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Origen de la vida; aparicin y evolucin de las clulas.

Autores: Csar A. Fortes y Julia Corral

1/ Qu es la vida?
Esta es la pregunta clsica desde la famosa obra de Erwin Schrdinger (1944), a la que se ha intentado
contestar desde muchos puntos de vista. Sin embargo, la mayora de las definiciones que se han dado son ms
propias de seres vivos, que del fenmeno de la vida propiamente dicho.
La moderna concepcin de lo que es la vida, y las modernas investigaciones sobre su desarrollo, y sus
propiedades ms significativas han destacado un hecho; la propiedad ms caracterstica de la vida es la evolucin,
tanto, que el que un sistema evolucione o no es la mejor prueba para saber si tiene vida o no la tiene. Tal y como
afirma Cairns-Smith (1985): La vida es resultado de la evolucin.
Intentando dar una definicin de vida que no slo sirva para distinguir dnde hay vida, y dnde no hay vida,
sino tambin en qu momento, a partir de sus orgenes ms remotos podemos afirmar que la vida empez a existir.
Definiremos la vida como la cualidad de un sistema de transformacin qumica que le hace capaz de llevar a cabo
una evolucin.

2/ Los componentes de las clulas.


La idea de que la vida se origin a partir de molculas sencillas, mediante un proceso de evolucin qumica,
haba sido expuesta por Alexander I. Oparin y John B. Haldane entre 1924 y 1929. Y durante ms de 20 aos los
experimentos llevados a cabo para probar esta hiptesis no dieron ningn resultado positivo. Hasta que en 1953,
Stanley L. Miller consigui realizar la primera sntesis prebitica de aminocidos y otros monmeros que se
suponan exclusivos de los seres vivos, usando descargas elctricas como fuente de energa, en una atmsfera
fuertemente reductora (Miller, S. L. 1953, y 1955).
Adems estas sntesis de compuestos orgnicos tambin ocurren tanto en el Sistema Solar, como en el espacio
interestelar. Tal y como demuestran los estudios de un grupo de meteoritos, denominados condritas carbonceas,
que contienen entre un 0,5% y un 5% de carbono orgnico. Siendo el ms conocido el meteorito de Murchison; se
trata de contrita carboncea, que cay en 1969 en Australia, y presenta una clara correspondencia entre los
aminocidos encontrados en el meteorito y los producidos por sntesis prebitica mediante descargas elctricas,
tanto en composicin como en abundancias relativas.
Estos resultados hacen ms verosmil el hecho de abundantes sntesis prebiticas en la Tierra primitiva. De
todas formas los seres vivos estn formados por agregados polimricos de estos monmeros, por lo tanto surge una
pregunta crucial en el origen de la vida en la Tierra: Cmo pueden los monmeros prebiticos combinarse
qumicamente para dar lugar a los tipos de polmeros que forman los seres vivos?
Hoy por hoy no se tiene una teora unificadora que explique los mltiples aspectos implicados en el origen
celular. An considerando las clulas actuales ms simples, se reconoce a la clula viva como una complicada
maquinaria que combina aspectos informacionales, funcionales y estructurales con increble precisin.
La clula biolgica es algo ms que el conjunto de protenas que son expresadas por el genoma; el orden y la
disposicin espacial de cada subestructura dentro de la clula es producto de la herencia de la clula madre, que a
su vez procede de otras ms ancestrales, es decir, es producto de la cadena de la vida. De tal forma que, la
informacin necesaria para formar una clula no se encuentra codificada exclusivamente en su genoma. Tanto esta
informacin como la informacin gentica son productos de la evolucin.
Por lo tanto, el genoma es el responsable de la correcta codificacin de los cidos nucleicos y de las protenas,
pero no de su correcto ensamblaje en la disposicin espacio funcional que forma la clula viva. El problema que
surge de ello es; cmo apareci la primera clula de la cadena de la vida? Segn J. B. Haldane: El
acontecimiento crtico que mejor podramos denominar como origen de la vida, fue la encapsulacin de diferentes
polmeros autorreproductivos dentro de una membrana semipermeable. (Haldane, J. B. 1954).

3/ La aparicin de las clulas.


Las membranas celulares son un carcter universal de la vida, siendo ms que una simple barrera fsica de
separacin. Debido a que todas las membranas plasmticas celulares son transductoras de energa para mantener
diferencias de potencial elctrico y de concentracin de iones. Siendo el carcter universal de la transduccin
quimiosmtica de la energa slo comparable al de la replicacin o la traduccin de la informacin gentica.

Se han sugerido sistemas protocelulares muy variados, algunos como los coacervados de Oparin, o las
microesferas de Fox, formados a partir de la generacin espontnea de liposomas a partir de materiales prebiticos,
y la captura en su interior de algn polmero replicativo.
Existen numerosos grupos tericos que tratan de explicar los mecanismos necesarios la aparicin de la 1 clula
viva, conocida como clula ancestral o LUCA (Last Universal Common Ancestro), necesaria para la posterior
evolucin hacia la diversidad que encontramos en la naturaleza. Y ambas teoras parten de un estadio de la Tierra,
en el que se cuenta con suficiente material orgnico, que adems ha alcanzado un alto grado de complejidad.
Uno de estos grupos conceptuales se enmarca en lo que se conoce como Teora Autopoytica, propuesta por F.
Valera y F. Maturana, en 1980. Esta teora pone el nfasis del origen celular en la aparicin de estructuras de
membrana, que engloban procesos metablicos, diferencindolos de su entorno, es decir, el origen se sita en la
aparicin de una identidad celular mnima, que luego puede evolucionar incorporando otras funcionalidades
celulares ms complejas.
Si bien esta teora explica el origen de una identidad celular diferenciada con el entorno, tiene importantes
lagunas, como carecer de un sistema capaz de mantener la informacin, condicin necesaria para mantener los
elementos catalticos implicados en la red metablica, y no explica la evolucin del sistema una vez formado.
Una segunda lnea de razonamiento se enmarca en lo que se conoce como Teora de Auto-organizacin de
replicones, impulsada por los trabajos de M. Eigen y P. Schuster, (Eigen, M. y Schuster, P. 1979). Segn la cual
mediante la autorreplicacin de molculas portadoras de informacin, tipo cidos nucleicos, se puede explicar la
aparicin de sucesivos niveles de organizacin y complejidad en el sistema, cada uno de ellos aglutinando la
informacin de los niveles inferiores. En esta teora se explica el mantenimiento y evolucin de la informacin,
pero no es capaz de explicar el origen de la diferenciacin del sistema con su entorno.
Los ribozimas, o RNA catalticos, que realizan la replicacin en ausencia de protenas, seran las molculas
esenciales para el mantenimiento del hipottico sistema, debido a su capacidad cataltica, al estilo de las protenas,
para tareas funcionales, y tambin a su capacidad de molde, al estilo de los cidos nucleicos, para tareas
informativas de perpetuacin de la informacin contenida en estas molculas. Con esta teora si se explica el
mantenimiento y evolucin de la informacin.
El razonamiento actual se basa en que las primeras formas de vida debieron de ser unos sistemas autopoyticos
muy sencillos, capaces de autorreplicarse y automantenerse; con unos lmites que marcan su relacin con el
exterior, transforman la materia y la energa, y mantienen su identidad. Aquellos primeros sistemas autopoyticos
consistiran en una membrana lipdica que contendra molculas de RNA cataltico. Al estar protegidas dentro de
la burbuja de lpidos y absorbiendo ATP del exterior y otros componentes de nitrgeno y carbono, fueron
aumentando la complejidad del sistema. As en el caldo de cultivo prebitico se daran lugar todas las reacciones
qumicas posibles, cuyos procesos emergentes seran la evolucin a un nivel superior de complejidad, favoreciendo
la estabilidad de la organizacin.
Los primeros cuerpos autopoyticos se regan slo por RNA, y podan autorreplicarse produciendo protenas
que elaboraban ms RNA. El desarrollo de la molcula de DNA de doble hlice, ms larga y menos propensa a
errores fue posterior y tom, poco a poco, la funcin de molde o plantilla para la copia de RNA.
En algn momento, hace unos 3.500 millones de aos, se alcanzara el nivel de vida formado por; una la clula
limitada por una membrana, con unas 5000 protenas, que utiliza el RNA como mensajero y est gobernada por
DNA.

4/ La presencia de las clulas para la formacin de la biosfera.


Una vez originada la 1 clula (LUCA) es de suponer que empez a proliferar, y como la Tierra constitua un
caldo rico en nutrientes, por lo que aquellos primeros organismos no tenan necesidad alguna de sintetizar
aminocidos o productos del metabolismo intermediario.
Al cabo de un tiempo, la proliferacin exponencial de las clulas causara una disminucin rpida de los
nutrientes de hidrgeno, carbono y nitrgeno disponibles. Al mismo tiempo, las clulas habran ido expulsando al
medio las molculas resultantes de su metabolismo.
Las clulas habran muerto de inanicin e intoxicadas en sus desechos, si no hubiesen sido capaces de
evolucionar y desarrollar diversas tcticas de supervivencia. Las primeras vas metablicas que se desarrollaron
fueron la fermentacin y la fotosntesis.

La fotosntesis era diferente de la actual, utilizaba el hidrgeno atmosfrico (o el sulfuro de hidrgeno) para
producir energa pero nunca producir oxgeno (tal y como lo hacen actualmente las bacterias verdes y rojas de
azufre). Las bacterias fotosintticas, antepasados de las cianobacterias, en su bsqueda por el hidrgeno, acabaron
utilizando el agua y producir con ello oxgeno, muy txico para otras formas bacterianas. Esta nueva clase de
metabolismo produca ms ATP y por eso se disemin rpidamente por toda la Tierra, con lo que aumento
extraordinariamente la concentracin de oxgeno en el planeta. Con el tiempo acab acumulndose en la atmsfera,
lo que origin la capa de ozono, y aquellas clulas que consiguieron resistir a esta molcula reemplazaron a gran
parte de los microorganismos existentes. En muchos casos estas bacterias aerbicas y anaerbicas formaron
asociaciones que han perdurado hasta nuestros das, llamadas estromatolitos (conglomerados de comunidades
microbianas que se encuentran en zonas costeras del planeta, as como en el registro fsil).
Las molculas excretadas al medio por las bacterias fermentadoras y fototrpicas pueden ser, a su vez
utilizadas por otras clulas para conseguir energa, y as sucesivamente, originando las primeras cadenas trficas y
el reciclado de los elementos. De tal forma que los organismos estableceran relaciones de dependencia para
obtener minerales, nutrientes, y alimento, apareciendo los primeros ecosistemas por el proceso de ecopoyesis
(trmino acuado por el genetista Robert H. Haynes). Es tal la importancia de los microorganismos en su
contribucin en el mantenimiento de los ciclos biogeoqumicos, que de no haberse producido la ecopoyesis, los
materiales biolgicos de la superficie de la tierra se hubieran agotado, al cabo de un mximo de 200 o 300 millones
de aos de historia de la vida.
Por comparacin de las caractersticas atmosfricas de la Tierra con sus planetas vecinos (ver tabla), podemos
ver como debieron ser las capas externas de la Tierra hace unos 4.000 millones de aos, y los cambios que se han
producido en la atmsfera para poder albergar la vida tal y como la conocemos actualmente.
Tabla: Atmsferas comparadas de tres planetas.
Gas
CO2
N2
O2
Temp.superf.(C)
Presin (bar)

Venus
98%
1.9%
trazas
477
90

Planeta
Tierra sin vida Marte
98%
95%
1.9%
2.7%
trazas
0.13%
290 50
-53
60
0.0064

Tierra con vida


0.03%
79%
21%
13
1.0

Siendo por tanto, los microorganismos los organismos clave en el mantenimiento de la vida, debido a su
presencia en cualquier tipo de hbitat, y su enorme diversidad metablica, resultado de una larga evolucin que
empoz hace 3.500 millones de aos.

5/ La endosimbiosis y aparicin de las clulas eucariotas:


Un aspecto importante a comentar, es como la transicin biolgica entre procariotas y eucariotas, hace unos
2.200 millones de aos, es tan repentina, y la naturaleza de las diferencias entre ambos grupos es tan profunda, que
no puede ser explicada de ningn modo mediante evolucin darwinista, basada en cambios graduales como la
mutacin, o la transformacin gentica bacteriana.
La mayora de los autores actuales se inclinan por la Teora de la endosimbiosis, propuesta por Lynn
Margulis, basada en que el origen de las clulas eucariticas fue mediante varios sucesos endosimbiticos entre
procariotas preexistentes. (Margulis, L. 1993).
La simbiosis puede considerarse como un tipo de parasexualidad, en la se produce la unin de varios genomas
para formar un individuo con caractersticas nuevas. Y a partir de los grandes cambios, que se producen por
simbiosis, la diversificacin posterior es por modificacin de tipo darwinista (mutacin y seleccin).
Segn dicha teora, un individuo similar al actual Thermoplasma (archaebacteria termoacidfila, que vive a
60C, a pH 1-2, con protenas ricas en lys y arg protegiendo su DNA) sera el donador del nucleocitoplasma, que
adquirira simbiticamente en su interior eubacterias aerobias similares al Paracoccus, que poseera un
metabolismo respiratorio. El organismo protoeucartico as formado adquirira undulipodios por asociacin
simbionte con espiroquetas, dando lugar al primer ameboflagelado similar a los actuales protistas. La evolucin del
sistema protoundulipodial dara lugar al sistema de microtbulos, la mitosis y posteriormente a la meiosis. De aqu
surgiran animales y hongos. Por ltimo, la asociacin simbionte con bacterias fotosintticas similares a las
cianobacterias o cloroxibacterias, originara las plantas verdes.

Segn Margulis y sus colaboradores (Margulis, L., Sagan, D. 2002), la formacin de la clula quimrica fue
debido a que las arquebacterias termoacidfilas actuales como Thermoplasma, generan H2S y resisten el ambiente
cido porque su DNA est unido a protenas semejantes a histonas y protenas semejantes a actina. Y
Thermoplasma protege a la eubacteria, una heterotrfica nadadora semejante a la actual Spirochaeta, que oxida el
H2S a sulfuro. La presin de seleccin para aumentar la velocidad de natacin por un lado, y evitar el oxgeno por
otro condujo a un anlogo del actual consorcio de bacterias llamado Thiodendron latens (no es un gnero sino
una sintrofia de bacterias que aprovechan el azufre, para su metabolismo en comn). Y mediante la integracin
gentica eubacteria-arquebacteria evolucion la quimera, de tal forma que la membrana nuclear surgi como un
exudado proteico, o como una hipertrofia de las membranas celulares alrededor del DNA. De tal forma que las
espiroquetas simbiticas ms antiguas debieron perder gradualmente su autosuficiencia metablica, y tambin
perderan su autonoma gentica.
Existen numerosos ejemplos actuales de asociaciones simbiticas semejantes a las propuestas en la teora
endosimbitica, como:
-Mixotricha paradoxa es un protista flagelado que se encuentra en el intestino de la termita australiana
Malotermes darwinensis, que se asocia con dos tipos de espiroquetas (es lo que se propone para el origen del
aparato undulipodial).
- Paramecium bursaria se asocia con Chlorella. Esto es semejante a la simbiosis que dio lugar a los
cloroplastos.
Un gran nmero de eucariotas fotosintticos, las algas rojas, las algas verdes y las plantas llevan cloroplastos
rodeados por dos membranas, cuyo origen a partir de cianobacterias no se discute. Adems existen otros eucariotas
(importantes en trminos de diversidad y biomasa) que tienen plastos rodeados por ms de dos membranas; los
Dinoflagelados y las Euglenophyta contienen plastos rodeados por tres membranas, los heterokontos (algas pardas,
crysophyta, diatomeas) y las haptophyta (coccolithophoridos) contienen plastos rodeados de cuatro membranas. Se
cree que estos plastos con mltiples membranas proceden de endosimbiosis secundarias o terciarias, y no de una
evolucin paso a paso adquiriendo ms membranas despus de un nico evento endosimbitico. Esta
endosimbiosis secundaria implicara un alga eucaritica y un eucariota hetertrofo. As la membrana o membranas
extras seran los remanentes de la membrana del alga capturada en la segunda o tercera simbiosis. Se cree que este
fenmeno ha sido un potente motor de la diversidad de los eucariotas, particularmente de las algas (hay
aproximadamente 40.000 especies de 6-7 phyla).
En algunos casos la evidencia a favor de endosimbiosis secundarias es muy grande. Las Cryptophyta y las
Chlorarachniophyta tienen plastos con membrana extra y tambin retienen una pequea cantidad de citoplasma
endosimbionte y un nucleo vestigial con 3 cromosomas lineales diminutos. Estos ncleos diminutos, llamados
nucleomorfos, contienen minsculos genomas de aproximadamente 500 kb (llamados genomas bonsai), que
codifican protenas del cloroplasto.

6/ Las bacterias en la actualidad.


En la actualidad bilogos influyentes, como el neoyorquino Stephen J. Gould y Margulis, estn disconformes
con la generalizada opinin de que la historia de la vida es una historia de progreso, que ha ido de lo simple a lo
complejo, y de lo pequeo a lo grande, afirmando que continuamos en la Era de las bacterias (procariotas y
arqueobacterias).
Segn S. J. Gould: La vida sigue conservando una moda bacteriana en idntica posicin. As fue en el alba
de los tiempos, as es hoy y as ser siempre, al menos hasta que el Sol haga explosin y arrase el Planeta.
(Gould, S. J. 1991).
Debido a que durante la primera mitad de la historia de la vida slo hubo bacterias, son las que presentan un
mayor grado de diversificacin y evolucin. Tan slo hace 1.800 millones de aos, surgieron los primeros
organismos eucariotas, y tuvieron que transcurrir otros 1.200 millones de aos para que aparecieran los primeros
animales pluricelulares.
A pesar de ello una persona, un ratn y una mosca, nos parece muy distintos morfolgicamente, aunque
filogenticamente y evolutivamente sean especies mucho ms prximas, que varias especies de eubacterias, que
sean idnticas morfolgicamente.

Las tcnicas de la biologa molecular empleadas en el estudio de las distancias evolutivas de fragmentos de
cdigo gentico, entre diferentes linajes, dan como resultados un rbol de la vida con tres gruesas ramas, siendo dos
de ellas pertenecientes a los grupos bacterianos de procariotas (I) y arqueobacterias (II). Tan slo una rama engloba
a los eucariotas, pero incluso en dicha rama los animales (VI), plantas (V) y hongos (IV), son nicamente tres
pequeos brotes en el extremo de la rama, donde predominan los protozoos (III), (ver grfica).

Por ltimo considerar el papel de la diversidad bacteriana en la creacin, primero, y mantenimiento, despus,
de las condiciones que hacen posible la vida en la Tierra tal y como hoy la conocemos. Incluso en nuestra propia
vida (un ltimo ejemplo de ello, sealado por Gould, es el hecho de que en el intestino de una sola persona, a lo
largo de su vida, viven muchas ms Escherichia coli que personas habitan hoy, o han habitado alguna vez la
Tierra).

BIBLIOGRAFA:
-

Bibliografa general.

* Delibes de Castro, M. (2001). Vida. La naturaleza en peligro. Ediciones temas de


Hoy).

Hoy, S.A. (Temas de

* Morn, F., Peret, J., Moreno, A. (1995). Origen de la vida. En el centenario de Aleksandr Ivanovich Oparin.
Editorial Complutense, S.A.
* Oparin, A. I. (1979). Origen de la vida sobre la Tierra. Editorial Tecnos, S.A.
-

Bibliografa especifica.

* Cairns-Smith, A. G. (1985): Seven clues to the origin of life. A scientific detective story. Cambridge
University Press.
* Eigen, M. y Schuster, P. (1979): The hypercycle a Principle of Natural Self-organization. Springer-Verlag,
Berlin.
* Gould, S. J. (1991): La vida maravillosa, Editorial Crtica, Barcelona.
* Haldane, J. B. (1954): The origins of life, New Biology, 16: 12-27.
* Margulis, L. (1993): Simbiosis in Cell Evolution, 2 Ed, New York, Freeman.
* Margulis, L., Sagan, D. (2002): Acquiring genomes: A theory of the origin of species. Basic books, New
York. Traduccin 2003 Captando Genomas: una teora sobre el origen de las especies. Kairs, Barcelona.
* Miller, S. L. (1953): Production of amino acids under possible primitive Earth conditions. Science 117:
528-529.
* Miller, S. L. (1955): Production of some organic compounds under possible primitive Earth conditions. J.
Am. Chem. Soc. 77: 2351-2361.
* Sato, N. (2001): Was the evolution of plastid genetic machinery discontinuous? Trends in Plant Science,
i6:4:151-155.
* Schrdinger, E. (1944): What is life? The physical aspect of the living cell. Cambridge University Press.