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El General Custer, Toro Sentado, Caballo Loco

Batalla de la Conquista del Oeste

El general George Armstrong Custer era conocido por los indios como Pahuska, el de los
cabellos largos, a causa de la melena de color pajizo de la que el general estaba tan
orgulloso. Pero, entre los indios de las praderas norteamericanas, era mejor con conocido
como un cruel genocida, como un aniquilador de tribus enteras. Custer, que estaba al frente
del famoso Sptimo de Caballera, se gan su sangrienta reputacin en 1868, cuando fue
enviado por el general Philip Sheridan el "Oso Enfadado" de los cuarteles fronterizos a
sojuzgar a los indios de las praderas que se negaban a concentrarse en las reservas que el
gobierno haba establecido para ellos.

Por qu se eligi a Custer para esta importante misin es un


tema que se presta a conjeturas, pues la carrera de Custer
como soldado haba sido muy irregular. Custer naci el 5 de
diciembre de 1839 en New Rumley, Ohio. Se gradu en la
Academia militar estadounidense de West Point, y gracias a la
guerra civil en la cual se distingui en la persecucin del
general Robert E. Lee, comandante en Jefe de la Confederacin
, alcanz el grado de general de brigada a la temprana edad
de 23 aos.

A Custer se le subi el xito a la cabeza. Se convirti en un vanidoso, en un extravagante


buscador de glorias. Se dej crecer su rubia cabellera hasta los hombros y cubri con sus
propios retratos las paredes de su habitacin. Cuando la guerra civil termin, en 1865, el ego
del general de brigada Custer se sinti gravemente herido, al ser rebajado al grado de capitn.
Se convirti en el hazmerrer de sus hombres, pero en el lapso de un ao, haba hecho mritos
suficientes para recobrar el grado de teniente coronel. Entonces, su desmesurado amor propio
casi lo llev a la perdicin.

Sin consultar a sus superiores, decidi tomarse unas vacaciones y abandon su campamento
para visitar a su esposa, Libbie. Se le someti a una corte marcial y fue suspendido de empleo
y sueldo por un ao. Dedic su tiempo libre a escribir acerca de sus propias aventuras, en los
ms heroicos trminos. Tambin contrajo deudas que, como luego era trasladado de fuerte en
fuerte, al parecer nunca lo alcanzaron. En 1868 fue reintegrado al servicio activo y se le confi
una misin especial. Una misin que requera tacto, diplomacia y compasin. El recientemente
promocionado general George Armstrong Custer, de 28 aos de edad, no posea ninguna de
esas virtudes; sin embargo, fue enviado a resolver de una vez por todas los problemas de los
indios de las praderas. Los indios, principalmente los cheyenes y sioux, haban sido
gradualmente empujados hacia el Oeste durante decenios, debido a la avidez de tierras que
inflamaba a los blancos.

Pero en la dcada de 1860, el proceso se haba acelerado, debido a las correras de indios
cazadores de bfalos, que planteaban problemas a las autoridades, a pesar de los tratados
sobre el uso de las tierras que permitan a los indios esta libertad de movimientos. Ahora, las
autoridades queran las tierras donde habitaba el bfalo. Se decidi que esos indios, que hasta
ahora no se haban establecido en reservas para subsistir con las magras limosnas del
gobierno, deban ser obligados a someterse.

Se consider que Custer era el hombre indicado para conseguir ese objetivo. Durante el otoo
de 1868, un viejo y pacifico jefe indio, llamado Black Kettle (es decir, Olla Negra), lder de los
cheyenes meridionales, se estableci con su tribu a orillas del ro Washita para pasar el
invierno, a unos 150 km de la avanzada militar ms prxima que los blancos haban
implantado, el Fuerte Cobb. El jefe indio solicit que se permitiera a las 200 familias que
integraban su rama tribal trasladarse para pasar el invierno bajo la proteccin del fuerte; pero
la peticin fue denegada.

El general William Hazen, comandante del fuerte, les dijo a Black Kettle y a su delegacin que
deban volver al ro Washita, donde se les permitira permanecer hasta que las nieves se
fundieran. Esta promesa no significaba nada. Porque en el mes de diciembre de 1868, Custer
fue enviado para castigar de modo ejemplar al pueblo de Black Kettle. Una neblinosa maana,
antes de que amaneciera, Pahuska el Melenudo orden a sus hombres que rodearan el
campamento indio. Cuando los soldados aparecieron a travs de la niebla, Elack Kettle tena
ensillado su caballo y sali a parlamentar con ellos. El jefe indio ignoraba que la misin de
Custer consista en ir al ro Washita, al asentamiento invernal de las tribus hostiles, y all
destruir sus aldeas y caballos, matar o colgar a todos los guerreros y traerse consigo a las
mujeres y a los nios.
Black Kettle haba sobrepasado apenas el permetro del campamento en su misin de paz,
cuando se produjo la carga de la caballera. De acuerdo con la leyenda india, result muerto de
un disparo cuando levantaba su mano para detener a los
soldados que se aproximaban. Custer fue el organizador de la
matanza que sigui. Sus rdenes consistan en matar a los
guerreros, pero la ejecucin fue indiscriminada. Murieron ms de
100 cheyenes, de los cuales slo una dcima parte eran
guerreros. El resto eran mujeres, nios y ancianos. Tambin
fueron exterminados cientos de caballos, para que los
sobrevivientes no tuvieran posibilidades de escapar. Y unas 50
mujeres y nios fueron tomados prisioneros.

El miedo y el odio a Custer se extendi entre las tribus, y fue


alimentado, a travs de los meses siguientes, a medida que Custer emprenda despiadadas
campaas contra los indios de la zona. Entonces fue cuando Custer, el hombre elegido por
Washington para transformar el Oeste en un lugar seguro para los cristianos civilizados, se
convirti en el hombre que, mediante traiciones y matanzas, oblig a rendirse a un jefe tribal
tras otro. Hasta que se enfrent con Sitting Bull es decir, Toro Sentado - imagen der. -).

Tatanka Yotanka, o Sitting Bull, era el lder de los hunkpapa, la ms belicosa e independiente
rama de la nacin sioux. Sioux significa tambin Dakota, y fue en Dakota, en las vecindades de
Montana, donde Custer descubri que no era invencible.

En 1868, las Colinas Negras de Dakota fueron concedidas para que los indios vivieran all
siempre. Muchas tribus consideraban las colinas, las Paha Sapa, como lugares sagrados y
como centro del mundo del espritu. En 1868, el tratado fue aceptado por los blancos porque
consideraban inservibles esas tierras. Pero ya no estaban de acuerdo seis aos despus,
cuando Custer dirigi una expedicin a las colinas e inform a su regreso: Estn llenas de
oro, desde las races a los pastos. Inmediatamente, el tratado qued de lado, y Custer
presion para abrir el camino a las riquezas de las Colinas Negras. Los indios llamaban a ese
camino La ruta de los ladrones.

Una comisin fue enviada desde Washington para negociar con los sioux, arapahos y
cheyenes, que reclamaban para s las Colinas Negras. Pero los indios se negaban a vender su
tierra sagrada o a cambiarla por otro territorio. Toro Sentado les dijo a los comisionados del
gobierno: No queremos vender nuestras tierras, ni siquiera una pizca de polvo de ellas. Las
Colinas Negras nos pertenecen. No queremos al hombre blanco aqu. Si el blanco trata de
tomar las colinas, lucharemos. Incapaz de obtener las Colinas Negras por medio de las
amenazas, el blanco trat de jugar sucio.

El departamento de Guerra promulg un ultimtum, por el cual todos los indios que no
estuvieran en sus reservas oficiales a fines de enero de 1876 seran considerados hostiles. Se
agregaba que seran enviadas fuerzas militares para obligarlos a acatar esta orden. Toro
Sentado recibi la noticia del ultimtum slo tres semanas antes de la fecha tope, y protest,
afirmando que su tribu no poda ni pensar en movilizar su campamento en pleno invierno.

El 7 de febrero, el general Sheridan el hombre que una vez declarara que el nico indio
bueno es el indio muerto recibi la orden de atacar. Y el hombre al que eligi para asestar
el mayor golpe contra el enemigo ms formidable, Sitting Bull, era su leal verdugo, el general
Custer. Durante los primeros meses de 1876, tropas ambulantes de soldados expulsaron a
tribus de indios pacficos que habitaban el ro Powdr y la cuenca del ro Tongue, cerca de la
frontera entre Montana y Wyoming. Con sus tipis incendiados, sus caballos muertos y poca
ropa de abrigo, los grupos dispersos de sobrevivientes dirigidos por Toro Sentado, se reunieron
en bandas andrajosas pero llenas de orgullo en el Valle de los Grandes Pastos, en Little
Bighorn.

A medida que las intenciones del ejrcito se iban haciendo ms obvias, todo indio que no
formaba parte del campamento de Little Bighorn quedaba aislado y amenazado. Miembros de
las tribus que, previamente, habran elegido permanecer completamente ajenos a la alianza,
se unieron al ncleo de Toro Sentado. Incluso indios que desde haca tiempo se resignaban a la
vida en las reservas desertaron de ellas a millares para congregarse en el valle de Little
Bighorn.

Por lo menos haba 10.000 indios, de los cuales unos 3000 o 4.000 eran guerreros. Todos
saban que la gran batalla estaba cerca. Era la ltima ocasin que se ofreca a los sioux para
conservar la tierra de sus ancestros y de sus dioses. Por lo tanto, celebraron la danza del sol.
La danza constitua la mayor celebracin que la nacin sioux conociera jams. El pasto de
primavera estaba exuberante, y abundaban los bfalos, de manera que llenaron sus
estmagos, bailaron y probaron su coraje. Toro Sentado, en cuyo cuerpo se vean las
numerosas cicatrices dejadas por anteriores danzas del sol, tena 50 heridas en carne viva, en
cada uno de los brazos; era su manera de celebrar esta ocasin. Bail sin parar alrededor de la
vara sagrada, contemplando constantemente el sol. Al caer la tarde, Toro Sentado continuaba
danzando an, y bail toda la noche, hasta el da siguiente. Despus de 18 horas de baile, se
desmay. Cuando lo reanimaron, narr a su nacin que haba tenido una visin maravillosa:
haba visto a los soldados blancos caer como saltamontes en su campamento, mientras una
voz le deca: Te regalo esta victoria, porque ellos no tienen odos.

La victoria estaba asegurada! Custer tambin tuvo visiones: las visiones de su propia gloria.
Mientras los sioux cumplan la danza ritual del sol, Custer se diriga desde el Fuerte Abraham
Lincoln hacia Little Bighorn, en el extremo este de Dakota del Norte. En el campamento, todas
las noches se sentaba a escribir mensajes de autofelicitacin, que diriga a un peridico de
Nueva York. Tambin confiaba sus pensamientos privados a su diario: con la idea, por
supuesto, de que fueran rescatados ms tarde por la posteridad. Custer escribi por entonces:
Durante largos aos del pasado, todos mis pensamientos fueron ambiciosos. Pero no de
riquezas, no la ambicin de ser sabio, sino de ser grande.

Deseo unir mi nombre a actos y a hombres que sean un sello de honor, no slo para el
presente sino tambin para las futuras generaciones. ste era, pues, el hombre que lleg al
valle del Little Bighorn, al otro lado del ro, frente al campamento de Toro Sentado, la noche
del 24 de junio de 1876.

Solamente acompaaban a Custer 611 hombres, 12


escuadrones de la caballera estadounidense: slo una
pequea parte de la fuerza ofensiva de que dispona.
Porque, de acuerdo con su conocido estilo de mando, Custer
haba dejado atrs todas las otras unidades, y se encontraba
muy adelantado en el tiempo, listo para entrar en batalla.

Muy rezagado hacia el sur se encontraba el general George


Crook, comandante de un regimiento de 1.000 soldados,
con 250 crows y shoshonis, indios enemigos de los sioux y
procedentes del fuerte Fetterman. Haban sido retrasados, y
casi derrotados, por una emboscada que prepararon los oglagas de Caballo Loco (imagen
izq.) , que cumplieron una arriesgada salida de su campamento a fin de interceptar a los
blancos en el valle del ro Rosebud.

En realidad, las fuerzas, bajo la conduccin improvisada de Crook, podran haber sido
arrasadas por los sioux de no haber contado con la bravura d sus aliados indios. De todas
maneras, la columna de Crook qued desintegrada y sin posibilidad alguna de reunirse con las
otras fuerzas que convergan sobre Little Bighorn Custer no sabia nada de esto. lo que sabia,
en cambio, era que estaba muy adelante de los otros oficiales; que competan con l por la
gloria de aniquilar a los indios hostiles. Estos oficiales eran el mayor general John Gibbon,
que haba marchado hacia el este desde el Fuerte Ellis, y el general Alfred Terry, que sali
hacia el oeste desde el Fuerte Abraham Lincoln, .con la intencin de reunirse con Gibbon en el
ro Yellowstone.

En aquel m omento, los dos estaban remontando el Little Bighorn con una fuerza que, en total,
reuna a 1,500 hombres. Terry era el superior inmediato de Custer, y los dos generales
deberan haber cabalgado juntos. Peto Terry, que careca de experiencia en la lucha contra los
indios, haba cedido a las splicas de Custer para que le permitiera adelantarse y hacer un
reconocimiento del campamento sioux. Temeroso de que alguien pudiese alcanzar antes que l
el asentamiento, Custer rechaz la oferta de Terry, consistente en que se llevara ms hombres
y armas Gatling. En cambio, Custer se adelant a todos y se jact: Yo puedo derrotar a todos
los indios del continente con el Sptimo de Caballera, La confianza que Custer tena en si
mismo no lo abandonaba ni por un 1. solo instante.

Condujo a los doce escuadrones que comandaba sin compasin ninguna (los hombres
recorrieron 100 km. en solamente dos das) y no se perturb siquiera al descubrir la verdadera
magnitud de la fuerza que estaba buscando para enfrentarse en batalla. El primer indicio
acerca del podero de los sioux se produjo cuando los hombres de Custer hallaron las huellas
dejadas por los indios al trasladar de sitio ci campamento, unos pocos das antes. Las huellas
dejadas por los cascos de los caballos y el arrastrar de los palos de sus tipis cubran casi dos
kilmetros de ancho.

El segundo indicio provino de los propios exploradores indios empleados por Custer. Le
suplicaron que esperara dos das ms, para que Terry y Gibbon llegaran, antes de comenzar el
ataque. Pero el comandante Pahuska, arrogante y ansioso de gloria, no poda esperar. Y la
vanidad fue su perdicin. El plan de Custer consista en separar sus 12 escuadrones en tres
batallones, que podran lanzar ataques simultneos sobre el campamento indgena desde
diferentes direcciones. Por lo tanto, al amanecer del 25 de junio, puso al capitn Frederick
Benteen al mando de tres compaas y encarg otras tres al mayor Marcus Reno; el propio
Custer se encarg del mando de cinco compaas, y dej las restantes al cuidado de los
pertrechos. Los exploradores de Toro Sentado vigilaban cuidadosamente, escondidos tras los
peascos, el lento avance de Custer y su cerpo principal, compuesto por 225 hombres que se
movan por el valle del ro.

Custer buscaba un lugar apropiado para ladear el ro y atacar por sorpresa la aldea. Pero los
indios saban que no encontrara ningn vado; Al otro extremo del campamento, la vigilancia
india se relajaba un podo Mientras toda la atencin de las hombres de Toro Sentado se
centraba en el cuerpo principal de la caballera, e1 modesto batalln mandado por el mayor
Reno, compuesto por 140 soldados, atac, de acuerdo a los planes, la retaguardia indgena,
tomando por sorpresa a los guerreros de Toro Sentado. Mientras diriga la carga, Reno confiaba
completamente en que Custer hubiese atacado al mismo tiempo por el otro lado de la aldea.
No tena ninguna forma de saber que el batalln de Custer todava estaba tratando de sortear
el obstculo del ro, a unos 6 Km. de distancia. Reno sorprendi en sus guaridas a los oglalas,
a los hunkpapas y a los sioux blackfoot, que estaban concentrados en el extremo sur del
enorme campamento.

Las mujeres y los nios huyeron de sus tipis bajo una lluvia de balas. Un joven hunkpapa
llamado Gall, un hurfano adoptado por Toro Sentado, que lo design su ayudante de campo,
vio derribar a su mujer ya sus hijos antes de que pudiese replegar a sus guerreros para un
contraataque. Gall y sus hombres rodearon el flanco de Reno; cuando la caballera vacil unos
instantes y ya no pudo arremeter, los hombres de Gall la sorprendieron por detrs. Superados
en tctica y en nmero, los soldados de Reno que ya estaban exhaustos por la marcha
forzada se retiraron hacia la relativa seguridad del bosque cercano, buscando un refugio
hasta que el ataque de Custer hubiese aplacado la violencia desplegada por los indios. Pero
Custer todava no atacaba. Tampoco lo haca la tercera columna, a las rdenes del capitn
Benteen, que an se encontraba a algunos kilmetros de su objetivo.

Despus de solamente treinta minutos de combate, la retirada del mayor Reno se convirti en
una aplastante derrota. Ahora los indios quedaban libres para concentrar toda su atencin en
el odiado Pahuska... Toro Sentado permaneca frente a su tipi, y diriga la batalla mediante una
serie continua de mensajeros a caballo. Gall, Caballo Loco y el jefe de los cheyenes, Dos
Lunas, Two Moons, galopaban de continuo los cinco kilmetros de extensin que tena el
campamento, concentrando a los guerreros para la batalla que estaba a punto de comenzar.
Caballo loco grit: iHoka-hey! , Hoy es un buen da para combatir.

Es un buen da para morir. Corazones fuertes, corazones bravos, al frente! Corazones dbiles y
cobardes, a la retaguardia!. La columna de Custer permaneca an escondida en las colinas,,
frente al campamento de Toro Sentado. El general avanzaba con cautela pero con confianza,
buscando el paso ideal entre los riscos, a travs del cual cargar sobre la concentracin
indgena, una vez atravesado el ro. Pero Custer no saba que el ro haba sido ya vadeado, en
sentido contrario, por los hombres de Gall. stos se deslizaron por una garganta y atacaron la
retaguardia de la columna de caballera. Custer fue tomado totalmente por sorpresa. Orden a
sus hombres correr hacia la colina ms cercana y tomar posiciones defensivas. Pero cuando las
tropas estaban a .mitad de camino en su ascenso, el general Custer tuvo una visin: a travs
de ella vio por primera vez que no era invencible.

All, en la cima de ese promontorio que ahora se llama colina Custer apareci Caballo Loco
con 1.000 guerreros a caballo. Por un momento, los indgenas contemplaron con desdn a
Custer y a la banda dispersa en que se haba convertido su exhausta caballera. Luego, dando
feroces alaridos, los indgenas cargaron colina abajo. La caballera de Custer fue reducida en
pocos segundos. Los so4dados desmontaron e intentaron defenderse en campo abierto, sin
apenas proteccin. Lucharon con valenta, tratando de conservar sus caballos. Pero a medida
que la gritera de los sioux se acercaba,, los jinetes de Custer tuvieron que liberar las
cabalgaduras. Ahora no exista esperanza de escapar. Los orgullosos soldados de caballera
quedaron reducidos a un puado. En los aledaos de la batalla, algunos pocos soldados heridos
levantaron sus brazos y pidieron ser tomados prisioneros. Pero no hubo prisioneros ese da.
Los heridos fueron muertos a tiros o a cuchilladas.

Custer fue uno de los ltimos en morir. A medida que mermaban sus filas y los indgenas se le
acercaban, vieron que Pahuska ya no tena el cabello largo hasta los hombros. Se lo haba
cortado, y esa era la razn por la cual los atacantes no lo haban reconocido de inmediato. El
general estaba en el centro de un pequeo, pattico grupo de soldados sobrevivientes. Toro
Sentado coment luego: Donde se cumpli la ltima batalla, el de los largos cabellos estaba
como una gavilla de trigo con todas las espigas despenachadas a su alrededor.

Muy pronto, Custer fue cubierto por una oleada de guerreros indgenas. Muchos indios
reclamaban ms tarde haber sido quienes dieron muerte al odiado Pahuska. Era un legtimo
motivo de orgullo. En Washington, sin embargo, la ltima batalla de Custer fue calificada como
una masacre salvaje. Se envi un cuerpo ms poderoso que el de Custer contra los indgenas,
que se dispersaron rpidamente.

Caballo Loco se traslad a una reserva y se someti a los blancos. Pero fue arrestado y luego
asesinado a bayonetazos mientras trataba de escapar del Fuerte Robinson, en 1887. Sus
ltimas palabras fueron: Dejadme ir, amigos mos. Ya me habis hecho suficiente dao. Toro
Sentado huy con 3.000 guerreros al Canad, la Tierra de la Gran Madrina, la reina Victoria.
Regres a los Estados Unidos y se rindi en 1881. Pas dos aos en prisin antes de que le
permitieran reintegrarse a su tribu, en la reserva de Standing Rock, en Dakota del Norte Fue la
estrella del espectculo sobre el Lejano Oeste montado por Bfalo Bill durante un tiempo.

Pero, despus de regresar nuevamente con su tribu, fue acusado por el ejrcito de incitar a la
rebelin. Cuando la polica indgena lleg para llevrselo a la crcel, el 15 de diciembre de
1890, Toro, Sentado se resisti al arresto y fue asesinado por la espalda. El derrotado Custer,
por su parte, recibi honores que se reservaban a quienes haban triunfado en la batalla. Su
cadver fue recuperado, y se le enterr como a un hroe en West Point. Incluso el nico
superviviente de aquel bao de sangre, un caballo del regimiento llamado irnicamente
Comanche, fue elegido como la mascota del Sptimo Regimiento de Caballera, y apareca
siempre en las paradas, ensillado pero sin jinete. Custer dej para la posteridad un libro de
autoalabanzas, Mi vida en las praderas, que dio origen a una falsa leyenda de herosmo que
tard un siglo en desvanecerse. Asociado a su memoria, existe en el Little Bighorn un pequeo
pero prspero negocio. Vende botellas llenas del polvo que mordi Cuester".-