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En los mrgenes del Imperio Espaol y de la Historia natural

Flix de Azara colector (1787-1789)

MARCELO FABIN FIGUEROA


Resumen
Este trabajo estudia la recoleccin de aves realizada por Flix de Azara durante sus viajes como
demarcador de la Expedicin de la Amrica Meridional. Focaliza en especial las prcticas de
recoleccin de especmenes y su posterior envo al Real Gabinete de Historia Natural de Madrid
entre 1787 y 1789. Pretende explicar los dispositivos cientficos y administrativos usados por la
Historia natural los cuales fueron herramientas usadas por la administracin colonial y explicar
una actividad que tuvo amplia difusin en el virreinato del Ro de la Plata.
Palabras Clave
Flix de Azara - Historia Natural Historia de la Ciencia
Abstract
This paper focuses the collecting practices developed by Flix de Azara during his journeys as
surveryor of the Expedicin de la Amrica Meridional. It identifies the collected birds and their
shipping to the Royal Cabinet of Natural History of Madrid between 1787 and 1789. It hopes to
explains the scientific and administrative mechanisms used by the Natural History which was a
tool of colonial government, on one hand, and explains an activity which was common in the
viceroyalty of River Plate, on the other one.
Key Words
Flix de Azara - Natural History History of the Science

Recibido con pedido de publicacin el 25/06/2010


Aceptado para su publicacin el 27/08/2010
Versin definitiva recibida el 21/02/2011
Marcelo Figueroa se desempea como docente e investigadora en la Facultad de Filosofa y Letras de la
Universidad Nacional de Tucumn y en el ISES de CONICET
marcelofigueroaar@yahoo.com

Introduccin
Flix de Azara inici su prolongada estancia americana en 1781 y durante veinte aos, dada su condicin
de funcionario de la corona espaola, desarroll mltiples tareas que se tradujeron en la confeccin de
mapas, la redaccin de informes econmico-demogrficos y una profusin de obras manuscritas y
editadas que versaban sobre diversos aspectos de la Historia natural rioplatense. Azara arrib al virreinato
del Ro de la Plata como uno de los ingenieros que la corona espaola haba destinado para determinar
sobre el terreno la lnea demarcatoria entre las posesiones de los reinos ibricos en la Amrica meridional
segn lo haba prescripto el Tratado Preliminar de San Ildefonso en 1777.
Como otros miembros de la Expedicin de la Amrica Meridional, tal es el caso de Diego de Alvear o
Juan Francisco Aguirre1, Azara investig y escribi sobre diversos aspectos de la historia civil y natural
de las regiones bajo inspeccin. Sin embargo su labor sistemtica y constante, el acceso de sus escritos a
las imprentas francesas,2 la consideracin de la que fueron objeto sus investigaciones en Francia a inicios
siglo XIX as como las referencias que Charles Darwin le destin a su obra le reservaron un lugar
destacado en la historia de la ciencia hispana y americana en ambos mrgenes del Atlntico de fines del
siglo XVIII e inicios del siglo XIX.
La historiografa escrut la faz naturalista de Azara y una serie de trabajos, entre los que cabra incluir a
las clsicas obras de Enrique lvarez,3 Joaqun Templado,4 Olivier Baulny,5 etc., identificaron y
explicaron sus ideas biolgicas para establecer el aporte efectuado por Azara a la nocin de evolucin que
ms tarde, durante el siglo XIX, iba a sistematizar Charles Darwin. Tales historiadores contribuyeron a
dilucidar algunos de los nexos que vincularon a la obra de Azara con la de Darwin -pese a que el
pensamiento del primero se haya mantenido en un plano creacionista y providencialista que toleraba, sin
embargo, la posible extincin de las especies6- y as magnificaron la figura de Azara como la de un
cientfico de cuo hispano.
Si bien algunos historiadores puntualizaron la necesidad de reflexionar sobre el contexto institucional en
el cual Azara desarroll sus investigaciones para relacionar sus ideas cientficas y sus tareas como
ingeniero demarcador de lmites7, puede decirse, que la historiografa privilegi el estudio de sus ideas
biolgicas y el anlisis de sus obras editadas.
En el presente artculo se enfoca la faz cientfica de Flix de Azara desde otra perspectiva, se estudian las
recolecciones de aves que realiz durante sus viajes por Misiones, Corrientes y el Paraguay tanto como su
remisin al Real Gabinete de Historia natural de Madrid entre 1787 y 1789. La mencin que la
historiografa hizo de las recolecciones naturalistas realizadas por Azara no implic que las haya
transformado en un tpico especfico susceptible de estudio, algo que s sucedi con su trabajo
cartogrfico para el cual se cuentan con trabajos que dan cuenta de la dinmica de las recolecciones de

ALVEAR, Diego Relacin histrica y geogrfica de la Provincia de Misiones (1736), Instituto de


Investigaciones Geohistricas-CONICET, Resistencia, Chaco, 2000; AGUIRRE, Juan Francisco
Discurso Histrico sobre el Paraguay (1805), Union Acadmique Internationale, Academia Nacional de
la Historia, Buenos Aires, 2003.
2
Los escritos de Azara tuvieron una fra recepcin en Espaa, de hecho su Essais sur lhistoire naturelle
des quadrupdes de la province du Paraguay (1801) fue editado en Francia. En Espaa public sus obras
sobre los cuadrpedos (1802) y las aves (1805), sin embargo no pudo publicar en 1805 su Descripcin e
Historia del Paraguay y del Ro de la Plata pese al beneplcito que Manuel Godoy expres por esta obra.
Ver, MARTNEZ TEJERO, Vicente Piedras, fsiles, plantas, insectos, peces, pjaros. Naturalistas
Aragoneses, Instituto de Estudios Aragoneses-Gobierno de Aragn-Instituto de Estudios TurolensesIbercaja, Zaragoza, 2005, pp. 92-93.
3
LVAREZ LPEZ, Enrique Flix de Azara, Aguilar, Madrid, 1935; LVAREZ LPEZ, Enrique,
Flix de Azara, precursor de Darwin, en Revista de Occidente, vol. 43, 1943, pp. 149-166; LVAREZ
LPEZ, Enrique, Comentarios y anotaciones acerca de la obra de D. Flix de Azara, en Miscelnea
Americanista, vol. III, 1952, pp. 9-52; LVAREZ LPEZ, Enrique, Azara y Darwin, en Revista de
Indias, nm. 83, 1961, pp. 63-93.
4
TEMPLADO, Joaqun El valor de la obra biolgica de Flix de Azara, en Arbor, nm. 150, 1958, p.
198-211.
5
BAULNY, Olivier Flix de Azara. Un aragonais prcureur de Darwin, Marrimpouey Jeune, Pau, 1968.
6
CAPEL, Horacio El ingeniero militar Flix de Azara y la frontera americana como reto para la ciencia
espaola, en Scripta Vetera, 2005, pp. 1-60. p. 19 y ss.
7
Ver LUCENA GIRALDO, Manuel y BARRUECO RODRGUEZ, Alberto (eds.) Escritos fronterizos.
Flix de Azara, ICONA, Ministerio de Agricultura, Pesca y Alimentacin, Madrid, 1994, y CAPEL,
Horacio, El ingeniero, cit.

datos que le permitieron realizar sus mapas.8 Mencin aparte mereceran, por un lado, el breve y aoso
trabajo de ngel Cabrera quien ilustr la faz de naturalista colector de Azara al identificar algunos de
sus envos y sealar la importancia de investigar este aspecto9 y, por el otro, los trabajos de Thomas F.
Glick y David Quinlan y Brbara Beddall quienes estudiaron las recolecciones de Azara a travs de sus
obras publicadas y sin considerar su insercin en la expedicin demarcadora de lmites.10
El enfoque que aqu se sostiene privilegia el estudio de las prcticas a travs de las cuales Azara recolect
las evidencias cientficas que le permitieron sintetizar sus ideas biolgicas y adems sita a aquellas en el
contexto de la Expedicin de la Amrica Meridional, pues, esta ltima habra sido el locus institucional
que alumbr a dichas recolecciones.
Este trabajo se funda en los documentos manuscritos de carcter administrativo -tales como cartas,
instrucciones, reales comunicaciones, inventarios, ndices, etc.- los que, producidos en torno de la
recoleccin y remisin de las aves11, contienen indicios que permiten reconstruir tales prcticas.
Esta perspectiva considera en especial los factores externos12 que influyeron sus prcticas de
recoleccin e identifica lo ms trivial y cotidiano13 de stas para articular as el trabajo naturalista de
Azara con el mbito institucional que le subyaca.14 Por ello, cuando se observan las recolecciones
realizadas por Azara se descubre un trabajo rstico -casi artesanal- que con muchos altibajos se
desarrollaba en distantes territorios coloniales y cuyos minsculos aportes resultaban, sin embargo,
cruciales para surtir a las vitrinas de los gabinetes metropolitanos. A su vez se da relieve a un locus
institucional el que, segn las necesidades del gobierno colonial, habra vertebrado los viajes, las
inspecciones, las recolecciones y las remisiones de aves que Azara efectu de manera accesoria a sus
tareas topogrficas como demarcador, pues, la recoleccin de especmenes naturales fue una de las
actividades a travs de las cuales se expresaba el gobierno colonial espaol en Amrica.
Estudiar las prcticas de recoleccin desplegadas por Azara en relacin al contexto institucional que las
erigi puede resultar til para reconstruir el trabajo de campo que subyaca y alimentaba en la distancia a
la Historia natural de gabinete que se haca en la metrpolis y para avanzar por esta senda en la
identificacin y explicacin de una de las mltiples actividades cientficas que animaron la vida cultural
del virreinato del Ro de la Plata. La recoleccin de objetos naturales fue una prctica muy extendida
entre civiles y religiosos que se prolong an despus de 181015 y que durante el perodo virreinal cobr
8

MARTNEZ MARTN, Carmen Aportaciones cartogrficas de D. Flix de Azara sobre el Virreinato


del ro de la Plata, en Revista Complutense de Historia de Amrica, nm. 23, 1997, pp. 167-192; y de la
misma autora Una Carta esfrica del aragons D. Flix de Azara levantada en los primeros aos de su
estancia en la Provincia de Paraguay, en Actas del VII Congreso Internacional de Historia de Amrica,
Zaragoza. 1998.
9
CABRERA, ngel, Los envos de Flix de Azara al Real Gabinete de Historia Natural de Madrid,
Asociacin Espaola para el Progreso de la Ciencia, vol. I, nm. 1, 1934, pp. 98-100.
10
GLICK, Thomas F. y QUINLAN David M., Flix de Azara: The Myth of the Isolated Genius in
Spanish Science, en Journal of the History of Biology, vol. 8, nm. 1, 1975, pp. 67-83; BEDDALL,
Barbara G., Un naturalista original: Don Flix de Azara, 1746-1821, en Journal of the History of
Biology, vol. 8, nm. 1, 1975, pp. 15-66; BEDDALL, Barbara G, The Isolated Spanish Genius-Myth or
Reality? Flix de Azara and the Birds of Paraguay, en Journal of the History of Biology, vol. 16, nm. 2,
1983, pp. 225-258. Para este segundo artculo Beddall us el texto manuscrito de las Apuntaciones para
la historia natural de las aves de la provincia del Paraguay escrito por Azara en 1789.
11
Tales fuentes permitiran reconstruir los avatares del trabajo cientfico y no tan solo identificar ideas
cientficas. BRIAN, Eric, Archives et mmoire des sciences: enjeux historiographiques, en Revue
dHistoire Moderne et Contemporaine, nm. 48-4 bis, 2001, pp. 44-48.
12
CUNNINGHAM, Andrew y WILLIAMS, Perry, De-centring the big-picture: The origins of modern
science and the origins of science, en British Journal for History of science, nm. 26, 1993, pp. 414, 419
y 420.
13
PESTRE, Dominique, Science des philosophes, science des historiens, en Le debat, nm. 102, 1998,
pp. 99-106. p. 101.
14
Sobre este aspecto ver ROGER, Jacques, Pour une histoire historienne des sciences, en ROGER,
Jacques Pour une histoire des sciences part entire, Albin Michel, Paris, 1995, pp. 48-58; SHAPIN,
Seteven, The house of experiment in Seventeenth-Century England, en Isis. Nm. 79, 1988, p. 373;
WITHERS, Charles W. J., Where was the Atlantic Enlightenment?- Questions of Geography, en
MANNING, Susan y COGLIANO, Francis, D. (eds.) The Atlantic Enlightenment, Ashgate, England and
USA, 2008. p. 42.
15
Ver MARILUZ URQUIJO, Jos Mara El virreinato del Ro de la Plata en la poca del Marqus de
Avils (1799-1801), Academia Nacional de la Historia, Buenos Aires, 1964. p. 256; ASA, Miguel La
ciencia de mayo. La cultura cientfica en el Ro de la Plata 1800-1820, FCE, Buenos Aires, 2010. p. 117.

vida en relacin a aquellas instituciones ligadas al gobierno colonial de all que tanto la expedicin
demarcadora de lmites como las recolecciones naturalistas efectuadas por Azara puedan servir para
comprender el tipo de ciencia practicada en un virreinato que como el del Ro de la Plata y a diferencia de
los de Per o Nueva Espaa cont con pocas, modestas y tardas instituciones acadmicas y cientficas.
Ms all de los gabinetes metropolitanos: Prcticas de recoleccin e Historia natural
El estudio de las prcticas de recoleccin vinculadas a la formacin de las colecciones cientficas se
constituy en los ltimos aos en un sub-campo de investigacin con identidad propia. Bajo la
denominacin de Collecting History aquel se vio favorecido por la impronta histrica y sociolgica que
en las ltimas tres dcadas nutri a la historia de la ciencia en general y que modific de un modo
profundo la tradicional perspectiva filosfica sobre la cual se haba fundado sta en su versin ms clsica
durante el siglo XX.
Hoy y gracias a un crecido nmero de obras se considera a las prcticas de recoleccin como un
fenmeno histrico complejo y dinmico. Tal estado de cosas resulta deudor de la consideracin que las
colecciones de Historia natural recibieron de los historiadores quienes las incluyeron como un objeto de
estudio ms ubicndolas junto a las colecciones artsticas. Los historiadores asimilaron a aquellas con una
de las formas en que se expres el coleccionismo durante la Edad Moderna, en especial desde 1492
cuando una pltora de plantas, animales y curiosidades procedentes del Nuevo Mundo arrib a Europa.
El estudio de las colecciones de Historia natural sirvi para comprender que detrs de las vitrinas de los
gabinetes europeos existan otras historias que, ocurridas en distantes territorios ultramarinos, tenan que
ver con las alternativas propias de la recoleccin de las piezas exhibidas en los gabinetes. Esta toma de
conciencia acerca de la deriva transatlntica de los objetos naturales atesorados por diversas instituciones
metropolitanas16 permiti redefinir los agentes y las prcticas vinculadas a la identificacin, recoleccin,
transporte, exhibicin y conservacin de las piezas que constituyeron las colecciones.
La historia de las recolecciones ha sufrido una severa y provechosa translacin que implic: dejar de lado
el estudio de la coleccin en s misma para observar las prcticas de recoleccin y explicar a dichas
prcticas en relacin a los espacios en el cual stas se desarrollaron. Por ello las prcticas de recoleccin
pueden ser entendidas como un comportamiento a travs del cual quien recolectaba conectaba a su vez a
otros agentes as como objetos naturales, instituciones y territorios. De all que el contexto histrico
resulte un aspecto prevalente para reconocer los intereses que impulsaron a cada recoleccin en
particular.17
Junto a este inters por contextualizar a las prcticas de recoleccin se identifica tambin un pronunciado
inters por las dimensiones sociolgicas de estas prcticas. Pues, entendidas como un componente clave
en la produccin de conocimiento, aquellas seran un vector fundamental de la historia de algunas
disciplinas tales como la Historia natural, la mineraloga, la etnografa, etc. durante los siglos XVI, XVII
y XVIII. Tal caracterstica sera definitoria y permite hablar de un tipo particular de disciplinas que
podran llamarse collecting science. En este sentido el hecho de recolectar no es considerado tan solo
como el mero acto de reunir plantas o curiosidades en territorios lejanos, al contrario, recolectar
equivaldra a seleccionar las evidencias cientficas usadas en la produccin de conocimiento. La seleccin
desarrollada en el terreno por los colectores sera la primera y crucial etapa en la obtencin de los datos
usados luego por los naturalistas de gabinete. Por ello las prcticas de recoleccin pueden ser definidas
como prcticas experimentales18 fundadas sobre un innegable carcter prctico19 y material.
De este modo los historiadores descubrieron un amplio espectro de agentes y espacios situados ms all
de los mbitos metropolitanos y acadmicos. Este rasgo resulta fundamental puesto que las recolecciones
se desarrollaban en distantes territorios coloniales, de all la invisibilidad de los agentes involucrados en
las mismas. Por ello, una coleccin puede ser explicada como el resultado de un proceso de negociacin
protagonizado por las instituciones cientficas y quienes se desempeaban como sus recolectores.20 A su
16

DELBURGO, James y DEW, Nicholas (eds.) Science and Empire in the Atlantic World, Routledge,
New Haven, 2008, pp. 11-12.
17
SCHNAPPER, Antoine Le gant, la licorne, la tulipe. Collections franaises au XVIIe sicle,
Flammarion, Paris, 1988. p. 7. BERETTA, Marco (ed.) From Private to Public. Natural Collections and
Museums, Science History Publication, U.S.A, 2005. p. VII.
18
KOHLER, Robert Finders, Keepers: Collecting Sciences and Collecting Practice, en History of
Science, vol. 45, nm. 150, 2007, p. 430.
19
SPARY, Emma Pierre Pomets Parisian Cabinet: Revisitng the Invisible and the Visible in Early
Modern Collections, en BERETTA, Marco (ed.) From private, cit. p. 66.
20
SPARY, Emma From Private, cit. p. 78; BROWNE, Janet Do collections make collectors?, en
BERETTA, Marco (ed.) From private, cit. p. 171; PEARCE, Susan On Collecting. An investigation
into collecting in the European tradition, Routledge, New York, 1995, p. 4; JASANOFF, Maya

vez, la complejidad de los procesos de recoleccin mostr la interconexin de diversas instituciones acadmicas y no acadmicas- as como de los distantes territorios -metropolitanos y coloniales- que
quedaban conectados a travs de las prcticas de recoleccin, as las nociones de centro y periferia
pudieron ser repensadas y definidos con lmites ms difusos sus respectivos permetros.
Entonces, no resulta extrao que las prcticas de recoleccin fueran identificadas como uno de los
dispositivos usados por los imperios coloniales europeos durante la Edad Moderna.21 La corona espaola
posea una larga tradicin en el desarrollo de protocolos e instituciones especializadas en el acopio y
registro de informacin etnogrfica y natural relativa a Amrica. Desde fines del siglo XV ambas
actividades -acopio y registro- caracterizaron a la ciencia desarrollada por la corona espaola durante el
perodo colonial a travs de instituciones tales como la Casa de la Contratacin y el Consejo de Indias22 y
a las cuales se sumaran durante el siglo XVIII las expediciones cientficas y las de lmites. Por ejemplo,
los cuestionarios que, con motivo de la conquista de Mxico, fueron implementados en 1523 por Carlos V
para obtener informacin sobre los recursos naturales y los pueblos indgenas para establecer el cobro de
los tributos debidos a la corona. Las respuestas emitidas por los indgenas, vecinos y autoridades
coloniales se denominaron Relaciones Geogrficas y contenan informacin etnogrfica y natural. Tal
ejemplo permite pensar en las transferencias de conocimientos producidas entre los agentes, territorios e
instituciones involucrados en los procesos de recoleccin de informacin natural. La inclusin de aquellas
variables que permitan reconstruir el carcter material, tcnico, transatlntico y poltico-institucional que
caracteriz a la recoleccin de objetos naturales resulta valiosa para entender los modos en que la Historia
natural fue practicada23 en relacin a los imperativos del gobierno colonial.24
Modalidades de recoleccin: La expedicin de la Amrica Meridional (1779-1801)
Durante el siglo XVIII las expediciones de lmites trataron de materializar en las colonias americanas uno
de los objetivos reformistas perseguidos por la corona espaola: establecer unos lmites jurisdiccionales
que aseguraran la ocupacin efectiva de los territorios de frontera donde pudieran establecerse nuevas
poblaciones espaolas que impidieran as las sublevaciones indgenas, el desarrollo del contrabando y la
intromisin de las rdenes misionales o de otras potencias europeas.25 La bsqueda de dicho fin se tradujo
en la organizacin de la Expedicin de Lmites (1751-1761) y la Expedicin de la Amrica Meridional
(1779-1801) que de manera respectiva trataron de fijar sobre el terreno lo acordado de un modo sucesivo
por las coronas espaola y portuguesa a travs del Tratado de Madrid (1750) y el Tratado Preliminar de
Lmites (1777). Ambas empresas estaban impulsadas por la idea de que un territorio poda ser fijado,
delimitado y usufructuado de manera precisa por medio de la astronoma y la geodesia.26
Aquella fijacin del territorio implicaba la visita de los emisarios de la corona a las zonas de frontera y la
recoleccin de una ingente cantidad de datos sobre los hombres y la naturaleza del lugar. Las
expediciones espaolas del siglo XVIII en general -tanto las que tenan un objetivo cientfico explcito

Collectors of Empire: Objects, Conquests and Imperial Self-fashioning, en Past & Present, nm. 184,
2005, pp. 109-135.
21
Ver Osiris, vol. 15, 2000. Nature and Empire: Science and the Colonial Enterprise. Special Issue
compiled by MACLEOD, Roy; GREEN, Jack y MORGAN, Philip D. (eds.) Introduction: the present
state of Atlantic History, en GREEN, Jack y MORGAN, Philip D. (eds.) Atlantic History. A critical
appraisal, Oxford University Press, New York, 2009, New York p. 15.
22
ACHIM, Miruna Science in translation: the comerce of facts and artifacts in the transtlantic Spanish
world, en Journal of Spanish Cultural Studies, vol. 8, nm. 2, 2007, pp. 107-115. p. 107-108;
BARRERA OSORIO, Antonio Experiencing Nature: The Spanish American Empire and the Early
Scientific Revolution, University of Texs Press, Austin, 2006; PIMENTEL, Juan The Iberian vision:
Science and Empire in the framework of a Universal Monarchy 1500-1800, en Osiris, vol. 15, 2000, pp.
17-30.
23
Se trata de estudiar las practicalities of empire. BLEICHMAR, Daniela; DE VOS, Paula; HUFFINE,
Kristin y SHEEHAN, Kevin (eds.) Science in the Spanish and Portuguese Empires, 1500-1800, Stanford
University Press, Stanford, California, 2009, p. XXXI.
24
Ver Podgorny, Irina Naturaleza, colecciones y museos en Iberoamrica /1770-1850), en Castilla,
Amrico (comp.) El museo en escena. Poltica y cultura en Amrica Latina, Paids, Fundacin Typa,
Buenos Aires, 2010, p. 57, 58, 59.
25
LUCENA GIRALDO, Manuel El reformismo de frontera, en GUIMER, Agustn (ed.) El
reformismo borbnico, Alianza, Madrid, 1996, p. 268.
26
CAPEL, Horacio, La invencin del territorio. Ingenieros y arquitectos de la Ilustracin en Espaa y
Amrica, en Anthropos, Suplementos: La Geografa hoy. Textos, historia y documentacin, nm. 43,
1994, pp. 98-115.

tales como las expediciones botnicas o mineralgicas como las que tenan por fin la fijacin de lmitesestuvieron vinculadas con la acumulacin de informacin sobre Amrica.27
Sin embargo y dado que en las expediciones de lmites, la recoleccin de datos era subsidiaria de una
tarea administrativa tal cual lo era la demarcacin cabe preguntar: cul fue el tenor de estas
recolecciones?, dnde radicaba su valor?
El conjunto de tareas desplegadas por las comisiones demarcadoras fueron realizadas por los ingenieros
militares de la corona quienes constituan un selecto cuerpo tcnico y profesional que hacia fines del siglo
XVIII contaba con 206 miembros dispersos por los dominios de la monarqua y cuyas tareas tenan que
ver con el ordenamiento del territorio en sus vertientes militar y civil.
El reconocimiento del territorio con fines civiles constitua una de las tareas asignadas a los ingenieros.
La Ordenanza de 1718, que hizo de aquellos el primer cuerpo de tcnicos de la corona, les encomendaba
la tarea de reconocer y describir la ubicacin de las ciudades, fuentes de aprovisionamiento de agua, etc.
Dicha tarea abarcaba la confeccin de los mapas y la realizacin de prospecciones topogrficas. Sin
embargo estas atribuciones civiles perdieron fuerza con la Ordenanza de 1768 que asimilaba a los
Ingenieros con los dems cuerpos del ejrcito y funda sus funciones con las de los militares,
orientndolos adems al estudio de la cartografa y de la matemtica.28
Las funciones militares fueron prevalentes a pesar de que en 1774 se crearon tres ramos: Academias
Militares, de Plazas y Fortificaciones; de Caminos, Puentes, Edificios de Arquitectura Civil; y el de
Canales de Riego y Navegacin.29
Sobre los ingenieros gravit siempre su primigenia labor de descripcin territorial, sobre todo en los que
pasaban en funciones hacia Amrica. La Ordenanza de 1768 prescriba el envo de informes, planos,
descripciones y proyectos vinculados a los recursos humanos y naturales de los territorios que
inspeccionaran.
En consecuencia los ingenieros, ms all de su depurada formacin, no estaban instruidos en las teoras y
los mtodos de la Historia natural. Flix de Azara, por ejemplo, haba completado en 1767 su formacin
como ingeniero militar al obtener el grado de subteniente de infantera e ingeniero delineador de ejrcitos,
plazas y fronteras. l haba cultivado aquellas disciplinas cuantificables como la fsica, la geometra, la
hidrulica, la geologa, la astronoma, etc. que se ofrecan en las instituciones militares peninsulares y que
tenan por fin la formacin de especialistas en la construccin de fortificaciones, la delineacin de mapas
o la realizacin de prospecciones topogrficas, pero nada saba de Historia natural.
Sin embargo, y ms all de estas limitaciones, los informes cientficos producidos por los miembros de
las expediciones de lmites constituyen un aporte remarcable de las coronas ibricas no slo por la
amplitud de los resultados alumbrados sino tambin por la singularidad de su factura. Tales informes
fueron escritos en relacin a los proyectos de ordenacin territorial de los espacios de frontera. De all su
categora de literatura administrativa que, sin desmedro de sus aspiraciones cientficas, deba contribuir
a la fijacin de los lmites y aprovechar los territorios adyacentes. La manifiesta sincrona de las
investigaciones sobre los tres reinos de la naturaleza que desarrollaron tanto del lado portugus como del
espaol Rodrguez Ferreira30 y Flix de Azara no sera fortuita.31
Otros historiadores han considerado que la ciencia practicada por las expediciones de lmites contribuy a
la expansin de la frontera imperial. Por ello la frontera -los bordes del Imperio- sera la principal
protagonista en este tipo de incursin cientfica pues por ser desconocida los datos all obtenidos
desafiaban las concepciones establecidas. Las actividades cientficas desarrolladas por estas expediciones

27

VALVERDE PREZ, Nuria Actos de precisin. Instrumentos cientficos, opinin pblica y economa
moral en la Ilustracin Espaola, CSIC, Madrid, 2007, p. 124.
28
CAPEL, Horacio; SNCHEZ, Joan Eugeni y MONCADA, Omar De Palas a Minerva. La formacin
cientfica y la estructura institucional de los ingenieros militares en el siglo XVIII, Serbal-CSIC,
Barcelona, 1988, pp. 35, 36, 75, 322, 338 y 340.
29
SNCHEZ, Joan Eugeni La estructura institucional de una corporacin cientfica: El Cuerpo de
Ingenieros Militares en el siglo XVIII, en PESET, Jos Luis (coord.) Ciencia, vida y espacio en
Iberoamrica. Vol. II, CSIC, Madrid, 1989, p. 5-6.
30
Sobre los comisarios portugueses ver SOUZA TORRES, Simei Mara Dominios y fronteras en la
Amazona colonial. El Tratado de San Ildefonso (1777-1790), en Fronteras de la Historia, vol. 8, 2003,
pp. 195-226.
31
SALA CATAL, Jos La ciencia en las comisiones de lmites hispano-portuguesas: su proyeccin
internacional, en SOLANO, Francisco y BERNABEU ALBERT, Salvador (coords.) Estudios (nuevos y
viejos) sobre la Frontera, Anexos de la Revista de Indias, 4, CSIC, Centro de Estudios Histricos,
Departamento de Historia de Amrica, Madrid, 1991, pp. 277, 279-280, 284.

eran distintas a las desplegadas por la ciencia metropolitana. Su carcter transitorio y frugal estara
unido ms al usufructo del territorio inspeccionado y menos a los debates tericos de las academias32.
Cabe entender a las expediciones de lmites como un dispositivo a travs del cual la corona espaola trat
de definir los contornos de sus territorios americanos para vincularlos as a relaciones de propiedad33 y
cuyos fundamentos estaban dados por la apropiacin poltica de la ciencia. Delimitar territorios
desconocidos, y por lo tanto esquivos al gobierno colonial, fue la funcin primordial de estas
expediciones en las cuales la recoleccin de informacin y objetos naturales emergi como una actividad
accesoria a su misin primordial.34 Si bien las instrucciones dadas a los demarcadores ordenaban la
descripcin de los [] bosques, campos, montaas [] y [] los animales raros [] cuadrpedos
como bolatiles, y todos los objetos que se jusgasen interesantes a la Fisica e Historia Natural35 los
itinerarios y los tiempos de la expedicin estaban dados por la necesidad poltico-administrativa de
establecer el lmite y no por la bsqueda de nuevos especmenes o evidencias tal como ocurra en las
expediciones botnicas o mineralgicas36. Sin embargo, la Expedicin de Lmites (1751-1761) fue un
locus donde se fragu la posesin metropolitana de nuevas evidencias naturales gracias a su capacidad
para inspeccionar unos territorios que como los del Ro de la Plata no recibieron ninguna expedicin
cientfica con el objetivo expreso de estudiar su naturaleza. Por ello el valor de las recolecciones
ornitolgicas de Azara habra estado dado por aquella circunstancia.
Las recolecciones y los envos de Azara (1787-1789)
Flix de Azara acopi durante sus viajes como miembro de las comisiones demarcadoras de lmites una
parte sustancial de la informacin topogrfica y biolgica con la cual elabor los mapas, los estudios de
Historia natural y los informes econmico-demogrficos que lo transformaron en un personaje
reconocible de la vida cultural del virreinato rioplatense. Dichas travesas por el Paraguay se inscriben en
los primeros tiempos de su prolongada estancia en la Amrica meridional y guardan relacin con sus
esfuerzos por convertirse en uno de los recolectores del Real Gabinete de Historia natural de Madrid a
fines de la dcada del ochenta. Se trata de once viajes realizados entre junio de 1784 y noviembre de 1787
gracias a los cuales Azara se hizo con un corpus de datos geogrficos y naturalistas que procedan tanto
de sus propias observaciones como del aporte de sus informantes y subalternos37. Aquel corpus inclua la
descripcin del terreno, la caracterizacin de los grupos indgenas que haban vivido en las misiones
jesuticas, la disposicin espacial de sus pueblos, el inventario de los recursos naturales propios de la
regin, etc. Las aves que l remiti a Madrid a partir de 1788 fueron recolectadas en este contexto, es
decir, en los intersticios de su trabajo como demarcador. Esta circunstancia permitira explicar tanto sus
prcticas de recoleccin como la calidad cientfica de las piezas que recolect.
El primer contacto de Flix de Azara con el Real Gabinete ocurri en 1787, casi tres aos despus del
inicio de sus viajes por el Paraguay, Misiones y Corrientes. Azara es mencionado en el informe que el
Gobernador Intendente del Paraguay, Joaqun Als, le envi al ministro de Indias, Jos Glvez, en
noviembre de aquel ao con la intencin de que este documento llegara a manos del director del Real
Gabinete, Eugenio Izquierdo. Als, quien era tambin un aficionado a la Historia natural, se diriga al rey
para ofrecerle al Real Gabinete algunas materias petrificadas y sus servicios como recolector en el

32

BERNABEU ALBERT, Salvador, Los cientficos del desierto. Ciencia y tcnica en Baja California
durante la centuria ilustrada, en Revista de Indias, vol. LI, nm. 192, 1991, pp. 419-429. p. 419, 420.
33
VALVERDE PREZ, Nuria Actos, cit., p. 154.
34
Aunque accesoria a la demarcacin la recoleccin de aves se benefici de las rdenes e instrucciones
dadas por las autoridades coloniales. Azara acrecent as sus recolecciones, durante su viaje de noviembre
de 1787 aprovech las rdenes emitidas por el Teniente gobernador de Concepcin para que un
Baqueano y los Indios del lugar acopiaran aves antes de su arribo. Archivo del Museo Nacional de
Ciencias Naturales, Madrid (en adelante AMNCN-M), Flix de Azara. Ms. 402, p. 143v.
35
Real Academia de la Historia-Madrid (en adelante, RAH-M). Coleccin Mata Linares. Tomo LXI, 9-93/1716. Diego de Alvear. Diario de la segunda partida de la demarcacin de lmites entre los dominios de
Espaa y Portugal etc. p. 34v.
36
SALA CATAL, Jos Ciencia y tcnica en las expediciones de lmites hispano-portuguesas: Una
aproximacin, en FERNNDEZ PREZ, Joaqun y GONZLEZ TASCN, Ignacio (eds.) Ciencia,
tcnica y Estado en la Espaa Ilustrada, Ministerio de Educacin y Ciencia, Secretara de Estado de
Universidades e Investigacin, Sociedad Espaola de Historia de las Ciencias y de las Tcnicas,
Zaragoza, 1990. pp. 241-243.
37
RAH-M. Coleccin Mata Linares. Tomo LXV, 9-9-3/1720. Flix de Azara. Geografa Fsica y Esfrica
de Las Provincias del Paraguay y Misiones Guarans. Compuesta por Dn. Flix de Azara Capitn de
Navo de la Rl. Armada. En la Asumpcin del Paraguay, ao de MDCCXC (1790).

Paraguay.38 En su ofrecimiento Als hablaba del envo de una coleccin de petrificaciones reunida por l
mismo y de otra coleccin de pjaros formada por Azara junto a la respectiva descripcin de los
ejemplares que la componan la cual haba sido realizada tambin por ste ltimo.
En el proyecto de Als, Azara, aparece como su colaborador que se haba [...] dedicado de continuo a
descubrir, y observar cuantos objetos se le han proporcionado sin dispensarse la fatiga de salir a la
campaa [...] se halla dotado de un entendimiento nada vulgar, y posee los conocimientos fsicos [...].39
Sin embargo, la colaboracin entre Als y Azara no lleg a fructificar, las desavenencias personales entre
ambos fueron un obstculo insalvable. De all que tiempo despus Azara ofreciera sus servicios al Real
Gabinete para recolectar y remitir pjaros de la Amrica meridional.
En 1788 puede fecharse el segundo contacto de Azara como recolector con una institucin metropolitana.
Esta vez se trataba de un [...] cajn que incluye 84 aves sumergidas en aguardiente, con sus
descripciones [...] y que tena como destinatario a Antonio Valdez y Bazn, titular de la Secretara de
Hacienda, Guerra y Marina. En la carta que acompaaba a este cajn Azara haca referencia al envo de
un mapa del Paraguay que sera llevado hasta esa corte por Pedro Melo de Portugal, quien fuera ex
Gobernador del Paraguay y futuro Virrey del Ro de la Plata. A travs de esta carta Azara informaba
sobre la remisin de sus recolecciones gracias a la mediacin del Virrey Loreto y su intencin de [...]
continuar con las remesas de esta especie mientras me halle por ac [...] ya que haba logrado describir
[...] 244 especies de pjaros con bastantes cuadrpedos.40
En septiembre de 1788 Azara se comunic con el Real Gabinete de Historia natural. La carta en cuestin
iba destinada a su Director, Eugenio Izquierdo, y en ella Azara describi las recolecciones ornitolgicas
que haba realizado hasta la fecha y present su proyecto de profundizar en el estudio de las aves del
Paraguay gracias a la inclusin como recolector del gabinete de un colaborador suyo, el tambin
aficionado Pablo Noseda41 quien era adems cura prroco de San Ignacio. Tanto cuando Azara ponderaba
sus esfuerzos para llenar una tercera botija con nuevas aves como cuando propona a Noseda como
colector, a cambio de [...] la plvora y municin necesarias con alguna gratificacin como costear sus
viajes [...],42 se vislumbra su intencin de afianzarse en el plano institucional como recolector
correspondiente del Real Gabinete.
Azara emerge aqu como un aficionado que buscaba darle a su trabajo como recolector en el seno de la
expedicin de lmites el reconocimiento institucional que hasta ese momento no haba recibido. Por ello
hablaba de continuar y profundizar sus recolecciones pero [...] sin perjuicio de su encargo de divisin de
lmites, y solamente en los ratos y vacantes que este le permita [...].43
Su aspiracin resultaba viable porque existan unos mecanismos institucionales que incentivaban el envo
de informacin natural desde Amrica y tambin por la procedencia geogrfica de las piezas remitidas por
Azara.
La corona espaola, y en especial sus instituciones acadmicas, propiciaron el envo de informacin
geogrfica, histrica y natural desde Amrica para acrecentar, actualizar y corregir los datos con que
contaba la metrpolis. Muchos de los emprendimientos desarrollados durante el siglo XVIII dependan de
la informacin que flua desde ultramar a travs de una profusa red de corresponsales. Cada institucin,
tal es el caso del Real Jardn Botnico o la Real Academia de la Historia, posey sus propios informantes
quienes podan obtener a cambio una membresa o bien la inclusin de su nombre en las obras editadas

38

Archivo General de Indias, Sevilla (en adelante, AGI-S). Indiferente General, 1545, p. 1.
AGI-S. Indiferente General, 1545, pp. 3-4.
40
AGI-S. Indiferente General, 1544, p. 1.
41
Pablo Blas Noseda fue uno de los colaboradores ms prolficos con los que cont Flix de Azara, Glick
y Quinlan consideran en su artculo ya citado que Noseda recolect el 85% de las aves reunidas por
Azara. Ver tambin SELVA, Manuel Manuscritos inditos del padre Noseda sobre aves del Paraguay,
en Physis, nm. 3, 1917. pp. 180-186; FURLONG, Guillermo Historia social y cultural del ro de la
Plata (1536-1810). El trasplante cultural: ciencia, TEA, Buenos Aires, 1969, p. 368; PENHOS, Marta
Ver, conocer, dominar. Imgenes de Sudamrica a fines del siglo XVIII, Siglo Veintiuno Editores,
Buenos Aires, 2005, pp. 210 y 211. Sin lugar a dudas la determinacin de los colaboradores de Flix de
Azara en el virreinato rioplatense constituye un aspecto crucial para comprender su trabajo como colector.
En este sentido los trabajos referidos contribuyeron a esclarecer este punto, sin embargo el pormenorizado
cotejo de sus obras escritas y manuscritas as como de sus cartas podra arrojar nuevos indicios en torno a
esta problemtica.
42
AMNCN-M. Flix de Azara. Ms. 403. p. 1.
43
AMNCN-M. Flix de Azara. Ms. 406. p. 1 y 2.
39

por aquellas instituciones. Tal intercambio de contraprestaciones implicaba sin lugar a dudas un incentivo
que la corona supo administrar a travs del reconocimiento de los servicios prestados por el informante44.
A su vez las recolecciones de Azara se desarrollaban en unos territorios lejanos y excntricos que, como
los del virreinato del Ro de la Plata en general, no haban sido prdigos en la recepcin de expediciones
cientficas tal como haba sucedido con otras regiones coloniales. Por ello sus recolecciones eran valiosas,
pues, al proceder de zonas antes no inspeccionadas tenan el carcter de primicias cientficas. Las aves
acopiadas por Azara eran tan solo uno de los productos cientficos alumbrados por ese particular locus
institucional que eran las expediciones de lmites y que le permitan a la corona espaola practicar ciencia
a la distancia.45
Sin embargo, tal dispersin espacial se saldaba con la inclusin de unos agentes, tal es el caso de Azara,
cuyo trabajo no siempre responda a las expectativas de las instituciones cientficas metropolitanas.46 De
hecho esta sera una de las variables que explicara la negativa del vicedirector del Real Gabinete, Jos
Clavijo, a aceptar los muestras remitidas por Azara al Real Gabinete. La mala calidad de los ejemplares
acopiados por este ltimo estara en relacin a su desconocimiento de los mtodos usados por la Historia
natural a fines el siglo XVIII ms all de su adscripcin a un especfico cuerpo de profesionales con una
refinada formacin.
En consecuencia, tanto el valor como la calidad de las recolecciones efectuadas por Azara y sus
colaboradores locales, tal es el caso de Noseda,47 estaban relacionadas con el mbito institucional en el
que haban sido producidas y cuyo potencial provena de la capacidad de ste para inspeccionar vastos
territorios de frontera desconocidos hasta ese momento por las instituciones cientficas metropolitanas.
Durante el ao 1789 Azara continu realizando sus recolecciones ornitolgicas an cuando stas no
contaban con la aprobacin de los facultativos de Madrid y l no fuera aceptado an como colector del
Real Gabinete en el Paraguay. El 19 de marzo remiti a Madrid [...] 84 pajarillos de 61 especies [...] un
cuadrpedo nombrado Muycur, Tercera especie [...] y as mismo la descripcin de otras aves.48
Hacia julio del mismo ao y en relacin a su envo de marzo Azara firm una carta cuyo destinatario era
el Secretario de Estado, el Conde de Floridablanca. En este documento, salpicado de agradecimientos por
su reciente nombramiento como Capitn de Navo, Azara ponder el trabajo que como recolector haba
venido desarrollando. Entre los pliegues de su auto preconizacin se entrev la definicin de su trabajo
naturalista desde las vertientes de la descripcin y de la recoleccin. De all que sostuviera que sus
recolecciones eran nicas pues su valor estaba dado tanto por el volumen de la informacin como por su
procedencia geogrfica. El inters de su trabajo radicaba en proporcionar a la ciencia de gabinete las
evidencias para que sucesivas investigaciones, ms especializadas y orientadas hacia la elaboracin de
taxonomas, pudieran producir obras de ornitologa sobre las aves que habitaban en todos los territorios
gobernados por la corona espaola.49
Sin embargo y pese al lcido entusiasmo que Azara expresaba en torno de sus recolecciones, stas no
cumplan con los requisitos exigidos a una pieza de gabinete. Como muchsimos otros envos procedentes
de Espaa o ultramar las piezas enviadas por Azara haban sido mal recolectadas, deficientemente
acondicionadas o bien ya conocidas.50

44

Apuntamiento de las Noticias que habrn de pedirse a los Virreyes, Presidentes y Gobernadores de
Nueva Espaa, Per, Nuevo Reino de Granada, Tierra Firme, Guatemala, Chile y de las Islas de
Barlovento y Filipinas por considerarse necesarias para haber de escribir con acierto y exactitud la
Historia Civil y Natural de las Indias, como Cronista Mayor de ellas en los trminos que prescribe la Real
Instruccin de 25 de septiembre de 1762 y conforme a lo resuelto por Su Majestad a consulta del Real y
Supremo Consejo de las mismas Indias de 26 de junio de 1762. Editada en, SOLANO, Francisco (ed.)
Cuestionarios para la formacin de las relaciones geogrficas de Indias, siglos XVI-XIX, CSIC, Madrid,
1988, pp. 170-171.
45
Sobre la relacin entre distancia, transporte y aprovisionamiento de los gabinetes y museos Ver
PODGORNY, Irina, Antigedades porttiles: transportes, ruinas y comunicaciones en la arqueologa del
siglo XIX, en Historia, ciencias, sade-manghinos, vol. 15, nm. 3, 2008, pp. p. 579 y 591.
46
Archivo Histrico Nacional, Madrid (en adelante, AHN-M), Estado, Legajo 3410-2. Noticias
concernientes a la Historia Natural de algunas Aves y cuadrpedos de la Provincia del Paraguay
acopiadas por Dn. Flix de Azara. p. 3.
47
AHN-M, Estado, Legajo 3410-2, pp. 1-2.
48
AGI-S. Buenos Aires, 107, p. 1.
49
AMNCN-M. Flix de Azara. Ms. 405, p. 1 y 2.
50
MONTERO, ngel La Paleontologa y sus colecciones desde el Real Gabinete de Historia natural al
Museo Nacional de Ciencias naturales, CSIC, Museo Nacional de Ciencias naturales, Madrid, 2003, pp.
91-93.

Como resultado de estas circunstancias una parte considerable de las recolecciones efectuadas por Azara
no resultaban tiles para la ciencia de gabinete. La alteracin en los colores evidenciada por las muestras,
segn el juicio expresado por el baylio Antonio Valdez en su nota de acuse de recibo del 22 de julio de
1789,51 atentaba contra la calidad de las piezas, en especial si se tiene en cuenta que una parte sustancial
del estudio de la naturaleza durante el siglo XVIII consista en identificar, describir y establecer los
caracteres morfolgicos de aves, animales y plantas en general. La distancia constitua el principal desafo
que la prctica de la Historia natural debi sortear durante los siglos XVI, XVII y XVIII, por ello la
elaboracin de protocolos orientados a establecer un mtodo para la identificacin, recoleccin, transporte
y conservacin de los objetos naturales trat de vencer los efectos negativos causados por aquella. La
precariedad de los medios y de las prcticas usadas por Azara y los funcionarios coloniales52 para
almacenar y conservar las muestras recolectadas invalidaron su utilidad cientfica.
Una vez ms en 1789 puede identificarse otra remesa compuesta por [...] dos Botijas [] la una con
ciento y ocho Avecillas de ochenta y siete especies, y la otra con ochenta y dos, de setenta y seis
envueltas y separadas en lienzos, y conservadas en aguardiente [...].53 A este envo del mes de
septiembre le sucedi otro, fechado el 25 de noviembre, a travs del cual el Virrey Loreto expeda los
[...] dos Tomos con el ttulo de Apuntaciones para la Historia natural de las Aves de la provincia el
Paraguay [...]54 y que venan a completar el envo precedente. Ambas remesas fueron recibidas en la
Secretara de Gracia y Justicia del Ministerio de Indias por Antonio Porlier y remitidas luego al Real
Gabinete en febrero y marzo de 1790 de manera respectiva. Tales envos conformaron la muestra que
escrut Jos Clavijo y Fajardo para dictaminar su calidad cientfica como piezas de gabinete.
El 17 de marzo el Conde de Floridablanca le remiti a Clavijo los dos tomos de las Apuntaciones... junto
a la enjundiosa carta escrita por Flix de Azara para que Clavijo [...] en vista de lo que dice acerca de su
expresada obra, y examinndola al mismo tiempo, me informe V. S. lo que se le ofrezca y parezca.55
Poco tiempo despus, hacia el 13 de abril, Clavijo emiti el juicio que se le haba solicitado, y gracias al
cual la labor naturalista de Azara fue definida por el valor de sus descripciones ornitolgicas y no por el
de sus recolecciones.56
El trabajo naturalista de Azara caracterizado por la observacin, registro y recoleccin de aves se vea
comprometido en esta ltima fase, si a esto se le suma el hecho de que desde 1787 el Real Gabinete
modific los criterios que guiaban la acumulacin de especmenes puede entenderse la recepcin que las
recolecciones de Azara tuvieron en la metrpolis. Desde su reapertura en 1776 el Real Gabinete haba
estado dirigido por Pedro Franco Dvila cuyo gusto indiscriminado por los objetos naturales dio lugar a
que esta institucin se asemejara ms a una cmara de maravillas y menos a un museo de ciencias
naturales ordenado con criterios taxonmicos. Con la muerte de Dvila en 1787, el ascenso de Eugenio
Izquierdo y Jos Clavijo como director y vicedirector y el apoyo dado por el Conde de Floridablanca, el
Real Gabinete sufri un severo viraje en busca de una fisonoma moderna en la cual la investigacin y la
docencia estuvieran guiadas por estrictos criterios taxonmicos.57
De all la recepcin de la que fueron objeto las recolecciones ornitolgicas de Azara quien tiempo
despus efectu otras remisiones.58 Sin embargo stas fueron intermitentes, su fugaz e ilustrativo trabajo
de recoleccin desarrollado entre 1787 y 1790 e impulsado por su inters en convertirse en uno de los
recolectores coloniales del Real Gabinete ilumina, gracias a sus deficiencias, los avatares ligados a la
prctica de la Historia natural desarrollada por aqul en el seno de la expedicin demarcadora de lmites.
Las aves recolectadas por Azara, piezas de gabinete?
El correcto manejo de los objetos naturales recolectados en lejanos territorios ultramarinos, donde no
siempre existan las condiciones estipuladas por la preceptiva estipulada por la Historia natural,
constituy un tpico central de la prctica de la ciencia de gabinete y de la de campo. La meticulosa
51

Citado en CABRERA, ngel Los envos, cit. p. 99.


AGI-S. Buenos Aires, 107, p. 1.
53
AGI-S. Indiferente General, 1545, p. 1.
54
AGI-S. Indiferente General, 1545, p. 1.
55
AMNCN-M. Flix de Azara. Ms. 407. p. 1.
56
[...] los tomos quedan colocados en la biblioteca de este Real Gabinete [...] pues aunque muchas de las
Aves que describe Azara son conocidas de los Naturalistas [] hay en su obra cantidad de Aves de que
no se halla noticia en los Autores que he visto []. AMNCN-M. Flix de Azara. Ms. 408.
57
VALVERDE PREZ, Nuria Actos, cit., p. 184; PIMENTEL, Juan La naturaleza representada: El
Gabinete de Maravillas de Franco Dvila, en PIMENTEL, Juan Testigos del mundo. Ciencia, literatura
y viajes en la Ilustracin, Marcial Pons, Madrid, 2003, p. 176.
58
Se hace referencia a un envo de inicios de 1790 remitido por el Virrey Arredondo. AGI-S, Indiferente
General, 1545. Por su parte ngel Cabrera en su artculo ya citado registra otro envo de 1802.
52

recoleccin de los objetos naturales as como su correcta remisin eran dos fases esenciales del trabajo de
campo que nutra a las vitrinas de los gabinetes. Durante el siglo XVIII abundantes textos editados y
manuscritos producidos por las academias y las instituciones relacionadas al gobierno colonial trataron de
establecer una preceptiva para aquellas prcticas. Dichos textos proponan tcnicas que estaban
relacionadas a la consecucin de dos objetivos: preservar las muestras a lo largo del tiempo ponindolas
al resguardo del ataque de hongos e insectos mediante el uso de sustancias qumicas y conservar los
caracteres nicos que constituan el talante natural de ese espcimen.59 Tales fines buscaban segn las
Observations en tornar viable la representacin fiel de una planta o un animal extico a los cuales el
naturalista de gabinete observaba muerto y descontextualizado, lejos del escenario natural que les haba
sido propio.
Entre los animales estudiados se destacaban los pjaros. Para algunos autores stos eran importantes por
su belleza y por su comportamiento, dos aspectos que pertenecan al orden de lo esttico y de lo cientfico
pero que resultaban inseparables si se quera estudiar el color de su plumaje o las causas por los cuales
migraban.60 La conservacin de las piezas ornitolgicas estaba relacionada con la conservacin de los
rasgos fsicos de los ejemplares en exhibicin pues esta era la condicin para elaborar las taxonomas que
constituan parte esencial del trabajo de la Historia natural dieciochesca.61
Sobre los pjaros enviados por Azara pesaban los efectos negativos de una deficiente tcnica de
recoleccin y de conservacin62. Puede decirse entonces que sus remisiones eran imperfectas ya que una
tosca tcnica de recoleccin haba alterado su morfologa externa. Muestra de ello seran las evidencias
que se pueden hallar en el detallado Indice...63 que acompa al envo de una Botijuela con 84
individuos en junio de 1788.
En este documento no slo se reseaban los nombres de los pjaros remitidos sino tambin de manera
somera sus principales atributos como objetos materiales y evidencias cientficas. La descripcin inclua
el registro del nmero de ejemplares enviados y la ponderacin de sus cualidades. Esta informacin,
distribuida en cuatro columnas, constituye una radiografa que descubre las caractersticas de los
ejemplares remitidos. En la ltima columna se resean el sexo de los ejemplares y su condicin material
al momento de su despacho en Buenos Aires. As como es posible saber que de la Haba remitida
existan dos variedades, y que del Ypec-mi viajaban dos Individuos macho y hembra, de muchos
otros se poda conocer su deficiente estado material. Tal sera el caso del Guayr-a p que tena las
puntas de las alas cortadas, del Choehy del cual se enviaba un ejemplar al que le falta una pluma
central en la cola, del Pepuaza 3 que haba perdido un costado de la cola, del Pecio doradillo del
cual se remitan dos pero de los cuales slo era uno bueno,64 etc.
Los pjaros enviados por Azara no conservaban las exactas apariencias del ser vivo por lo tanto no podan
ser considerados piezas de gabinete, las alteraciones fsicas que haban sufrido los tornaban en evidencias
inservibles para los naturalistas quienes estaban interesados en identificar sus caracteres morfolgicos
distintivos. La Instruccin escrita por el primer director del Real Gabinete, Pedro Franco Dvila, y
enviada a los virreinatos y gobernaciones de la corona en 1776 prescriba, por ejemplo, el modo en que
las aves deban ser preparadas y conservadas a travs del uso de polvos, aguardiente de caa o la
disecacin.65
Adems, los animales eran seres vivientes que se movan por ello su conservacin deba contemplar esta
aspecto para dar una idea exacta de los mismos. La correcta recoleccin y conservacin de los pjaros era
fundamental para su estudio y exhibicin de un modo verosmil.66 En el caso de los pjaros, y al contrario
59

MOUTON-FONTENILLE DE LA CLOTTE, Marie-Jacques-Phillipe y HNON, Jacques-Marie


Observations et experiences sur lart dempailler et de conserver les oiseaux, Bruyset, Lyon, 1801, p. II.
60
MOUTON-FONTENILLE DE LA CLOTTE, Marie-Jacques-Phillipe y HNON, Jacques-Marie
Observations..., cit., p. II-III.
61
MOUTON-FONTENILLE DE LA CLOTTE, Marie-Jacques-Phillipe y HNON, Jacques-Marie
Observations, cit., p. IV.
62
Las Instrucciones dadas a los colectores de la Expedicin Mineralgica de los Hermanos Heuland
(1795-1800) ilustran este aspecto, en el artculo 6 se lee, ...tambin se debe cuidar, en cuanto a las aves,
que sus plumas estn bien conservadas y cabales, que no se hallen manchadas de sangre. AMNCN-M.
Ms. 664e, p. 6.
63
AMNCN-M. Flix de Azara. Ms. 402. ndice de las Aves contenidas en la Botijuela 1.
64
AMNCN-M. Flix de Azara. Ms. 402, p. 1-2.
65
DVILA, Pedro Franco Instruccin para aumentar las colecciones del gabinete de Historia natural de
Madrid (1776). Editada por LEMOINE VILLICAA, Ernesto, Boletn del Archivo General de la Nacin,
nm. 2, Mxico, 1961. p. 218.
66
MOUTON-FONTENILLE DE LA CLOTTE, Marie-Jacques-Phillipe y HNON, Jacques-Marie
Observations..., cit., p. I.

de lo que suceda con los vegetales o los minerales, la ausencia de los rasgos vitales no poda tolerarse,
pues las aves se caracterizaban por sus movimientos giles lo que las tornaba ms sensibles a los
imperativos de la exhibicin en las vitrinas.67
Las aves enviadas por Azara eran imperfectas debido a su deficiente recoleccin. La mala calidad de los
pjaros aves remitidos habra provenido del tratamiento defectuoso del que fueron objeto en el momento
inmediato a su muerte. Los protocolos de Historia natural diferenciaban dos grandes momentos en la
preparacin y conservacin de las muestras, uno referido al instante contiguo a la muerte del animal y
otro posterior que se corresponda con su recepcin metropolitana. Mientras la conservacin efectuada en
el primer momento se deba hacer en el lugar en que el ejemplar haba sido muerto y persegua la
inmediata fijacin de los caracteres del animal mientras ste estuviera fresco, la conservacin realizada en
el segundo momento se haca en el gabinete y propenda al mantenimiento y gestin de las aves en
exposicin con el objetivo de que perduraran el mayor tiempo posible.68
Azara, por ejemplo, desconoca las tcnicas de disecacin,69 tal dficit fue suplido en parte por su
extraordinaria capacidad para la descripcin. Adems, no posea conocimientos ornitolgicos, dicha
circunstancia lo enfrentaba al dilema de decidir qu datos y qu informantes eran crebles para
configurar su explicacin y saldar as el dficit de su saber. Ambos aspectos resultan cruciales pues Azara
usaba su escopeta para recolectar los pjaros de all que los efectos de las balas tuvieran efectos
devastadores sobre las piezas que resentan la calidad de la descripcin del ejemplar. En general este
recurso alteraba la morfologa externa de los pjaros al hacerles perder sus ojos70 o bien al alterar sus
colores naturales71. En muchos casos las descripciones resultaban incompletas e imprecisas72 y daban
lugar a hiptesis que intentaban suplir la carencia de datos causada por una deficiente recoleccin.73
Entonces, cmo estudiar el ejemplar incompleto de Quiriquiri al cual no acompaaba una descripcin
de sus ojos pues una bala los haba hecho desaparecer?74. Para el Abad Manesse los ojos [] tant les
organes qui peignent mieux leur caractere, & donnent plus dexpression leurs qualits physiques &
morales, sont aussi la partie quil faut le moins ngliger [] ,75 de all que se impusiera a los colectores
la prioridad de describirlos de manera inmediata a la muerte del ejemplar y de sustituirlos por piezas
artificiales de vidrio, madera o papel una vez disecados. Por su delicada constitucin los ojos eran uno de
los rganos que primero se descomponan y con ellos la posibilidad de establecer importantes rasgos
morfolgicos. Mientras los huesos podan ser conservados los ojos no y por ello eran referidos en los
textos cientficos, dada su condicin de rganos vitales que deban ser descriptos, en los papeles
administrativos de los gabinetes debido a que eran piezas artificiales y sustitutas que formaban parte de la
cultura material de estas instituciones. Tal es el caso del encargo que Pedro Franco Dvila hiciera a Pars
para comprar ojos artificiales de cristal76 y dotar as a las colecciones del Real Gabinete de este
componente fundamental cuya ausencia comprometa el efecto realista que se deba dar a los ejemplares
all exhibidos.
Conclusin
La pequea historia de las recolecciones y remisiones de aves que Flix de Azara efectu entre 1788 y
1789 permiti poner de relieve los claroscuros del dispositivo poltico-administrativo que alumbr a
dichos envos. La deficiente tcnica de recoleccin empleada por Azara tena su contrapartida en el hecho
67

MANESSE, Denis-Joseph Trait sur le manire dempailler et de conserver les animaux, les
pelleteries et les laines... ddi M. Daubenton, Guillot, Paris, 1787, p. 2-3.
68
MOUTON-FONTENILLE DE LA CLOTTE, Marie-Jacques-Phillipe y HNON, Jacques-Marie
Observations..., cit., p 3.
69
yo no s dibujar, ni aqu hay quien entienda de esto. Tampoco s disecar o desollar el animal para
llenarlo de paja de modo que conserve su figura, y as cuando supiera, y tuviera desecantes que aqu todo
falta []. AHN-M, Estado, Legajo 3410-2, p. 3.
70
AHN-M, Estado, Legajo 3410-2, p. 21.
71
...lo restante estaba teido en sangre como la boca, y por eso no refiero su color.... AHN-M, Estado,
Legajo 3410-2, p. 31.
72
Los ojos (no los tena este individuo muerto el da anterior)... AHN-M, Estado, Legajo 3410-2, p.
124.
73
AHN-M, Estado, Legajo 3410-2, p. 121.
74
AHN-M, Estado, Legajo 3410-2, p. 57.
75
MANESSE, Denis-Joseph Trait sur..., cit., p. 180.
76
ROMERO CASTILLO, Abel Copia de documentos referentes a Pedro Franco Dvila, fundador del
Gabinete de Historia Natural de Madrid, de varios archivos espaoles, 2 vols. mecanografiados. AHNM. Estado. Libro. 1030. Vol. 1. Documento n 62. Encargo de ojos de pjaros a Paris; cosas del antiguo
Gabinete que pide Franco Dvila, y otros asuntos. Madrid, 22 de marzo de 1773. p. 156.

de que los pjaros que estudi provenan de territorios no inspeccionados antes por la Historia natural
espaola. De all que la importancia de la informacin natural producida por la Expedicin de la Amrica
Meridional tuviera que ver con su capacidad para describir e inventariar la naturaleza del virreinato del
Ro de la Plata que no haba sido receptor de una expedicin cientfica.
Por ello, y dadas las caractersticas del locus institucional en que Azara efectu sus recolecciones, la
informacin ornitolgica remitida por aqul a Madrid resultaba valiosa por las puntillosas descripciones
que daban cuenta de los inservibles pjaros enviados. Dichas aves eran en su gran mayora desconocidas
por los naturalistas metropolitanos y por ello su descripcin resultaba crucial para la elaboracin de
taxonomas. De all que para Antonio Pineda, quien en 1789 arrib al virreinato del Ro de la Plata como
jefe de los naturalistas de la Expedicin Malaspina y revis los manuscritos de Azara a instancias del
virrey Loreto, el demarcador haya sido ante todo un naturalista descriptor cuya exactitud geomtrica le
haba permitido recolectar por escrito unas valiosas descripciones que seran tiles a [] un conocedor
versado en la Amrica []77 cuando quisiera estudiar las aves americanas.
Del mismo modo la pequea historia de las recolecciones efectuadas por Azara permite dibujar los
contornos de una actividad que, ligada a la produccin de conocimiento naturalista, tuvo amplia difusin
en el virreinato del Ro de la Plata durante el perodo colonial. Por los temas que abord, los agentes que
involucr, los mtodos de que se vali y los mbitos en los cuales se desarroll la recoleccin de
informacin natural fue una actividad que en gran medida estuvo ligada a las exigencias del gobierno
colonial espaol en Amrica. De all su importancia para esbozar un cuadro que de cuenta de las
mltiples actividades cientficas que animaron la vida cultural del virreinato rioplatense caracterizado, a
diferencia de otros espacios coloniales, por la modestia -cuando no ausencia- de instituciones acadmicas.
Tucumn, febrero 2011

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AMNCN-M, Ms. 562, p. 5.