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Colloque interdisciplinaire: Travail: recherche et prospective


PIRTTEM-CNRS
Lyon, 30 Novembre, 1er et 2 Dcembre 1992

LES NIGMES DU TRAVAIL


QUELQUES PISTES NOUVELLES DE CONCEPTUALISATION

Rapport introductif aux contributions du groupe Concept de travail


Rapporteur: Michel Freyssenet
Sociologue, CNRS, CSU, Paris

Lide dune rflexion interdisciplinaire sur le concept de travail dans le cadre du


Colloque Travail: recherche et prospective sest impose pour plusieurs raisons.
Les recherches qui ont t menes ces dernires annes dans le domaine du travail
ont produit des rsultats remettant en cause bien des inluctabilits ou des vidences
considres antrieurement comme telles, et ont contribu une meilleure apprciation
des marges de manoeuvre qui pouvaient tre celles des partenaires sociaux.
Elles conduisent en mme temps, non seulement de nouvelles questions et de
nouveaux champs denqute, mais aussi et surtout de vritables nigmes, cest--dire
des moments du raisonnement o lobjet mme de la recherche parat se drober ou se
dissoudre. Ces nigmes, loin dtre spculatives, touchent des problmes essentiels du
travail quotidien, de son efficacit, de son sens et de son devenir. Elles appellent de
nouvelles conceptualisations pour tre surmontes.
Des disciplines et des courants thoriques, qui jusqu prsent navaient pas fait du
travail un objet de recherche particulier, sy sont intresss, la suite dvolutions
internes, mais aussi grce aux incitations des programmes sur le travail. Ils ont apport
des contributions importantes qui permettent dclairer ou daborder autrement ces
nigmes et denrichir, voire de repenser la notion de travail.
La confrontation des dfinitions du travail ou de ses reprsentations effectivement
loeuvre dans la bonne douzaine de disciplines qui tudient aujourdhui le travail est
apparu comme un bon exercice pour mettre jour leurs prsupposs respectifs et pour
entrevoir comment ils pourraient tre dpasss.
Enfin, une nouvelle tape dans les recherches sur le travail, que chacun souhaite, doit
pouvoir senraciner dans un effort de reconceptualisation.

Freyssenet M., Les nigmes du travail. Quelques pistes nouvelles de conceptualisation du travail, in
Actes du Colloque interdisciplinaire CNRS-PIRTTEM Travail: bilan et perspectives. PIRTTEM,
CNRS, 1992, pp 5-20. dition lectronique, 2006, http://freyssenet.com/?q=fr/node/362 , 204 Ko.
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Les pistes qui ont t ouvertes ou rouvertes sont nombreuses. Aucune nest a priori
mineure ou secondaire. Il tait hors de propos, hors de porte, et hors de comptence du
petit groupe qui sest runi pour prparer ce rapport, den dresser un panorama, mme
grossier, en couvrant toutes les disciplines concernes, et plus forte raison dvaluer
celles qui paraissent les plus prometteuses.
Leffort de reprage et de rflexion, que le groupe a effectu, a t compltement
born par les connaissances et les mconnaissances de ses membres, par les changes
scientifiques dans lesquels ils se situent, par leurs diffrentes orientations et
proccupations, et plus prosaquement par le temps que chacun a pu consacrer ce
travail. On pourra constater aisment les oublis et les complments indispensables y
apporter. Le prsent rapport npuise mme pas la richesse des contributions de ses
membres, comme on pourra le vrifier, en lisant les notes quils ont rdiges.
Ncessairement limit, ce rapport doit donc tre compris comme une invite
poursuivre et largir collectivement et dans le mme esprit une rflexion de ce type.
Le groupe a t constitu sur la base dun chercheur par discipline, sans que celui-ci
puisse en tre considr comme reprsentatif. Toutes les disciplines nont pu y
participer effectivement: le droit, lhistoire, les sciences cognitives notamment. 1
Les pistes ouvertes lont t par des courants thoriques diffrents, voire opposs, et
qui le demeurent (les rfrences sont indiques dans les contributions individuelles des
membres du groupe, elles ne seront pas rappeles ici). On ne cherchera donc pas
construire une unit factice, qui serait contreproductive. Toutefois, nous avons essay
de reprer des accroches, des points de discussion, des complmentarits possibles, et
cela dautant plus que la possibilit de ces rapprochements nest pas sans fondements.
Deux volutions majeures se sont en effet produites, au cours de ces dernires
annes. On a pu observer le dveloppement de postures et de pratiques de recherche
ayant de nombreux traits communs, dans des courants parfois opposs et dans des
disciplines diffrentes. Dans le mme temps sont apparues dans les entreprises dune
part, dans les sciences qui leur sont le plus lies, les sciences de lingnieur et les
sciences de la gestion, dautre part, des interrogations croissantes sur le bien fond de
dmarches reposant sur lide que le travail pourrait tre entirement circonscrit,
anticip, dfini, matris par des dispositifs techniques et par des instructions et des
rgles.

1. De nouvelles postures et pratiques de recherche conduisant des attentions et


des interrogations nouvelles

Elles se sont dveloppes pour des raisons la fois thoriques et pratiques. Nombre de
chercheurs, suivant jusqualors des dmarches structuralistes ont pu en prouver les
limites. Ayant dailleurs plus mis entre parenthse la question du sujet quils ne
lavaient vacue, ils ont cherch des voies nouvelles pour concevoir les rapports
sociaux non pas comme des rapports dont lintelligibilit et lvolution chapperaient

1 Ont contribu ce rapport par une note ci-jointe: Marie-Nolle Chamoux (anthropologie),
Alain Cottereau (sociologie), Christophe Dejours (psychologie du travail), Michel Freyssenet
(sociologie), Henri Jacot (conomie), Michle Lacoste (linguistique), Franois Lhote (sciences
de lingnieur), Jean-Claude Moisdon (sciences de la gestion), Yves Schwartz (philosophie),
Catherine Teiger (ergonomie).

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Actes du Colloque interdisciplinaire CNRS-PIRTTEM Travail: bilan et perspectives. PIRTTEM,
CNRS, 1992, pp 5-20. dition lectronique, 2006, http://freyssenet.com/?q=fr/node/362 , 204 Ko.
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pour lessentiel ceux qui en sont parties prenantes, mais comme des rapports agis
par ces derniers, et dont le sens et la logique ne sont saisissables quavec eux, partir de
lintelligence pratique quils en ont. Ils ont rejoint ainsi ceux qui considraient que
lhistoire ne se passe pas toujours dans le dos des acteurs, et quen consquence il fallait
prendre pour base ce quils font et ce quils disent, en refusant le privilge que
saccorde facilement le scientifique de pouvoir dire le sens des actions des autres.
Dautres chercheurs ou les mmes ont eu se faire accepter durablement dans les
entreprises, terrain conflictuel comme chacun le sait, pour pouvoir dvelopper leurs
travaux. La ncessit a conduit nombre dentre eux des dmarches de recherche plus
comprhensives, sans quelles aient t toujours thorises au dpart, consistant
expliciter et analyser avec les diffrentes catgories dacteurs concerns les situations
qui sont les leurs, dans lesquelles ils doivent agir.et quils construisent ainsi par leur
action. Lvolution des objets de recherche (processus de conception, conduite de
projet, suivi de ralisation, exprimentation doutil technique ou dorganisation...), a
galement contribu une autre perception de la vie en entreprise, en permettant de
suivre lenchanement des actes, les hsitations et les interrogations, des acteurs.
Il sen suit ce qui a t appel un tournant descriptif dans les sciences sociales,
avec des descriptions plus fines et plus rigoureuses, conduisant des interrogations et
des curiosits nouvelles, des rapprochements et progressivement des redfinitions
dobjet.

2. Lirrductibilit du travail la prescription complte

La remise en cause des dmarches prescriptives aussi bien dans les entreprises que dans
les sciences qui leur sont le plus lies, constitue le deuxime fait qui a cr des
conditions nouvelles lchange scientifique et la recherche sur le travail.
Les sciences de lingnieur et les sciences de la gestion, qui se sont donnes la
mission de prvoir, prescrire, remplacer, organiser, contrler et valuer le travail,
constatent ou commencent constater aujourdhui quelles spuisent, travers la
multiplication et la sophistication des dispositifs techniques et gestionnaires, vouloir
saisir ce qui leur a toujours chapp un moment ou un autre, savoir lacte de
travail dans son adaptabilit, son inventivit et limplication quil suppose.
Lirrductibilit est devenue dautant plus sensible que la logique de la substitution et
de la prescription a t pousse trs loin, tant dans les entreprises que dans ces sciences.
Le dni de ralit que constitue la croyance en la possibilit de remplacer le travail
ou de le prescrire compltement et qui prvaut encore largement aujourdhui dans la
conception des systmes techniques, organisationnels et gestionnaires est lorigine de
toutes les souffrances au travail, de nombre dincidents et daccidents, interprts
comme des fautes professionnelles, et bien souvent de contre-performances
conomiques relatives.
Les sciences de lingnieur et les sciences de la gestion, certaines entreprises se
demandent aujourdhui: comment dfinir un systme technique dans lequel le
travailleur serait, non pas le maillon faible qui peut en compromettre lefficacit, mais
serait au contraire lacteur de sa fiabilisation, de sa performance et de son volution?
comment dfinir des outils de gestion qui ne soient pas prescriptifs, mais des aides au
pilotage de laction par des collectifs de travail?

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Adapter ou reconsidrer compltement les techniques mises en oeuvre, les


organisations du travail et de la production, la gestion et son contrle, en fonction du
travail rel faire et dun travail qualifiant promouvoir pour tous pose la question de
ce qui doit tre laiss limprovisation et lapprciation locale.
Do des demandes danalyse, manant de ces sciences, de situations de travail dans
lesquels les acteurs paraissent disposer dune grande autonomie: la recherche, la
conception, lorganisation, la dcision... Do limportance de rtudier sous cet angle
des activits de travail de fabrication, passes ou prsentes, ayant cette caractristique.
Do la ncessit danalyser les composantes de lirrductibilit du travail la pr-
dtermination... autant de champs nouveaux investir pour rpondre ces
interrogations actuelles et essentielles pour le devenir des nouveaux modles productifs
en mergence.

3. Le travail est dabord action

Lirrductibilit du travail la prescription complte parat tenir au fait quil est dabord
action. Il en possde quatre des caractristiques fondamentales: il est situ, il est
inform et il informe, il est coordonn, il est norm et valu.

3.1. Il est situ

Laction nest pas lapplication mcanique dun plan pralable. Elle est toujours un
accomplissement pratique construit par le sujet en fonction de circonstances locales.
Elle ncessite adaptation et inventivit face ce qui nest pas donn, ce qui ntait pas
prvu, ce qui rsiste.
Dans le travail, comme ailleurs, la rgle ne sapplique pas avec la belle certitude
dune relation de cause effet en physique. Aussi lmentaire soit-elle, elle exige la
comprhension de la situation laquelle elle doit sappliquer.
Si laction, et partant le travail rel effectu, cest ce qui est ncessaire pour faire ce
qui nest pas donn, pour surmonter ce qui rsiste la ralisation de lobjectif fix, si
cest le travail qui prouve la rsistance du rel, alors il convient de dcrire le rel
auquel saffronte le travail. Or cette description se rvle rien moins quvidente,
lorsquon lentreprend.
Lanalyse du rel du travail implique de mettre jour comment se constituent les
certitudes de ralit dans limprovisation de laction. Quest-ce qui fait que le rel est
prouv comme rsistance, y compris le rel intersubjectif? et au-del quest-ce qui fait
quun monde tient comme objectif?
Quelles sont les preuves ordinaires qui permettent den apprhender la consistance?
Comment sacquiert le sens de ces ralits socialement construites? travers quels
jugements de possibilit et dimpossibilit, le rel social est peru et vcu comme tel?
Comment les dirigeants et les ingnieurs construisent leurs certitudes de la ralit du
travail et les matrialisent travers leurs choix techniques, organisationnels et
stratgiques?
Mthodologiquement nous avons donc suspendre toutes les vidences et les
certitudes de ralit, non pas pour conclure quil ny en a pas, mais pour saisir au
contraire comment elles se construisent et deviennent telles.

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3.2. Il est inform et il informe

Le travail, comme laction, est doublement inform, par lenvironnement et par


lintelligence pratique des acteurs.
Il est inform par lenvironnement spatial et temporel, dans lequel il se droule.
Lenvironnement peut tre la fois ressource et contrainte. Lorganisation des lieux et
de la journe de travail, la rpartition, la forme et le contenu des objets, des outils et des
documents instruisent laction mener et activent les dispositions et les comptences
des acteurs. Mais dans le mme temps lenvironnement informe sur les objectifs, les
intentions, les reprsentations, les prsupposs, les exigences normatives, les
divergences de ceux qui lont conu et dcid. Lanalyse de sa gense sociale et de ses
dcalages, voire de ses contradictions, avec les exigences normatives de ceux qui auront
agir dans son cadre ne fait que commencer.
Lintelligence pratique que les acteurs acquirent individuellement et collectivement
des situations de travail qui sont les leurs, est une intelligence stratgique. Elle prsente
des dimensions dont la combinaison est trs mal connue, dimensions certainement
encore improprement dsignes par les qualificatifs de corporel, cognitif et affectif.
La connaissance des conditions et des modalits dacquisition de cette intelligence
pratique devient essentielle dans une perspective de la constitution dquipes de travail
ayant la mission de grer et de fiabiliser des processus technico-organisationnels
complexes.

3.3. Il est coordonn

La coopration dans le travail, comme dans toute action, ne se dcrte pas, ni ne peut
tre impose vraiment. Elle reste in fine assujettie la volont des agents. Quelles sont
les conditions de la coordination dans laction, elle-mme tant une des conditions de la
ralisation de laction et de son efficacit?
De ce point de vue, on observe une controverse stimulante entre deux manires de
penser la coordination dans laction
La premire modlise diffrentes formes de coordination permettant de limiter au
maximum la communication dans la libert de linitiative de chacun, en faisant ainsi
lconomie des dbats sur lorientation et les exigences normatives des uns et des
autres. Cest lextension lensemble du fonctionnement social de la thse de la main
invisible.
La seconde examine au contraire la confrontation des exigences normatives des
protagonistes dans laction, les formes de prtention la validit de laction de chacun
par chacun. Il est tenu compte ici du fait que lon est au sein de socits pluralit de
valeurs, si tant est quil ait exist des socits valeurs totalement homognes.

Dans cette deuxime perspective, la coopration exige dtablir des relations de


confiance, qui dpendent moins dexigences affectives que de conditions thiques.
La confiance appelle la visibilit des ajustements, un espace de discussion, et
lharmonisation des rgles de travail. Cette activit normative est elle-mme soumise
des interactions symboliques qui passent ncessairement par le langage. La parole sert
apprendre des autres, ngocier les diffrences de perspective, rpondre aux
transformations des situations, programmer des cooprations, suivre des

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vnements, rsoudre les dysfonctionnements...et ne peut tre de ce point de vue l


que partie intgrante de lanalyse du travail.
Lanalyse des modes de coordination peut nous instruire aussi sur les modalits de
constitution des liens sociaux et de leur volution. Car pour lheure, nous sommes
obligs de nous en remettre au constat de lexistence de rapports sociaux et la fresque
historique de leur formation.

3.4. Il est une norm et valu

De mme que lon assiste un tournant descriptif, on assiste vraisemblablement un


tournant normatif en sciences sociales.
Nous avons rencontr les exigences normatives des acteurs aussi bien dans la
construction de la ralit que dans les conditions de la coopration dans laction.
Les exigences normatives sexprimant dans le travail nont pas leur origine
exclusivement dans celui-ci, mais dans lexprience de lensemble du monde social
vcu, dans ce qui fait que ce monde social tient. Lexprience de formes de vie et de
relations sociales diffrentes, limplication dans dautres rapports sociaux, dans la
famille, dans la vie associative, dans la vie politique ou religieuse, crent la possibilit
rflexive dune mise distance ou en question des normes qui prvalent dans le milieu
de travail.
La question des normes et de lvaluation pose depuis toujours un redoutable
problme aux sciences sociales, et celles du travail en particulier. Malgr leur posture
officielle de neutralit, ces sciences sociales chappent difficilement une
reprsentation implicite du travail, fonctionnant comme une norme par rapport
laquelle toute situation est de fait value.
Comment ramener dans le champ de lobservation et de lanalyse les dimensions
normatives, sans retomber dans le questionnement psychosociologique en termes de
satisfaction ou dinsatisfaction au travail ou dans la construction intuitionniste de
systmes de valeur? Comment reprer les normes partir desquelles les travailleurs et
les employeurs valuent, apprcient le travail effectu?
Il semble aujourdhui possible dimaginer une thorie non prescriptive de
lthique, en localisant et modlisant les exigences normatives engages dans toute
situation sociale. La prescription peut ainsi ne plus tre du ct du chercheur, mais dans
la constitution mme du sens en situation et dans les jugements de possibilit. Une
sociologie des dceptions de telle ou telle catgorie dacteurs pourrait tre une piste. La
persistance de ces dceptions dans le temps pourrait tre considre comme la
manifestation de la prsence de normes et dides rgulatrices propres
Pour ce faire, les dmarches dexplicitation et danalyse avec les acteurs, voques
plus haut, sont plus que jamais ncessaires. En effet, partir du moment o lon
considre quil y a imbrication entre construction de la ralit, rgimes de certitude et
schmas prescriptifs, lambition de connaissance conduit sorienter vers des prises de
recul rflexif, en interaction avec les intresss.
Lide dun savoir externe, quil soit savant sous la forme du rapport danalyse
que les acteurs concerns ( et non les seuls commanditaires) dcouvrent (pas toujours)
la fin de la recherche, ou bien quil soit expert sous la forme de recommandations
applicables, serait contradictoire avec cette ambition de connaissance. La forme mme
dlaboration de cette connaissance permet aux acteurs, au moment o ils y participent,

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de dvelopper, avec le chercheur, la comprhension des situations de travail quils


vivent. Cette relation de recherche permet de dpasser lobstacle lanalyse que
constitue les discours tenus par les acteurs dans les situations classiques denqute, et
qui ne correspondent souvent qu ce quils pensent devoir ou tre suffisant de tenir
des personnes au positionnement social flou. Il faut pour cela que chaque acteur
prouve en quoi lchange avec le chercheur lui permet lui-mme de dire et de mieux
expliciter ce quil vit, et de dvelopper sa rflexion sur ce quil fait. Cette relation non-
instrumentalisante (dun ct comme de lautre), condition de la confiance
indispensable lintercomprhension, implique la dure. Mais elle contient en elle-
mme sa propre valorisation auprs de toutes les catgories dacteurs.
La coordination entre exigences normatives diffrentes ne se posent pas dans les
mmes termes suivant les formes de travail considres: travail salari, travail
indpendant, travail domestique, lesquels se subdivisent en diverses varits qui ne sont
pas elles-mmes homognes. Le nombre de catgories dacteurs concernes et la nature
des enjeux ne sont pas les mmes. Dans le cas du travail salari, laction est triplement
norme et value: par au moins trois grandes catgories dacteurs: les employeurs, les
salaris et lEtat.

4. Le travail est une action sous contrainte

Toute action situe, informe, coordonne, norme et value nest pas pour autant
travail. Pour approcher un peu plus sa ralit, il faut ajouter quil est une action qui
seffectue sous contrainte, cest--dire que la norme qui prvaut et lvaluation qui est
faite sont dfinies par dautres.
Il y a contrainte partir du moment o il y a dcalage ou contradiction entre les
exigences normatives des acteurs subordonns et ceux qui dfinissent et matrialisent
les exigences organisationnelles ou systmiques
Se pose ds lors la question de la mobilisation subjective. Cette mobilisation nest
pas automatique, quand bien mme les conditions que lon estime aujourdhui
ncessaires seraient remplies: salaire, promotion, participation, activit qualifiante...
linverse, elle a pu se produire, elle peut se produire alors mme que ces conditions ne
sont pas runies.
Si lon suppose que la rationalit de laction est celle de laccomplissement de soi, la
dynamique de la mobilisation de lintelligence et de la personnalit semble rsider dans
le couple contribution-rtribution symbolique, en termes de reconnaissance didentit.
Cette dernire parat impliquer la reconnaissance de la ralit vcue et la reconnaissance
de leffort dajustement et dinventivit, sexprimant travers des jugements de
reconnaissance, aux dimensions la fois rationnelles et affectives. Le refus de
considrer cette dimension amne les agents rsister cette souffrance par des
stratgies dfensives.
Mais une action qui est donc situe, informe, coordonne, norme et value et sous
contrainte sociale nest pas encore pour autant du travail. Laction guerrire, laction
dapprendre... rpondent aussi ces critres.
Ds lors quest-ce qui spcifie in fine le travail parmi les diffrentes catgories
dactions possibles?

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5. Les origines historiques, culturelles et sociales du travail

Constatons que notre sens commun daujourdhui hsite dans de nombreux cas. Faut-il
parler de travail pour caractriser et dcrire lactivit de lartiste, du prtre, du
syndicaliste, du militaire, de lhomme politique, de la femme au foyer? Cette hsitation
recouvre-t-elle une ralit en train dtre socialement dcouverte et reconnue, ou bien
une ralit en train de se constituer travers les tendances, ingalement contenues, la
professionnalisation du syndicaliste, de lartiste, de lhomme politique, par exemple?
Dans certaines socits, le terme et la notion de travail sont absents. Dans dautres,
ils sont clats entre plusieurs mots et ralits, ou bien sont dcals par rapport ce que
nous convenons dappeler travail, ou bien encore ne font lobjet daucune valorisation
ou dvalorisation. Ailleurs, leurs contraires ne sont ni le repos ni le loisir.
Ils peuvent englober indissolublement et explicitement au sein mme de laction des
actes magiques ou religieux. Ils peuvent ne pas comprendre des activits pourtant
ncessaires la vie matrielle comme la chasse.
Des comptabilits de temps consacr ce qui pourrait tre du travail dans ces
socits ont montr quil fallait se dbarrasser des ides dune humanit primitive
crase par la recherche de sa nourriture, de besoins humains naturellement illimits, de
laccumulation comme seul comportement prvoyant et rationnel.
Il semble mme difficile de cerner, dans les conceptions et les ralits ayant
quelques proximit avec ce que nous appelons travail, un plus petit dnominateur
commun qui pourrait tre la notion de peine, notion que lon retrouve en revanche dans
de nombreuses socits. Cette notion galement ne prsente aucune homognit ni
dans la dfinition ni dans les activits ainsi dsignes. La catgorie de travail se rvle
donc difficilement saisissable empiriquement dans nombre de socits.
Peut-on ds lors dire que le travail existe quand il est ni pens ni vcu comme tel? La
question se doit dtre pose et analyse, tant donn ses consquences thoriques et
pratiques.
Les historiens et les anthropologues semblent peu prs tous d'accord pour dire
aujourdhui que l'conomique, la production, le travail... tels que nous les entendons
dans nos socits sont des notions et des domaines qui se sont constitus clairement
partir du 18me sicle en Europe, avec la diffrenciation d'un march capitaliste au sein
du march qui lui pr-existait. Avant, lconomique, la production, le travail taient,
disent-ils, encastrs, mlangs dans le politique ou le religieux, ou fusionns avec eux.
partir de ce constat commun, deux orientations de recherche opposes sont prises.
Les uns pensent que le rapport capital-travail a fait apparatre clairement ces ralits
masques qutaient jusqualors le travail, la production et lconomie. Il aurait apport
la preuve de leur universalit et du caractre fondateur du travail de toute vie sociale, en
autonomisant les activits concourant la reproduction matrielle de la vie en socit et
en confrant une valeur dusage ou dchange aux choses naturelles. Il aurait permis
ainsi de dfinir le travail, ainsi que l'conomique et la production, en gnral, au-del de
leurs formes capitalistes.
Les autres estiment au contraire quune culture, et une seule jusqu' prsent, la
culture bourgeoise, a invent un domaine appel conomique, distinct du politique et du
religieux, et a cr cette forme dactivit particulire que nous nommons travail. Pour
avancer dans ce dbat, il pourrait tre utile dtablir la commensurabilit ou
lincommensurabilit relative entre des actes, sous prsomption dtre des actes de
travail, l o se posent des dfis lintuition unifiante, et inversement.

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Dans la premire hypothse, le travail aurait t de tout temps cette activit


consistant utiliser, matriser, dominer la nature pour en produire les utilits ncessaires
lhomme. Il y aurait donc une dfinition substantive possible du travail, permettant
danalyser en toute socit cette forme dactivit avec des critres communs et de
dterminer quelle place elle a pu tenir.dans la structuration des rapports sociaux. Nous
disposerions dune catgorie universelle danalyse de phnomnes considrer comme
relativement commensurables entre eux. Le risque de ce point de vue est une sorte
dvolutionnisme implicite naf qui opposerait de fait les modernes et les autres.
La deuxime perspective met laccent sur lorigine historique et culturelle du travail.
Le devoir professionnel, conu comme oeuvre de transformation du monde en vue
dune rcompense cleste (notion et premier sens du mot travail qui merge la fin du
Moyen-Age europen), est devenu une sorte dactivisme disponible pour le systme
capitaliste autofinalis que nous connaissons ( autre nigme claircir). Le travail tel
que nous lentendons aujourdhui correspond dans cette perspective lmergence du
rapport salari et du travailleur libre vendant sa capacit de travail. La diffusion et
lhgmonie progressive de ce rapport social, qui se traduit par le fait quil est devenu la
rfrence pour percevoir, penser, organiser nombre dactivits, ont eu pour consquence
une extension de lappellation travail des activits qui ntaient pas dsignes comme
tel et qui ne relvent pas du rapport salari, comme travail domestique et travail
indpendant. Il en est rsult une naturalisation du travail, ds lors peru comme une
ralit universelle et existant depuis toujours. Comme pour lconomie, on aurait
projet sur le pass et sur dautres socits cette ralit contemporaine, et lorigine
gographiquement et culturellement circonscrite, quest le travail, au lieu den rendre
compte par les conditions historiques et non ncessaires qui lont faite merger il y a
trois sicles.
Cest cette deuxime perspective qui a videmment le plus de consquences
thoriques et pratiques. Mthodologiquement, il conviendrait dtablir les notions et les
pratiques tenues pour pertinentes par les gens eux-mmes et de chercher les relier de
faon cohrente avec dautres ides et actions indignes concernant les rapports des
humains entre eux et avec le monde.
Les processus de mise au travail dans certains pays dits du Sud doivent certainement
tre entendus au sens fort, non pas simplement au sens dacquisition de mentalits et de
comptences industrieuses, mais bien plus de bouleversement complet de la structure et
du sens des activits et du monde vcu.
Lvolution de la perception de ce qui est travail ou de ce qui nen est pas est
galement trs importante pour nous, et notamment pour lEtat. On le voit bien en ce
qui concerne lactivit domestique. Lanalyse des processus qui conduisent dans nos
socits la reconnaissance sociale comme travail dune activit est un vaste chantier,
peine dfrich. Lattention nouvelle la faon dont la langue parle le travail
aujourdhui, dont les locuteurs parlent de leur travail et de leur place dans les situations
de travail, dont ils parlent du travail dautres catgories sociales, travail quils refusent
parfois de dsigner comme tel, pourra apporter, de ce point de vue, des enseignements
trs fconds.
Dans nos socits, une mme activit peut tre du travail ou du non travail. Sa nature
ne fait rien laffaire Cela dpend si elle seffectue ou non sous un des trois rapports
sociaux qui nous font aujourdhui parler de travail, le rapport salari, le rapport
marchand (pas dans tous les cas) et le rapport domestique (cela commence, mais nest
pas admis par tout le monde). Notons enfin quun nombre croissant dactivits, tenues

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comme ne relevant pas de lconomique et comme ntant pas du travail, le deviennent


avec la diffusion du rapport salari et particulirement du rapport capital-travail.
De ce point de vue, on peut dire que le travail devient toujours plus central: la fois
parce quil est pour le plus grand nombre la forme oblige dactivit pour accder aux
ressources matrielles et immatrielles ncessaires pour vivre dans nos socits, et
parce quil devient de plus en plus la forme de ralisation des activits humaines
quelquen soit la nature. Cest aujourdhui une question de socit que de savoir si des
limites ne doivent pas tre tablies, question que certains posent en termes de
marchandisation des rapports humains.
Les rapports sociaux, qui nous font parler de travail propos dactivits qui peuvent
tre de toute nature, ne nous indiquent pas simplement le contexte de ces activits, qui
pourraient alors tre analyses en elles-mmes, dans une relative indpendance. Ils les
structurent dans leur ralisation.
Ds lors, lanalyse de ce qui caractrise chacun des rapports sociaux voqus est un
point de passage oblig de lanalyse de ce qui est pour nous aujourdhui du travail. Le
groupe na pas eu le temps de dvelopper cette perspective pour les trois rapports
sociaux cits, trs ingalement tudis dailleurs jusqu ce jour. Quelques pistes
nouvelles danalyse du rapport salari peuvent cependant en donner une ide.

6. Lincompltude et la non-neutralit du contrat de travail salari

Le rapport salari a t, on le sait, longtemps peru, considr comme un simple rapport


marchand: des entrepreneurs et des travailleurs achtent et vendent du travail au prix du
march. Il a fallu de nombreux dbats, de nombreux conflits tout au long du XIXme
sicle pour que les salaris reconnaissent et fassent reconnatre qu'il s'agissait d'un
rapport spcifique, devant faire l'objet d'une lgislation spciale distincte des autres
droits, notamment commerciaux. Il ne s'agissait pas alors d'une simple mconnaissance
ou d'un moyen pour les employeurs de dgager toute responsabilit, notamment en cas
daccident. Il existait en effet des formes ambigus trs rpandues: la sous-traitance
domicile et les quipes de travail mobiles diriges par un matre ouvrier. Il a t
reconnu depuis que le contrat de travail nest pas un change entre gaux.
Il cle la subordination de lemploy lautorit de lemployeur, mais dans le mme
temps, il recle une incertitude irrductible, deuxime caractristique essentielle de ce
rapport.
Un contrat quel quen soit la nature est toujours incomplet. Il est un engagement
susceptible dinterprtation suivant les circonstances qui se prsentent et que lon peut
au mieux anticiper par des clauses limitatives ou de dommages et intrts par exemple.
Mais le contrat de travail salari semble avoir ceci de particulier que lincertitude ne se
limite pas aux conditions imprvues de ralisation pouvant advenir, mais la nature
mme de ce que lon voudrait pouvoir acheter comme une marchandise, alors quelle ne
peut ltre: savoir des capacits de travail.
En effet au moment de la transaction sur ce que nous appelons le march de travail,
la seule chose vendue est une capacit de travail dont lun et lautre des co-contractants
ignorent les modalits relles de mise en oeuvre dans le procs de travail. Mais dans le
mme temps, lefficacit de ce dernier nest en aucune faon indpendante des
conditions ngocis entre employeurs et employs.

Freyssenet M., Les nigmes du travail. Quelques pistes nouvelles de conceptualisation du travail, in
Actes du Colloque interdisciplinaire CNRS-PIRTTEM Travail: bilan et perspectives. PIRTTEM,
CNRS, 1992, pp 5-20. dition lectronique, 2006, http://freyssenet.com/?q=fr/node/362 , 204 Ko.
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Ce que chacun considre avoir vendu ou achet dans l'acte d'embauche est
quotidiennement en question dans les rapports de travail. Que recouvre une vente de
capacit de travail? Est-ce une mise disposition par le salari, tout la fois, de son
nergie, de son exprience, de son intelligence, de sa motivation, de son dvouement,
de son imagination? Ou bien, comme l'histoire l'atteste, un constant conflit sur ce que
chacun peut exiger de l'un et de l'autre, c'est--dire en dfinitive sur la nature de la
subordination et de la libert respectives du salari et de l'employeur, question
fondamentalement politique, et non conomique.
L'tendue de ce que l'un estime avoir vendu et de ce que l'autre considre avoir
achet ne diffre pas seulement en raison des intrts divergents du premier et du
second, mais aussi en raison d'une apprciation diffrente de ce qui est jug moralement
comme vendable et achetable: le dvouement, la fidlit, le sont-ils? La motivation,
l'imagination, l'intelligence, jusqu' quel point?
Do la ncessit de rgles explicites ou implicites, sanctionnes ou pas par la
puissance publique, qui permettent de trouver des solutions acceptables aux situations
particulires.
Sur quoi sont-elles fondes? sur des considrations dquit et de statut? sur les
preuves, et les certitudes qui en rsultent, de possibilit et dimpossibilit? disons plus
largement sur des compromis dexigences normatives des parties prenantes, compte
tenu de la subordination de lemploy lemployeur caractrisant le rapport salari. La
dfinition aussi prcise que possible du travail effectuer nest pas seulement une
tendance de lemployeur, qui peut prendre la forme de la prescription, cest aussi une
demande du salari, qui sous une autre forme prescriptive, veut que lon tablisse les
principes et les limites de ce que lon peut exiger de lui.
On peut, on a dj commenc dune manire convaincante, partir de ces
interrogations, reprendre, renouveler, enrichir trois thmes, longtemps abords sous le
seul angle de la productivit ou du contenu du travail: le salaire, le contrle
hirarchique et la division du travail travers le systme technico-organisationnel. Ils
apparaissent en effet comme trois moyens majeurs pour rduire les formes dincertitude
propres aux rapports salaris.

La subordination nest pas du mme type et lincertitude na pas la mme forme


selon le rapport salari que lon considre. Lune et lautre nont pas la mme
importance, elles nengendrent pas les mmes dynamiques sociales quand le salaire
vers correspond une dpense de revenu pour lemployeur, comme dans le cas de
lemploy de maison, du fonctionnaire, ou du salari dune institution sans but lucratif,
et quand le salaire est du capital, qui doit imprativement tre reconstitu et saccrotre
pour se perptuer. Les conditions de reproduction et les finalits de ces diffrents
rapports salaris ne sont pas les mmes, et en consquence ne structurent pas de la
mme faon laction de travail.
Par l'acte de vente de sa capacit de travail, le salari reconnat l'acheteur de celle-
ci la lgitimit, ft-elle concde temporairement, partiellement, et dans l'ambigut, de
l'autorit qu'il exercera sur lui. Cette reconnaissance se doit d'tre reconfirme
quotidiennement dans l'acte de travail. Le rapport capital-travail a impliqu aussi pour
exister, on le sait, qu'il soit considr comme moralement acceptable. Et vrai dire, le
procs en moralit du capitalisme reste toujours ouvert. Le renouveau du libralisme
conomique a d saccompagner dun discours non seulement sur son efficacit, mais
sur le fait quil serait en dfinitive le systme le plus juste.

Freyssenet M., Les nigmes du travail. Quelques pistes nouvelles de conceptualisation du travail, in
Actes du Colloque interdisciplinaire CNRS-PIRTTEM Travail: bilan et perspectives. PIRTTEM,
CNRS, 1992, pp 5-20. dition lectronique, 2006, http://freyssenet.com/?q=fr/node/362 , 204 Ko.
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Le rapport salari, et notamment le rapport capital-travail, ne se laissent pas


lanalyse ranger aisment dans un domaine qui serait lconomique, en opposition au
politique ou au symbolique. Il contient en fait toutes les dimensions du social. Il semble
quil puisse tre tudi utilement non pas simplement comme un rapport social dans
lordre conomique, ou comme un rapport conomique encastr dans le social, mais
comme un rapport totalement social, pouvant ordonn, structur lensemble ou une
grande part du social, comme dautres rapports sociaux ont pu le faire dans certaines
socits.

Conclusion

Ce parcours exploratoire et limit travers les nigmes du travail que nous avons repr
permet cependant dores et dj dnoncer quelques grandes questions de recherche
traiter et quelques dfis mthodologiques relever, si lon veut comprendre le travail
aujourdhui et son devenir.

- comment le rel du travail est construit dans le temps et dans linstant par les
diffrentes catgories dacteurs, travers notamment la confrontation, et le compromis
temporaire de leurs exigences normatives propres?
- comment se constituent les exigences normatives qui sexpriment dans le travail,
partir de lexprience de lensemble du monde vcu?
- comment se forment la contrainte au travail et dans le travail, travers les
discordances et les contradictions entre les exigences normatives des acteurs et les
exigences organisationnelles ou systmiques?
- comment ces diffrentes exigences sajustent-elles cependant, pour crer les
conditions la coordination de laction dans le travail?
- comment sopre la mobilisation subjective des acteurs et se construisent les
jugements de reconnaissance?
- quelle est la commensurabilit ou lincommensurabilits dactions, sous prsomption
dtre des actes de travail, dans des socits diffrentes?
- quels sont les processus par lesquels une activit devient travail et est reconnue
comme tel aussi bien dans le pass quaujourdhui.
- comment les dimensions politiques et symboliques des rapports salaris structurent
laction de travail et les relations dans le travail?

Les dfis de mthode que posent les nigmes du travail ne sont pas moins importants

- comment suspendre toutes les vidences et les certitudes de ralit pour saisir
comment elles se construisent et deviennent telles?
- comment ramener dans le champ de lobservation et de lanalyse les exigences
normatives des acteurs?
- comment tablir les notions et les pratiques tenues pour pertinentes par les acteurs
eux-mmes et les relier aux autres ides et actions concernant les rapports sociaux et le
rapport au monde.
- comment rendre contrlables et vrifiables les connaissances produites dans la relation
de recherche instaure entre le chercheur et les diffrentes catgories dacteurs des
situations tudies?

Freyssenet M., Les nigmes du travail. Quelques pistes nouvelles de conceptualisation du travail, in
Actes du Colloque interdisciplinaire CNRS-PIRTTEM Travail: bilan et perspectives. PIRTTEM,
CNRS, 1992, pp 5-20. dition lectronique, 2006, http://freyssenet.com/?q=fr/node/362 , 204 Ko.
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Le groupe runi pour mener la rflexion sur le concept de travail a pu prouver pour sa
part la fcondit dune telle confrontation interdisciplinaire et le plaisir intellectuel la
mener. Si ce sentiment tait partag, il nous faudrait alors penser aux formes collectives
qui permettraient de llargir et de la poursuivre dans le mme esprit.

Freyssenet M., Les nigmes du travail. Quelques pistes nouvelles de conceptualisation du travail, in
Actes du Colloque interdisciplinaire CNRS-PIRTTEM Travail: bilan et perspectives. PIRTTEM,
CNRS, 1992, pp 5-20. dition lectronique, 2006, http://freyssenet.com/?q=fr/node/362 , 204 Ko.