sa base; donc le levier
trnsversal (CD) aura le point d'appui (E) dans le mileu et devra, par consquent, tre
charg galement aux deux bouts (C,D): donc la charge que supporte le point
d'appui du levier, qui fait la base du triangle, et qui est charg, ses deux extrmits
de poids gaux, sera gale au poids double du sommet et, par consquent, gale
la somme des deux poids".
209

Mayores detalles de la obra de Arqumedes y su influencia en, prcticamente, toda la Matemtica


actual, pueden ser consultados en Hogendijk, J. P.-"The Surface Area of the Bicylinder and
Archimedes Method", Historia Mathematica 29 (2002), 199203; Aaboe, A., and Berggren, J. L.Didactical and other remarks on some theorems of Archimedes and infinitesimals, Centaurus
38, 1996, 295316; Dijksterhuis, E. J.-Archimedes, translated by C. Dikshoorn; reprint ed.
Princeton, NJ, Princeton Univ. Press, 1987; Heath, T. L., Ed.-The Works of Archimedes, with a
Supplement: The Method of Archimedes, Cambridge, UK, Cambridge Univ. Press, 1912; Heiberg, J.
L., and Zeuthen, H. G.-Eine neue Schrift des Archimedes, Bibliotheca Mathematica 3, Folge 7,
321363, 1906; Heiberg, J. L.-Archimedis Opera omnis, cum commentariis Eutocii iterum, ed.
3 vols. Leipzig: Teubner, 19101915; Marsden, J. E., and Tromba, A. J.-Vector Calculus, 4th ed.
New York: Freeman, 1996; Netz, R., Saito, K., and Tchernetska, N.-A new reading of Method
Proposition 14: Preliminary evidence from the Archimedes Palimpsest, 1. SCIAMVS 2, 929,
2001; y Sato, T.-A reconstruction of the Method Proposition 17, and the development of
Archimedes thought on quadratureWhy did Archimedes not notice the internal connection
in the problems dealt with in many of his works?, Historia Scientiarum 31,6186/32,75142,
1986/1987.

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

153

El razonamiento de Lagrange, adems de contener algunas hiptesis de ndole


esttica, relativas a las simetras, al refuerzo de las ligaduras, etc., utiliza una
propiedad geomtrica del tringulo eucldeo. Pero si se quiere prescindir de sta, lo
que, bajo cierto aspecto, parece natural, las anteriores conclusiones vienen
modificadas.
En efecto, subsistiendo como verdadero el principio de que el tringulo ABD est en
equilibrio alrededor del punto E, en que se encuentran los dos ejes MN y CD, no se
puede asegurar que sea E el punto medio de CD, porque esto equivaldra a admitir
el postulado de Euclides. Por consiguiente, no se podr asegurar que los dos pesos
aplicados en A y B puedan sustituirse con el nico peso 2P, aplicado en C, puesto
que, si tal sustitucin pudiese tener lugar, debera subsistir el equilibrio de una
palanca con pesos iguales en los extremos, alrededor de un punto que puede no ser
su punto medio. Recprocamente, si se admite con Arqumedes, que a dos pesos
iguales pueda sustituirse un peso nico aplicado al punto medio de la palanca, se
deduce fcilmente que E es el punto medio de CD y, sucesivamente, que ABD es un
tringulo euclideo. Con esto queda establecida la equivalencia entre el V Postulado
de Euclides y la susodicha hiptesis de Arqumedes. Tal equivalencia, bien
entendido, es relativa al sistema de hiptesis formado por las hiptesis estticas
antes indicadas y por las hiptesis geomtricas ordinarias.
Por ltimo debemos decir, que el otro principio fundamental de la esttica, esto es, la
ley del paralelogramo de las fuerzas, en la usual interpretacin geomtrica que a l
se acompaa, est en estrecha conexin con la naturaleza euclidea del espacio.
6. Aristarco de Samos.
A pesar de su relevancia en las concepciones astronmicas modernas, Aristarco
parece no haber tenido la atencin que mereciera de los historiadores de la
matemtica hasta tiempos recientes. Por ejemplo, Heath comienza el Volumen II de
su historia de las matemticas griegas con las siguientes palabras210: Los
historiadores de las matemticas tienden, como regla, a dar muy poca atencin a
Aristarco de Samos; la razn sin duda es que l fue un astrnomo y por lo tanto, se
supone que su trabajo no tendra el suficiente inters para los matemticos. Los
griegos eran ms sabios y lo llamaban 'Aristarco el matemtico'.
Sin embargo, el hecho de que fuera mejor conocido como astrnomo que como
matemtico es contradicha por una sentencia de Neugebauer en su trabajo211: ... es
un ejercicio puramente matemtico el cual tiene ... poco que ver con la prctica
astronmica....
Zhitomirskii, enuncia212: Aristarco de Samos es poco conocido pero frecuentemente
citado como precursor de Coprnico. Toda la informacin que tiene que ver con l
deriva de un puado de parcas referencias en los escritores Clsicos, adems de un
pequeo tratado de l en el que no menciona el heliocentrismo. De acuerdo con los
historiadores, se le menciona frecuentemente y se citan uno o dos hechos y se pasa
a otro tema - despus de proporcionar unas pocas palabras explicativas que revelan
mucho sobre los prejuicios de los historiadores.
Este trabajo hace un intento por remediar lo que el autor considera un defecto de
otros historiadores. Permtanos en este artculo hacer ms que la simple 'mencin de
210

T. L. Heath-A history of Greek mathematics, I, II, Oxford, 1931.


O. Neugebauer-A History of Ancient Mathematical Astronomy, 3 Vols., Berlin-HeidelbergNew York, 1975.
212
S. V. Zhitomirskii-The heliocentric hypothesis of Aristarchos of Samos and ancient
cosmology, Istor.-Astronom. Issled. No. 18 (1986), 151-160 (en ruso).
211

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

154

uno o dos hechos' e indicar tanto la magnitud y la originalidad de los logros de


Aristarco como tambin el papel que jug en el desarrollo de las matemticas
astronmicas.
Aristarco era ciertamente astrnomo y matemtico, y es ms conocido por ser el
primero en proponer un Sistema Solar centrado en el Sol. Es tambin famoso por su
intento pionero de determinar los tamaos y distancias del Sol y la Luna. Veremos
en detalle estos logros ms adelante.
Aristarco fue estudiante de Estratn de Lmpsaco, quien fue el director del Liceo
Aristotlico. Sin embargo, no se piensa que Aristarco estudiara con Estrato en
Atenas, sino en Alejandra. Estrato se convirti en el director del Liceo de Alejandra
en el 187 d.C. y se piensa que Aristarco estudi con l comenzando sus estudios
poco despus de esa fecha.
Aristarco es mencionado por Vitruvio (siglo I d.C.) famoso arquitecto e ingeniero
romano. Vitruvio fue el autor de un importante tratado De architectura y en este
trabajo l lista a los hombres que han sido eruditos en varias ramas de la ciencia213:
Hombres de su tipo son raros, hombres tales como fueron antiguamente Aristarco
de Samos, Filolao y Arquitas de Tarento, Apolonio de Perga, Eratstenes de Cirene,
Arqumedes y Escopinas de Siracusa, quienes dejaron para la posteridad muchos
artefactos mecnicos y de conocimiento que ellos inventaron y explicaron con
principios matemticos.
Por supuesto, hay una interrogante inmediata sobre qu fue lo que invent Aristarco,
y Vitruvio explica que l invento el reloj de sol en forma de tazn hemisfrico con un
apuntador para crear sombras localizadas a la mitad del tazn.
Hay poca evidencia existente respecto al origen de la creencia de Aristarco en el
sistema heliocntrico. Sabemos que no hubo hiptesis de este tipo antes, pero de
hecho la teora no fue aceptada por los griegos as que aparentemente no tuvo
popularidad alguna. Solo sabemos de la teora de Aristarco debido a un enunciado
en resumen que hizo Arqumedes en El arenario y una referencia similar de
Plutarco. Arqumedes escribi214: T, Rey Geln ests conciente de que 'universo'
es el nombre dado por la mayora de los astrnomos a la esfera cuyo centro es la
Tierra, mientras que su radio es igual a la lnea recta entre el centro del Sol y el
centro de la Tierra. ste es el conocimiento comn que has escuchado de los
astrnomos. Pero Aristarco ha trado un libro en el que explica cierta hiptesis, en la
que, basado en ciertas suposiciones, el universo es mucho ms grande que el
'universo' que acabo de mencionar. Sus hiptesis son que las estrellas fijas y el Sol
permanecen fijos, y es la Tierra la que se mueve alrededor del Sol en la
circunferencia de un crculo, el Sol yace sobre la rbita y la esfera de estrellas fijas,
situadas sobre el mismo centro que el Sol, es tan grande que el crculo en que l
supone que la Tierra se mueve, guarda igual proporcin respecto a la distancia de
las estrellas fijas como la que hay entre el centro de la esfera y su superficie.
Ahora que Arqumedes haba reportado la visin de Aristarco, critic aquellos puntos
de vista dndoles proporciones matemticas insignificantes. De hecho, la manera en
que Aristarco expres sus proporciones es, de acuerdo a Heath, similar a otras
expresiones que ocurran en los escritos griegos, e indicando que Aristarco
consideraba que el radio de la esfera de las estrellas fijas fuera infinitamente grande
213

Ver por ejemplo los trabajos de Heath, Aristarchus of Samos, Oxford, 1913; Aristarchus of
Samos. The ancient Copernicus, Reimpresin del trabajo original de 1913, (New York, 1981 y A
history of.

214

Ver las referencias de la nota anterior.

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

155

comparado con la rbita de la Tierra. Por supuesto, Aristarco tena que tomar
semejante suposicin, pues de otra manera, los efectos de paralaje215 seran
visibles.
Plutarco nos da un poco ms de informacin, pues l reporta que Aristarco sigui a
Herclides de Ponto en la creencia de que la rotacin diaria aparente de las estrellas
fijas se deba a la rotacin de la Tierra sobre su eje. El nico trabajo de Aristarco
que sobrevive es Sobre los tamaos y distancias del Sol y la Luna no est
basada en la teora del Sol en el centro y desafortunadamente este trabajo de la
teora del Sol en el centro referida por Arqumedes, se ha perdido. En Sobre .
proporciona a detalle su sobresaliente argumento geomtrico, basado en la
observacin, donde el determin que el sol estaba a 20 veces la distancia de la
Tierra de lo que est la Luna, y que meda 20 veces el tamao de la Luna. Ambas
estimaciones resultaron ser de un orden de magnitud216 menor al real pero el error
se debe a la falta de instrumentos precisos de Aristarco, ms que en el correcto
mtodo de razonamiento.
Neugebauer argumenta217 en que Aristarco no estaba interesado en la informacin
astronmica precisa (ya que podra haberlo hecho mucho mejor si hubiera querido).
En su lugar, Neugebauer sugiere que Aristarco estaba solamente interesado en la
teora matemtica detrs de su descubrimiento de las distancias y dimetros. l
mostraba que tales mediciones podran ser realizadas y, ya que tuvo xito
mostrndolo, su trabajo es de la mayor importancia. Como Neugebauer escribe218:
... el poder de la aproximacin matemtica a problemas astronmicos ha sido
drsticamente demostrado, en el mismo sentido en que Eudoxo, un siglo antes,
construy modelos de movimiento los cuales podan relacionarse con el movimiento
planetario sin resolver un problema especfico.
Existen una o dos referencias al trabajo de Aristarco que han sido investigadas
recientemente. Por ejemplo, Bowen y Goldstein219 interpretan: ... un pasaje difcil en
un comentario annimo escrito en griego, durante el siglo II AC en el libro 20 de la
Odisea de Homeroel autor [annimo] cita a Aristarco de Samos haciendo
referencia a Tales y a Herclito para apoyar su tesis [de] eclipses solares[Su] tesis
concerniente a las ocasiones en que pueden ocurrir los eclipses solares descansa
en un anlisis de las convenciones de los calendarios griego y egipcio, ms que
apelar a la observacin de eclipses solares.
7. Apolonio de Pergamo (247-205 a.C.).
El tercero de los grandes del perodo Alejandrino fue Apolonio, primero profesor en
el Museo de Alejandra durante un perodo prolongado y despus en su ciudad natal.
Su obra fundamental "Cnicas", es una especie de complementos de los
215

Paralaje es el aparente cambio de posicin de un objeto causado por un cambio en la posicin del
observador. Por ejemplo, el cambio (medido como ngulo) de un cuerpo celeste cuando se le observa
desde puntos opuestos sobre la superficie terrestre (paralaje diurna o geocntrica) o desde puntos
opuestos de la rbita terrestre (paralaje anual o heliocntrica).
216
Un orden de magnitud es un factor de diez. Por ejemplo, decir que dos nmeros difieren en un
orden de magnitud, significa que uno es 10 veces mayor que el otro; si difieren en dos rdenes de
magnitud, uno es 100 veces mayor que el otro, etc.
217
O Neugebauer-A History of Ancient Mathematical Astronomy, 3 Vols., Berlin-Heidelberg-New
York, 1975.
218
Ver A History .
219
A C Bowen and B R Goldstein-Aristarchus, Thales, and Heraclitus on solar eclipses: an
astronomical commentary on P Oxy 53.3710 cols. 2.33-3.19, Physis Riv. Internaz. Storia Sci. (N.S.)
31 (3) (1994), 689-729.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

156

Elementos de Euclides. Con anterioridad se haban realizado algunos estudios de


importancia sobre los lugares geomtricos slidos (denominacin original el tema)
por Meneichmos (discpulo de Eudoxo), Areistaeos de Elder (360-300 a.C.,
colaborador de Euclides) y Conn de Samos (colaborador de Arqumedes).
Apolonio mezcl desde premisas iniciales suficientemente generales todo el ese
saber anterior con resultados propios y conform su obra fundamental en ocho
libros de la manera siguiente:
o

o
o
o
o
o
o
o

Libro 1: Reemplazo del corte perpendicular al cono agudo, el cono recto y el


obtuso con que introducan las elipses, parbolas e hiprbola sus predecesores
por el conocido cono circular de dos cavidades, dndole unidad al tratamiento y
considerando, por primera vez, ambas ramas de la hiprbola (ver figura
anterior). Determinacin del centro, dimetro, y dimetro conjugado de las
secciones cnicas.
Libro 2: Estudio de la hiprbola, ejes y asntotas.
Libro 3: Generacin de las cnicas mediante proyecciones.
Libro 4: Interseccin de dos secciones cnicas.
Libro 5: Curvatura, normal y subnormal.
Libro 6: Secciones cnicas semejantes.
Libro 7: Propiedades especiales del dimetro conjugado.
Libro 8: Problemas de aplicaciones del material anterior (reconstruido por E.
Halley (1656-1742)).

En el terreno metodolgico su gran aporte fue el empleo del lgebra Geomtrica en


el lugar en que hoy usamos el lgebra para la geometra mtrica de las secciones
cnicas, realizando un estudio del tema profundo y complejo. Sin ecuaciones ni
frmulas, mediante equivalentes geomtricos, Apolonio logr llevar adelante su
proyecto con un mtodo cercano a la Geometra Analtica mediante un incipiente
sistema de coordenadas dependiente de cada curva y slo para reflejar algunos
puntos privilegiados. En l se manifiesta de forma explcita, por primera vez, que las
construcciones geomtricas solo pueden realizarse con regla y comps.
Apolonio adems fue uno de los fundadores de la astronoma matemtica griega,
utiliz modelos geomtricos para la explicacin de la teora planetaria, modelando
los complejos movimientos de los planetas mediante movimientos circulares. Como
aritmtico estudi las irracionalidades e invent un algoritmo para aproximar .
En Grecia tambin hubo
un
desarrollo
considerable de la parte
"cuantitativa"
de
la
matemtica. Sobre la
base del crecimiento de
esta
parte
de
las
matemticas de cmputo,
y posiblemente bajo otras
influencias
complementarias
se
engendraron elementos
Secciones Cnicas de Apolonio. a.) circunferencia, b.) elipse,
de lgebra y formas
c.) parbola, d.) lneas convergentes y e.) hiprbola.
elementales
de
la
simbologa
algebraica.

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157

Sobre estas circunstancias testimonian los mtodos y resultados de Diofanto (siglo


III n.e.).
8. Otros matemticos de la escuela alejandrina.
Pese a que los griegos clsicos introdujeron y estudiaron algunas curvas poco
corrientes, como las cuadratices, la mxima atencin de esa geometra estuvo
dedicada a figuras que podan dibujarse con regla y comps y relego a aquellas
curvas al olvido. Los alejandrinos, sin embargo, se sintieron liberados de tal
restriccin; as Arqumedes no dudo en introducir la espiral. Varias curvas ms
fueron introducidas durante el perodo alejandrino.
Nicomedes (sobre el 200 a.C.) es conocido por su definicin de la concoide.
Comienza con un punto P y una lnea AB; elige entonces una longitud a y coloca en
todos los rayos que parten de P y cortan AB la longitud a partiendo del punto de
interseccin del rayo con AB, en la direccin que se aleja de P. Los puntos
extremos as determinados son los puntos de la concoide.
Si b es la distancia perpendicular de P a AB y si las longitudes a se miden a lo largo
de los rayos que parten de P, y comenzando en AB pero en la direccin de P,
obtenemos otras tres curvas segn sea a>b, a=b o a<b. Luego hay cuatro tipos de
concoides, todas ellas debidas a Nicomedes. La ecuacin polar moderna es r=a+b
sec . Nicomedes us la curva para trisecar un ngulo y duplicar el cubo.
Se atribuye a Nicomedes el invento de un mecanismo para construir las concoides.
La naturaleza del mecanismo es de mucho menos inters que el hecho de que los
matemticos de la poca estuvieran interesados en inventarlo. Las concoides de
Nicomedes, junto con la recta y el crculo son
las curvas construibles ms antiguas de
las
que
se
posee
una
informacin
satisfactoria.
Diocles (final del siglo II a.C.), en su libro
Sobre los Espejos Ustorios resuelve el
problema
de
la
duplicacin
del
cubo
introduciendo la curva llamada cisoide. La curva
se define haciendo AB y CD dimetros
perpendiculares de un crculo y EB y BZ arcos
iguales. Se traza ZH perpendicular a CD y se
traza entonces ED. La interseccin de ZH y ED
determina un punto P de la cisoide. Para Diocles
la cisoide es el lugar geomtrico de todos los
puntos P determinados por todas las posiciones de E sobre el arco BC y Z sobre el
arco BD con (arc BE) = (arc BZ). Se demuestra que CH:HZ = HZ:HD = HD:HP.
As HZ y HD son dos medias proporcionales entre CH y HP. Esto resuelve
el problema de Delos. La ecuacin de la cisoide en coordenadas rectangulares es
y2(a+x)=(a-x)3, donde O es el origen; a el radio del circulo, y OD y OA los ejes de
coordenadas. Esta ecuacin incluye las dos ramas de la curva que se muestran
en la figura, las cuales no fueron consideradas por Diocles.
9. Los mtodos infinitesimales en la Antigua Grecia.
Los mtodos infinitesimales de la Grecia Antigua sirvieron de punto de partida para
muchas investigaciones de los cientfico-matemticos de los siglos XVI y XVII.
Particularmente con igual frecuencia se estudiaban los mtodos de Arqumedes.
Recordemos que Leibniz, uno de los fundadores del anlisis matemtico deca que,

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158

estudiando los trabajos de Arqumedes cesas de admirarte de los xitos de los


matemticos actuales.
Los mtodos infinitesimales constituyen aquella parte de las matemticas antiguas,
la cual se formaba bajo la presin directa de las exigencias cientfico-prcticas. Ellos
salan de los lmites de sistemas matemticos cerrados formados en aquella poca,
construidos sobre la base de un nmero mnimo de condiciones iniciales. En los
mtodos infinitesimales obtuvieron la primera manifestacin los elementos de los
nuevos recursos matemticos, los cuales condujeron a la creacin de un anlisis
infinitesimal. La relacin de contradiccin entre el conjunto de semejantes mtodos y
los sistemas lgico-matemticos cerrados en la Grecia Antigua constituyen uno de
los ejemplos histricos de contradicciones, las cuales han sido la fuerza motriz del
desarrollo de las ciencias matemticas.
Que Platn y Aristteles explicaran correctamente la naturaleza de los argumentos
de Zenn y el propsito que el mismo Zenn tena en mente al presentarlos, no tuvo
importancia en trazar la historia del pensamiento sobre este tema despus del
tiempo de Aristteles. Aparentemente los escritos de Platn y Aristteles
constituyeron las fuentes de informacin para los escritores posteriores. Aristteles
dio a conocer los argumentos de Zenn en forma de falacias, y lo que hay que
rastrear es la influencia de estas falacias. No hay duda de que esta influencia fue
enorme en el desarrollo de la geometra griega. Ya que Aristteles, con toda su
habilidad dialctica, no fue capaz de explicar satisfactoriamente todas las paradojas
que surgieron en el estudio del infinito y del movimiento, H. Hankell y otros
historiadores recientes de las Matemticas, sacaron la conclusin, probablemente
correcta, de que en la geometra clsica griega fueron sacrificados el infinito y lo
infinitesimal en aras de mayor rigor. Veremos que en escritos, recientemente
descubiertos, de Arqumedes se confirma este punto de vista. Los matemticos
supusieron que toda magnitud se puede dividir a placer. La doctrina de las lneas
inconmensurables queda ms all de la posibilidad de la divisin ilimitada. La
negacin de la existencia de lo infinitesimal se remonta a Zenn, quien, segn
Simplicio afirm Aquello que, al ser aadido a otra cosa, no la hace ms grande, y
al quitarlo no la disminuye, es nada. Esta cuestin trascendental se le present
veintids siglos despus a Leibniz, quien le dio distintas explicaciones. En una
exposicin Leibniz extendi la definicin de igualdad hasta declarar a las magnitudes
como iguales an cuando difieren una de otra por una cantidad incomparablemente
pequea. Los matemticos griegos posteriores siguieron una poltica radical hacia el
infinitesimal: formalmente lo excluyeron de su geometra demostrativa por medio de
un postulado. Esto lo hicieron Eudoxo, Euclides y Arqumedes. Arqumedes da el
postulado, atribuyndolo a Eudoxo, como sigue Cuando dos espacios son
desiguales, es posible aadir la diferencia por la cual el menor es sobrepasado por
el mayor, tantas veces que todo espacio finito ser excedido.
Euclides en sus Elementos (Libro V, Def. 4) da el postulado en forma de
definicin Se dice que las magnitudes estn en razn una de otra, cuando la menor
puede ser multiplicada de manera que exceda a la otra.
El Mtodo de Arqumedes, da la interesante evidencia de que Arqumedes,
aunque no usaba la nocin de infinitesimales en demostraciones formales, la
empleaba en la bsqueda tentativa como un mtodo de descubrimiento.
Consideraba a los infinitesimales lo suficientemente cientficos para sugerir la verdad
de los teoremas, pero no para proporcionar pruebas rigurosas. El proceso es
mecnico, consistente en la ponderacin de los elementos infinitesimales, a los que

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

159

llama lneas rectas o reas planas, pero que son en realidad tiras infinitamente
angostas o lminas planas infinitamente delgadas.
Se considera la misma anchura o espesor en los elementos ponderados en cada
tiempo cualquiera.
El escptico Sexto Emprico (200 d.C.) dio ms evidencia de que los infinitesimales
preocupaban a los pensadores griegos a travs de los siglos. Este aventura la
paradoja de que, cuando una lnea girando en un plano sobre uno de sus extremos
describe un crculo con cada uno de sus puntos, estos crculos concntricos son de
rea desigual, sin embargo cada crculo debe ser igual al vecino que toca. La
dificultad encontrada aqu es similar a la sugerida por Demcrito 500 aos antes.
Plutarco (ca. 90 d.C.) hizo una interesante observacin sobre Zenn, en su vida de
Pericles. Dice que Pericles tambin era oyente de Zenn, el elata, quien tambin
se perfeccion en un arte propio para refutar y silenciar oponentes en discusiones,
como Timn de Phlius lo describe Tambin la lengua de doble filo del gran Zenn,
quien, Dijera uno lo que quisiera, poda argumentar que era falso Aqu y all en la
superficie del pensamiento griego aparece la personalidad de Zenn y algunas de
las ideas contenidas en sus paradojas o aporas, lo que indica que hay un flujo
subterrneo de estas ideas a lo largo de toda la historia griega.
Sexto Emprico tambin da una versin de la flecha muy parecida a la que hemos
citado de Digenes Laercio. l no atribuye la paradoja a Zenn, sino a Diodoro
Crono. La existencia del movimiento se refuta porque Si la materia se mueve, o est
en el lugar en el que est, o en el lugar en el que no est; pero no puede moverse en
el lugar en el cual est y definitivamente tampoco en el lugar que no est, entonces
no se mueve en absoluto. A esto Sexto Emprico replica planteando otro argumento
igualmente paradjico y desde luego muy alejado de ser esclarecedor: Por la misma
regla los hombres nunca mueren, porque si un hombre muere, debe ser o en el
tiempo en el que est vivo, o en el tiempo en el que no est vivo; por lo tanto nunca
muere.

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

160

Captulo VI
Perodo greco-romano o de la decadencia
La Edad de Oro de las matemticas griegas lleg a su fin con la muerte de Apolonio.
A partir de Tales haba habido una cadena casi continua de matemticos
importantes. Hasta el siglo III n.e. cuando Hern, Pappo y Diofanto dieron fama una
vez ms a la escuela alejandrina, parece no haber habido ningn matemtico de
preeminencia. Durante ese intervalo de medio milenio, la presin de la cultura
romana haba desalentado a los matemticos griegos, si bien se mantuvo un cierto
inters por la mecnica y la astronoma; la poca produjo al gran astrnomo Hiparco
(180-125 a.C.) y dos notables comentaristas: Menelao (70-130) y Ptolomeo (85-165).
Este cuarto y ltimo perodo estuvo matizado por los bruscos cambios que se
sucedieron en el terreno econmico-social debido a la instauracin, esplendor y
derrumbe del Imperio Romano. Desde la cada de Siracusa en el 212 a.C. hasta la
de Egipto en el 30 a.C. se sucedieron las guerras que arrasaron numerosos centros
cientficos. La difusin de una economa esclavista agrcola fue fatal para la
prosperidad del trabajo cientfico creador. No obstante el Museo de Alejandra logr
sobrevivir y nuevamente fue centro de los principales avances de la poca, por ello
tambin suele llamrsele Segunda Etapa Alejandrina.
No es justo conceder al entorno socio histrico el papel de nico freno del desarrollo
de nuevo saber matemtico. Desde el punto de vista interno; el antes salvador
mtodo de enfoque geomtrico, con el consecuente rechazo al trabajo algebraico, se
haba convertido en un pesado lastre que impeda todo avance mas all de las
secciones cnicas. Los resultados originales fueron cada vez ms exiguos y
especficos, la actividad cientfica se centr en la crtica y revisin del material
acumulado mediante comentarios. Los principales destellos de esta etapa se
caracterizaron por la bsqueda de nuevos recursos en la matemtica aritmticoalgebraica de los eruditos egipcios y babilonios, con una marcada tendencia al
cmputo y orientacin hacia la prctica.
Haciendo un inventario de los sucesos estudios de mayor importancia en la etapa
inicial del perodo merecen ser mencionados:
o Zenodoro (200-140 a.C.) estudi problemas relativos al rea y el volumen de
figuras con permetro y superficie fija, respectivamente.
o Hypsicles de Alejandra (180-120 a.C.), escribi el libro XIV de Elementos de
Euclides tal como lo conocemos hoy, incluyendo resultados propios sobre inscripcin
de slidos regulares en esferas.
o Zenn de Sidn (150-70 a.C.), realiz crticas importantes al trabajo de Euclides
que permiten considerarle como pionero en admitir la posible existencia de
geometras no-euclidianas. Analiz el principio de induccin.
o Nicomaco de Gerasa (60-120 d.C.), escribi una obra titulada Introduccin a la
Aritmtica donde dio un tratamiento separado de la geometra. Su estilo se
asemejaba al de los antiguos sacerdotes mesopotmicos y fue texto estndar de
aritmtica por un milenio aproximadamente. En el incluyo las primeras tablas de
multiplicar conocidas en libro del mundo griego.
o Hern de Alejandra, probablemente era de origen egipcio, en su obra se desvi
de las abstracciones matemticas para orientarse hacia la prctica en el espritu de
mtodo experimental arquimediano. Es clebre su frmula Si A es el rea de un
tringulo de lados a, b y c entonces A2=m(m-a)(m-b)(m-c), donde m=(a+b+c)/2.
Trat diversos problemas relacionados con la ptica, la Agrimensura, la Geologa y
la Mecnica aplicada, en forma de recetarios prcticos comentados. Son clebres

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

161

sus juguetes animados por vapor o diferencia de presin de aire y el estudio de la


trayectoria minimal del rayo luminoso reflejado.
o Hiparco de Nicea (180-125 a.C.) y Ptolomeo de Alejandra
o El perfeccionamiento del aparato de cmputo estuvo tambin impulsado por la
realizacin de tablas y clculos astronmicos que dieron continuidad a los trabajos
de Aristarco de Samos y Apolonio. Los encargados de esta labor fueron Hiparco y
Ptolomeo.
El primero introdujo la divisin del crculo en 360 grados, desarroll mtodos para
resolver tringulos esfricos y calcul tablas trigonomtricas de cuerdas entre otros
resultados.
Ptolomeo abord el tema en el espritu de rigor Euclidiano. En su tratado
astronmico Sintaxis Matemtica (ms conocida bajo el titulo rabe
Almagesto) aparecen tablas de cuerdas (similares a las de senos) para ngulos
desde 0o hasta 180o cada 30' y equivalentes geomtricos para las frmulas de suma
y diferencia de senos y cosenos, as como los cimientos de la trigonometra esfrica.
Obtuvo para la aproximacin 3(17/20) = 3,14166.
o Menelao de Alejandra (70-130 d.C.), escribi un trabajo titulado Esfrica
donde dio un tratamiento a los tringulos esfricos similar al del libro I de Euclides
para tringulos planos y abund en las aplicaciones a la astronoma. Tambin prob
al teorema que hoy lleva su nombre.
Pero an quedaba tiempo para la obra de dos figuras comparables a los grandes del
pasado, Diofanto y Pappo. Sus trabajos sintetizan lo mejor del espritu creador del
perodo y abrieron la puerta del desarrollo futuro.
1. Hern de Alejandra (65-125 d.C.).
Hern, es de gran inters no solo desde el punto de vista de la Historia de
las Matemticas, sino tambin para mostrar las caractersticas de este perodo.
Proclo se refiere a Hern como mecnico, lo que podra significar un ingeniero
mecnico de hoy y hable de l en conexin con
Ctesibio, su maestro. Hern fue tambin un
gran agrimensor.
Lo que ms llama la atencin de los trabajos de
Hern es su mezcla de rigor matemtico y lo
aproximado de los mtodos y formulas de
los egipcios. Por otra parte, escribi un
comentario sobre Euclides, uso los resultados
precisos de Arqumedes (a los que se refiere
con frecuencia), y en trabajos originales prob
algunos teoremas nuevos de la geometra
euclidea.
Por otra parte, de dedic a la
geometra aplicada y la mecnica y dio todo
tipo de resultados
aproximados sin
justificacin. Uso formulas egipcias con libertad
y gran parte de su geometra fue tambin egipcia en cuanto a su carcter.
En su Mtrica y Geometra, que ha llegado hasta nosotros solamente a travs de
un libro que trata sobre su trabajo, Hern da teoremas y reglas para reas
planas, reas se superficies y volmenes de gran nmero de figuras. Los
teoremas de estos libros no son nuevos. Para figuras con bordes curvilneos utiliza
los resultados de Arqumedes. Adems, escribi de Geodesia y Esteorometria
(clculo de volmenes de figuras), los cuales se refieren a las mismas cuestiones

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

162

de los dos primeros libros. En todos estos trabajos esta interesado en resultados
numricos.
En su Dioptra (teodolito), un tratado de geodesia, Hern muestra como
calcular la distancia entre dos puntos de los que solo uno es accesible y entre dos
puntos visibles que no
son accesibles. Muestra tambin como trazar una
perpendicular desde un punto a una lnea que no se puede alcanzar y como hallar el
rea de un campo sin entrar en l.
Aunque algunas de sus frmulas estn demostradas, Hern da varias sin
demostracin y otras son aproximadas. As, da una frmula inexacta para el rea de
un tringulo junto con la anterior correcta. Un motivo por el que Hern da
varias frmulas egipcias puede ser que las exactas precisaban races
cuadradas o cbicas y los agrimensores no ejecutaban tales operaciones. De
hecho se distinguan entre geometra pura y geodesia mtrica. El clculo de
reas y volmenes perteneca a la geodesia y no formaba parte de una educacin
general; estaba reservado a agrimensores, albailes, carpinteros y otros tcnicos.
No hay ninguna duda de que Hern continuo y enriqueci la ciencia egipcia de
la medida de campos; sus escritos sobre geodesia fueron utilizados durante
varios siglos.
Hern aplic varios de sus teoremas y reglas al diseo de teatros, salas para
banquetes y baos.
Sus trabajos de aplicacin incluyen Mecnica, La
Construccin de Catapultas, Mediciones, El
Diseo de armas,
Neumtica (la teora y el uso del aire comprimido), y Sobre el Arte de la
Construccin de Autmatas. Dio diseos para relojes de agua,
instrumentos de medida, maquinas automticas, maquinas elevadoras de pesos e
ingenios de guerra.
2. Pappo de Alejandra (290-350 d.C.)
Su "Coleccin Matemtica" (Synagoge) en ocho tomos, es una recopilacin
importante de las obras de los clsicos a las que anex sus propios trabajos sobre
figuras proyectivas, problemas variacionales (propiedades maximales de las celdas
de un panal de abejas, problemas isoperimtricos, etc.) y lugares geomtricos
especiales entre otros. Mucho de lo que hoy conocemos acerca de la Matemtica
griega es debido a sus notas histricas.
Este ltimo matemtico notable de la antigedad se distingui tambin como
gegrafo y astrnomo. Ideolgicamente se aproximaba al neoplatonismo. De l
surgieron, entre otras cosas, comentarios sobre el "Almagesto" y sobre el libro X de
los "Elementos". La obra principal de Pappo constituye un trabajo grandioso,
perdido en parte "Collectio"
(Coleccin), en la que se
abordan
muchas
obras
matemticas
de
pocas
remotas, entre ellas muchas
cuyos
originales
se
perdieron.
La
"Collectio"
contiene
adems
resultados
de
investigaciones propias de
Pappo, entre ellos algunos
rudimentos de la geometra
proyectiva.

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

163

El Teorema de Pappo dice as: Sobre dos rectas g, y gr sean paralelas o no, se
seleccionan tres puntos A, B, C y A\B\C. Las rectas de unin AB\ AC, BA\BC\CA\CB'
se cortan en los puntos X, Y. Z. que se encuentran sobre una recta. La "Collectio"
contiene tambin las reglas sobre los puntos de gravedad de cuerpos en rotacin,
citadas por el matemtico suizo Guldin en el siglo XVI-XVII.
La actividad matemtica en general y geometra en particular, declin en
Alejandra aproximadamente a partir del comienzo de la era cristiana. Lo que se
sabe acerca de los trabajos de geometra de la primitiva era cristiana viene de los
principales comentaristas Pappo, Ten de Alejandra (fin del siglo IV d.C.) y Proclo.
En conjunto muy pocos teoremas originales se descubrieron en este perodo.
Los gemetras dan la impresin de haberse ocupado principalmente del estudio y
comprensin de los trabajos de los grandes matemticos que les precedieron.
Completaron demostraciones que los autores originales haban omitido, bien
porque las haban considerado suficientemente sencillas para dejarlas a los
lectores, bien porque fueron dadas en tratados que se haban perdido. Estas
demostraciones recibieron el nombre de lemas, en un antiguo uso de la palabra.
Tanto Ten como Pappo informan acerca de Zenodoro, que vivi en algn momento
entre el 200 a.C. y el 100 d.C. Al parecer, Zenodoro escribi un libro sobre figuras
isoperimtricas, es decir, figuras con el mismo permetro y en l prob los teoremas
siguientes:
1. Entre los polgonos de n lados con el mismo permetro, el polgono regular es el
que tiene mayor rea.
2. Entre los polgonos regulares con igual permetro, el que tiene ms lados tiene
mayor rea.
3. El crculo tiene mayor rea que un polgono regular del mismo permetro.
4. De todos los slidos con la misma superficie, la esfera tiene el mayor volumen.
El contenido de estos teoremas, que hoy en da llamaramos problemas de mximos
y mnimos, era novedoso en la matemtica griega.
Al final del periodo alejandrino, las aportaciones de Pappo a la geometra
aparecen como una especie de contrapunto. El nuevo trabajo de Pappo no fue
de primer orden, pero algo del mismo merece ser tenido en cuenta.
El libro V da las demostraciones, resultados y extensiones de los trabajos de
Zenodoro relativos a las reas limitadas por curvas con el mismo permetro. Pappo
aade el teorema por el cual de todos los segmentos de un crculo que tienen el
mismo permetro, el semicrculo tiene mayor
rea. Prueba tambin que la esfera tiene mayor
volumen que cualquier cono, cilindro o poliedro
regular con la misma rea de su superficie. Este
libro fue uno de los favoritos de los comentaristas
posteriores, al plantear entre otras cosas la
cuestin de la sagacidad de las abejas. Despus
de haber demostrado Pappo que de los polgonos
regulares con el mismo permetro, tiene mayor
rea el que tenga mayor nmero de lados, sac la
conclusin de que las abejas demostraban tener
alguna forma de inteligencia matemtica al
construir sus celdas en forma de prisma
hexagonal y no triangular ni cuadrada.
La Proposicin 129 del libro VII es un caso

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

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164

AB
particular del teorema en el que la razn doble AD es la misma para toda seccin
BC
CD
transversal de cuatro rectas que parten de O. Pappo exige que las dos lneas
transversales pasen por A.
La Proposicin 130 afirma, en
nuestro lenguaje, que si cinco de
los puntos en los que los seis
lados
de
un
cuadriltero
completo (los cuatro lados y
las dos diagonales) cortan una
lnea recta son fijos, el sexto
tambin lo es. As, si ABCD es un
cuadriltero tal que los seis
puntos en los que sus seis lados
cortan a una lnea recta arbitraria
EK son E, F, G, H, J y K, si cinco
de ellos son fijos, tambin lo es el
sexto. Pappo observa que estos seis puntos
verifican la condicin
EK JK EK GK
=
.
EH JH EF GF
Esta condicin establece que la razn doble determinada por E, K, J y H coincide
con la razn doble determinada por E, K, G y F. La condicin es equivalente
a la que se puede encontrar, introducida por Desargues, que llama a seis puntos
como los indicados, puntos de una involucin.
La Proposicin 131 del libro VII equivale a la afirmacin de que la diagonal
de cualquier cuadriltero queda cortada armnicamente por la otra diagonal y por la
lnea que une los puntos de interseccin de
los pares de lados opuestos. As, ABCD es
un cuadriltero; CA es una diagonal; CA
queda cortada por la otra diagonal BD y
por FH, que une la interseccin de AD y
BC con la interseccin AB y CD. Entonces,
los puntos C, E, A y G de la figura forman
un conjunto armnico; es decir, E divide
internamente a AC con la misma razn que
G divide externamente a AC.
La Proposicin 139 del libro VII enuncia lo
que se llama todava Teorema de Pappo. Si
A, B y C son tres puntos de una recta
y A, B y C son tres puntos de otra, entonces AB y AB, BC y BC y AC y AC se
cortan en tres puntos alineados.
Uno de los ltimos lemas, la Proposicin 238, establece una propiedad fundamental
de las secciones cnicas: el lugar geomtrico de todos los puntos cuyas distancias
desde un punto fijo (foco) y desde una lnea fija (directriz) estn en razn constante
es una seccin cnica. Esta propiedad fundamental de las cnicas no aparece en el
libro de Apolonio Secciones Cnicas, pero, como ya se ha observado
anteriormente, era probablemente conocida por Euclides.

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

165

En la introduccin del libro VII, Pappo se apoya en la afirmacin de Apolonio de que


su mtodo capacita para ayudar el lugar geomtrico de los puntos tales que el
producto de sus distancias a dos lneas es igual al producto de sus distancias a
otras dos lneas por una constante. Pappo sabe (pero no demuestra) que el lugar es
una cnica. Apunta tambin que el problema se puede generalizar tambin a cinco,
seis o mas rectas.
El libro VIII es de especial importancia puesto que est dedicado esencialmente a la
mecnica, la cual, conforme a los puntos de vista alejandrinos, se contempla como
una parte de la matemtica. En efecto, Pappo prologa el libro planteando esta
cuestin. Cita a Arqumedes, Hern y otras figuras menos conocidas como las
figuras de la mecnica matemtica. El centro de gravedad de un cuerpo se define
como el punto interior del mismo (no ha de ser necesariamente interior) tal que si el
cuerpo se suspende desde el mismo, permanece en su posicin inicial. Explica
entonces procedimientos para la determinacin del punto. Trata tambin sobre el
movimiento de un cuerpo a lo largo de un plano inclinado y aborda la cuestin de
comparar la fuerza requerida para
deslizar un cuerpo por un plano
horizontal con la que se necesita
para hacerlo en un plano inclinado.
El libro VII contiene tambin un
famoso teorema llamado a veces
Teorema de Pappo y a veces
Teorema de Guldin220, quien lo
redescubri
de
forma
independiente. El teorema afirma
que el volumen generado por la
rotacin completa de una curva
cerrada plana totalmente situada a
un lado del eje de rotacin es igual al rea limitada por la curva multiplicada por la
circunferencia del circulo que pasa por el centro de gravedad. El resultado es muy
general y Pappo era consciente de ello. No da una demostracin del teorema y es
muy posible que tanto el teorema como su demostracin se conocieran con
anterioridad a su tiempo.
3. Diofanto de Alejandra (200-284).
Sobre su vida se tiene poca informacin, a excepcin de la informacin que nos
aporta el siguiente acertijo. Segn se afirma este fue escrito por si mismo en su
tumba, horas antes de morir:
Caminante! Aqu fueron sepultados los restos de Diofanto y los nmeros pueden
mostrar oh milagro! Cun larga fue su vida, cuya sexta parte constituy su feliz
infancia. Haba transcurrido adems una duodcima parte de su vida, cuando de
bellos cubriose su barbilla y la sptima parte de su vida transcurri en un matrimonio
estril. Pasaron cinco aos ms y le hizo ichoso el nacimiento de su primognito,
que entreg su existencia a la tierra, la cual dur tan solo la mitad de la de su padre.
Se dedic Diofanto afligido, por entero al lgebra buscando consuelo en la misma,
pero su pena era tan profunda que descendi a la sepultura sobreviviendo solo 4
aos al deceso de su hijo. Dime Cuantos aos vivi Diofanto?
220

En honor de Paul Guldin (nombre original, Habakkuk Guldin) matemtico y astrnomo suizo que
naci el 12 de junio de 1577 en Mels, Suiza y muri el 3 de noviembre de 1643 en Graz, Austria.

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166

Haciendo uso de nuestro simbolismo si x es la cantidad de aos que vivi Diofanto


se tiene que: x = (x/6) + (x/12) + (x/7) + 5 + (x/2) + 4, es decir x = 84.
La tendencia a la realizacin de clculos obligaba a perfeccionar el aparato
aritmtico algebraico si se aspiraban a nuevos progresos, sobre todo a reformar la
estructura formal. As Diofanto hizo derivar el lgebra retrica hacia en un lgebra
sincopada. Utiliz los sncopes o abreviaturas de modo algo similar a nuestros
actuales smbolos algebraicos.
Valindose de la revolucin formal que entraaba el uso de abreviaturas, Diofanto
logr acceder a nuevos conocimientos en la teora de ecuaciones. Una buena parte
de estos estn recogidos en lo que hoy llamamos anlisis diofntico. Sus obras
sirvieron de referencias para el desarrollo de numerosas investigaciones tericas
numricas y algebraicas a partir del siglo XVI, especialmente su "Arithmetica"
(escrita en 13 libros, de los que solo han sobrevivido 6 y que originalmente
contenan 130 problemas con sus soluciones).
De las obras matemticas de Diofanto, se conservan 6 libros de la Aritmtica y
fragmentos del libro Nmeros Poligonales y Porismas. Estos libros comenzaron
a atraer la atencin en Europa slo 1200 aos despus de ser escritos. Como
observ Regionmontano en 1463; "En estos libros antiguos se halla oculta la flor y
nata del conjunto de la aritmtica, el ars rei et census que actualmente conocemos
bajo el nombre rabe de lgebra". El concepto de nmeros poligonales surgi en la
matemtica pitagrica como consecuencia de la interpretacin geomtrica de las
relaciones terico-numricas. Si se designan los nmeros por puntos y se
distribuyen en forma de cualquier figura, entonces las sumas parciales de las
progresiones aritmticas (de la forma a1=1, d=n-2) pueden ser representadas en
forma de familias de polgonos semejantes (ver figura para n=3,4,5) y los
correspondientes valores numricos se llaman poligonales. En la poca de Diofanto,
tal idea tambin se extenda al espacio.
Con ello se obtenan los nmeros espaciales, representados por familias de
paraleleppedos semejantes, nmeros piramidales, etc.
.
. .
. . .
. . . .
n=3

.
.
.
.

.
.
.
.

.
.
.
.
n=4

.
.
.
.
n=5

Las operaciones con los nmeros racionales, se investigan en la "Aritmtica". En el


primer libro l introduce los conceptos fundamentales de la aritmtica, las reglas de
los signos de multiplicacin, las reglas de las operaciones con polinomios, resuelve
ecuaciones lineales. En los libros siguientes estn contenidos numerosos problemas
que conducen a ecuaciones con coeficientes racionales, que tienen races
racionales.
Diofanto en todos los problemas utiliza valores numricos especiales y realiza slo
operaciones con nmeros, no mencionando en ninguna parte teoremas generales.
Para la designacin de la cantidad incgnita en la ecuacin y para la escritura de las
funciones de ella estuvo obligado a elaborar un sistema de smbolos.
La simblica de Diofanto est basada en la abreviatura de palabras. En la historia
del desarrollo de la simbologa algebraica sta marca el paso de las expresiones con
palabras de las dependencias algebraicas (lgebra "retrica") a las abreviaturas de
estas expresiones (lgebra "sincopada"). La siguiente etapa de desarrollo ya es el

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

167

lgebra puramente simblica, que comenzar con Vieta dentro de 13 siglos. Para
tener una idea ms clara de esto, tomemos la siguiente expresin simblica
(250x+2,520):(x4+900-60x), sus sncopas le permitieron escribir, y trabajar, con
ecuaciones que implicaban stas u otras expresiones parecidas. Por 250x escribi
v aqu la letra v significaba 50 y , 200 de acuerdo con la prctica griega
corriente. Pero era una abreviacin de la palabra griega que significa potencia (es
nuestra palabra dinmica); y potencia representaba el cuadrado del nmero
desconocido. Diofanto emple la letra s para la primera potencia de la incgnita y la
abreviacin de la palabra cubo para la tercera potencia. No emple ningn signo
ms, pero s una especie de para menos, la letra para igual y una frase especial
para designar la divisin de una expresin por otra. Es interesante que su idea de
adicin y sustraccin fuera "venidero" y "deficiente" y que la palabra griega para
deficiente se halle relacionada con el trmino pitagrico elipse.
Con ayuda de semejante simblica, en los libros 2-6 de la "Aritmtica" Diofanto
resuelve (encuentra una de sus soluciones racionales) numerosos problemas que
conducen en su mayora a ecuaciones indeterminadas de segundo grado. Encuentra
soluciones racionales de alrededor de 130 ecuaciones indeterminadas, las cuales
pertenecen a ms de 50 clases diferentes. En cada caso Diofanto se limita a
encontrar una sola raz. Un mtodo general de solucin de estas ecuaciones o su
clasificacin, no aparece en la obra de Diofanto. No hay tampoco demostraciones; la
veracidad del resultado obtenido se confirma slo porque al efectuar la sustitucin
satisface las condiciones del problema.
La teora general de las ecuaciones diofnticas de primer grado ax + by =1, donde a
y b son enteros primos entre s, fue construida en el siglo XVII por el matemtico
francs Bachet de Mziriak (1587-1638), quien tambin edit en el ao 1621 las
obras de Diofanto en griego y latn con sus comentarios. Sobre la teora general de
las ecuaciones diofnticas de 2do grado trabajaron muchos matemticos notables:
Fermat, J. Wallis, Euler, Lagrange y Gauss. Como resultado de sus esfuerzos a
comienzos del siglo XIX estaba en lo fundamental investigada la ecuacin general
no homognea de 2do grado con dos incgnitas y coeficientes enteros
ax+bxy+cy+dx+ey+f=0.
Las ecuaciones diofnticas son objeto de estudio en la matemtica contempornea.
As se denominan las ecuaciones algebraicas indeterminadas o sus sistemas con
coeficientes enteros, a los que se les busca soluciones enteras o racionales. Un
punto de vista ms general sobre las ecuaciones diofnticas consiste en que las
soluciones de estas ecuaciones se buscan entre los nmeros algebraicos.
Investigaciones fundamentales en la teora de las ecuaciones diofnticas han sido
llevadas a cabo por los matemticos de la antigua URSS A. O. Guelfond, B. N.
Delone, D. K. Faddev y V. A. Tartakovsky.
El nombre de Diofanto se afianz slidamente tambin en la parte de la teora de los
nmeros que estudia la aproximacin de los nmeros reales por nmeros racionales.
Estas aproximaciones se denominan diofnticas. Con esta teora tambin se
relacionan las cuestiones relativas a la solucin en nmeros enteros de
desigualdades (o sus sistemas) con coeficientes reales y las cuestiones sobre la
teora de los nmeros trascendentes.
Un lugar central de la teora de las aproximaciones diofnticas lo ocupan los
mtodos y resultados del acadmico I. M. Vinogradov.
Todo esto sirviera para situar a Diofanto como un algebrista respetado, pero lleg
ms lejos. Pongamos el caso de la ecuacin x4+y4+z4=u, hall 4 nmeros enteros
para los cuales la afirmacin es cierta. Siglos ms tarde, Fermat se preguntaba

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

168

"Por qu Diofanto no busc dos cuartas potencias tales que su suma fuese un
cuadrado? De hecho este problema es imposible, como puedo demostrar con todo
rigor mediante mi mtodo" Sin duda, Diofanto haba experimentado lo suficiente con
dicha ecuacin, para demostrar que no haba solucin.
De esta forma, las obras de Diofanto sirvieron en esencia de punto de partida a
muchas investigaciones terico-numricas y algebraicas. Con relacin a las
matemticas antiguas, ellas caracterizaron el reforzamiento de las tendencias
algebraicas, el florecimiento de las cuales fue entorpecido (como tambin el
desarrollo de todas las ramas de las matemticas) por las condiciones socioeconmicas desfavorables de los siglos siguientes, sobre todo en Europa.
Entre los rasgos caractersticos de las matemticas de esta poca, se encuentra
adems la gran difusin de obras que son comentarios a las obras clsicas. El
predominio de los comentarios constituye, indudablemente, un criterio de descenso
en la creatividad matemtica. Sin embargo, las obras de los comentaristas fueron
muy tiles para la historia de las matemticas, conservando en fragmentos o en
recuentos muchas obras clsicas importantes. A veces los comentarios son la nica
fuente de informacin sobre obras perdidas o logros olvidados de los matemticos
antiguos.
4. El surgimiento de la trigonometra y Ptolomeo.
Completamente nueva en la geometra cuantitativa griega alejandrina fue
la trigonometra, una creacin de Hiparco, Menelao y Ptolomeo. Este trabajo estuvo
motivado por el deseo de construir una astronoma cuantitativa, y seria utilizada
para predecir las trayectorias y posiciones de los cuerpos celestes y para ayudar a
medir el tiempo, el clculo del calendario, la navegacin y la geografa.
La trigonometra de los griegos alejandrinos es lo que llamamos trigonometra
esfrica aunque, como se vera, incluye tambin las ideas bsicas de la
trigonometra plana. La trigonometra esfrica presupone la geometra esfrica,
como por ejemplo las propiedades de los crculos mximos y los tringulos
esfricos, muchas de las cuales ya eran conocidas. Los Phaenomena, de
Euclides, basados asimismo en un antiguo trabajo, contienen algo de geometra
esfrica. Muchos de sus teoremas pretendan tratar sobre el movimiento
aparente de las estrellas. Teodosio (sobre el 20 a.C.) recopil los conocimientos
aprovechables de entonces en su Sphericae, pero su trabajo no era numrico y
por tanto no seria de utilidad para abordar el problema fundamental de la
astronoma griega, es decir, medir el tiempo durante la noche mediante la
observacin de estrellas.
El fundador de la trigonometra es Hiparco, que vivi en Rodas y Alejandra y muri
alrededor del ao 125 a.C. Se conoce muy
poco acerca de l. La mayor parte de lo que
conocemos proviene de Ptolomeo, que atribuye
a Hiparco muchas ideas de trigonometra y
astronoma.
Le
debemos
a
l
varias
observaciones astronmicas y descubrimientos,
la teora astronmica con mayor influencia en
la antigedad y trabajos sobre geografa. De
todos los trabajos de Hiparco solamente se ha
conservado
su Comentario
sobre
los
Phaenomena de Eudoxo y Aratus.
El mtodo de Hiparco es el siguiente. La

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169

circunferencia de un circulo se divide en 360, tal como hizo por primera vez
Hypsides de Alejandra (sobre el 150 a.C.) en su libro Sobre la Salida de los
Astros y por los babilonios de los ltimos siglos antes de Jesucristo, y un dimetro
se divide en 120 partes. Cada parte de la circunferencia y del dimetro se divide a
su vez en 60 partes y cada una de ellas en otras 60, conforme al sistema babilnico
de fracciones sexagesimales. Entonces, para un arco dado AB de un determinado
numero de grados, Hiparco da el nmero de unidades en la cuerda
correspondiente AB. El mtodo de clculo de estas unidades ser descrito en la
exposicin del trabajo de Ptolomeo, que presenta de forma combinada sus
pensamientos y resultados.
El nmero de unidades de la cuerda correspondiente a un arco de un determinado
numero de grados equivale a la funcin seno moderna. Si 2 es el ngulo central
del arco AB , para nosotros sen =AC/OA, mientras que, en vez de sen ,
Hiparco da el numero de unidades en 2AC cuando el radio OA contiene 60
unidades. Por ejemplo, si la cuerda de 2 es de 40 unidades, para nosotros
sen=20/60, o, con mas generalidad,
sen=1/601/2 cuerda 2=1/120 cuerda 2

(9)

La trigonometra griega alcanz una alta cota con Menelao (sobre 98 d.C.).
Su Sphaerica es su obra capital, aunque parece ser que tambin escribi
Cuerdas en un Circulo en seis libros y un tratado sobre la situacin (o
levantamiento) de arcos del Zodiaco. Los rabes le atribuyen algunas otras obras.
La Sphaerica, existente en versin rabe, est en tres libros. En el
primero, sobre geometra esfrica, se encuentra el concepto de tringulo esfrico,
es decir, la figura formada por tres arcos de crculos mximos sobre una
esfera, cada uno de ellos menor que una semicircunferencia. El objetivo del
libro es probar teoremas para tringulos esfricos, anlogos a los probados por
Euclides para los tringulos planos. As, la suma de dos lados de un tringulo
esfrico es mayor que el tercer lado y la suma de los ngulos de un tringulo es
mayor que dos ngulos rectos. Lados iguales abarcan ngulos iguales. Entonces
Menelao demuestra el teorema, que no tiene anlogo en los tringulos planos,
segn al cual si los ngulos de un tringulo esfrico coinciden con los de
otro, los dos tringulos son congruentes. Da tambin otros teoremas de
congruencia y teoremas sobre tringulos issceles.
El segundo libro de la Sphaerica de Menelao trata fundamentalmente de
astronoma y solo indirectamente se refiere a la geometra esfrica. El tercer
libro contiene algo de trigonometra esfrica y bases para el desarrollo del primer
teorema del libro, el cual supone que tenemos un tringulo esfrico ABC y algn
circulo mximo que corta los lados del tringulo (trazado donde convenga). Para
establecer el teorema se usara nuestra moderna nocin del seno, pero para
Menelao el seno de un arco como AB (o el seno del ngulo central correspondiente
en el centro de la esfera) se constituye por la cuerda del arco doble AB. En trminos
de nuestro seno, el teorema de Menelao afirma que:
Sen P1A sen P2B sen P3C = sen P1C sen P2A sen P3B

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170

La
demostracin
de
este teorema se apoya
sobre
el
teorema
correspondiente
para
tringulos
planos,
llamado
tambin
teorema de Menelao.
Para tringulos planos
el teorema establece
que:
P1A P2B P3C = P1C P2A P3B
Menelao no demuestra el teorema plano. Se puede concluir que ya era conocido o
tal vez que Menelao lo haba probado en un escrito anterior.
El segundo teorema del libro III, con la notacin de que el arco a se opone al ngulo
A en el tringulo ABC, dice que si ABC y ABC son dos tringulos esfricos y si
A=A y C=C o C es suplementario de C, entonces
senc senc
.
=
sena sena
El Teorema 5 del libro III utiliza una propiedad de
los arcos que era presumiblemente conocida en
tiempos de Menelao, si cuatro arcos de crculo
mximo parten de un punto O y ABCD y ABCD
son crculos mximos que cortan a los cuatro, se
senAD senBC senAD senBC
tiene
.
=
=
=
senDC senAB senDC senAB
Se puede encontrar una expresin correspondiente a cada uno de los dos
miembros reformulada bajo el concepto de razn armnica o razn doble en los
trabajos de Pappo y en trabajos posteriores de geometra proyectiva. Se deben a
Menelao muchos ms teoremas sobre trigonometra esfrica.
El desarrollo de la trigonometra griega y sus aplicaciones a la astronoma tuvieron
su culminacin en los trabajos del egipcio Claudio Ptolomeo, que era
miembro de la familia real de matemticos aunque no era de la casa real de Egipto.
Ptolomeo vivi en Alejandra y trabajo en el Museo.
En su Sintaxis Matemtica o Coleccin Matemtica (el trabajo fue titulado
por los rabes como Megale sintaxis, Megiste y finalmente Almagesto como
apuntbamos antes), Ptolomeo continua y completa los trabajos de Hiparco y
Menelao en trigonometra y astronoma. La trigonometra y la astronoma
estn mezcladas en los trece libros del Almagesto, si bien el libro I trata
con amplitud sobre trigonometra esfrica y los restantes se dedican principalmente
a la astronoma.
El Almagesto de Ptolomeo es esencialmente matemtico, salvo en los
lugares en que utiliza la fsica aristotlica para refutar la hiptesis heliocntrica,
sugerida por Aristarco. Afirma que, debido a que solamente el conocimiento
matemtico, abordado interrogativamente, dar a sus practicantes un conocimiento
fiable, haba decidido cultivar tanto como le fuera posible esta disciplina terica.
Ptolomeo dice tambin que desea fundamentar su astronoma sobre los
caminos incontrovertibles de la aritmtica y la geometra.

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171

En el capitulo IX del libro I, Ptolomeo comienza calculando las cuerdas de los arcos
de un circulo, con lo que extenda los trabajos de Hiparco y Menelao. Como ya se ha
observado, la circunferencia se divide en 360 partes o unidades (no usa la palabra
grado) y el dimetro en 120 unidades; propone entonces, dado un arco que
contenga un determinado numero de las 360 unidades, encontrar la longitud de la
cuerda expresada en trminos del nmero de unidades que contiene todo el
dimetro, es decir, 120 unidades.
Comienza con el clculo de las cuerdas de los arcos de 36 y 72. En la figura ADC
es un dimetro de un crculo con centro en D y BD es perpendicular a ADC. E es el
punto medio de DC y F se elige de manera que EF=BE. Ptolomeo demuestra
geomtricamente que FD coincide con un lado del decgono regular inscrito y
BF, con un lado del pentgono regular inscrito. Pero ED contiene 30 unidades y
BD, 60 unidades. Como EB2= ED2+BD2, EB2 =4500 y EB=67 455 (lo que expresa
67+4/60+55/602). Ahora, EF=EB por lo que podemos conocer EF. Entonces FD=EFDE=67 455-30=37 455. Como FD es igual que el lado del decgono, es la cuerda
de un arco de 36. Luego conocemos la cuerda de este arco. Utilizando FD y el
tringulo rectngulo FDB, podemos calcular BF y es igual a 70323. Pero BF
es el lado del pentgono por lo que se tiene la cuerda del arco de 72.
Naturalmente, para el lado de un hexgono regular, como coincide con el radio, se
tiene evidentemente que la cuerda de longitud 60 pertenece al arco de longitud 60.
Asimismo, como el lado del cuadrado inscrito se puede calcular de manera
inmediata a partir del radio, se tiene la cuerda de 90, que es 84 5110. Adems,
puesto que el lado del tringulo equiltero inscrito puede calcularse tambin de
manera inmediata a partir del radio, se obtiene que la cuerda de 120 es 103 5523.
Con el uso de un tringulo ABC, sobre el dimetro AC se puede obtener
inmediatamente la cuerda del arco suplementario AB si se conoce la cuerda del arco
BC. Por tanto, como Ptolomeo conoca la cuerda de 36 poda calcular la de 144,
que resulta ser 114737.
La relacin que se ha establecido aqu es equivalente a sen2 A+cos2 A=1, donde A
es un ngulo agudo arbitrario. Esto puede verse como sigue: Ptolomeo ha probado
que si S es un arco menor de 180 entonces (cuerda S)2 + [cuerda (180-S)]2 = 1202.
Pero por la relacin (9) anterior:
(cuerda S)2 = 1202 sen2 S/2
Luego se tiene 1202 sen2 S/2+1202 sen2 (180-S)/2=1202, o bien
sen2 S/2+sen2 [90- (S/2)]=1
Es decir, sen2 S/2+cos2 S/2=1. Ahora Ptolomeo demuestra lo que l llama un
lema, pero que se conoce hoy en da como el teorema de Ptolomeo: dado
cualquier cuadriltero inscrito en un circulo, demuestra que ABBD=ABDC+ADBC.
La demostracin es inmediata. Toma entonces el cuadriltero especial ABCD en
el que AD es un dimetro. Supongamos que conocemos AB y AC. Ptolomeo
muestra ahora como calcular BC. El segmento BD es la cuerda del arco
suplementario de AB, y CD es la cuerda del suplemento del arco AC. Si se aplica el
lema, se ve que cinco de las seis longitudes involucradas en l son
conocidas, por lo que la sexta, que en este caso es BC, se puede calcular. Pero
(arco BC)=(arco AC)(arco AB). Luego podemos calcular la cuerda de la diferencia
de dos arcos cuando se conoce la cuerda de cada uno de ellos. Con la terminologa

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moderna esto significa que si conocemos sen A y sen B podemos calcular sen(A-B).
Ptolomeo apunta que, puesto que conoce las cuerdas de 72 y 60, puede calcular
la de 12.
Prueba a continuacin como, dada un acuerda cualquiera en un crculo, se puede
calcular la cuerda del arco mitad de la cuerda dada. En trminos modernos esto
representa calcular sen A/2 a partir de sen A. Este resultado es potente, como
afirma Ptolomeo, ya que podemos comenzar con un arco cuya cuerda es conocida y
calcular las cuerdas de sus sucesivas mitades. Prueba tambin que si se conocen
las cuerdas de dos arcos AB y BC se puede calcular la cuerda del arco AC. Esto
representa, en nuestro lenguaje actual, la formula de sen(A+B). Como caso
particular, se puede determinar, en trminos modernos, sen2A a partir de sen A.
Como Ptolomeo puede calcular la cuerda de 0.75 a partir de la cuerda de 12
mediante divisiones sucesivas en mitades, puede aadir este arco de 0.75 o
restarlo de cualquier arco de cuerda conocida, y en virtud de los teoremas
anteriores, puede calcular la cuerda de la suma o la diferencia de dos arcos. Por lo
tanto, esta en disposicin de obtener las cuerdas de todos los arcos a intervalos de
0.75. Sin embargo, desea obtener las cuerdas de arcos con saltos de 0.5, lo que
se dispone a hacer recurriendo a razonar con desigualdades. El resultado
aproximado es que la cuerda de 0.5 es 0 3125.
Esta ahora en disposicin de construir una tabla de las cuerdas de arcos, para arcos
que difieren entre si 0.5, desde 0 hasta 180. Esta es la primera tabla
trigonomtrica.
Pasa entonces Ptolomeo a resolver problemas de astronoma, comenzando por
encontrar arcos de crculos mximos sobre una esfera. Estos arcos son lados
de tringulos esfricos, algunas de cuyas partes son conocidas bien por observacin
o mediante clculos previos. Para determinar los arcos desconocidos, Ptolomeo
prueba relaciones que son teoremas de trigonometra esfrica, algunos de los
cuales haban sido probados ya en el libro III de la Sphaerica de Menelao. El
mtodo bsico de Ptolomeo consiste en usar el teorema de Menelao para tringulos
esfricos. As prueba, con nuestra anotacin, que en el tringulo esfrico con
ngulo recto en C y con arco a que denota al lado opuesto al ngulo A:
sen a = sen c sen A tg a = sen b tg A cos c = cos a cos b tg b = tg b cos A

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173

Por supuesto, para Ptolomeo las distintas funciones trigonomtricas son cuerdas de
arcos. Para tratar tringulos oblicungulos los descompone en tringulos esfricos
rectngulos. No hay ninguna presentacin sistemtica de la trigonometra esfrica;
demuestra nicamente aquellos teoremas que necesita para resolver problemas
astronmicos concretos.
El Almagesto pone la trigonometra en su forma definitiva, que perdurar
alrededor de mil aos. Generalmente hablamos de esta trigonometra como
esfrica, pero la distincin entre trigonometra plana y esfrica es muy difusa si se
observa lo hecho por Ptolomeo. Ciertamente, Ptolomeo trabaja con tringulos
esfricos pero, por haber calculado las cuerdas de arcos, ha puesto realmente
las bases de la trigonometra plana. Pues, conociendo sen A y, por tanto, cos A
para cualquier A comprendido entre 0 y 90, se pueden resolver tringulos planos.
Se observa que la trigonometra fue creada para ser usada en astronoma, y
como la trigonometra esfrica era de mayor utilidad para ese propsito, fue
la primera en ser desarrollada. El uso de la trigonometra plana en mediciones
indirectas y en agrimensura es ajeno a la matemtica griega. Esto puede parecer
extrao, pero es histricamente incuestionable, ya que la astronoma era el mayor
objetivo de los matemticos griegos. Los agrimensores hacen su aparicin en el
periodo alejandrino; pero un matemtico como Hern, que estuvo interesado en la
agrimensura y habra sido capaz de desarrollar la trigonometra plana, se contento
con aplicar la geometra eucldea. Los agrimensores incultos no estaban en
situacin de crear la trigonometra necesaria.
El Teorema de Ptolomeo.
En este ao se conmemora el 475 aniversario de la impresin del primer texto de
trigonometra "Sphericus cum Tabulis Sinuum" (terminado en 1461 y publicado en
1533) del alemn Johann Mller, tambin conocido con el nombre de Regiomontano
(1436-1476), latinizacin derivada del nombre de la ciudad de Konigsberg, donde
naci.
En este libro se tratan, sistemticamente, todos los problemas sobre la
determinacin de tringulos planos y esfricos a partir de los elementos dados.
Como un dato de inters, podemos decir que Regiomontano utiliz los nmeros
irracionales en su trabajo, nmeros que surgan en los casos de
inconmensurabilidad geomtrica y que no estaban nada en boga en esa poca,
por otra parte, aplic el lgebra a la resolucin de problemas geomtricos. De este
modo, fue en esencia suprimida la tradicin antigua y descubierta una nueva
concepcin del objeto de la trigonometra y sus problemas.
Hemos dicho que, sin lugar a dudas, importancia fundamental en la consolidacin de
la trigonometra lo jug Ptolomeo, quien organiz y corrigi muchos de los trabajos
anteriores en este campo, tal y como nos lo presenta en su "Almagesto", un
trabajo sobre el sistema geocntrico que sirvi de modelo durante ms de quince
siglos y que es la teora de epiciclos de Apolonio, en forma ms amplia y
mejorada. Lo que ensea en detalles trigonomtricos, en general no es nuevo, pero
est presentado en forma muy hbil y metdicamente.
Una de las necesidades de Ptolomeo era una tabla que diera las longitudes de las
cuerdas de un crculo, correspondiente a varios ngulos centrales. Esta tabla, que es
la equivalente hoy en da a la de los senos, est calculada por l de medio en
medio grado y se basa en la divisin sexagesimal del radio y prev interpolaciones
para los minutos, tal y como mostrbamos antes.

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Para exponer esto con ms detalle, veamos primeramente un teorema que, sin
lugar a dudas, puede figurar como uno de los teoremas ms conocidos de la
Geometra Elemental: el Teorema de Ptolomeo, el cual concierne con cuadrilteros
inscritos y que es fundamental en la ya mencionada teora geocntrica del
Universo, que surgi una centuria despus del comienzo de nuestra era. El uso que
hizo Ptolomeo de este teorema y su aplicacin al estudio de los polgonos regulares
ser tambin presentado aqu.
Teorema de Ptolomeo. Si un cuadriltero es inscrito en un crculo, el producto de
las diagonales es igual a la suma del producto de los pares de lados opuestos.
Diversas demostraciones de este teorema pueden encontrarse en mltiples textos,
aqu solamente escribiremos la conclusin del teorema, para mejor comprensin,
con x, y diagonales y a, b, c, d los lados:
xy=ac+bd.

(10)

Volvamos al punto en el cual habamos hecho mencin del uso del teorema por
parte de Ptolomeo: la construccin de la tabla de cuerdas. Para construir esta
tabla, l us la relacin, la cual en trminos modernos es conocida como el
teorema de adicin para senos:
sen(a+b)=senacosb+cosasenb.

(11)

Para mostrar como realiz esto, observemos primero que si un ngulo es inscrito
en un crculo cuyo dimetro es la unidad, el seno del ngulo es representado como
la cuerda que subtiende el ngulo. As, s senq=AC; para AB' dimetro ABC=q,
sen q= AC/AB' = AC.
Ahora tomemos un polgono inscrito, una de cuyas diagonales es un dimetro, y
por simplicidad, la unidad de longitud se tomar igual al dimetro del crculo. Por el
teorema de Ptolomeo se verifica (10). Haciendo x=1, y=sen(a+b), a=sena, b=cosa,
d=senb, c=cosb en (10) se obtiene (11).
Con ayuda de esto, expresado en trminos de los lados del cuadriltero, Ptolomeo
calcul una tabla de longitudes de cuerdas, en vez de los senos y cosenos.
Aplicacin del teorema a los polgonos regulares.
I. Caso del rectngulo.
Si el cuadriltero inscrito es un rectngulo cuyos lados adyacentes son a y b y
cuyas diagonales son c, el teorema se reduce al Teorema de Pitgoras a+b=c.
Como la prueba del teorema de Ptolomeo es independiente del cuadriltero inscrito,
tenemos, por tanto, una prueba muy simple del Teorema de Pitgoras.
II. El Pentgono regular.
Considere un pentgono regular inscrito en un crculo cuyo radio es r. Sea a la
longitud de un lado y b la longitud de una diagonal del pentgono. Aplicando el
teorema de Ptolomeo al polgono BCDE tenemos d=ad+a, la solucin de esta
ecuacin cuadrtica, d en trmino de a es d= a(1+5)/2.
Dibujemos ahora la perpendicular AM a la diagonal BE. En el tringulo rectngulo
ABM tenemos, de lo anterior y del teorema de Pitgoras que AB=a,
BM=a(1+5)/2, MA=a(10-25)1/2/4 y como MBA=36, sen36=cos54=(10-5)1/2/4,
cos36=sen54=(1+5)/4.

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175

Para obtener la relacin entre el lado del pentgono y su radio, consideremos el


tringulo rectngulo OAN. Como el ngulo NOA=36, AN=rsen36, y el lado
a=r(10 - 25)/2, el radio del crculo inscrito es ON=rcos36=r(1+5)/4, el rea del
pentgono es 5 ON AN=5r(10+25)1/2/8, en trminos del lado a, el rea es
a(25+105)1/2/4.
III. El Hexgono regular.
Si los vrtices de un hexgono regular, cuyo lado es a son numerados como 1,
2,... 6 y el teorema es aplicado al cuadriltero 1346, obtenemos la ecuacin
x+a=4a , donde x es la longitud de una pequea diagonal del hexgono. As
x=a3.
IV. El Heptgono regular.
Por comodidad, consideremos que el lado del heptgono tenga longitud unitaria,
los vrtices sean numerados consecutivamente del 1 al 7 y representemos las
diagonales 13 y 14 por x e y, respectivamente. Entonces, de los cuadrilteros 1234
y 1347 obtenemos las ecuaciones y =xy+1, por eliminacin de y de este sistema,
se obtiene la ecuacin cbica x3 -x2 -2x+1=0.
Una inspeccin muestra que esta ecuacin no posee races enteras. Por tanto, ella
no posee races racionales221. De aqu seguimos que x no puede ser construida con
regla y comps y as, consecuentemente, es imposible construir un polgono regular
de siete lados, con regla y comps.
V. El polgono regular de nueve lados.
Designando los vrtices del polgono, cuyo lado posee longitud unitaria, por los
nmeros del 1 al 9, y las diagonales 13, 14, 15 por x, y, z, respectivamente,
obtenemos en sucesin, de los polgonos 1234, 1245 y 1456, las ecuaciones
x=y+1, y =xz+1, xz=y+z. De este sistema, obtenemos que x satisface la ecuacin
x3 -3x-1=0. Por un razonamiento similar al del punto anterior, tenemos que este
polgono no puede ser construido por medio de regla y comps.
De la primera y tercera ecuacin anteriores, se tiene que z=x+1.
Esto ofrece un interesante resultado "Una diagonal principal de un Nongono es
igual a la suma de una diagonal menor y un lado".
VI. El polgono regular de 17 lados.
Este polgono posee diagonales de siete diferentes longitudes. Como antes, la
longitud de un lado es tomada igual a la unidad; x, y, z, t, u, v, w representan
las longitudes de las diagonales en orden creciente. Los polgonos 1234, 1345,
1456, 1567, 1678, 1789, 189 10 nos llevan al sistema de ecuaciones:
x =1+y, xy=x+z,
xz=y+t, xt=z+u,
xu=t+v, xv=u+w,
xw=v+w,
de las seis primeras de estas, obtenemos los siguientes valores de y, ..., w en
trminos de x:
y=x2 -1, z=x(x2 -2), t=x4 -3x2 +1, u=x(x2 -1)(x2 -3),
6

(12)

v=x -5x +6x -1, w=x(x -2)(x -4x +2),

221

Ver I. Vinogradov-"Fundamentos de la teora de los nmeros, Editorial MIR, Mosc, 1977.

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176

si estas dos ltimas son sustituidas en la ecuacin xw=v+w, el resultado es


x8 -x7 -7x6 +6x5 +15x4 -10x3 -10x2 +4x+1=0, una raz de la cual es 2cos(/17).
Conociendo la teora de Gauss del polgono de 17 lados, es claro que la diagonal
menor puede ser construida con regla y comps. Aunque aqu no aparece
convenientemente deducida, el mtodo de construccin es basado en la ecuacin
anterior de 8vo grado. El trabajo muestra adems, que cada diagonal del polgono
es una funcin racional entera de la menor diagonal.
VII. Otros resultados.
Algunos de estos resultados pueden ser generalizados para los polgonos regulares
de n lados. As, por ejemplo, es fcil ver que todas las diagonales de un n-gono
regular son expresables como polinomios de la menor diagonal. Volviendo al
sistema (12), las variables pueden ser consideradas como sigue: x=2cosq,
y=1+2cos2q, z=x+2cos3q,.haciendo las eliminaciones necesarias, obtenemos las
frmulas del ngulo mltiple para el coseno:
cos2q=2cos2 q-1, cos3q=4cos3 q-3cosq, ...
Asimismo, si Sn designa la longitud del lado del n-gono regular inscrito en el crculo
unidad, entonces el lado del 2n-gono regular tiene la longitud S2n=(2-(4-S)1/2)1/2 ,
de esta frmula y del hecho de que S4 (lado del cuadrado) sea igual a 2 se deduce:
S8 = (2-2), S16 = (2-(2+2)1/2 )1/2 , S32 = (2-(2+(2+2)1/2 )1/2)1/2, etc. Como frmula
general obtenemos, para n>2, una suma que incluye n-1 races cuadradas
sucesivas. El permetro del 2n-gono regular inscrito ser 2n S 2 n . Al tender n a
infinito, el 2n-gono regular tiende a confundirse con la circunferencia y, en
consecuencia, 2n S 2 n tiende a la longitud de la circunferencia del crculo unidad,
que por definicin es 2.
Obtenemos as, sustituyendo m por n-1 y suprimiendo el factor 2, la frmula
asinttica para , 2m (2-(2 + (2 + ...)1/2 )1/2 )1/2, que incluye m races cuadradas
sucesivas. Los resultados obtenidos poseen el siguiente rasgo caracterstico:
Los lados del 2n-gono, del 5.2n-gono y del 3.2n-gono, pueden construirse
mediante procesos de sumas, restas, productos, divisiones y extracciones de races
cuadradas.
Por otra parte, la aplicacin del Teorema de Ptolomeo a la construccin de polgonos
regulares, puede ser completada, remitindonos al trabajo de T. I. Zamfirescu222, en
el que se demuestra que:
"Para que un polgono regular de n lados, se pueda construir con regla y comps,
con trisector, es necesario y suficiente que:
n = 2a 3b p3,pr,
donde a, b, r son enteros positivos y p3, ....., pr son nmeros primos de la forma pi
=2z(i).3w(i) + 1, con z(i) natural y w(i) entero positivo".

222

"Construcciones Geomtricas con regla, comps con trisector", St. si cerc. math., XV, 3
1964, 405-411 (en rumano)

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177

As, en el caso del heptgono regular, se tiene que n =7=2.3+1 lo que confirma lo
dicho en ese punto.
Sobre el Sistema del Mundo.
Para que se tenga una idea de la importancia de la obra de Ptolomeo, al margen de
su importancia en la enseanza de la poca, tenemos que Nicols Coprnico (14731543) desde 1524, circula un pequeo manuscrito sobre el sistema del mundo de
Ptolomeo y donde aparece la hiptesis de que es el Sol y no la Tierra al centro del
sistema solar. Sin embargo, an a fines del siglo XVI esta teora no es ni muy
conocida y mucho menos aceptada o divulgada (Bruno fue quemado en la hoguera
en 1600 y Galileo abjur de sus ideas, en proceso escandaloso, en 1633), a pesar
de que ya haba sido hecha la impresin de su obra "De revolutionibus orbium
coelestium" (1543) y la traduccin inglesa de esta (1576)223.
Aristteles fue el ms grande cosmlogo de la antigedad y ptolomeo, que acept
buena parte de la fsica aristotlica, fue el ms grande astrnomo griego. Ambos,
como la inmensa mayora de los griegos cultos, postulaban una cosmologa
geocntrica y geoesttica que dominaron la astronoma y la cosmologa occidental,
hasta el siglo XVI. En honor a la verdad, Ptolomeo siguiendo el camino de Hiparco,
escogi una de las varias explicaciones del movimiento planetario e interpret los
hechos mediante una ingeniosa combinacin de rbitas circulares o epiciclos.
Como es bien sabido, en el mundo griego se propusieron cosmologas alternativas.
Por ejemplo, los atomistas afirmaban que el Universo es infinito y est compuesto
por infinitos tomos, en este Universo no haba centro y la Tierra era un simple
cuerpo ms. Pero los atomistas no desarrollaron con un mnimo de detalle ni una
fsica que explicara, mnimamente, los movimientos de los cuerpos celestes o los del
mundo sublunar, como haba hecho Aristteles. Tampoco elaboraron una
astronoma que explicara y fuera capaz de predecir los movimientos de los cuerpos
celestes, como haba hecho Ptolomeo, por muy engorroso que esta fuera.
No obstante, hubo astrnomos que s propusieron modelos astronmicoscosmolgicos alternativos. El ms importante fue sin duda, el ya mencionado
Aristarco de Samos, por ello, cuando Coprnico sustituy la teora ptolemaica por su
propio y conocido sistema heliocntrico, estaba restituyendo una teora muy antigua
al lugar que le corresponda, inclusive, en el manuscrito original de Coprnico, se
dedica un largo pasaje al filsofo griego, que por consiguiente era bien conocido por
el astrnomo polaco.
Incluso antes de Aristarco, hubo pitagricos que hablaron de un cierto movimiento
de la Tierra y parece claro que Herclides de Ponto224 afirm el movimiento de
rotacin diurno de la Tierra.
No obstante, fue el respeto por los hechos y la argumentacin racional lo que llev a
los griegos a rechazar la teora de Aristarco: en primer lugar, incluso los clculos
ms discretos de la distancia de la Tierra al Sol realizados por los griegos,
implicaban que si fuera la Tierra la que girara alrededor del Sol fijo, las
constelaciones deberan cambiar su aspecto desde puntos opuestos de la rbita,
223

Una excelente seleccin de sta, as como detalles de la vida y obra de Coprnico y Kepler puede
ser consultada en Coprnico y Kepler. Vida, pensamiento y obra, Coleccin Grandes
Pensadores, Planeta DeAgostini, 2008.
224
(388-315 a.C.) Filsofo griego discpulo de Platn, y quiz de Pitgoras, que slo conocemos por
algunos comentaristas posteriores. Ide un esquema segn el cual los planetas Mercurio y Venus se
trasladan alrededor del Sol, y ste, a su vez, junto con los dems planetas, rotan en torno a la Tierra,
adjudicndole a sta cierta rotacin sobre un eje.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

178

cosa que no sucede225, y en segundo lugar, y ms serio, es un hecho fsico, pareca


improbable que pudieran permanecer sobre la superficie terrestre, sin sufrir daos,
objetos sometidos a la velocidad de rotacin y traslacin de la Tierra. No es extrao
entonces, que despus de analizar estas cuestiones, Ptolomeo afirmara que en
ltima instancia todas estas consecuencias son ridculas, incluso imaginarlas es
ridculo226.
Por todo lo anterior, no podemos sustraernos a la tentacin de dedicarle unas
palabras al sistema de Ptolomeo y al sistema heliocntrico, como justo homenaje,
por lo que han representado en la historia de la humanidad.
En la poca del astrnomo polaco, la astronoma geocntrica llevaba reinando ms
de mil aos; su xito se deba a que concordaba perfectamente con la imagen que el
hombre tena de s mismo y con la fsica primitiva de Aristteles. Cierto es que
prelados instruidos advertan que la Semana Santa llegaba demasiado pronto en el
calendario anual y unos pocos astrlogos saban que la posicin de los planetas
diverga a veces, en varios grados, de la que poda preverse con las tablas de
Ptolomeo. Pero, a decir verdad, la astronoma sigui enfrentada despus de
Coprnico con tantos problemas como antes, ya que el calendario continu siendo el
mismo y las previsiones sobre los planetas apenas mejoraron.
Ms an, los "escpticos", al seguir considerando a la Tierra como punto fijo de
referencia, vean en el sistema de Coprnico un hbil modelo matemtico, un poco
ms complicado que el de Ptolomeo, pero que no constitua una verdadera
descripcin del mundo fsico. En verdad, nada probaba la evidencia de una Tierra en
movimiento y de un Sol central inmvil. Galileo observ ms tarde, que nunca
admirara bastante a quienes aceptaron el sistema de Coprnico a pesar del
testimonio de sus sentidos.
En evidente que Coprnico no tena la intencin de renovar los instrumentos
matemticos de la astronoma tradicional.
Al igual que Hiparco y Ptolomeo, describi los movimientos de los planetas
elaborando unos modelos geomtrico-cinticos que simulaban del modo ms exacto
posible, los fenmenos observables.
A estos modelos geomtricos haba que darles unos parmetros numricos
derivados de la observacin, para ello Coprnico, al igual que muchos astrnomos
rabes o latinos, se bas en los datos consignados por Ptolomeo, completndolos
con algunas observaciones propias.
En realidad, la astronoma ptolemaica tena dos dificultades fundamentales. En
primer lugar, Ptolomeo tuvo que utilizar toda una gama de modelos geomtricos
para explicar los movimientos de los distintos planetas y se vio obligado adems, a
proporcionar a cada modelo un movimiento circular, con una revolucin que duraba
exactamente un ao. En segundo lugar, Ptolomeo no consigui determinar las
distancias absolutas y relativas de los planetas con respecto a la Tierra, por lo
que su orden de colocacin, no era sino un convencionalismo arbitrario, llamado
La Hiptesis de los Planetas.
El sistema heliocntrico, fue el nico mtodo que resolvi ambas dificultades. La
polmica desatada favoreci, indiscutiblemente, a la propagandizacin de la
astronoma. Este creciente inters por la astronoma, favorece tambin a la
trigonometra. En 1533, como ya dijimos, se edita la "Trigonometra" de
225

En realidad no se percibe a simple vista. De hecho el paralaje no fue detectado hasta el 1838 por
el astrnomo y matemtico alemn Friedich Wilhelm Bessel (1784-1846).
226
Almagesto, I, 7. Recomendamos la edicin de G. J. Toomer de Princeton University Press,
Princeton, New Jersey, 1998.

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179

Regiomontano, en 1543 la obra de Coprnico, llegando (en 1596) a la impresin de


las tablas grandes de 10 cifras de Rhaeticus.
Este perodo de consolidacin de la trigonometra es indudablemente beneficiado
por el trabajo de Francois Vite (1540-1603) quien en una de sus obras,
"Pseudomesolabium" (1595), examina las cuerdas que cortan el dimetro en
cuatro segmentos que forman una progresin geomtrica, puntualizando diversos
problemas y haciendo un uso extenso del teorema de Ptolomeo.
Con respecto al estudio del cuadriltero inscrito, unos aos ms tarde fue tratado
independientemente (1598) por J. Richter (1537-1616), a l debemos un
procedimiento general para la construccin de cuadrilteros inscritos que tienen
lados y diagonales enteros y en los cuales lo son tambin el rea y el dimetro de la
circunferencia inscrita.
Otros trabajos en esta direccin, son los de Bombelli, Benedetti, van Ceulen,
.quienes, por caminos propios o prosiguiendo investigaciones anteriores,
contribuyeron a la solidificacin de la trigonometra y a elevar el teorema de
Ptolomeo al lugar que hoy ocupa.
5. La matemtica al final de la antigedad.
En el Imperio Romano alcanz el estado esclavista su mxima expresin. En el siglo
I a.C. se produjeron levantamientos de esclavos, especialmente, el dirigido por
Espartaco (74-71 a.C.) puso al Imperio Romano durante un tiempo al borde del
abismo.
Tambin el trnsito de la repblica a la monarqua militar consolid solo
provisionalmente las relaciones sociales. En el siglo V se produjo la destruccin del
imperio.
El creciente estancamiento y la descomposicin repercutieron sobre las ciencias,
entre ellas la matemtica. Junto a la reanimacin de los criterios msticos de la secta
pitagrica por parte de los neoplatnicos y neopitagricos, se reconocen tambin
otros sntomas. El conocimiento no se perdi directamente, pero a los cientficos les
result cada vez ms difcil seguir, desde el punto de vista del contenido, las obras
cumbres de etapas anteriores Por eso se hizo habitual redactar comentarios
detallados, sobre Euclides Arqumedes, Apolonio, etc. Estos tenan el objetivo de
explicar definiciones, representar detalladamente breves demostraciones, ilustrar el
nexo recproco de los teoremas, etc. Algunos de estos comentarios constituyen
trabajos cientficos serios, muchas veces notables, que contienen incluso resultados
recin obtenidos.
6. Hypata (370-415).
En griego , naci en Alejandra, y muri en la misma
ciudad, en marzo de 415 416. Es la primera mujer
matemtica de la que se tiene noticia. Lleg a ser directora
de la escuela platnica de Alejandra. Su muerte a manos de
fanticos cristianos marca el fin de esta ciudad como centro
de Ciencia.
Fue una filsofa y maestra neoplatnica romana, que destac
en los campos de las Matemticas y la Astronoma227,
miembro y lder de la Escuela neoplatnica de Alejandra a
comienzos del siglo V, coment las obras de Arqumedes,
227

Toohey, Sue-The Important Life & Tragic Death of Hypatia, 2003, disponible en el sitio
http://www.skyscript.co.uk/hypatia.html

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180

Apolonio y Diofanto. Seguidora de Plotino, desdeaba el misticismo y se centr en


estudios lgicos y ciencias exactas, llevando una vida asctica. Educ a una selecta
escuela de aristcratas cristianos y paganos que ocuparon altos cargos,
destacndose el Obispo de Ptolemaida, Sinesio de Cirene, que mantuvo una
importante correspondencia con su maestra.
Su carcter anmalo de mujer entregada al pensamiento y la enseanza en plena
Tardoantigedad, su fidelidad al paganismo en el momento de auge del catolicismo
teodosiano y su cruel linchamiento a manos de una turba de cristianos, han dado
una gran fama a Hypata, cuya figura ha sido muy mitificada. Desde la poca de la
Ilustracin se la presenta como a una supuesta "mrtir de la ciencia" y smbolo de la
presunta decadencia del mundo clsico frente al Cristianismo y la irracionalidad228.
Sin embargo, su asesinato fue un caso nico y excepcional, y de hecho la escuela
neoplatnica alejandrina perdur hasta el siglo VII.
Por su parte, los movimientos feministas la han reivindicado como paradigma de
"mujer liberada", aunque al parecer estuvo casada con un tal Isidoro y se mantuvo
virgen. Tambin se la ha asociado con la destruccin de la Biblioteca de Alejandra,
si bien no hay ninguna referencia literaria que vincule a ambas, segn las fuentes,
Hypata enseaba a sus discpulos en su propia casa.
"Haba una mujer en Alejandra que se llamaba Hypatia, hija del filsofo Then, que
logr tales alcances en literatura y ciencia, que sobrepas en mucho a todos los
filsofos de su propio tiempo. Habiendo sucedido a la escuela de Platn y Plotino,
explicaba los principios de la filosofa a sus oyentes, muchos de los cuales venan de
lejos para recibir su instruccin"229.
Empez entonces a correr entre los cristianos de Alejandra el rumor de que la
causante de la discordia entre Cirilo y Orestes era la influyente Hypata, amiga y
consejera de su ex alumno Orestes y, presumiblemente, opuesta a los abusos del
poder religioso. En plena Cuaresma, un grupo de fanticos, dirigidos por un lector de
nombre Pedro se abalanz sobre la filsofa mientras regresaba en carruaje a su
casa, la golpearon y la arrastraron por toda la ciudad hasta llegar al Cesreo, magno
templo edificado por Augusto tras su victoria sobre Marco Antonio y convertido en
catedral de Alejandra. All, tras desnudarla, la golpearon con tejas hasta
descuartizarla, y sus restos fueron paseados en triunfo por la ciudad hasta llegar a
un lugar denominado el Cinareo (por su nombre, se supone que un crematorio),
donde los incineraron. Deba tener unos 60 aos en el momento de su muerte230.
Hesiquio sugera que el vnculo entre la astrologa y la adivinacin y la magia negra
causaron su muerte. Un exaltado obispo copto del siglo VIII, Juan de Niki, la
consideraba en plena ocupacin rabe una bruja peligrosa, responsable del conflicto
entre cristianos y judos, y entre Orestes y Cirilo, concluyendo que tena bien
merecida la muerte.
228

Ver Fernndez; Wider, Kathleen-Women Philosophers in the Ancient Greek World: Donning
the Mantle. Indiana University Press, 1985, pp. 49-50; y Mangasarian, Mangasar Mugurditch-The
Martyrdom of Hypatia, discurso pronunciado en el Independent Religious Society at the Majestic
Theater in Chicago, Mayo 1915.
229
Scrates Escolstico, Hist. Eccl., VII, 15.
230
Las principales fuentes que se ocupan del asesinato de Hypata, son: Scrates EscolsticoHistoria Ecclesiastica, libro VII, captulos 13 a 15 (Ed. Online);
Filostorgio-Historia
Ecclesiastica, libro VIII, captulo 9; Juan Malalas-Chronographia, captulo 14; de Sinesio de
Cirene Himnos. Tratados, Introduccin, traduccin y notas de F. A. Garca Romero. Madrid:
Editorial Gredos, 1993 y Cartas, Intr., trad. y notas de F. A. Garca Romero, Rev.: C. Serrano
Aybar, Madrid: Editorial Gredos, 1995 y la enciclopedia Suda, en la voz correspondiente a Hypata,
(Ypsilon 166).

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

181

Scrates Escolstico achac indirectamente a Cirilo la responsabilidad del asesinato


de Hypata, al manifestar que "este suceso acarre no escaso oprobio tanto a Cirilo
como a la iglesia de los alejandrinos", ya que no hay nada ms opuesto al espritu
del cristianismo que el crimen. Las dems fuentes narran el suceso de manera
similar. El historiador arriano coetneo Filostorgio se limit a echar las culpas a los
homousianos, fieles al credo de Nicea. El historiador bizantino del siglo VI Juan
Malalas se equivocaba al afirmar que Hypata fue quemada viva (lo fue despus de
muerta), pero admita la induccin de Cirilo y culpaba tambin a la propia naturaleza
de los habitantes de Alejandra, violentos y "acostumbrados a toda licencia" Juan de
feso, deca en la misma poca que eran "una horda de brbaros, directamente
inspirada por Satn", y el propio Cirilo reproch a los alejandrinos su carcter
levantisco y pendenciero en su homila pascual del ao 419. De hecho, pocos aos
despus, en 422, el sucesor de Orestes como prefecto imperial, Calisto, fue muerto
en un nuevo tumulto. Tambin se ha llegado a sugerir que la turba estaba
enloquecida por los rigores del ayuno de Cuaresma.
Finalmente, la entrada referente a Hypata en la monumental enciclopedia bizantina
del siglo XI conocida como Suda atribuye tambin la responsabilidad del crimen a la
envidia de Cirilo y al carcter levantisco de los alejandrinos, y da la clave para
comprender la triste muerte de la filsofa al equipararla a la de dos obispos
impuestos a los alejandrinos por la corte imperial de Constantinopla: Jorge de
Capadocia (m. 361) y Proterio (m. 457).
Sobre la motivacin que Cirilo podra haber tenido para ordenar o inducir la muerte
de Hypata, los historiadores han concluido la confluencia de al menos cinco
mviles:
La propia intolerancia del obispo hacia el paganismo y el neoplatonismo, que
tanto haba influido en el arrianismo.
La amistad e influencia de la filsofa sobre el prefecto imperial Orestes y las
clases altas de Alejandra.
Los deseos de vengar la muerte del monje Amonio, ordenada por Orestes, quiz
aconsejado por su ex-maestra.
La hostilidad de Hypata hacia Tefilo y su sobrino por la destruccin del Serapeo
y el saqueo de su biblioteca en 391, que posiblemente la llevara a azuzar el
enfrentamiento entre el prefecto imperial y el patriarca.
El deseo de advertir a Orestes de que no continuara enfrentndose con l,
mediante la muerte de alguien tan cercano como Hypata.
La muerte de Hypata levant un gran revuelo. Tras el cruel asesinato, Orestes
inform de los hechos y pidi a Constantinopla que interviniera. La Suda afirma que
el emperador Teodosio II quiso en principio castigar a Cirilo, tanto por justicia como
por ser un gran protector de las enseanzas filosficas pero, a la postre, la reaccin
imperial se limit a retirar al Patriarca los 500 monjes que le servan como guardia
de corps, lo que ha llevado a algunos historiadores a suponer que fueron stos, y no
el populacho mencionado en todas las fuentes, los responsables del asesinato de la
filsofa. La medida fue sin embargo rescindida al cabo de dos aos, permitindose
adems aumentar su nmero a 600. Que Cirilo saliera tan bien parado fue
posiblemente debido a la influencia de la hermana del Emperador, la augusta
Pulqueria, cristiana devota de gran ascendente sobre su hermano, en cuyo nombre
gobernaba mientras ste se dedicaba a tareas intelectuales.
En sus Memoirs pour servir l'historie ecclsiastique (1693), el abate
jansenista Le Nain de Tillemont exculpaba a Cirilo considerando que fue un crimen
oprobioso para los cristianos y que redujo su influencia poltica. Tras la muerte de

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182

Hypata, las relaciones entre el Patriarcado alejandrino y la Corte Imperial se


suavizaron y la veneracin hacia el monje Amonio desapareci, ya que los mismos
alejandrinos reconocan que haba merecido la muerte por su atentado y no por
haber sido obligado a renegar de Cristo. Cirilo no pudo impedir que su rival doctrinal,
Nestorio, gozara del favor imperial y fuera elegido Patriarca de Constantinopla en
428, pero logr finalmente su deposicin en el Concilio de feso de 431. Convertido
en uno de los personajes ms influyentes de la Iglesia, a su muerte en 444 fue
santificado, y es considerado uno de los Doctores de la Iglesia debido a su extensa
obra doctrinal.
No hubo ms actos violentos contra los filsofos paganos de Alejandra, cuya
Escuela sigui floreciendo hasta pleno siglo VII, sin que su actividad se viera
interrumpida siquiera por el cierre de la Academia de Atenas en tiempos de
Justiniano I (529).
Ninguna de sus obras se ha conservado, pero se conocen gracias a sus discpulos,
como Sinesio de Cirene o Hesiquio de Alejandra, el Hebreo:
1. Comentario a la Aritmtica en 14 libros de Diofanto de Alejandra.
2. Canon astronmico.
3. Comentario a las Secciones cnicas de Apolonio de Perga, su obra ms
importante.
4. Tablas astronmicas: revisin de las del astrnomo Claudio Tolomeo,
conocida por su inclusin en el Canon astronmico de Hesiquio.
5. Edicin del comentario de su padre a Los Elementos de Euclides.
Adems de cartografiar cuerpos celestes, confeccionando un planisferio, tambin se
interes por la mecnica. Se sabe que invent un destilador, un artefacto para medir
el nivel del agua y un hidrmetro graduado para medir la densidad relativa y
gravedad de los lquidos, precursor del actual aermetro, descrito por Sinesio de
Cirene ...es un tubo cilndrico con la forma y dimensiones de una flauta, que en
lnea recta lleva unas incisiones para determinar el peso de los lquidos. Por uno de
los extremos lo cierra un cono, adaptado en posicin idntica, de manera que sea
comn la base de ambos, la del cono y la del tubo. Cuando se sumerge en el lquido
ese tubo, que es como una flauta, se mantendr recto, y es posible contar las
incisiones, que son las que dan a conocer el peso231.
Sinesio tambin la defendi como inventora del astrolabio, aunque astrolabios ms
tempranos precedan el modelo de Hypata al menos un siglo y su propio padre fue
famoso por su tratado sobre ellos.
Queramos sealar dos detalles adicionales sobre Hypata.
Carl Sagan, en el captulo 13 de su serie Cosmos (1980), llamado Un viaje
personal trataba la muerte de Hypata y la destruccin de la Biblioteca de
Alejandra. Segn Sagan "En el ao 415, cuando iba a trabajar, cay en manos de
una turba fantica de feligreses de Cirilo. La arrancaron del carruaje, rompieron sus
vestidos y, armados con conchas marinas, la desollaron arrancndole la carne de los
huesos. Sus restos fueron quemados, sus obras destruidas, su nombre olvidado"
(sic).
Dos importantes revista feministas que deben su nombre a la filsofa alejandrina:
Hypatia: Feminist Studies, publicada en Atenas desde 1984, e Hypatia: A
Journal of Feminist Philosophy, publicada desde 1986 por la Indiana University
Press. Esta ltima public en 1989 un artculo de la poetisa y novelista Ursula
Molinaro, A Christian Martyr in Reverse Hypatia: 370-415 A.D, mezclando
231

Fitgerald, A.-The Letters of Synesius of Cyrene, OUP, 1929-30. Carta 15.

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183

realidad y ficcin. En el artculo la virgen Hypata es una mujer sin contencin


sexual, amante de Orestes, y es su conducta desinhibida la que lleva al envidioso
Cirilo a ordenar su muerte. Molinaro afirma que su muerte seal "el fin de una
poca en que todava se valoraba a las mujeres por su inteligencia", y que el
Cristianismo limit la libertad de pensamiento e impuso a las mujeres un modelo de
conducta "basado en la sumisin y desprovisto de placer".
7. Los ltimos Comentaristas.
Entre fines del siglo IV e inicios de V se gener de nuevo un ambiente de
beligerancia que culmin con el desplome del imperio Romano. Sobre sus ruinas
nacieron las primeras estructuras feudales basadas en una economa natural que ni
necesitaba ni promova el intercambio cientfico. Con el auge del cristianismo los
templos paganos, las escuelas asociadas y en general la cultura helenstica no
fueron bien vistas. Entre los principales comentaristas estuvieron Ten de Alejandra
(335-395) y su hija Hypata, ya presentada. Ten escribi una versin de los
Elementos que es la nica conservada hasta nuestros das. Recordemos que la
muerte de su hija es tomada, generalmente, como punto final del perodo de
surgimiento de la matemtica como ciencia, aunque ciertamente subsisti alguna
actividad matemtica fundamentalmente en la Academia de Atenas hasta que en el
siglo VI fueron prohibidos los comentaristas por considerrsele foco de difusin de
teoras paganas y corrompidas. Entre estos ltimos comentaristas estuvo Proclo
(410-485), sus trabajos son la fuente principal, de que se dispone en la actualidad,
para la historia de la matemtica en la antigua Grecia.
En sus "Comentarios sobre Euclides", Gemino de Rodas (aproximadamente ao
75 a.C.) clasific la "Mathemata" (lo que se ensea o lo que se debe saber) griega
en Inteligibles y Sensibles. Entre los primeros se encontraban la Aritmtica y la
Geometra mientras que las segundas estaban compuestas por la Mecnica, la
Astronoma, la ptica, la Geodesia, la Msica (teora de intervalos musicales) y la
Logstica (Aritmtica comercial, clculo de magnitudes geomtricas, en fin los
conocimientos matemticos necesarios para el diario quehacer). Esta clasificacin
refleja la concepcin que tenan los griegos sobre la matemtica como todo un
conjunto de conocimientos que comprenda elementos de muchas futuras disciplinas
cientficas. Como factor unificador este conjunto contaba con el carcter
especulativo racional de sus hiptesis y la prueba de su veracidad mediante la lgica
de los conceptos, sin apoyarse en la prctica. Se sabe que Pitgoras contaba con lo
que pudiramos llamar un laboratorio de experimentacin acstica, donde ensayaba
su teora de intervalos musicales o que Arqumedes, segn la "Carta a
Eratstenes", tena en alta estima el mtodo de experimentacin mecnicogeomtrico; pero ni ellos ni ningn otro de sus contemporneos le concedi valor
probatorio a este proceder. La experimentacin solo era utilizada como recurso
heurstico. Tampoco el fin de sus conocimientos fue, por regla general, resolver
problemas prcticos concretos. Lgicamente esta concepcin terica no
directamente apoyada en la experiencia prctica les condujo a incontables errores
pero tambin les permiti hacer conjeturas geniales como la constitucin atmica de
la materia.
El modlico pensamiento matemtico griego es una de las mayores conquistas
intelectuales de la humanidad. A pesar de la rigidez de su forma geomtrica y
desvinculacin directa de la prctica as como el marco socio histrico que limit su
alcance, all naci y tuvo su poca dorada la ciencia matemtica contempornea.

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184

Sus mtodos y estructuras marcaron el desarrollo de la matemtica posterior ms


que cualquier otra poca.
El ocaso de la matemtica antigua.
La tradicin cientfica de pocas anteriores pudo mantenerse cierto tiempo a pesar
de la tenaz resistencia.
En Atenas, en la Academia platnica, Dominos escribi una Aritmtica. Bajo el
mando de Proclos Dadocos, siglos x, la Academia logr incluso cierta importancia.
Un extenso comentario sobre el libro I de los "Elementos" contiene el famoso
"Catlogo de gemetras", una enumeracin de matemticos griego-helensticos.
Entretanto, segn el Edicto de Miln del ao 313, el cristianismo se convirti en
religin estatal en el Imperio Romano. De esta manera el cultivar de la filosofa de
Platn cay cada vez ms en contradiccin con la pretensin de que todos
practicaran la ideologa cristiana; en el ao 529 se cerr violentamente la Academia
por orden del emperador cristiano Justiniano, por considerarla "centro de teoras
paganas y corrompidas" como habamos mencionado.
Anterior a esto se haba producido ya el ocaso de la escuela alejandrina. Despus
de Pappo se destacaron otros dos matemticos de los que ya hablamos: Teon de
Alejandra y su hija Hypatia que escribieron comentarios sobre el Almagesto y
sobre Euclides, as como sobre Apolonio y Diofanto. Lamentablemente sus escritos
se perdieron casi en su totalidad. Cuando Hypatia cay vctima de fanticos
cristianos; se apag la escuela matemtica alejandrina.
La herencia cientfica de la matemtica antigua.
La matemtica de la antigedad no desapareci sin dejar sus huellas, sino que, por
el contrario, a travs de diferentes vas histricas logr un efecto que ha llegado a
nuestros das.
Algunos pocos conocimientos matemticos se convirtieron en componentes de la
instruccin cristiana mediante el neoplatonismo y se incluyeron en el Quadrivium,
una especie de manual de enseanza en las universidades medievales.
Los eruditos bizantinos conservaron algunas cosas que van ms all de lo
elemental. Cuando finalmente, despus de la conquista de Constantinopla por los
pueblos turcos en 1453, los eruditos bizantinos llevaron a Italia las obras
matemticas de la antigedad en sus textos originales, estos hallaron entusiasta
acogida, pues all el naciente desarrollo capitalista haba creado una elevada
disposicin para recibir los conocimientos cientficos y matemticos.
El mrito principal en la conservacin de los conocimientos matemticos de la
antigedad corresponde, sin embargo, a los eruditos del Islam: muchos
representantes de la ciencia griego-helenstica emigraron hacia la India y los pases
rabes a causa de la intolerancia de la iglesia cristiana, continuando en dichos
pases la tradicin matemtica griego-helenstica. Esta se convirti particularmente
en fundamento de la matemtica en los pases islmicos. A este rodeo tenemos que
agradecer que muchos resultados matemticos de la antigedad se salvaran.

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Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

185

Eplogo
A pesar de todo el magnfico viaje que hemos hecho por las Matemticas Griegas,
admirndonos de todos los resultados obtenidos en distintos tiempos y lugares,
debemos sopesar con cuidado la aportacin real del pensamiento griego al
desarrollo de la cultura occidental y calibrar su trascendencia, muchas veces
magnificada. Aclaremos de antemano, que la ciencia griega no se produjo de
manera aislada, por generacin espontnea, sino que, por el contrario, es la
heredera de una larga tradicin cultural de variados pueblos y civilizaciones que le
antecedieron.
Remontndonos ms all del ao 600 a.C. tenernos que pasar por la sombra antes
de que nuevamente se haga la luz por un momento en el antiguo Egipto. Finalmente,
llegamos a la primera gran edad de la Matemtica alrededor del ao 2000 a.C. en el
valle del Efrates. Los descendientes de los sumerios, en Babilonia, parecen haber
sido los primeros "modernos" en Matemtica. Ciertamente, su forma de plantear
ecuaciones algebraicas est ms en el espritu del lgebra que conocemos que
cualquier otra cosa hecha por griegos en su Edad de Oro.232
Por diversas causas, no todas bien estudiadas, los conocimientos de sus
predecesores, fueron tomados por los griegos y sistematizados, formalizados y
dotados de rigor, para conformar un corpus terico que no tuvo equivalentes en las
civilizaciones pregriegas. Dentro de estos avances debemos destacar la introduccin
del pensamiento hipottico-deductivo, y el mtodo de demostracin clsica que
hasta hoy perdura, el uso de tcnicas sintticas en los razonamientos geomtricos,
la curiosidad cientfica en las ciencias de la Naturaleza, y a otras variadas
aportaciones en el hacer y el pensar en su forma actual; ms no todo fue xito y
logro, en concreto, la matemtica griega desemboc en una especia de
estancamiento, reconocido, en mayor o menor medida, por todos los historiadores
de esta ciencia. Segn Heath hablando generalmente, los mejores progresos de
geometra en lneas generales fueron prcticamente estorbados por las restricciones
del mtodo y la forma en la cual fueron inseparables de la geometra clsica
griegalos griegos no pudieron avanzar muy lejos en ausencia de algn sistema
de coordenadas y sin medios ms libres de manipulacin tales como los que son
suministrados por el lgebra moderna.233
Ms radical es Bell cuando afirma Los modos limitados del pensamiento griego no
son los nuestros. Al madurar el lgebra elemental en los siglos XVI y XVII de nuestra
era, y al introducir los mtodos analticos en el siglo XVII, la Matemtica volviendo al
nmero se acerc ms a Babilonia, Egipto y la India de lo que nunca estuvo
GreciaExcepto por la insistencia en la demostracin, nuestras preferencias en
Matemtica, como en religin, son ms orientales que griegas.
Aunque sea duro de decir, parece cierto que, vista de lejos, la geometra griega era
en parte un gran error de tctica. Nada obligaba a Tales, Pitgoras, Euclides y
Apolonio y sus discpulos a desarrollar el mtodo sinttico exclusivamenteLa
geometra sinttica de las cnicas seala el fin del viaje.234
Pero, cules fueron los factores qu determinaron este comportamiento?, creemos
que son los siguientes:
1) Los griegos no supieron asimilar el legado babilnico y, en particular, su sistema
de numeracin posicional. Ya hablamos de los inconvenientes de los sistemas
232

Ver Bell, J.-Los Grandes Matemticos, Cap.1, p.9.


Heath, T.-A History of Greek Mathematics, Dover Publications, New York, 1981, p.197.
234
Bell, J.-Historia de la Matemtica, Fondo de Cultura Econmica, Mxico, 1985, p.91
233

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186

usados por los griegos, inoperantes tanto para el clculo como para la
representacin simblica.
2) El afn de ciencia desinteresada, lo que condujo en primera instancia a una
anmala separacin ciencia pura-ciencia impura (esta ltima luego llamada
aplicada), privando a las Matemticas griegas de una fuente inagotable de
problemas y situaciones propicias para dar el salto cualitativo necesario.
3) La propia estructura social de los griegos. En una sociedad esclavista se
asentaron prejuicios que, a la larga, se convirtieron en lacras para el desarrollo
armonioso de la cultura helnica.
Al respecto dice Boyer En la antigedad griega se haca una distincin clara no solo
entre la teora y sus aplicaciones prcticas, sino tambin entre el clculo rutinario y
el estudio terico de las propiedades de los nmeros: al primero de estos dos
aspectos, por el que se dice que los sabios griegos mostraron generalmente
desprecio, se le dio el nombre de logstica, mientras que se sobreentenda que la
aritmtica, ocupacin filosfica honorable hacia referencia solamente al segundo
aspecto. Se ha dicho incluso que esta actitud clsica con respecto al clculo rutinario
vena a reflejar la estructura social de la Antigedad, en la que los clculos
numricos quedaban relegados a los esclavos235.
Aunque la civilizacin greco-alejandrina perdur hasta el ao 640 d.C., en el
que finalmente fue destruida por los mahometanos, es evidente que, a causa de su
productividad decreciente, la civilizacin haba entrado ya en declive durante los
primeros siglos de la era cristiana. Antes de entrar a considerar las razones de
este declive es importante resumir las realizaciones y las imperfecciones de la
matemtica griega y tomar nota de los problemas que
han dejado para
generaciones futuras. Los griegos alcanzaron grandes metas, y la continuacin de
la matemtica, cuando fue retomada por los europeos tras las incursiones a cargo
de hindes y rabes, estuvo tan completamente determinada por el legado de los
griegos, que es importante tener claro donde se sita su matemtica.
Los griegos se caracterizaron por hacer matemtica abstracta. Esta contribucin
principal es de una relevancia y un valor inconmensurable por el hecho que un
mismo tringulo abstracto o una misma ecuacin algebraica se puede aplicar a
cientos de situaciones fsicas diferentes, que es donde se ha demostrado que
radica el secreto de la potencia de la matemtica.
Los griegos insistieron en las demostraciones deductivas. Este fue sin duda un
avance extraordinario. De las de civilizaciones que haban existido, alguna haba
desarrollado algn tipo rudimentario de aritmtica y de geometra. Sin embargo,
ninguna civilizacin, aparte de los griegos concibi la idea de establecer
conclusiones exclusivamente a travs del razonamiento deductivo. La decisin de
exigir demostraciones deductivas est en contraposicin absoluta con los mtodos
utilizados por el hombre hasta entonces en los dems campos; es, de hecho, casi
irracional, porque casi todo el conocimiento altamente fiable se adquira a travs de
la experiencia, la induccin, el razonamiento por analoga y la experimentacin. Pero
los griegos buscaban verdades y vieron que solamente las obtendran por los
mtodos infalibles del razonamiento deductivo. Comprendieron, tambin, que para
llegar a verdades seguras deban partir de verdades y estar seguros de no suponer
ningn hecho no garantizado. Por tanto, establecieron todos sus axiomas de forma
explcita y adems adoptaron la prctica de situarlos muy al principio de sus trabajos
para que de esta manera pudieran ser examinados de golpe con sentido critico.
235

Boyer, C.-Historia de la Matemtica, Alianza Universidad Textos, Madrid, 1996, p.169.

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

187

Despus de concebir este plan enormemente importante para asegurar un


conocimiento seguro, los griegos introdujeron una sofisticacin que difcilmente
poda esperarse de los innovadores. Su conciencia de que los conceptos no
podan ser contradictorios y que no se puede construir una estructura consistente
trabajando con figuras no existentes (tales como un poliedro regular de diez caras)
pone de manifiesto una agudeza de pensamiento casi sobrehumana y ciertamente
sin precedentes. Como sabemos ahora, su mtodo para establecer la existencia de
los conceptos, con lo que podan trabajar con ellos, era demostrar que podan
construirse con el uso de regla y comps.
La potencia de los griegos para intuir teoremas y demostraciones queda atestiguada
por el hecho que los Elementos de Euclides contienen 467 proposiciones y las
Secciones Cnicas de Apolonio, 487, obtenidas todas ellas a partir de 10
axiomas y postulados enunciados en los Elementos. La coherencia que
proporcionan las estructuras deductivas no ofrece ninguna duda, ni siquiera
secundaria en cuanto a su importancia, ni quiz secundaria en cuanto a atencin.
An la posibilidad de obtener los mismos resultados a partir de numerosos
conjuntos de axiomas distintos (si bien igualmente fiables) podra dar una versin del
conocimiento menos manejable y asimilable.
La contribucin griega al contenido de la matemtica (geometra plana y del espacio,
trigonometra plana y esfrica, los comienzos de la teora de los nmeros, la
ampliacin de la aritmtica y el lgebra de Egipto y Babilonia) es enorme,
especialmente si se tiene en cuenta el reducido nmero de personas dedicadas a
ellas y a los escasos siglos a los que se extendi su actividad. A estas
contribuciones debemos aadir el lgebra geomtrica, que esperaba solamente el
reconocimiento de los nmeros irracionales y la instauracin del lenguaje simblico
para convertirse en la base del gran parte del lgebra elemental. Por otra parte, el
estudio de figuras curvilneas por el mtodo exhaustivo, a pesar de que formaba
parte de su geometra, merece una mencin especial ya que constituye el comienzo
del clculo.
El atractivo esttico de la matemtica no fue pasado por alto. En la poca griega, las
matemticas eran consideradas tambin como un arte; la belleza, la armona, la
sencillez, la claridad y el orden eran reconocidas en ellas. La aritmtica, la
geometra y la astronoma se tomaban como el arte de la mente y la msica, el del
espritu. Platn se complaca con la geometra; Aristteles no separara las
matemticas de la esttica, pues el orden y la simetra eran para l elementos
importantes de belleza, y estos los encontraba en las matemticas. Evidentemente,
los intereses racionales y estticos, as como los morales, son difcilmente
separables en el pensamiento griego. Leemos una y otra vez que la esfera es el
cuerpo con la forma ms bella y es, por tanto, divina y buena. El crculo participaba
junto con la esfera de esta llamada a la esttica; pareca obvio por tanto que el
crculo fuera el camino de aquellos cuerpos que representaban lo inmutable, el
orden eterno del cielo, mientras que el movimiento lineal prevaleca sobre la tierra
imperfecta. No hay duda de que fue la esttica de las matemticas lo que dio lugar
a que los matemticos griegos prosiguieran la exploracin de temas concretos una
vez utilizados para la comprensin del mundo fsico.
Comenzando aproximadamente con el principio de la era cristiana, la vitalidad de
la actividad matemtica griega declin rpidamente. Las nicas contribuciones
importantes de la nueva era fueron las de Ptolomeo y Diofanto. Los grandes
comentaristas Pappo y Proclo merecen tambin la atencin, pero en realidad son
los que cierran la nmina. El declive de esta civilizacin, que durante cinco o seis

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

188

siglos aport contribuciones que sobrepasan en gran medida, tanto en expansin


como en brillantez, las de cualquier otra, requiere una explicacin.
Desgraciadamente, los matemticos estn sujetos a los designios de la historia,
igual que el ltimo labrador. Basta con familiarizarse con los hechos ms
superficiales de la historia poltica de Alejandra para darse cuenta de que no solo
las matemticas, sino cualquier tipo de actividad cultural, estaban destinadas a
sufrir. Mientras la civilizacin greco-alejandrina estuvo gobernada por los Ptolomeos,
floreci. El primer desastre fue el advenimiento de los romanos, cuyo papel en la
Historia de las Matemticas fue el de agentes de paso y transmisin.
Antes de discutir su impacto sobre la cavilacin greco-alejandrina, se deben ver
algunos hechos acerca de las matemticas en Roma y la naturaleza de la
civilizacin romana: las matemticas romanas apenas si son dignas de mencin, en
la cultura romana exista una limitada propensin por la matemtica pura en
particular, y por la ciencia y la especulacin abstracta, en general. El perodo durante
el cual los romanos figuran en la historia comprende los aos que van desde
aproximadamente el 750 a.C. hasta el 476 de nuestra era, ms o menos el mismo
tiempo durante el cual floreci la civilizacin griega. Adems, a partir del 200 a.C. los
romanos estuvieron en estrecho contacto con los griegos. Con todo, en los once
siglos no hubo ningn matemtico romano a la altura de sus predecesores griegos;
adems de otros detalles este hecho habla virtualmente por si mismo de toda la
historia de las matemticas en Roma236.
Volviendo de nuevo al papel que jugaron los romanos en la historia poltica y militar
de Grecia, tras haber asegurado el control del centro y el norte de Italia,
conquistaron las ciudades griegas del sur de Italia y Sicilia (recordemos que
Arqumedes contribuy a la defensa de Siracusa cuando los romanos atacaron la
ciudad y muri a manos de un soldado romano). Los romanos conquistaron Grecia
propiamente dicha el ao 146 a.C. y Mesopotamia el 64 a.C. Al intervenir en las
luchas internas de Egipto entre Cleopatra, la ltima de la dinasta Ptolomea, y su
hermano, Csar manipul para asegurarse un dominio sobre el pas. El ao 47 a.C.,
Csar prendi fuego a la flota Egipcia que navegaba y estaba anclada en el puerto
de Alejandra; el fuego se extendi a la ciudad e incendio la Biblioteca. Dos siglos y
medio de recoleccin de libros y medio milln de manuscritos, que representaban
el esplendor de la antigua cultura, fueron borrados. Afortunadamente, un excedente
de libros que no haban podido ser colocados en la repleta Biblioteca estaban
almacenados en el templo de Serapis y estos no fueron incendiados.
Asimismo, Atalo III de Prgamo, que muri en el 133 a.C., haba legado a Roma su
gran coleccin de libros. Marco Antonio regal esta coleccin a Cleopatra y se
sumaron a los libros del templo. La coleccin resultante volvi a ser enorme de
nuevo.
La historia del final del imperio romano es tambin relevante. El emperador Teodosio
(gobern entre el 379 y el 395) dividi su vasto imperio entre sus dos hijos, Honorio,
que fue el que gobern Italia y Europa Occidental, y Arcadio, que gobern
Grecia, Egipto y el Oriente Prximo. La parte occidental fue conquistada por
los godos durante el siglo V y su historia posterior pertenece ya a la de Europa
236

Severino Boecio (480-525) es considerado el principal exponente de las matemticas romanas y


de las obras matemticas a l adjudicadas, slo puede destacarse De Istituzioni Aritmetiche.
Para detalles adicionales de la ciencia romana en general y de la matemtica en particular,
recomendamos G. Loria-Storia delle matematiche dallalba delle civilt al tramonto del secolo
XIX, Cisalpino-Goliardica, Milano, 1982 y Giorgi T. BAgni-Storia delle Matematiche, Vol. I,
Edizioni Pitagora, Bologna, 1996.

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

189

Medieval. La parte oriental, que inclua Egipto (durante un tiempo), Grecia y lo que
en la actualidad es Turqua, conserv su independencia hasta que fue conquistada
por los turcos en el ao 1453. Puesto que el Imperio Romano de Oriente, conocido
tambin como el Imperio Bizantino, incluida Grecia propiamente dicha, la cultura y
las obras griegas fueron conservadas en alguna medida.
Desde el punto de vista de la Historia de las Matemticas, la aparicin del
cristianismo tuvo consecuencias poco afortunadas. Pese a que los jefes cristianos
adoptaron varios mitos y costumbres griegas y orientales con la intencin de hacer el
cristianismo ms aceptable a los conversos, se opusieron a las enseanzas
paganas y ridiculizaron las matemticas, la astronoma y la fsica; se prohibi a los
cristianos contaminarse con las enseanzas griegas. A pesar de la persecucin cruel
de la que fueron objeto por parte de los romanos, el cristianismo se difundi y lleg
a tener tal importancia que el emperador Constantino (272-337) se vio obligado a
adoptarlo como la religin oficial del Imperio Romano. As, los cristianos fueron
capaces de llevar a cabo una mayor destruccin de la cultura griega. El emperador
Teodosio I proscribi a las religiones paganas237 y, en el 392, dio la orden de
que los templos griegos fueran destruidos. Muchos de ellos fueron convertidos
en iglesias, a pesar de que a menudo estaban adornados todava con esculturas
griegas. Los paganos fueron atacados y asesinados por todo el Imperio. El destino
de Hypata, simboliza el fin de la era.
Los libros griegos fueron quemados a millares. El ao en que Teodosio prohibi las
religiones paganas, los cristianos destruyeron el templo de Serapis, que todava
albergaba la nica (y ltima) gran coleccin de obras griegas. Se estima que fueron
destruidos 300.000 manuscritos. Muchos ms trabajos escritos en pergaminos
fueron requisados por los cristianos y usados para sus propios escritos. El ao 529
el emperador romano de Oriente, Justiniano, cerr todas las escuelas griegas de
filosofa, incluida la Academia de Platn. Muchos sabios griegos abandonaron el
pas y algunos (por ejemplo Simplicio) se asentaron en Persia.
El ltimo suspiro para Alejandra fue la conquista de Egipto por los rebeldes
mahometanos en el ao 640. Los libros que todava quedaban fueron destruidos
basndose en la proclama dada por Omar, el conquistador rabe Los libros, o bien
contienen lo que ya est en el Corn, en cuyo caso no tenemos que leerlos, o bien
contienen lo contrario de los que est en el Corn, en cuyo caso no debemos
leerlos. Como consecuencia de esto los baos de Alejandra se calentaron con
el fuego de los rollos de pergamino.
Tras la captura de Alejandra por los mahometanos, la mayora de los sabios
emigraron a Constantinopla, que se haba convertido en la capital del Imperio
Romano de Oriente. Pese a que no floreca ninguna actividad respecto de las lneas
del pensamiento griego en la atmsfera hostil de Bizancio, este flujo de eruditos y
sus trabajos de relativa calidad incrementaron el tesoro del conocimiento que lleg a
Europa 800 aos despus.
Resulta quiz fuera de lugar contemplar lo que poda haber sido. Pero no se puede
237

Recordemos que en el 394 se celebraron los ltimos Juegos Olmpicos de la antigedad, uno de
los factores claves en el ser griego, pues stos no slo eran un evento atltico, ya que sirvieron de
fuente de inspiracin en diversos campos, por ejemplo, en la arquitectura, destaca el Templo de Zeus
en Olimpia, diseado por Libon, en la escultura, los juegos inspiraron el famoso Discbolo de Mirn;
y en la poesa, se conocen infinidad de odas, como las Olmpicas y los Epinicios, escritas por
famosos poetas, como Pndaro y Simnides, para inmortalizar los triunfos de los atletas en las
Olimpiadas.

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de las Matemticas Griegas

190

dejar de considerar que la civilizacin greco-alejandrina termin su activa vida


cientfica en los umbrales de la Era Moderna, gozaron de libertad de pensamiento,
que es tambin esencial para una cultura floreciente y abordaron y llevaron a
cabo avances de gran relevancia en varios campos que fueron los que se
convirtieron en primordiales para las matemticas rabes, que como centro de
influencia de las ideas chinas e indias se tradujo, durante el Renacimiento, en lo que
fue la geometra cuantitativa plana y del espacio, la trigonometra, el lgebra, el
clculo y la astronoma.

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de la Matemtica Griega

Anexo 1
El alfabeto griego
ALFABETO GRIEGO

TRANSCRIPCIN

VOCABLO Y TRANSLITERACIN

signos

nombre

latina

castellana

griego

latino

castellano

lpha

arteria

arteria

bta

basis

base

gmma

grammat-

gramt-ica

dlta

dermat-

dermat-itis

epsiln

(breve)

entomo-

entomo-loga

dsta

Zeus

Zeus

ta

(larga)

electron

electrn

zta

th

therapeia

terapia

ita

i
i

i/y
j

hipp-icus
hiero-

hp-ico
jero-glfico

kppa

carpos
cytos

carpo
citologa

lmbda

litra

litro

magma

magma

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de la Matemtica Griega

neuron

neuron-a

x
j

xeros

xero-fagia
jero-fagia

omicrn

(breve)

ombros

ombr-metro

pathos

pato-loga

rh

rhythmos

ritmo

- / -- / -

sgma

s-s- / -s

es-s

sphaera
symbiosis

esfera
simbiosis

ta

tetanos

ttanos

ypsiln

barys

bario

ph

ph

philosophia

filosofa

ch

ch

c + a, o
qu +e, i, y

chorda
chelonium

cuerda
quelonio

ps

ps

ps
( s- )

psyche
pseudonymos

psique
seudnimo

omga

( larga )

oceanus

ocano

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Elementos para una Historia de la Matemtica Griega

Variantes de los nombres de las letras


Letra
,
,
,
,
,
,
,
,
,

Variantes
dseda, zeta*, dseta, dzeta, seta
zeta, theta*, thita
kappa, cappa
mi, my*, mu
ni, ny*, nu
micron, omicrn
ro, rho
psilon, psilon
fi, phi
Cdigos Unicode

Maysculas

Unicode

0391
0392
0393
0394
0395
0396
0397
0398
0399
039A
039B
039C
039D
039E
039F
03A0
03A1
03A3
03A4
03A5
03A6
03A7
03A8
03A9

Minsculas

Unicode

03B1
03B2
03B3
03B4
03B5
03B6
03B7
03B8
03B9
03BA
03BB
03BC
03BD
03BE
03BF
03C0
03C1
03C3,
03C2
03C4
03C5
03C6
03C7
03C8
03C9

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

-400

-500

-600

-700

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009

Teofastro

Menecmo

Aristteles

Dinostrato

Brisn

Eudoxio

Teeteto

Arquitas

Platn

Brisn de Heraclea

Hippias de Elis

Demcrito de Abdera

Teodoro

Scrates

Hipcrates de Quos

Leukippo

Hipaso de Metaponte

Filolao

Antifn

Zenn de Elea

Oenopides de Quos

Anaxgoras de Clazomenae

Pitgoras

Anaxmenes de Mileto

Tales de Mileto

Elementos para una Historia de la Matemtica Griega


Anexo 2

Cincuenta Matemticos Griegos

-100

-200

-300

Nacimiento

Muerte

-100

-200

-300

-400

-500

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009


Proclo

Hypata

Then de Alejandra

Pappo

Diofanto de Alejandra

Claudio Ptolomeo

Menelao

Hern

Nicomco de Gerasa

Gemino de Rodas

Zenn de Sidn

Hypsicles

Hiparco

Zenodoro

Diocles

Dionysodoro

Apolonio de Prgamo

Eratstenes

Conon de Samos

Arqumedes

Nicomedes

Aristarco

Euclides

Eudemo de Rodas

Autlico de Pitane

Elementos para una Historia de la Matemtica Griega

Cincuenta Matemticos Griegos

600

500

400

300

200

100

Nacimiento

Muerte

Elementos para una Historia de la Matemtica Griega

Matemtico
Tales de Mileto
Anaxmenes de Mileto
Pitgoras
Anaxgoras de Clazomenae
Oenopides de Quos
Zenn de Elea
Antifn
Filolao
Hipaso de Metaponte
Leukippo
Hipcrates de Quos
Scrates
Teodoro
Demcrito de Abdera
Hippias de Elis
Brisn de Heraclea
Platn
Arquitas
Teeteto
Eudoxio
Brisn
Dinostrato
Aristteles
Menecmo
Teofastro
Autlico de Pitane
Eudemo de Rodas
Euclides
Aristarco
Nicomedes
Arqumedes
Conon de Samos
Eratstenes
Apolonio de Prgamo
Dionysodoro
Diocles
Zenodoro
Hiparco
Hypsicles
Zenn de Sidn
Gemino de Rodas
Nicomco de Gerasa
Hern
Menelao
Claudio Ptolomeo
Diofanto de Alejandra
Pappo
Then de Alejandra
Hypata
Proclo

Nacimiento

Muerte

-639
-585
-569
-499
-490
-490
-480
-480
-480
-480
-470
-469
-465
-460
-460
-450
-429
-428
-417
-408
-390
-390
-384
-380
-371
-360
-350
-325
-310
-300
-287
-280
-262
-250
-250
-240
-200
-180
-180
-150
-110
60
65
70
85
206
290
335
370
410

-547
-525
-475
-428
-420
-430
-411
-390
-420
-420
-410
-399
-398
-370
-400
-390
-348
-350
-369
-355
-320
-320
-322
-325
-287
-290
-290
-265
-230
-240
-212
-220
-190
-190
-190
-180
-140
-125
-120
-70
-60
120
125
130
165
284
350
395
415
485

Juan Eduardo Npoles Valdes, 2009