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El mito de la depresin biolgica

por Lawrence Stevens, J.D.


Se supone que la infelicidad es el resultado de una anormalidad biolgica que
a veces se le llama depresin endgena o depresin clnica. En su libro El
cerebro quebrantado: la revolucin biolgica en la siquiatra, la Dra. Nancy
Andreasen de la Universidad de Iowa dice: El antiguo trmino endgeno
implica que la depresin crece de adentro, que est biolgicamente causado,
implicando que los eventos dolorosos y desafortunados como perder un
empleo o un amante no pueden ser considerados causas (Harper & Row,
1984, p. 203). Asimismo, en 1984 la columnista Joan Beck del Chicago Tribune
afirm: Los trastornos depresivos son bsicamente bioqumicos, no causados
por eventos o circunstancias ambientales o relaciones personales (30 julio
1984, p. 16).
El concepto de depresin biolgica o endgena es importante para la siquiatra
por dos razones. Primero, es la ms comn de las supuestas enfermedades
mentales. Como el Dr. Victor Reus escribi en 1988: La historia del diagnstico
y tratamiento de la melancola puede servir como una historia de la siquiatra
misma (en H.H. Goldmann, editor, Reseas de siquiatra general, 2 edicin,
Appleton & Lange, 1988, p. 332). Segundo, todos los tratamientos
siquitricos para la depresin sean drogas, electroshock o sicociruga se
basan en la idea que la infelicidad que llamamos depresin es causada por
una malfuncin biolgica ms bien que por la experiencia diaria. Esta idea
errnea en la causalidad biolgica justifica lo que en realidad es un uso
injustificado de terapias fsicas, y a la vez stas justifican la existencia de la
siquiatra como una especialidad mdica distinguible de la sicologa o del
simple asesoramiento.
Actualmente muchos profesionales y gente comn creen que la depresin
puede estar acusada por un desequilibrio qumico en el cerebro a pesar que
ninguna de las teoras sobre estos desequilibrios hayan sido confirmadas. La
Dra. Andreasen habla de algunas de stas en su libro El cerebro quebrantado.
Una de las teoras que describe es su creencia que la depresin (algo que yo
prefiero llamarle tristeza o afliccin) es el resultado de anomalas
neuroendcrinas indicadas por una cantidad excesiva de cortisol en la sangre.
Como demostracin de esto menciona la prueba o test de supresin de
dexametasona, o DST. Sin embargo, se encontr que estaba equivocada la
teora detrs de esta prueba y las afirmaciones sobre su utilidad porque, en
palabras de la Dra. Andreasen: Muchos pacientes con depresiones bien
definidas tienen DSTs normales (pp. 180ss). Un artculo de la revista Escuela
mdica de salud Harvard lleg a una conclusin similar. El artculo titulado
Diagnosticando la depresin: qu tan bueno es el DST? report que: Por
cada tres pacientes con DST anormal, es probable que slo uno tenga una
verdadera depresin... e incluso una gran parte de deprimidos tienen
resultados normales de DST (julio 1984, p. 5). Similarmente, en un artculo de
noviembre de 1983 en Archivos de medicina interna, tres mdicos concluyeron

que: Los estudios realizados no fundamentan el uso del ST [test de supresin]


de dexametasona (Dr. Martin Shapiro et al., Diagnsticos de laboratorio
tendenciosos en la prctica mdica sobre la depresin, Vol. 143, p. 2085). En
su libro de 1993 Sucede en tu familia?: depresin, la Dra. Connie Chan
reconoce que: An no hay una prueba biolgica para la depresin (Bantam
Books, p. 106). Sin embargo, a pesar de todo este descrdito, a algunos
siquiatras orientados al biologismo les gustan las explicaciones biologistas
respecto a la infelicidad humana, tanto as que continan usando el DST. Por
ejemplo, en su libro Buenas noticias sobre la depresin, el siquiatra Mark Gold
dice que contina usando el DST, y aade que esta prueba es altamente
solicitada como la prueba diagnstica de depresin biolgica (Bantam, 1986,
p. 155, nfasis en el original).
En El cerebro quebrantado, la Dra. Andreasen tambin describe lo que llama
la teora ms aceptada sobre la depresin, la hiptesis de la catecolamina.
Luego aade que esta hiptesis es ms una teora que un hecho (p. 231), y
que sugiere que los pacientes que padecen depresin tienen un dficit de
norepinefrina en el cerebro (p. 183), siendo esta sustancia uno de los
principales sistemas de catecolamina en el cerebro (pp. 231s). Una manera de
evaluar la hiptesis de la catecolamina es estudiar uno de los derivados de la
misma en la orina, el denominado MHPG. La gente con la llamada enfermedad
depresiva tienden a tener ndices ms bajos de MHPG (p. 234). De acuerdo
con la Dra. Andreasen, el problema con esta teora es que no todos los
pacientes con depresin tienen bajo el MHPG (ibid). Por lo mismo, concluye
que esta hiptesis no ha explicado an el mecanismo que causa la depresin
(p. 184).
Otra teora es que la infelicidad o afliccin severa (depresin) es causada por
bajos niveles de otro qumico cerebral, la serotonina. Un panel de expertos
reunidos por la Oficina del Congreso sobre Evaluacin Tecnolgica report en
1992 que: Las principales hiptesis de la depresin se han enfocado a un
funcionamiento alterado del grupo de neurotrasmisores llamados monoaminos
(epinefrina, dopamina, norepinefrina, serotonina), particularmente a estos dos
ltimos... Hasta la fecha, los estudios del autoreceptor norepinefrina en la
depresin no han encontrado evidencia especfica de una anormalidad.
Tampoco hay evidencia clara que relacione la actividad anormal del receptor
serotonina en el cerebro con la depresin... La informacin que se tiene no
representa evidencia consistente de niveles alterados del neurotrasmisor o de
una suspensin de la actividad normal del receptor (La biologa de los
trastornos mentales, U.S. Govt Printing Office, 1992, pp. 82 & 84).
Pero incluso si se demostrara que existe una anomala biolgica asociada a la
depresin, nos podramos preguntar si sta es causa o efecto del
padecimiento. Al menos un estudio de escaneo cerebral (emisin positrnica
de tomografa, el escaneo PET) mostr que el simple hecho de pedirle a
gente normal que imagine una situacin que los haga sentir muy tristes,
result en cambios significativos de flujo sanguneo en el cerebro (Dr. Jos
Pardo et al., Correlaciones neurales en disforia autoinducida en el Journal
americano de siquiatra, mayo 1993, p. 713). Futuras investigaciones
probablemente confirmarn que son las emociones las que causan cambios

biolgicos en el cerebro, ms bien que cambios biolgicos en el cerebro causen


emociones.
Una de las teoras ms populares de la depresin causada biolgicamente es la
de la hipoglicemia. En su libro Luchando contra la depresin, publicado en
1976, el Dr. Harvey Ross dijo: En mi experiencia como siquiatra ortomolecular,
veo que muchos pacientes que se quejan de depresin tienen hipoglicemia
(bajos ndices de azcar)... Debido a que la depresin es comn en gente con
hipoglicemia, cualquier persona deprimida sin una causa clara debe sospechar
que puede tener baja el azcar (Larchmont Books, pp. 76, & 93). Pero en su
libro Tienes una enfermedad depresiva? publicado en 1986, los siquiatras
Donald Klein y Paul Wender ponen a la hipoglicemia en la seccin titulada
Enfermedades que no causan depresin (Plume, p. 61). La idea de la
hipoglicemia como causa de la depresin tambin fue rechazada en el artculo
Hipoglicemia: hecho o ficcin? que apareci en la portada de la revista
Escuela mdica de salud Harvard (noviembre 1979).
Otra teora de enfermedad fsica como causa de la infelicidad o depresin es
la del hipotiroidismo. En su libro Pueden los sicoterapeutas daarte? la
sicloga Judi Striano incluy un captulo titulado Depresin o una tiroides
poco activa? (Professional Press, 1988). Asimismo, en 1988 tres profesores de
siquiatra aseveraron: Desde hace tiempo se ha sabido que el hipotiroidismo
manifiesto causa depresin (Alan Green et al, La nueva gua Harvard de
siquiatra, Harvard Univ. Press, 1988, p. 135). La teora es que la glndula
tiroides del cuello segrega hormonas que llegan al cerebro, mismas que son
necesarias para sentirse bien y que, si produce menos, la persona puede
comenzar a sentirse infeliz (incluso si no hay otros problemas que cause la
tiroides). La Enciclopedia de medicina de la Asociacin Mdica Americana hace
una lista de los sntomas del hipotiroidismo: debilidad muscular, calambres,
bajo rendimiento del corazn, piel seca y escamosa, prdida de cabello...
podra haber aumento de peso (Random House, 1989, p. 563), pero la
Enciclopedia no menciona a la infelicidad o depresin como una de las
consecuencias del hipotiroidismo. Supongamos que alguien comienza a
experimentar debilidad muscular, calambres, piel seca y escamosa, prdida de
cabello y que ganara peso? Cmo se sentira? Deprimido probablemente. Por
otra parte, as como el hipotiroidismo es una glndula tiroides que produce
poco (hipo = poco), el hipertiroidismo es una glndula que produce mucho. Por
consiguiente, si el hipotiroidismo causa depresin, parece lgico suponer que el
hipertiroidismo produzca el efecto opuesto, esto es, que haga a la gente feliz.
Pero esto no es lo que pasa. Como dice el siquiatra Mark Gold en su libro
Buenas noticias sobre la depresin: La depresin tambin sucede en el
hipertiroidismo (p. 150). Y cules son las consecuencias del hipertiroidismo?
El Dr. Gold dice que sudacin excesiva, fatiga, palpitaciones del corazn, piel
hmeda, frecuentes idas al bao, debilidad muscular y ojos protuberantes. De
manera que tanto el hipo- como el hiper-tiroidismo causan problemas fsicos en
el cuerpo, y depresin. Esto es lgico: cuando nuestro cuerpo no est
funcionando bien es difcil imaginarse otra cosa que sentirse emocionalmente
mal. Pero nunca se ha probado que el hipotiroidismo afecte directamente los
estados de nimo, ms bien es el efecto indirecto de sentirse enfermo
fsicamente lo que influye en nuestros estados anmicos.

Algunas personas creen que desequilibrios qumicos relacionados con cambios


hormonales pueden ocasionar depresiones debido a la supuesta causalidad
biolgica sobre los humores en las mujeres durante su ciclo menstrual. En lo
personal, no encuentro convincente este argumento porque conozco muchas
mujeres que no son afectadas durante sus ciclos. En su libro La bsqueda de la
felicidad el profesor de sicologa David Myers dice que este sndrome
premenstrual es un mito (William Morrow & Co., 1992, pp. 84s). Desde luego,
algunas mujeres experimentan molestias fsicas debido a su menstruacin: el
sentirse mal fsicamente es razn para encontrarse de mal humor!
Otras personas creen que las mujeres experimentan indeseables cambios de
humor en la menopausia debido a causas biolgicas. Sin embargo, un estudio
sicolgico en la Universidad de Pittsburgh report en 1990 que: En general, la
menopausia no desencadena el estrs o depresiones en mujeres saludables;
incluso mejora la salud mental de algunas. Y de acuerdo a Rena Wing, una de
las siclogas que realiz el estudio: Todos suponen que la menopausia es un
evento que causa estrs, pero no hemos encontrado evidencia de este mito
(El estrs menopusico puede ser mtico, USA Today, 16 julio 1990, p. 1D).
Tambin est cundida la creencia que por razones biolgicas las mujeres pasen
un perodo deprimidas despus del parto, la depresin post-partum. En su
libro Cmo se forma un siquiatra el Dr. David Viscott cita a George Masslow, un
mdico que trabajando de obsttrico hizo el siguiente comentario: Oye,
Viscott, realmente crees en la depresin despus del parto? Habr visto unos
dos casos en los ltimos tres aos y creo que es una mierda que ustedes [los
siquiatras] se imaginaron para hacer negocio (Pocket Books, 1972, p. 88). Una
mujer que dio luz a ocho nios, que en mi opinin la califica como experta en el
tema, me dijo que eso de entristecerse despus de partos es cierto, pero que
se lo atribua a causas sicolgicas. No s de causas fisiolgicas, dijo, pero
mucho de las sicolgicas: te molesta cmo te ves (esto se debe a que en
nuestra sociedad se supone que la mujer debe ser delgada, y despus del
parto por un tiempo las mujeres no estn as). Tambin dijo que despus del
parto una mujer siente un gran cansancio fsico, y ste es el comienzo de
nuevas responsabilidades parentales que, si somos honestos, debemos admitir
que son agobiantes. La llegada de estas responsabilidades y el reconocimiento
de cmo afectan negativamente la libertad de la mujer, es una muy obvia
causa no biolgica de la depresin post-partum. Puede que no sea sino hasta el
nacimiento mismo del nio que los padres se den cuenta de cmo sus vidas
cambiaron para mal, pero una carta de una amiga ma que entonces tena tres
meses embarazada de su primer hijo, ilustra que la depresin asociada con el
parto puede ocurrir antes del nacimiento. Dijo que constantemente lloraba
porque pensaba que con un nio su vida nunca sera la misma, que sera una
prisionera y que ya no tendra tiempo para hacer lo que quera en la vida.
Una razn por la que estas causas sicolgicas no son reconocidas y las
depresiones atribuidas a causas biolgicas, es nuestra renuencia a ver los
sinsabores de la paternidad.
Otra teora de depresiones causadas biolgicamente es el ataque de embolia
cerebral. Lo que hace que nos parezca ms probable la causa neurolgica que
una reaccin humana normal a la situacin, es que el dao del ataque podra

darse en el lado derecho del cerebro, que supuestamente causa excesiva


alegra. Sin embargo, una lectura cuidadosa de la mayora de libros y artculos
sobre neurologa no apoya la afirmacin de que alegras excesivas se deban
a una lesin en el hemisferio derecho. En cambio, lo que la mayor parte de la
literatura neurolgica indica es que algunas veces este tipo de embolias
produce la anosagnosia o falta de inters en los problemas de uno mismo
(vase, por ejemplo, lo que dice el Dr. Oliver Sacks en El hombre que confundi
a su esposa por un sombrero y otras historias clnicas, Harper & Row, 1985, p.
5).
Quiz el argumento ms gastado es que los antidepresivos no serviran si la
causa de la depresin no fuera biolgica. Pero los antidepresivos no sirven.
Como dijo el Dr. Peter Breggin en 1994: No hay evidencia que los
antidepresivos sean especialmente efectivos (Replicndole con insolencia a
Prozac, St. Martins Press, p. 200), esto es, en algunos estudios los placebos
funcionan tan bien como el Prozac. Y an en el caso que los llamados
antidepresivos sirvieran, eso no demostrara una causa biolgica de la
depresin de igual manera como el sentirse mejor con mariguana, cocana o
alcohol no demuestra una causa biolgica!
Es curioso, pero una lectura cuidadosa de libros y artculos de aquellos
siquiatras y siclogos que creen en estas causas, generalmente revela causas
sicolgicas que la explican adecuadamente incluso cuando los autores creen
que ese mismo caso ejemplifica la depresin biolgica. Por ejemplo, en
Oscuridad sacra: el viaje personal de un siclogo para salir de su depresin
(John Wiley & Sons, 1982), un libro autobiogrfico del profesor de la
Universidad de Yale Norman Endler, ste afirma que su infelicidad estaba
inducida bioqumicamente (p. xiv), y pginas despus aade: mi trastorno
afectivo era bsicamente bioqumico y fisiolgico (p. 162). Pero por sus
propias palabras es obvio que su depresin se debi a un amor no
correspondido con una mujer con quien se involucr emocionalmente. Esta
mujer, Ann, decidi cortar su relacin (pp. 2-5) aproximadamente en tiempos
en que Endler sufri un revs en su carrera: perdi una beca de investigacin
(p. 23). A pesar de las afirmaciones de causalidad biolgica, en ningn lugar
del libro Endler cita pruebas mdicas que muestren alguna clase de anomalas
bioqumicas o neurolgicas. Y obviamente no puede hacerlo, pues no existen
pruebas cientficas que muestren la presencia de enfermedades mentales,
incluyendo tristezas o depresiones causadas biolgicamente. Similarmente,
en El cerebro quebrantado la profesora Nancy Andreasen pone el ejemplo de
un tal Bill, un pediatra cuyas recurrentes depresiones, dice Andreasen, ilustran
que la gente que padece enfermedades mentales sufren de un cerebro
enfermo o quebrantado [nfasis de la autora], no de un carcter dbil, flojo o
malo, o de fallos en la educacin familiar (p. 8). Andreasen no ve el hecho que
la depresin de Bill ocurri cuando su padre muri; cuando no le permitieron
graduarse en la escuela de medicina en el tiempo debido; cuando a su esposa
le dio cncer y muri; cuando su segunda esposa le fue infiel y fue arrestado
por estado de ebriedad despus de una ria con ella (que hasta sali en el
peridico local), y cuando le suspendieron su licencia para ejercer su profesin
debido al estigma causado por el tratamiento siquitrico que recibi (pp. 27).

Una de las razones por las que la gente teoriza sobre causas biolgicas de la
depresin es que algunas veces se encuentran tristes por razones
incomprensibles. Esto sucede debido a aquello que los analistas llaman
inconsciente: Las investigaciones de Freud causaron consternacin mundial...
Comparando la mente con un iceberg cuya mayor parte est sumergido y es
invisible, nos dijo que la mayor parte de la mente es irracional e inconsciente y
que slo la cresta del preconsciente y consciente estn visibles en la superficie.
Tambin sostuvo que la parte inconsciente, en gran parte sexual, gua ms
nuestras vidas que nuestra parte racional, a pesar que creamos que las cosas
son precisamente de manera opuesta (Ladas, et. al., El punto G y otros
recientes descubrimientos acerca de la sexualidad humana, Holt, Rinehart &
Winston, 1982, pp. 6s). En Libro elemental sobre sicoanlisis, el Dr. Charles
Brenner dice: La mayor parte del funcionamiento mental transcurre sin
conciencia... Actualmente creemos que... las operaciones mentales decisivas
para determinar la conducta del individuo... pueden ser bsicamente
inconscientes (Intl Univ. Press, 1955, p. 24). Un artculo de revista de 1990
report que: Los cientficos que estudian sujetos normales tambin
encuentran evidencia que la mente est compuesta de procesores
especializados que operan debajo del nivel consciente... Freud parece haber
estado en lo cierto acerca de la existencia de una vasta dimensin
inconsciente (U.S. News & World Report, 22 octubre 1990, pp. 60-63). Que las
experiencias de la vida causen infelicidad o la llamada depresin no siempre es
obvio, ya que generalmente los procesos y memorias relevantes estn ocultos
en las partes inconscientes de la mente.[1]
[2] Nota del traductor: A pesar de la fascinante nocin del inconsciente, en
trminos generales el legado de Freud, quien inici el oficio de la sicoterapia,
no fue benigno vase otro artculo de Lawrence Stevens en este mismo sitio
web, Tesis contra la sicoterapias, y el libro que Stevens cita en el epgrafe de
ese mismo artculo, Against therapy de Jeffrey Masson, traducido al espaol
como Juicio a la sicoterapia (Chile: Cuatro Vientos, 1993).